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James Clerk Maxwell

Francisco Cnovas Picn a o Universidad de Murcia Historia de la F sica

Indice general

Indice general 1. Biograf a 2. Electrodinmica a 2.1. Algunos problemas por resolver . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 2.2. Sobre las l neas de fuerza de Faraday . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 2.3. Sobre las l neas f sicas de fuerza . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 2.4. Modelo mecnico de Maxwell del campo electromagntico . . . . . . . . . . . . . . . . . . . a e 2.5. Magnitudes mecnicas y electromagnticas . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . a e 2.6. Las leyes del campo electromagntico . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . e 2.7. La teor electromagntica de la luz . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . a e 2.8. La velocidad de la luz, una constante electromagntica . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . e 2.9. Las limitaciones del art culo sobre las l neas f sicas de fuerza . . . . . . . . . . . . . . . . . . 2.10. Una teor dinmica del campo electromagntico . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . a a e 2.11. El desarrollo de la teor sin el mecanismo . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . a 2.12. La actitud de maxwell hacia la interpretacin de su teor . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . o a 3. Termodinmica a 3.1. El problema inicial . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 3.2. La solucin de Maxwell . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . o Bibliograf a

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Captulo

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Biograf a

James Clerk Maxwell naci en Edimburgo el 13 de junio de 1831, de una familia que contaba entre sus o antepasados muchas guras destacadas. La fortuna de la familia hab sido edicada por John Clerk, en Par a s, en los aos 1634 a 1646, volviendo luego a Escocia donde adquiri el dominio de los barones de Penicuik. Su n o hijo se cas con la nieta del poeta Sir William Drummond of Hauthornden, y algunos de sus descendientes o llegaron a ser eminentes abogados escoceses, que enviaron a varios de sus hijos a estudiar a Leyden y otras ciudades extranjeras. El t bisabuelo de Maxwell, John Clerk, era amigo de James Hutton, fundador de la o geolog moderna, y armaba haber encontrado la tctica naval mediante la cual Rodney gan la batalla de a a o la Dominique. El bisabuelo de Maxwell, Sir George Clerk, se hab casado con una prima hermana, Agnes a Maxwell, descendiente de Drummond, y heredera de Middlebie, que hab adoptado el apellido de Clerk a Maxwell. Result as que la familia entr en posesin de las heredades de Penicuik y Middlebie. o o o En su juventud ten Maxwell cabello y barba negros, ojos casi negros y cutis plido, y sus rasgos eran a a hermosos y expresivos. Rara vez re pero en sus ojos hab un guio expresivo cuando estaba de humor irnico. a, a n o Ten la tendencia a expresarse por hiprboles, contra la cual luchaba y que confund a los esp a e a ritus simples. Cuando hablaba con iron su voz se tornaba ronca, dicultando la comprensin de lo que dec Escribe Lewis a, o a. Campbell, su bigrafo, que probablemente la tendencia de Maxwell a hablar en hiprboles, se increment por o e o las reprimendas de su preceptor, y posteriormente en la escuela, pues era en parte un mecanismo psicolgico o de defensa. Pertenec a la clase de los lairds, pequeos terratenientes escoceses, a la cual pertenec desde hac a n a a tres siglos su familia, de la cual hab salido varias personalidades destacadas en la historia de Escocia. Su an padre contaba con una renta reducida, pero segura, y en su juventud se hab dedicado espordicamente a a a la profesin de abogado, en Edimburgo, concentrando, con el tiempo, su atencin en la administracin de su o o o pequea heredad, cerca de Middelebie, en Dumfriesshire. John Clerk Maxwell pose alguna de las mejores n a cualidades de su clase; la seguridad de su situacin se traduc en independencia de opinin y de accin y o a o o ocupaba su libertad mental en imaginar planes para el progreso de su propiedad y en informarse sobre el progreso de la ciencia y de la tecnolog Su esposa falleci cuando James ten ocho aos de edad, teniendo a. o a n entonces que suplir a sta en la educacin de su hijo. La corriente de mutua comprensin que se tendi entre e o o o John Clerk Maxwell y su hijo James contribuy a desarrollar en ste una capacidad de comprensin personal o e o y espiritual. James pudo evitar de caer en la ideolog de la clase terrateniente y familiarizarse con el esp a ritu de la cultura industrialista, gracias a su inters en la tecnolog De no mediar esta circunstancia no se habr e a. a podido transformar en un agente de la adaptacin de las ciencias f o sicas inglesas a las necesidades de un nuevo orden social. 3

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El intelecto de Maxwell pose dos cualidades, ambas de singular importancia: la claridad y la aparente a oscuridad. Tanto en su poca como hasta ahora lo ms estimado en l fue la parte clara de su mente, pues e a e conten la expresin del esp a o ritu de su poca. En cuanto a la parte obscura, de acuerdo con lo que vemos e ahora, esboz el esp o ritu de la poca siguiente, y el conocimiento ms profundo del siglo XX ha aclarado el e a signicado de esa parte obscura. La obra mayor que realiz Maxwell fue que mediante la reputacin y autoridad que conquist por su dominio o o o de los recursos del pensamiento cient co contemporneo, pudo sealar la direccin a seguir para las futuras a n o investigaciones. Igual a los f o sicos del siglo XIX con sus propias armas, y luego seal el camino a los del n o siglo XX, tanto en la f sica terica como en la experimental. Su teor de la electricidad y del magnetismo o a condujo a la teor de la relatividad; su teor dinmica de los gases contribuy al establecimiento de la teor a a a o a de los cuantos, y sus planes de trabajos y mtodos para el Laboratorio Cavendish, esbozados en su conferencia e inaugural, condujeron a la f sica atmica experimental. o Cuando James Clerk Maxwell se hallaba en el periodo ms intenso de su preparacin para optar a la lista a o de honores de Cambridge se traslad a casa de un amigo en Birmingham para tomar un breve descanso. Su o padre le escribi que no dejara de ver, si puedes, armeros, fabricacin y ensayo de plvora y de espadas, o o o fbricas de papel mach y de laca, enchapado en plata por cementacin y laminado, y por galvanoplast las a e o a, fbricas de Elkington, el trabajo en bronce por vaciado y por estampado, etc.. Esta carta no parece conrmar a la reputacin de indolencia que acompaaba a John Clerk Maxwell, y tiene notables semejanzas con la carta o n que Newton escribi a un joven pariente que visitaba Italia, y en la cual le aconseja que observe todos los o procesos tecnolgicos y fenmenos geolgicos, sin mencionar las cosas que ms han hecho famoso al pa o o o a s. Antes de que James tuviera tres aos, queda ya asentada en alguna carta de familia su esp n ritu curioso. En su infancia preguntaba a cada momento Para qu sirve esto?y si se le contestaba en forma vaga, insist e a: Pero, exactamente, para qu sirve?. Se ha anotado que el recuerdo ms antiguo de Maxwell es el estar e a tirado en el csped frente a la casa paterna, mirando al sol y cavilando. e Su prima, Mrs. Blackburn, era una dibujante de talento, y ha dejado algunos deliciosos dibujos que representan a Maxwell en su niez. A partir de los seis aos frecuentemente est representado en actitud de n n a profunda observacin, o haciendo algo. Ten muy buena memoria, y a los ocho aos sab de memoria hasta o a n a el salmo 119 de la Biblia. Desde su niez estudi detalladamente la Biblia y las obras de Milton. n o Cuando James ten ocho aos, su madre falleci, a los cuarenta y ocho aos, aparentemente, de cncer. a n o n a Su padre realiz con gran comprensin, entonces, la tarea de guiar su vida. Es interesante hacer notar que o o los dos grandes f sicos escoceses del siglo XIX se vieron privados de su madre desde su infancia, estando su educacin a cargo de sus padres. Los pedagogos podr realizar un estudio muy ilustrativo de la ecacia en o an la enseanza en la mente comprensiva masculina, en oposicin con los sentimientos maternales. Es posible n o que el desarrollo, y especialmente la precoz manifestacin de los genios de Thomson y de Maxwell, hayan o respondido, en gran parte, a las explicaciones completas de los fenmenos que les dieron sus ilustrados padres o constituyendo as una base intelectual que no podr haber recibido de madres afectuosas y hbiles, pero sin an a preparacin cient o ca. James era muy feliz, en Glenlair, en la compa de su inteligente padre, deleitndose con las variadas na a actividades de la vida campesina, jugando en el arroyo adyacente a la casa, y correteando por el campo. Sol a ponerse ranas en la boca, para verlas salir saltando. Entre sus juguetes ten un fenaquistiscopio, invento de a Faraday, que constituye una forma primitiva del cinematgrafo. Aos ms tarde, aplic el efecto visual de la o n a o rotacin en su invento del trompo coloreado, y agreg lentes al fenaquistiscopio, adelantando un paso ms o o a hacia su forma moderna, el cinematgrafo. Lo utiliz para hacer ver escenas del choque de anillos torbellinos, o o la cual fue probablemente la primera aplicacin del cinematgrafo a la ilustracin de fenmenos cient o o o o cos.

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Al enfermar su madre, y durante unos dos aos despus de su muerte, Maxwell fue educado por un preceptor n e que manifest que su pupilo era de aprendizaje lento. A poco de andar, la t de Maxwell descubri que el o a o preceptor hab tratado de meterle a la fuerza los conocimientos, recurriendo a veces al expediente de golpearle a la cabeza con una regla, y de doblarle las orejas hasta hacrselas sangrar. Su padre no parece haberse percatado e de estos mtodos o haberlos aceptado como corrientes. Su bigrafo estaba convencido de que esta tiran que e o a sufri en su edad temprana, fue causa de un cierto titubeo en sus maneras y modo indirecto de responder o que conserv toda su vida. o Aunque el seor Maxwell hab considerado cuidadosamente la cuestin de la educacin de su hijo, permin a o o ti que ste fuera al colegio con la extravagante ropa de su propio diseo. James se apareci con una tnica o e n o u en lugar de un saco, sus zapatos de punta cuadrada, sujetos con hebillas de bronce en vez de cordones negros, y una pechera en lugar de cuello. Despus de la primera hora de clase se vio rodeado por sus condisc e pulos que lo fastidiaron e hicieron objeto de bromas a propsito de su extraordinaria indumentaria, a lo cual James les o replic irnicamente en el claro dialecto de Galloway. Por sus extraas vestimentas y rplicas sus compaeros o o n e n lo bautizaron con el sobrenombre de Dafty (aturdido). Cuando lleg a su casa de vuelta del colegio, su o tnica estaba hecha tiras y su pechera arrancada, pero esto parec divertirlo ms que irritarlo. Su bigrafo u a a o hace notar acertadamente que su comportamiento ocultaba serias heridas de su esp ritu. Maxwell no se vio libre, ni trat de hacerlo, de su sobrenombre, durante su estad en la escuela, y sus o a raras observaciones y risa eran interpretadas como seales de tonter Durante muchos aos, la escuela no n a. n despert su inters, que segu concentrado en Glenlair y en la casa de su t en Edinburgh. Escrib a su o e a a a padre cartas detalladas, ilustradas con dibujos, y aqul las le con afectuosa comprensin, y cuando estaba e a o en Edimburgo no se cansaba de hacer ver a su hijo cosas interesantes. Cuando ten doce aos lo llev a ver a n o mquinas electromagnticas y a una reunin de la Edinburgh Royal Society. a e o Durante este periodo sus compaeros continuaron morticndolo hasta el punto que a veces se volv contra n a a ellos y los atacaba con furor demon aco. Su prolongada amistad con Lewis Campbell parece haberse iniciado en el patio de la escuela, una vez que Lewis se puso de su parte, contra sus perseguidores. Con la adolescencia, progres rpidamente su desarrollo intelectual. Consigui vencer su inseguridad al o a o recitar sus lecciones, escribiendo las palabras en los espacios de un plano de un ventanal que hab en la a habitacin del rector, y aprendindolas en esa disposicin. A la maana siguiente, cuando se lo llamaba a dar o e o n la leccin, miraba al ventanal y su imaginacin visualizaba all las palabras escritas. Tem que lo cambiaran o o a de sitio en la clase impidindole as ver el ventanal. Desde el principio de su curso de matemticas, Maxwell e a realiz progresos rpidos. A la edad de catorce aos gan la medalla de matemticas y escribi a su t que su o a n o a o a amigo Campbell hab recibido una carta felicitndolo prematuramente por la medalla que al nal gan yo; a a e pero no existe rivalidad entre nosotros. Tambin gan una medalla en la asignatura de poes inglesa. e o a Su padre se preocupaba seriamente de que aprendiera bien matemticas, llevndolo ms frecuentemente a a a a las reuniones de la Edinburgh Royal Society y de la Society of Arts. Uno de los conferenciantes de la Society of Arts era D.R. Hay, cuyas teor sobre la interpretacin matemtica de la belleza mediante la forma y el color, as o a hab sido muy debatidas. Habl sobre las propiedades matemticas de la disposicin de huevo y sacta en an o a o los motivos ornamentales griegos. De aqu se suscit la discusin de cmo construir valos perfectos. James o o o o estudi el problema y descubri un mtodo para trazar valos mediante un lpiz guiado por un hilo atado a o o e o a dos alleres. Aqu se pudo apreciar la importancia que la independencia econmica tiene para poder alentar o a un talento en formacin. La libertad de ocupacin de Mr. Maxwell le permiti darse inmediata cuenta del o o o hallazgo de su hijo, pues dedicaba mucho tiempo a visitar a Hay y a J.D. Forbes, el distinguido profesor de Edimburgo, llamndoles la atencin sobre el descubrimiento. Forbes qued grandemente impresionado, y a o o redact el razonamiento de Maxwell en un lenguaje apropiado para una comunicacin a la Royal Society de o o Edimburgo. En esta forma, antes de cumplir quince aos, Maxwell fue conducido por su padre a una reunin n o 5

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de la Royal Society de Edimburgo para o la lectura de su primer trabajo. El profesor Forbes destac que el r o procedimiento de Mr. Maxwell para trazar valos era ms sencillo y general que el de Descartes, y que no se o a hab sospechado que estas curvas, cuyas propiedades pticas hab sido discutidas matemticamente por a o an a Newton y Huygens, se pod construir en forma tan sencilla. an Descartes, Newton, Huygens! Qu nombres aparec en la discusin del trabajo matemtico de un e an o a escolar!. Nunca se oy a Maxwell lamentarse de su educacin clsica, y con frecuencia dijo en aos ulteriores que o o a n consideraba que el descubrimiento del pensamiento de un autor, sin otra ayuda que un diccionario y una gramtica era uno de los mejores ejercicios mentales. a Apreci, no bien lo ley, el valor del tratado Mathematical Analysis of Logic, de George Boole, que acababa o o de ser publicado y que es considerado actualmente como el fundamento de la moderna ciencia de la lgica o matemtica. A pesar de que contaba con el apoyo de los profesores Forbes, Kelland y Hamilton, no ten mayor a a relacin con sus compaeros, y su comportamiento segu siendo algo excntrico. Se vest cuidadosamente, o n a e a pero no usaba ropa almidonada, ni guantes y viajaba en tercera clase en el ferrocarril, pues prefer los asientos a duros. Estos trabajos (sobre prismas) despertaron considerable inters por el futuro de Maxwell, y as Forbes e visit al padre de aqul, y lo urgi a que lo enviase a Cambridge. Despus de muchas deliberaciones ste o e o e e decidi enviarlo a Peterhouse, donde se hab destacado Thomson unos aos antes y hab ingresado ya Tait, o a n a su compaero de escuela. Los admiradores de Maxwell han discutido con frecuencia acerca de si hubiese salido n ganando con ingresar antes a Cambridge, abandonando sus estudios en Edimburgo, inconexos y sin relacin o social. Algunos creen que habr concluido ms pronto su preparacin sistemtica, obteniendo de ese modo, a a o a con ms rapidez, una tcnica para abordar problemas serios. Otros, en cambio, pensaron que su periodo de a e independencia en Edimburgo contribuy a fortalecer su originalidad de pensamiento. Lo cierto es que Maxwell o nunca domin la matemtica en grado comparable a su penetracin en el campo de la f o a o sica, y si hubiera ido antes a Cambridge, este ligero desequilibrio podr haberse remediado. a Cuando Maxwell se present personalmente a solicitar al doctor Thomson, entonces rector de Trinity College, o que le permitiese pasarse a ese establecimiento, parec t a mido e inseguro; pero al poco rato sorprendi al o rector presentndole un paquete conteniendo ejemplares de sus trabajos originales y acompandolos con esta a na observacin: Tal vez esto le demuestre que no soy inepto para ingresar a su College. o Al poco tiempo pas a ser alumno de William Hopkins, famoso profesor de matemticas que hab preparado o a a a Stokes, Thomson y otros candidatos de nota, para el examen para optar a la lista de honores. Teniendo en cuenta el grado de desarrollo mental y su originalidad se puede considerar que sigui con notable conciencia las o enseanzas de Hopkins, y que se desempe igualmente bien en el extrao juego que es un examen para optar n no n a honores. Hopkins qued impresionado por la inmensa cantidad de conocimientos de Maxwell, as como por o el desorden en que estaban; pero reconoci su genio, pues manifest que Maxwell era, de lejos, el ms notable o o a de todos los alumnos que hab tenido. Lleg a decir que Maxwell era casi incapaz de pensar equivocadamente a o en cuestiones de f sica, aunque su dominio de la parte formal de las matemticas era deciente. a En enero de 1854 se present a examen, diciendo a un amigo en esa oportunidad que cuando entr en el aula o o para buscar el primer tema, su mente estaba completamente vac pero al poco tiempo le invadi una lucidez a; o extraordinaria. Cuando sali estaba mareado y titubeante. Su antiguo compaero Tait, que hab participado o n a con felicidad en esa competicin el ao anterior, ha dicho que jams un buen alumno se present al examen o n a o peor preparado que lo estaba Maxwell. Obtuvo el segundo puesto, en gran parte, gracias a un poderoso esfuerzo mental. El primer puesto fue ganado por E.J. Routh, matemtico talentoso y capaz, cuya facilidad le hab a a permitido obtener ms puntos que su competidor con la sola ayuda de su talento, caso anlogo al de Stephen a a

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Parkinson que aventaj a Thomson. o Poco tiempo despus de graduarse, escribi a Thomson, pidindole consejo a propsito de la investigacin. e o e o o Le dec que hab pensado estudiar electricidad, y preguntaba si a Thomson le molestaba que abordase ese a a tema. Evidentemente debi recibir una respuesta favorable, pues escribi a su padre que Thomson est muy o o a contento de que yo haga incursiones en sus dominios elctricos. Mientras preparaba el material para su e primer trabajo de importancia Sobre las l neas de fuerza de Faraday se mantuvo intelectualmente activo en varios campos de la f sica. Nunca hab abandonado las investigaciones a propsito de la sensacin del color, a o o sugeridas, as como su trabajo sobre la geometr del valo, por el libro de D.R. Hay sobre la teor matemtica a o a a del arte. Despus de un conjunto de experiencias realizadas con diferentes observadores, lleg a la conclusin de que e o o el ojo humano es capaz de apreciar con gran precisin la semejanza de colores, que la apreciacin se debe a o o una causa que reside en el ojo del observador y no a la verdadera identidad de los colores y que la ley de visin o de los colores es, dentro de un cierto grado de aproximacin, idntica para todos los ojos normales. Maxwell o e demostr que, prcticamente, todo color puede obtenerse por la combinacin de otros tres colores, que pueden, o a o pues, ser aceptados como primarios. Adopt como colores primarios ciertas longitudes de onda, la regin del o o espectro correspondiente al rojo, al verde y al violeta. Descubri que las personas daltnicas pueden comparar o o cualquiera de sus sensaciones pticas coloreadas con combinaciones de dos colores primarios, conrmando o as la teor de que el daltonismo se debe a una deciencia en una de las tres sensaciones primarias sobre las a que se basa la percepcin de los colores. o El resultado ms importante de los trabajos de Maxwell sobre la visin de los colores fue aumentar su a o reputacin cient o ca. Por razones histricas, la f o sica de los colores era tenida en gran estima en Inglaterra; hab sido fundada por Newton y Young, y estudiada en tiempos de la juventud de Maxwell, por Brewster y a Forbes. El tema estaba de moda y los trabajos que se vincularan con l no pasaban inadvertidos. El nombre de e Maxwell fue aadido a los de Newton y Young en la lista de los que contribuyeron al importante conocimiento n de la teor de la visin de los colores, en 1860 la Royal Society le otorg la medalla Rumford en mrito a sus a o o e trabajos. La primera oracin de Maxwell en sus trabajos sobre electricidad es El estado actual de la ciencia de la eleco tricidad parece particularmente desfavorable a la especulacin. Hace observar que algunos de los fenmenos de o o la electricidad esttica, de la corriente elctrica y del electromagnetismo se pueden describir matemticamente, a e a pero que, hasta ese momento, no se ha hallado ninguna teor general que vincule entre s los fenmenos de a o todos estos tipos. El investigador que busque una teor general debe dominar una considerable masa de a conocimientos matemticos de los ms intrincados, cuya mera retencin en la memoria lo estorba materiala a o mente en su progreso. Si ha de conseguirse la unicacin de las distintas ramas de la teor de la electricidad, o a debe hallarse algn mtodo que simplique los conceptos fundamentales en las distintas ramas, de manera u e que el estudioso pueda representrselos simultneamente en su mente. Esta simplicacin puede realizarse de a a o dos maneras: hallando un denominador comn bajo la forma de una expresin matemtica, o mediante una u o a hiptesis f o sica. En el primer caso, perdemos de vista por completo el fenmeno que deseamos explicar, y o aunque podamos objetivar las consecuencias de ciertas leyes, nunca podremos obtener ideas ms completas a de las vinculaciones de aquel tema. Si por otra parte formulamos una hiptesis f o sica, solamente tenemos una visin indirecta del fenmeno y nos vemos expuestos a no ver los hechos mismos y a sacar conclusiones o o apresuradas, todo ello como consecuencia de una explicacin que slo es parcial. En consecuencia debemos o o hallar algn mtodo de investigacin que permita que la mente pueda seguir cada paso del razonamiento u e o mediante una clara interpretacin f o sica, sin verse obligada a recurrir a alguna teor fundada en la rama de a la f sica, de la cual se ha extra esa interpretacin, de manera que la mente no se vea apartada del tema do o principal, por sutilezas anal ticas, ni tampoco llevada ms all de la verdad por alguna hiptesis afortunada. a a o

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Con el propsito de obtener imgenes f o a sicas sin enunciar una teor f a sica, debemos familiarizarnos con la existencia de las analog f as sicas. Entiendo por analog f a sica la similitud parcial que existe entre las leyes de una ciencia y las de otras, similitud que permite que cada una ejemplique a la otra. As todas las ciencias , matemticas se fundan en relaciones entre las leyes f a sicas y las leyes de los nmeros, de manera que el u objeto que debe perseguir una ciencia exacta es reducir los problemas de la naturaleza a la determinacin de o cantidades mediante operaciones con nmeros. u Explica que las l neas de fuerza pueden representarse convenientemente mediante delgados tubos de seccin variable, que transportan un uido imponderable. La intensidad y la direccin de la fuerza es cualquier o o punto puede representarse mediante el movimiento del uido. En el caso de un sistema de fuerzas completamente arbitrario habr, generalmente, intersticios entre los tubos. Los tubos sern entonces meras supercies a a que gu el movimiento de un uido que llene todo el campo. Hace notar que el estudio matemtico de en a las fuerzas elctricas y magnticas se ha basado generalmente en la representacin de un modelo en el cual e e o se supone que estas fuerzas son anlogas a las reacciones entre ciertos puntos; pero ahora propone basar el a tratamiento matemtico en la suposicin de que las reacciones de las fuerzas sean anlogas a las existentes a o a en el modelo hidrodinmico que ha descrito. Luego procede a demostrar que las leyes de las atracciones y a efectos de induccin de los imanes y de las corrientes elctricas pueden imaginarse claramente sin realizar o e suposiciones respecto de la naturaleza f sica de la electricidad, y sin aadir nada a lo que ya se conoce por n la experimentacin. Ya ha escrito no estoy intentando establecer ninguna teor f o a sica de una ciencia en la cual apenas he realizado experimentos. El eminente astrnomo real, Sir George Biddle Airy, declar que apenas pod imaginar que alguien que o o a conozca la coincidencia existente entre los valores observados y los calculados en base a la accin a distancia, o pueda titubear un instante entre esta accin simple y precisa, por una parte, y algo tan vago e impreciso como o las l neas de fuerza, por otras. Debido a su comprensin de lo que es el esp o ritu de la investigacin cient o ca y a su imaginacin geomtrica, o e Maxwell qued convencido de la exactitud de las concepciones de Faraday sin realizar l mismo ninguna o e investigacin experimental sobre electricidad. Faraday a su vez supo apreciar inmediatamente los trabajos de o Maxwell y en una carta fechada el 13 de noviembre de 1857 le escribe: Siempre he comprobado que yo pod entender perfectamente sus conclusiones. Las cuales, aunque no me ilustran del todo sobre los pasos a de su razonamiento, me presentan resultados, que ni exceden a la verdad ni quedan cortos, y que son de una naturaleza tan clara, que basndome en ellos puedo seguir pensando y trabajando. a Maxwell demostraba con indiscutible lucimiento su dominio de las ideas de accin a distancia, y sin emo bargo, apoyaba la adopcin de la nocin aparentemente complicada de las l o o neas de fuerza de Faraday. Sus contemporneos, intrigados, se preguntaban qu es lo que ten en la mente, y decidieron nalmente que era a e a una de sus extravagancias. La memoria sobre los anillos de Saturno aument grandemente su reputacin, y result ser de gran imporo o o tancia tctica para su campaa, aun slo esbozada, para copar y reformar la escuela cient a n o ca de Cambridge, pues aqul trabajo inhib a los hombres de ciencia de la vieja escuela para poner en duda su dominio de la e a f sica clsica. Con sus investigaciones sobre la f a sica de los colores y los anillos de Saturno, Maxwell hab a satisfecho el gusto y el mtodo de los ms cerrados continuadores de Newton. e a Durante el periodo en que preparaba su primer trabajo sobre las l neas de fuerza de Faraday, daba clases sobres fracciones decimales en los cursos de Cambridge para obreros. En marzo de 1856 escrib a su padre: a Estamos organizando una escuela preparatoria para muchachos grandes, con el n de ayudarlos en sus estudios preliminares. Tambin trabajamos a favor del cierre temprano de los negocios. Hemos conseguido la adhesin e o de todos los ferreteros, y de todos los zapateros, menos uno. Las librer se han adherido durante un tiempo. as La imprenta Pitt trabaja hasta horas avanzadas, y le vamos a solicitar que cierre. 8

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Se dice que el estudio que Maxwell realiz de las propiedades de los cascotes voladores, como llamaba a o los anillos de Saturno, fue el origen de sus investigaciones sobre teor dinmica de los gases para cuyo estudio a a present su primera contribucin importante en 1859, en la reunin de la Aberdeen de la British Association. o o o Al poco tiempo de estar en Aberdeen, Maxwell contaba que all no entienden chistes de ninguna clase, y no me he atrevido a hacer uno solo en dos meses; si se me ocurre uno me morder la lengua. A pesar de esto, e se cas con la hija del director del Marischal College. o Al retirarse Forbes, la ctedra de losof natural de Edimburgo qued vacante, y Maxwell se present para a a o o ella, pero los electores prerieron a P.G. Tait. El Courant, peridico de Edimburgo, coment en sus pginas que o o a se reconoce al profesor Maxwell en el ambiente cient co como uno de los hombres de ciencia ms notables. a Pero hay otra condicin que es deseable en un profesor de una Universidad como la nuestra, y es la capacidad o para exponer verbalmente, partiendo de la suposicin de que los alumnos tienen conocimientos decientes o o aun nulos. No dudamos que fue esta deciencia la que indujo a los consejeros a preferir al seor Tait. n Sea como fuere, dos universidades de su tierra nativa tuvieron la oportunidad de retenerlo como profesor, pero ambas prerieron otros maestros. Algunos cr ticos consideran que el estado actual de la educacin en o Escocia es un resultado de preferir la aptitud pedaggica al genio creador, pues a la larga esta tctica no da o a resultado. Se podr pensar que despus de dos rechazos Maxwell abandonar sus intentos de alcanzar una carrera a e a acadmica, pero la cultura del siglo XIX ten ms suerte de la que merec A nes de 1860 qued vacante e a a a. o una ctedra del Kings College de Londres, siendo designado Maxwell para ocuparla, cosa que hizo durante a cinco aos de labor fruct n fera, retirndose al nal de este periodo debido a su salud precaria. En el otoo de a n 1860 hab enfermado de viruela en Glenlair, y en 1865, andando a caballo, una rama le hab lastimado la a a cabeza, accidente que fue seguido por un serio ataque de erisipela. En 1859, Clausius public un clculo de la longitud del camino medio libre, basndose en la distancia media o a a existente entre las molculas de una masa de gas y la distancia entre los centros de dos molculas que chocan, e e en el momento de producirse ste. Maxwell ley el trabajo de Clausius e independientemente dedic toda su e o o capacidad al desarrollo de la teor dinmica de los gases y en la reunin de la British Association que tuvo a a o lugar en Aberdeen en 1859 disert sobre esta teor Clausius y sus predecesores, exceptuando al ignorado o a. Waterston, supon que todas las molculas deb moverse con la misma velocidad. Esto evidentemente no an e an pod suceder, pues los choques deb aumentar a veces, y a veces disminuir la velocidad de la molcula que a an e ha chocado. En su conferencia de Aberdeen, Maxwell dio una solucin a este problema con auxilio de la teor matemtica o a a de la probabilidad, demostrando que la distribucin de la velocidades entre las molculas sigue la misma ley o e que la de los errores en un grupo de observaciones, variando de cero a innito, aunque el nmero de molculas u e con velocidades muy elevadas es relativamente pequeo. La deduccin de la distribucin de las velocidades n o o moleculares hecha por Maxwell en su trabajo original no es nada clara, aunque el resultado es correcto. Jeans ha dicho que su razonamiento no parece tener ninguna relacin con molculas, o con la dinmica de su o e a movimiento, con la lgica o el sentido comn elemental, y llega a una frmula que de acuerdo con todos los o u o precedentes y todas las leyes de la losof cient a ca deber estar equivocada sin duda alguna. Sin embargo se a demostr ms adelante que era correcta y actualmente se la denomina ley de Maxwell. Para su determinacin o a o Maxwell hab inventado la mecnica estad a a stica. Mientras que algunos expertos hombres de ciencia consideraban que la exhibicin ms brillante del genio o a de Maxwell es su contribucin a la teor dinmica de los gases, la mayor de los f o a a a sicos juzgan que su obra capital es su teor electromagntica de la luz. Maxwell realiz la parte ms importante de su trabajo sobre a e o a estas dos teor durante los aos comprendidos de 1860 a 1865 mientras ocupaba la ctedra en el Kings as n a College de Londres, entre las edades de veintinueve y treinta y cuatro aos. En este periodo llevaba una vida n 9

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muy ocupada: daba clases nueve meses al ao, periodo muy largo para un curso universitario, y dentro de sus n tareas inclu las clases para obreros. a Los hombres de ciencia de la categor de Einstein y Maxwell, que realizaban grandes descubrimientos sin a esfuerzos mentales excepcionales, muestran claramente la diferencia que existe entre diversos grados de la inteligencia humana. Los cerebros poderosos no experimentan dicultades en realizar descubrimientos magnos, mayores que las que experimentan los cerebros dbiles para descubrir cosas intrascendentes. Los grandes resule tados que produjeron con un esfuerzo mental normal, demuestran la verdadera magnitud de sus inteligencias. Despus de cinco agotadores aos en Londres, Maxwell renunci, en 1865, su ctedra del Kings College, e n o a retirndose a Glenlair. Estaba ms atado a su pequea heredad que a su carrera, y en esto no hac ms a a n a a que atenerse a las tradiciones de la clase social a que pertenec En 1868, a la edad prematura de treinta y a. siete aos, fue invitado a ocupar el cargo de decano del United College, en la Universidad de Saint Andrews, n cargo que en realidad implicaba la direccin de la Universidad misma, pero ni aun este ofrecimiento tentador o lo arranc de Glenlair, donde se ocupaba escribiendo la gran obra Treatise on Electricity and Magnetism, y o atendiendo a las obligaciones sociales y religiosas inherentes a la pequea nobleza. Cerca de su casa hizo n construir un buzn especial para las necesidades de su abundante correspondencia. Siempre se interes por o o que la capilla local estuviera dotada de lo necesario y varias veces hizo contribuciones importantes. Asimismo, concurr con toda asiduidad a los ocios religiosos, y en su casa encabezaba las plegarias y frecuentemente a improvisaba oraciones. Despus de algunos s e ntomas de dispepsia, a los que no hab prestado atencin, Maxwell enferm gravea o o mente en 1879, conociendo entonces que sus d estaban contados, y el 5 de noviembre muri, a los cuarenta as o y ocho aos de edad. n

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Captulo

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Electrodinamica

Einstein en su autobiobraf :Lo esencial en el ser de un hombre como yo est en qu piensa y cmo a a e o lo piensa, y no en lo que hace o padece. Se est de acuerdo o no con Einstein, hay que reconocer que e una parte muy interesante de la vida de un pensador es qu piensa y cmo lo piensa. Lo que quiz pueda e o a causarnos sorpresa es que el modo de pensar de un cient co o un artista, su mtodo, es casi tan unico como e su obra. Ya veremos que Maxwell abord los problemas por un camino totalmente distinto del de Faraday. o Mientras que Faraday pensaba directamente de las consideraciones metaf sicas ms abstractas a las teor a as y experimentos ms concretos, Maxwell se empeaba en construir teor f a n as sicas muy abstractas, que eran generales y matemticas, pero que pod ser contrastadas por muchos experimentos diferentes. El talante a an peculiar de Maxwell marc tanto la naturaleza de sus creaciones como la acogida que les dispens la comunidad o o cient ca. Para una mejor comprensin del estilo de pensamiento de Maxwell, echemos una mirada a su historia o personal hasta la fecha en que comenz a investigar sobre electricidad y magnetismo. o Maxwell naci en el seno de una familia aristocrtica escocesa, los Clerk, perteneciente a la alta sociedad o a desde hac dos siglos. Hasta los diez aos vivi en Glenlair, la hacienda solariega de su padre. Despus asisti a a n o e o la Academia de Edimburgo, y ms tarde a la Universidad de esta ciudad. Pose una excelente cultura general, a a destacando especialmente en matemticas. A la edad de catorce aos public su primer trabajo matemtico, a n o a un mtodo para dibujar curvas ovaladas con ecuaciones de grado superior a las de las elipses, utilizando lpiz, e a cuerda y dos alleres. El mtodo hab sido y anticipado - aunque vagamente- por Descartes, pero en cualquier e a caso constituye un claro exponente de la forma de pensar de Maxwell, concreta y geomtrica. e Maxwell ten un ingenio deslumbrante, pero detrs lat una actitud de moral seriedad. Ms adelante a a a a escribi, por ejemplo a su mujer largas cartas con discusiones religiosas de angustiosa seriedad, tema sobre el o que nunca hablaba con casi nadie ms. A la edad de diecinueve aos fue a Cambridge, al Peterhouse College a n al principio y despus al Trinity College (donde Newton hab estudiado doscientos aos antes). Cambridge e a n conrm todas las caracter o sticas caracterolgicas de Maxwell su excentricidad, su agudeza, su seriedad, su o erudicin, y tambin su estilo de trabajo. o e Quiz sea a travs de sus escritos como mejor podamos hacernos una idea de la personalidad de Maxwell. Y a e de entre sus escritos, hay dos interesantes realizados nada ms graduarse por Cambridge. Uno de los art a culos es serio, y el otro es un producto clsico del humor de esta universidad. El primero consiste en unas cuantas a l neas personales escritas a los veintitrs aos cuando empezaba su carrera cient e n ca: Quien quiera disfrutar de la vida y actuar conlibertad debe tener siempre presente el trabajo del d No el a. trabajo de ayer, so pena de caer en la desesperacin, ni el de maana, so pena de convertirse en visionario, ni o n

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2.1 Algunos problemas por resolver

James Clerk Maxwell

tampoco el que culmina con el d que es trabajo perecedero, ni tampoco el que permanece para la eternidad, a, porque no sirve para conformas sus acciones. Feliz es el hombre que puede reconocer el trabajo de hoy una porcin conexa del trabajo de la vida y una concrecin del trabajo de la eternidad. Los fundamentos de o o su conanza son inmutables, ya que ha sido part cipe del Innito. Cumple esforzadamente su empresa diaria, porque el presente le ha sido otorgado en posesin. El hombre deber ser, pues una personicacin del proceso o a o divino de la naturaleza, y mostrar la unin de lo innito con lo nito, sin menospreciar su existencia temporal, o ya que slo en ella es posible la accin individual, pero sin ignorar tampoco aquello que es eterno, consciente o o de que el Tiempo es un misterio que no podr desvelar hasta que la Verdad eterna lo ilumine. a El segundo fragmento es el comienzo de una charla sobre analog dada en 1856 ante el Apostals Club, as, compuesto por doce de los estudiantes ms brillantes de Cambridge: a En la antigua y religiosa fundacin de Peterhouse se observa la regla de que aqul que haga un retrucano o e e ser tenido por su autor, pero aqul que pretenda haberlo resuelto ser considerado su publicador, y que ambos a e a sern multados. Pues bien, as como en un retrucano yacen ocultas dos verdades bajo una sola expresin, a e o en una analog se descubre una sola verdad bajo dos expresiones. Cualquier cuestin relativa a analog a o as es, por tanto, la rec proca de una cuestin referente a retrucanos, y las soluciones pueden trasponerse por o e reciprocacin. Pero toda vez que an subsisten dudas acerca de la legitimidad del razonamiento por analog o u a, y habida cuenta de que el razonamiento por retrucanos, hemos de adoptar el mtodo directo en punto a la e e analog y luego, de ser necesario, deducir por reciprocacin la teor de retrucanos... a o a e

2.1.

Algunos problemas por resolver

A partir de las investigaciones de Faraday, la electricidad se convirti en uno de los problemas centrales de la o f sica. Se vio que se trataba de una propiedad caracter stica de todo tipo de materia, una propiedad ntimamente relacionada con el comportamiento qu mico y f sico de los cuerpos materiales. Cada descubrimiento de Faraday plante nuevos problemas de cara a una teor general de la electricidad. Uno de los problemas fundamentales o a era encontrar una teor unicada que diera cuenta del fenmeno de la electricidad esttica, la atraccin a o a o amperiana de las corriente y la induccin electromagntica. o e Adems hab gran cantidad de problemas relativos a las relaciones entre la electricidad y la materia, la a a explicacin de las propiedades de los dielctricos, de las sustancias d y paramagnticas, de las reacciones o e a e electroqu micas, y de las rotaciones magnticas del plano de polarizacin de la luz. El estudio de estas relaciones e o se convirti muy pronto en un campo de investigacin variado y lleno de posibilidades. De hecho, durante o o bastante tiempo, la teor de la electricidad fue el tema punta de la f a sica y de la qu mica, ya que se cre que a toda la materia conten cargas ( desde el modelo atmico de Thomson en 1903). La electricidad era el campo a o de batalla donde todas las concepciones del mundo esperaban probar su validez. El hecho de desarrollar una teor unicada de la electricidad dentro del esquema de una determinada concepcin del mundo, esperaba a o probar su validez. El hecho de desarrollar una teor unicada de la electricidad dentro del esquema de una a determinada concepcin del mundo, con exclusin de las dems, hubiese sido un gran avance para la ciencia. o o a Los problemas de la electricidad se estudiaron, pues , desde muy diferentes puntos de vista. En lo siguiente el texto se centrar en aquellas concepciones del mundo que se inspiran en las de Faraday. a Al pasar por alto muchos problemas de gran riqueza y variedad tiene el inconveniente de que puede darnos una visin deformada de la historia de la ciencia en una determinada poca, pero en cambio la ventaja de o e exponer con gran brevedad un periodo relativamente largo de la historia. La historia de la ciencia es como una saga, donde en lugar de haber muchas aventuras que convergen en un hroe, hay muchos hroes y una sola e e aventura. 12

2.2 Sobre las l neas de fuerza de Faraday

Historia de la F sica

Desde Fraday hasta Einstein, los avances fundamentales en el desarrollo dela teor de campos fueron a a producto del intento de resolver dos problemas anes. En primer lugar se trataba de conseguir una teor a unicada de la accin de la electricidad esttica, las corrientes permanentes , y la induccin electromagntica; o a o e en segundo lugar, descubrir la verdadera relacin entre la luz y el electromagnetismo. James Clerk Maxwell fue o el primero en abordar estos problemas a la luz de la teor de campos. Bajo el hechizo de Faraday esperaba a resolver ambos problemas con una teor matemtica clara y precisa. a a Adems de los descubrimientos de Faraday, es necesario sealar tres aspectos importantes de la situacin a n o problemtica de Maxwell para poder entender el papel que su teor desempe en la cuestin de la naturaleza a a no o del mundo f sico. El primero de estos aspectos es el intento de Weber y otros ( incluyendo el desarrollo de la ley de Ohm por Kirchho) de resolver el problema de una teor unicada segn esquemas newtonianos. El segundo factor es a u el desarrollo de la teor de la conservacin de la energ que afectaba a todas las ramas de las ciencias f a o a, sicas. Por ultimo, est el nacimiento de una nueva metaf a sica cartesiana y su aplicacin por Thompson; Maxwell o utiliz esta nueva metaf o sica para interpretar a Faraday.

2.2.

Sobre las l neas de fuerza de Faraday

La historia de los descubrimientos de Maxwell en electricidad y magnetismo comienza con una carta a su amigo William Thomson poco despus de licenciarse por Cambridge (Thomson se hab graduado nueve aos e a n antes): Ahora que acabo de ingresar en el ingrato estamento de los licenciados, he comenzado a pensar en leer. Actividad placentera, durante cierto tiempo, entre libros de mrito reconocido que uno no ha le pero que e do, deber haber le a do. Con todo tenemos una fuerte tendencia a volver a los temas de la f sica, y varios de los aqu presentes querr amos abordar la electricidad. Imaginemos una persona que tiene un conocimiento rudimentario de los experimentos elctricos y una ligera aversin a la Electricidad de Murphy, cmo deber e o o a proceder en la lectura y el trabajo para conseguir cierta comprensin de la materia que pueda serle util en o posteriores lecturas? Si esta persona quisiera leer a Ampre, Faraday, etc, en qu secuencia disponerlos y en e e qu momento y en qu orden deber abordar la lectura de los art e e a culos que usted ha publicado en el Cambridge Journal? Si usted tiene en la cabeza alguna respuesta a estas cuestiones, tres de nosotros estar amos gustosos de recibir por escrito sus consejos. Maxwell empez sus investigaciones leyendo los Experimental Researches in Electricity, de Faraday, despus o e de decidir que no iba a estudiar ms matemticas sobre esta materia hasta haber le a Faraday. Tambin a a do e ley por sugerencia de Thomson, la teor de Weber, y coment: Coneso que a primera vista no me ha o a o gustado. Es muy posible que Maxwell no tratara la teor de Weber, por los complicados efectos que sta a e atribu a la accin a distancia. Farady sab lo dif que era introducir fuerzas no centrales dentro del esquema a o a cil newtoniano; igual de poco plausible encontraba Maxwell la dependencia de la velocidad y la aceleracin de o las fuerzas que actan a distancia. as las cosas, Maxwell se plante el problema de desarrollar las ideas de u o Faraday dentro de una teor matemtica del electromagnetismo. a a Para entender cmo pretend Maxwell llevar a cabo su objetivo, hay que tener presente que su interpretacin o a o de Faraday es completamente diferente de la que conoce. Utilizaba , como Thomson , una interpretacin en o funcin del ter, lo cual le permiti construir varios modelos matemticos que pod estudiar utilizando las o e o a a leyes de Newton. Maxwell era consciente de que su interpretacin era algo distinta de la de Faraday, pero o pensaba que era preferible a la teor del campo. a A lo largo de todo su trabajo sobre electricidad, Maxwell sigui el mtodo de las analog o e as, inspirado 13

2.2 Sobre las l neas de fuerza de Faraday

James Clerk Maxwell

en parte en la analog que Thomson estableci entre el calor y la electricidad. Este mtodo le permit una a o e a extraordinaria exibilidad, animndole a proponer teor que a l mismo le parec poco veros a as e an miles, pero que le brindaban sistemas matemticos muy claricadores al aplicarlos a los fenmenos que trataba de estudiar. a o Lo liberador del mtodo de las analog e as reside en el hecho de que permite el desarrollo de teor en as, un principio consideradas como falsas, pero que pueden arrojar luz sobre la verdad; un mtodo que Faraday e recomendaba. Por otro lado, estimula a construir teor distintas de las favoritas, y en general anima a hacer as teorizaciones que nadie se creer pero que pueden ser de una provecho. a, La concepcin que ten Maxwell de su situacin problemtica y su idea de cmo abordarlos estn expuestas o a o a o a contundentemente en la introduccin a su primer art o culo sobre electromagnetismo, On Faradays Lines of Force. El mtodo que Maxwell propugna es, desde luego, solamente uno entre un nmero ilimitado. Como Maxwell e u seala, tiene algunos puntos fuertes. En este primer art n culo, Maxwell construy analog de dos de las teor o as as de Faraday, ponindolas en lenguaje matemtico: la teor de la distribucin de las l e a as o neas de fuerza, y la teor a del estado electrnico. Maxwell demostr as que las teor de Faraday eran matemticamente respetables, si o o as a bien su trabajo no condujo a ningn resultado matemtico nuevo. Digamos de paso que Faraday en persona u a hab acogido con gran entusiasmo la defensa de Thomson hab hecho de alguna de sus ideas, y Maxwell a a albergaba ahora la esperanza de que Faraday, que acababa de terminar los Experimental Researches, leyera su art culo. Veamos en primer lugar la analog de las l a neas de fuerza que present Maxwell. Si llenamos de l o neas de fuerza el espacio que rodea a un imn, como hizo Faraday, obtendr a amos un modelo geomtrico de los e fenmenos f o sicos que nos indicar la direccin de la fuerza, pero no su intensidad en cualquier punto, para a o lo cual necesitar amos de otro mtodo. La solucin de Maxwell consist en considerar estas curvas no e o a como simples l neas, sino como nos tubos de seccin variable que transportan un uido incompresible. En o cualquier punto del campo, la magnitud y direccin de la fuerza vendr entonces representada por la direccin o a o y magnitud del uido imaginario. Pasemos ahora a la analog mecnica de la electricidad. La carga positiva se considera como una fuente e a a uido que viene de forma continua una cantidad de uido que depende de su intensidad. La carga negativa es como un sumidero que absorbe todo el uido de las proximidades proporcionalmente a su intensidad. Segn u Faraday, hay la misma cantidad de carga positiva que de negativa, y por tanto, los sumideros nunca dejan de absorber uido. Se trata desde luego, de uido extrao, que continuamente est crendose en un lugar y n a a destruyndose en otro. Pero Maxwell recalcaba que , al tratarse de una analog matemtica de los fenmenos, e a a o podemos asignarle todas las propiedades que queramos. Maxwell construye tambin una analog de la accin del dielctrico suponiendo que el uido ( que no tiene e a o e inercia) uye a travs de un medio resistente que ejerce sobre aqul una fuerza proporcional a su velocidad. e e Variando la resistencia del medio por el que discurre el uido, obtenemos una analog de la accin de los a o materiales dielctricos y diamagnticos: ante una regin de mayor resistencia, el uido tender a rodearlo, e e o a desviando las l neas de ujo, como en el caso f sico en que las l neas de fuerza se desv por accin de un an o material diamagntico. e Maxwell ampl despus la analog introduciendo un medio cuya resistencia al ujo var con la direccin a e a a o y demuestra cmo esta analog explica los efectos magnticos que tienen lugar en los cristales. Como el o a e uido es incompresible, el volumen de cualquier parte del uido ha de permanecer constante en el tiempo. por consiguiente, la velocidad del uido tendr que disminuir segn se va alejando de la fuente. De hecho, a u la velocidad del uido obedecer la ley del inverso del cuadrado. Maxwell demostr tambin que as como la a o e velocidad es anloga a la fuerza en el campo elctrico, la presin en un punto del uido es anloga al potencial. a e o a Vemos, pues, que en el caso esttico es posible reconciliar la teor de Poisson con la teor de las l a a a neas de 14

2.2 Sobre las l neas de fuerza de Faraday

Historia de la F sica

fuerza. Puede utilizarse este modelo mecnico para construir una teor unicada de la electricidad, como tiene a a que ser, segn Maxwell, toda teor nueva que pretenda ser satisfactoria? Maxwell no llega a contestar esta u a pregunta. Se limita a mencionar la demostracin de Kirchho de que la fuerza electroscpica de Ohm es idntica o o e al potencial elctrico, y que quedar denitivamente establecida la conexin entre la electricidad de tensin e a o o y la corriente elctrica si conociramos cunta carga debe pasar por segundo por un cable para obtener una e e a unidad de corriente, medida en unidades de intensidad de campo magntico asociado. Esta conexin, aunque e o valiosa, no constituir una teor unicada, porque necesitar a a amos saber si la corriente es el ujo de un uido elctrica, o una vibracin y la carga elctrica. Maxwell menciona la teor de que la electricidad es un uido , e o e a pero prosigue luego con ideas que son como un eco de las de Faraday, a quien cita puntualmente. En resumen, Maxwell no contaba con ninguna teor unicada que fuera ms all de los l a a a mites de Faraday. En la segunda parte de On Faradays Lines of Force, Maxwell expone su teor de la induccin electroa o magntica, basada en una teor del estado electrotnico. La fuerza electromotriz depende de la variacin e a o o del nmero de l u neas de induccin magntica que atraviesan el circuito, dice Maxwell, explicando la teor de o e a Faraday. Es natural suponer que una fuerza de este tipo que depende de la variacin del nmero del l o u neas, se deba a un cambio de estado que viene medido por el nmero de estas l u neas este estado no es sino el estado electrotnico de Faraday , para el que Maxwell propone una expresin matemtica. As justicaba Maxwell su o o a trabajo sobre la obra de Faraday, que era completamente ignorada por todos los dems: a La conjetura de un lsofo (Faraday) tan familiarizado con la naturaleza puede a veces estar ms preada o a n de verdad que la ley experimental mejor establecida por investigadores emp ricos, y aunque no es obligado admitirla como verdad f sica, cabe aceptarla como una idea nueva con la cual claricar nuestros conceptos matemticos. a Maxwell descubri una expresin matemtica del estado electrotncio que coincide con la funcin potencial o o a o o de Neumann ( en aquel entonces Maxwell no conoc la obra de Neumann). Pero hay que sealar que el potena n cial vectorial de la posterior teor de Maxwell, ms elaborada , no siempre es el de Neumann. Como indic ms a a o a tarde. Helmholtz, slo coinciden para corrientes estacionarias cerradas el camino seguido por Maxwell hasta o llegar al potencial vectorial es diferente del de Neumann. Maxwell empez por formular matemticamente la o a idea de Faraday de que la induccin es igual al nmero de l o u neas de fuerza que atraviesan el circuito. Luego obtuvo la funcin cuyo cambio da la fuerza electromotriz del circuito, utilizando un teorema probado, entre o otros, por Thomson. Aunque el potencial vectorial puede ser considerado como una medida de la intensidad del estado electrotnico, no proporciona ninguna medida de la intensidad del estado electrotnico, no proporciona ninguna o o teor de la naturaleza de la tensin que, segn Faraday, era de origen de este estado. Maxwell era consciente a o u de que se necesitaba algo ms para establecer una teor f a a sica del estado electrotnico y ten la esperanza o a de llegar a descubrirlo. El problema era ahora establecer un mecanismo que explicara las acciones del campo electromagntico, y especialmente el estado electrotnico. Dice en un art e o culo ( en una defensa del uso de las matemticas) a La idea del estado electrotnico nunca la he tenido en la mente en una forma que permita explicar su o naturaleza y propiedades sin recurrir a simples s mbolos... Espero que a travs de un cuidadoso estudio de las e leyes de los slidos elsticos y del movimiento de los uidos viscosos pueda descubrir un mtodo de construir o a e una concepcin mecnica de este estado electrotnico que se adapte al razonamiento general. o a o Por qu tanto inters en volcarse en este nuevo programa de investigacin si estaba tan a mano la brillante e e o teor unicada de la electricidad de Weber? a

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2.3 Sobre las l neas f sicas de fuerza

James Clerk Maxwell

Es bueno dos manera de contemplar un tema, y admitir que hay dos maneras diferentes de contemplarlo. El principal mrito de una teor provisional es que sirve de gu para la experimentacin, sin obstaculizar el e a a o avance de la teor correcta ene l momento en que aparezca. Tambin hay objeciones a la idea de que las a e fuerzas ultimas de la naturaleza depende de la velocidad de los cuerpos entre los que actan... el principio u de la Conservacin de la Fuerza impone que estas fuerzas acten segn la l o u u nea de unin de las part o culas y dependan slo de la distancia. o Despus de su xito inicial con la formulacin de expresiones matemticas para ciertas partes de la teor e e o a a de Faraday, Maxwell se dedic al arduo problema de encontrar una explicacin mecnica de las leyes que o o a hab expresado matemticamente, una explicacin que condujera a una teor unicada de la electricidad. Si a a o a Maxwell se mostr muy exible en su acercamiento a la explicacin mecnica, fue porque cre que su teor o o a a a ser en el mejor de los casos, una primera aproximacin a la teor verdadera ( que no llegar hasta conocer a, o a a perfectamente el ter). Se tom la libertad de imaginar un mecanismo imposible que, sin embargo, podr e o a presentar analog como ciertas. Uniendo sabiamente su capacidad de imaginacin y su facilidad matemtica, as o a Maxwell hizo un avance fundamental en la teor de campos. a

2.3.

Sobre las l neas f sicas de fuerza

Maxwell logr efectivamente hallar una representacin mecnica del estado electrotnico y del campo eleco o a o tromagntico en general. En un art e culo publicado en 1861-62, y titulado On Physical Lines of Force expuso el modelo y sus propiedades matemticas. Con este art a culo Maxwell irrumpi hacia una nueva teor del eleco a tromagnetismo, que se convirti en el centro de toda investigacin posterior; resultado de estas investigaciones o o fueron, entre muchas otras cosas, el descubrimiento de las radioondas, la teor electromagntica de la luz y a e el posterior desarrollo del telgrafo y el telfono. e e En su primer trabajo, On Faradays Lines of Force (publicado en 1855-56), Maxwell hab desarrollaa do matemticamente muchas de las ideas de Faraday; por ejemplo, la de que la induccin es producto de a o l neas de fuerza en movimiento, la de la capacidad inductiva espec ca y la de la permeabilidad magntica. e Qu esperaba Maxwell conseguir con la construccin de un modelo mecnico del campo de cuya correccin l e o a o e mismo dudaba?qu problemas trataba Maxwell de resolver con tal modelo? Maxwell, al igual que Thomson, e cre que el campo electromagntico realmente est constituido por un ter subordinado a las leyes de la a e a e mecnica newtoniana. Esto era razn suciente para buscar un mecanismo. Su idea era que aunque no diera a o con el mecanismo correcto, pod encontrar uno que fuera lo sucientemente parecido al verdadero como para a poseer algunas propiedades comunes. Pero ese mecanismo , no conducir a las mismas ecuaciones que las a del primer art culo, careciendo de propiedades contrastables? Maxwell esperaba ms de ese mecanismo. a Al parecer, Maxwell cre que los resultados de sus primitivos art a culos ten que ser modicados con an la introduccin de la velocidad nita de la induccin electromagntica. Maxwell, al igual que Faraday, ten o o e a argumentos metaf sicos que le impulsaban a aceptar que la induccin electromagntica requiere tiempo para o e propagarse por el campo. Segn el concepto de ter mantenido por Maxwell, cada parte del ter no acta u e e u sobre las dems a distancia sino slo sobre las contiguas ( como en Descartes). Si se supone que el ter es una a o e sustancia elstica y con masa, entonces la velocidad de propagacin ha de ser nita. Y hab una razn poderosa a o a o para creer que el ter pose estas propiedades ( la velocidad nita de la luz). Aqu nos reremos naturalmente e a al ter lumin e fero, que no tiene por qu estar relacionado con el campo electromagntico; pero a Maxwell e e le constaba creer que existiesen dos teres superpuestos, uno para la luz y otro para el electromagnetismo. e Adems, el descubrimiento de Faraday de la rotacin magntica de la luz polarizada demostraba la existencia a o e de una ntima relacin entre la luz y el magnetismo. Por tanto, lo natural era asignar al mismo ter los efectos o e electromagnticos y los luminosos. Y si este ter tiene en el caso de la luz una velocidad nita de respuesta e e 16

2.3 Sobre las l neas f sicas de fuerza

Historia de la F sica

por qu no en el de la induccin electromagntica? Es ms, las ondas luminosas no ser un fenmeno e o e a an o electromagntico, como Faraday suger e a? El problema de Maxwell se centraba, pues , en dar con un modelo del ter del campo electromagntico e e que incorporara la masa y elasticidad necesaria para la velocidad nita, y llegar incluso a formular una teor a electromagntica de la luz. Las ideas de Faraday jugaron un papel muy importante en la construccin del e o modelo, sobre todo la de que la conduccin y el asilamiento ( incluidos los del espacio) son procesos que o dieren en grado pero no en cualidad. El objetivo de Maxwell era la creacin de una teor unicada de la o a electricidad, el magnetismo y la luz. Una sugerencia de Faraday sirvi de punto de partida para la construccin del modelo mecnico. Faraday o o a hab dicho que la distribucin de las l a o neas magnticas de fuerza pod determinarse suponiendo que existe e a tensin a lo largo de dichas l o neas y una presin entre ellas. Adoptando la metaf o sica cartesiana de Thomson, Maxwell pas a preguntarse qu explicacin mecnica pod tener esta desigualdad de presiones en un uido, o e o a a o medio mvil. La clave la encontr en los trabajos de Thomson, donde se establec la necesidad de suponer o o a un movimiento turbulento en torno a las l neas magnticas de fuerza en un medio diamagntico; pensaba que e e esta era la unica forma de explicar la rotacin de la luz de Faraday. Maxwell hizo suya la idea de los remolinos o magnticos y la aplic a todas las l e o neas de fuerza, tanto en el espacio como en un medio material. Esta generalizacin daba una respuesta al problema de la explicacin mecnica de la desigualdad de presiones o o a a lo largo de las l neas de fuerza y entre ellas: La explicacin que primero se nos ocurre(a Maxwell) es que el exceso de presin en la direccin ecuatorial o o o procede de la fuerza centr fuga de los remolinos del medio que tienen sus ejes situados paralelamente a la direccin de las l o neas de fuerza.... Suponemos, de momento , que todos los remolinos de una parte determinada del campo giran en la misma direccin segn ejes casi paralelos, pero que al pasar de una parte del campo a o u otra se pueden producir variaciones en la direccin de los ejes, en la velocidad de rotacin y en la densidad de o o sustancia de los remolinos. Estudiaremos el efecto mecnico resultante sobre un elemento del medio, y de la a expresin matemtica de estas resultantes pasaremos a deducir el carcter f o a a sico de las diferentes partes que lo componen. En sus deducciones, Maxwell introduce la hiptesis fundamental de que la masa de los remolinos magnticos o e dependen de la permeabilidad magntica del medio por lo tanto, la energ del campo magntico - la energ e a e a cintica de los remolinos- es funcin de la constante de permeabilidad. e o El segundo paso de la construccin del modelo era encontrar una analog mecnica de la corriente elctrica o a a e que estableciera una relacin entre sta y el magnetismo. Maxwell propuso una solucin muy ingeniosa que o e o consist en suponer que la electricidad est constituida por bolitas que separan a unos remolinos magnticos a a e de otros, considerando a stos como barras exibles con supercies rugosas. As expon Maxwell el problema e a y su solucin: o Suponiendo que sea correcta la explicacin de las l o neas de fuerza mediante remolinos moleculares, cabe preguntarse por qu una determinada distribucin de remolinos supone una corriente elctrica. Una respuesta e o e satisfactoria nos facilitar mucho el camino hacia la resolucin del verdadero problema, que no es sino contestar a o a la pregunta:Qu es la corriente elctrica?. e e Me ha costado mucho aceptar la existencia de remolinos a travs de todo un medio, girando codo con codo e en la misma direccin en torno a ejes paralelos. Las porciones contiguas de dos remolinos consecutivos deben o moverse en direcciones opuestas; y es dif comprender cmo el movimiento de una parte del medio pueda cil o coexistir con un movimiento contrario de la porcin contigua e incluso producirlo. o La unica idea que me ha ayudado a concebir este tipo de movimiento es que los remolinos estn separados a por una capa de part culas girando cada una alrededor de su propio eje, en direccin opuesta a la de los o 17

2.3 Sobre las l neas f sicas de fuerza

James Clerk Maxwell

remolinos, de forma que las supercies de contacto entre part culas y remolinos tienen el mismo sentido de movimiento.

Figura 2.1: Modelo mecnico utilizado por Maxwell. a En mecnica, cuando se quiere que dos ruedas giren en la misma direccin, se coloca entre ellas otra rueda a o que engrane con ambas, y que se llama pin loco. La hiptesis que sugiero sobre los remolinos es que entre no o cada dos remolinos contiguos se interpone una capa de part culas que acta como pin loco; de esta forma u no cada remolino tiende a hacer que sus vecinos se muevan en su misma direccin. o En mecnica, el pin loco se monta generalmente sobre un eje jo; pero en trenes epicicloidales y otros a no aparatos como, por ejemplo, en el regulador de Siemens para mquinas de vapor, hay piones locos cuyo a n centro es mvil. En todos estos casos, el movimiento del centro es la mitad de la suma de los movimientos de o las circunferencias de los piones entre los que est situado. Examinemos ahora las relaciones que debe existir n a entre el movimiento de nuestros remolinos y el de la capa de part culas interpuestas entre ellos a modo de piones locos. n El desplazamiento de las part culas elctricas constituye la corriente elctrica. Mientras pasa corriente, las e e part culas se mueven de un remolino a otro. Al desplazarse pueden dar saltos y provocar una prdida de energ e a que aparece en forma de calor; pero mientras estn girando, no hay rozamiento entre la part a cula y el remolino, y no se producen prdidas de energ En principio, pues, parece posible mantener indenidamente un campo e a. magntico. e El tercer paso en la construccin del modelo fue el suponer que los remolinos magnticos estn dotados de o e a elasticidad. Esta hiptesis exige una velocidad nita de variacin de los estados del mecanismo: una velocidad o o de induccin nita. Y proporciona tambin una explicacin de la electricidad esttica: en un dielctrico, los o e o a e ejes de los remolinos magnticos no pueden moverse. Si una causa exterior al mecanismo ejerce fuerzas sobre e las part culas elctricas, stas deforman elsticamente los remolinos magnticos. Esta deformacin pone en e e a e o juego a las fuerzas elsticas del remolino, que presiona sobre las part a culas elctricas circundantes. Se supone e que la fuerza de un remolino sobre una part cula elctrica representa la fuerza elctrica debida a la carga. e e As pues, Maxwell, al igual que Faraday, aport una teor de campo de la carga. La adopcin de tal teor de o a o a 18

2.4 Modelo mecnico de Maxwell del campo electromagntico a e

Historia de la F sica

carga ( y por tanto de la corriente) le vali los resultados ms originales de su teor o a a.

2.4.

Modelo mecnico de Maxwell del campo electromagntico a e

El modelo mecnico del campo electromagntico de Maxwell es uno de los ms imaginativos pero menos a e a veros miles que nunca se hayan inventado. Es el unico modelo del ter que logr unicar la electricidad esttica, e o a la electricidad corriente, los efectos inductivos y el magnetismo, y a partir de l, Maxwell dedujo sus ecuaciones e del campo magntico, y tu teor electromagntica de la luz. La deduccin de las ecuaciones es enrevesada y e a e o asombrosa. Continuamente atribuye a su modelo propiedades descabelladas, sin que quepa en cabeza humana que haya un sistema real que posea tales propiedades. Pero Maxwell se mueve dentro de este laberinto de suposiciones con total seguridad y claridad de propsito o Cmo consigui resultados tan buenos con tanta seguridad y siguiendo caminos tan inveros o o miles? Lo primero que se le ocurre a uno es que Maxwell nos ha timado: que conoc de antemano los resultados a y que ama el modelo para conseguirlos. La sospecha es absolutamente falsa, pero no deja de tener un grano no de verdad. Maxwell sab que ten que obtener ciertos resultados, tales como la ley del inverso del cuadrado a a para la electricidad esttica y el magnetismo esttico, y sin duda ama el modelo para conseguirlo. Pero an a a no u as la construccin del modelo estaba plagada de restricciones e incertidumbres. La principal condicin que , o o Maxwell impuso al mecanismo fue que obedeciera a las leyes de la mecnica newtoniana. Entre las principales a incertidumbres guran: 1.- qu modicaciones hab que introducir en la teor tradicional para reformularla como una teor de e a a a campos de accin contigua, o 2.- si se pod establecer o no una teor electromagntica de la luz dentro de la teor as reformulada. a a e a Al parecer, Maxwell no ten idea en un principio de qu ecuaciones iba a encontrar, ni siquiera si podr a e a desarrollar o no una teor electromagntica de la luz. Un ejemplo de la inseguridad en que se mov Maxwell a e a es la introduccin de las corriente de desplazamiento ( ms adelante se nombrarn). Aunque luego resultar o a a a ser una de las principales innovaciones del art culo, Maxwell no se dio cuenta de eso hasta varios aos despus n e de su publicacin Por qu conaba entonces Maxwell en que este mtodo tan inslito pod proporcionarle o e e o a suculentos resultados? Posiblemente su seguridad se debiera a su fe en la teor de campos. Faraday y Thomson a le hab convencido de que la accin a distancia no era viable, y que el unico modelo satisfactorio desde el a o punto de vista de la metaf sica era la teor de campos. Otra razn fue su fe en las tres leyes de la mecnica a o a de Newton. La combinacin de ambas cosas - su fe en la teor de campos y en las leyes de Newton - le brindaron un o a programa parecido al de Thomson: explicar todo en trminos de un ter supeditado a las leyes de Newton. e e Ahora bien, toda teor verdadera debe ser consistente con los hechos experimentales, y ninguna teor de a a sentido comn proporciona una teor unicada del electromagnetismo que posea poder deductivo para explicar u a los hechos: la verdad ten que ser extraa. Maxwell sab que una teor correcta ten que parecer extraa, a n a a a n al menos originalmente, as que estaba dispuesto a comprobar si cualquier hiptesis consistente con sus o principios metaf sicos era realmente verdadera o no. Aun en el caso de que ninguno de los aspectos de su modelo mecnico fuese literalmente correcto, el hecho de ser un modelo mecnico podr conferirle algunas a a a propiedades correctas, propiedades como las del mecanismo verdadero. Por eso Maxwell cedi a la tentacin o o de considerar como verdaderas ciertas partes del modelo ( por ejemplo, los remolinos magnticos, Maxwell se e tom realmente en serio la idea del magnetismo como remolinos en rotacin, como lo demuestra uno de sus o o experimentos:el momento angular del sistema de remolinos depende de su dimetro medio; de forma que si a 19

2.4 Modelo mecnico de Maxwell del campo electromagntico a e

James Clerk Maxwell

el dimetro fuera perceptible, deber a amos esperar que un imn se comportara como si en su interior tuviera un a cuerpo girando, y que esto pudiera detectarse experimentalmente estudiando la rotacin libre de un imn. Yo he o a hecho experimentos en relacin con lo anterior, pero an no he agotado todas las posibilidades del aparato), o u aunque ms tarde no dej de resaltar que los resultados obtenidos eran correctos, independientemente del a o mecanismo utilizado. La deduccin de las ecuaciones de Maxwell a partir del modelo establecido es muy complicada, y esencialo mente de carcter matemtico. Maxwell quer que fuera una teor matemtica exacta, y las restricciones a a a a a de la deduccin formal son una gu importante en tales teor La dicultad de entender las deducciones se o a as. hace an mayor por los errores que el mismo Maxwell cometi. Por estas razones, el anlisis completo de la u o a deduccin de Maxwell queda fuera del alcance de este libro. Pero, aun sin seguir los pasos matemticos, es o a posible hacerse una idea de las l neas generales de la deduccin y del contenido f o sico que el modelo mecnico a introduce en las ecuaciones. Para hacer comprensible el proceso que sigui Maxwell, se describir aqu el modelo de tres formas diferentes. o a Primero se explicar cmo el modelo sirve para explicar un caso importante, la induccin electromagntica, a o o e dedicando para ello el resto de esta seccin. Despus se explicar qu magnitudes electromagnticas estn o e a e e a correlacionadas con qu aspectos del mecanismo, y se har un breve esquema de la deduccin. Por ultimo se e a o expondr con detalle las deducciones. Las pginas siguientes son, de dif lectura, pero an son descripciones a a cil u ms sencillas que las originales. La empresa de Maxwell era de una dicultada realmente grande; pero su autor a era un virtuoso, y el resultado fue una maravilla. Para comenzar, veamos cmo funciona el mecanismo. El campo magntico y la corriente estn relacionados o e a as la corriente es el movimiento de las part : culas elctricas; cuando una part e cula se mueve, roza las paredes del remolino magntico contiguo y lo pone en movimiento. la rotacin de este remolino provoca la rotacin de e o o todas las part culas elctricas que estn en contacto con l. Estas part e a e culas rozan al girar contra los remolinos en contacto con ellas, provocando su rotacin y as hasta que todo el espacio se llena de remolinos magnticos o e en movimiento. Por lo tanto, una part cula elctrica con libertad de movimiento en un conductor produce un e campo magntico alrededor del cable. e La parte ms importante y ms bella del modelo de la siguiente manera: supongamos, para empezar, que a a tenemos dos cables conductores, uno de ellos recorrido por una corriente estacionaria. Supongamos tambin e que un dielctrico rodea a ambos cables. Las bolas elctricas del primer cable se movern a su travs, rozando e e a e con los remolinos magnticos del exterior del cable; estos remolinos se restregarn contra otras bolas elctricas, e a e que a su vez rozarn contra otros remolinos, etc. las bolitas del dielctrico girarn sin trasladarse, debido a la a e a igualdad de las velocidades de los remolinos a ambos lados de la bola. De la misma forma, las bolitas elctricas e del otro cable, aunque libres de moverse, no tienden a hacerlo, sino que girarn sin traslacin como las del a o dielctrico. e Supongamos ahora que la corriente del cable disminuye. En el modelo esto signica que las part culas elctrie cas empiezan a moverse ms despacio, haciendo que los remolinos magnticos adyacentes pierdan tambin a e e velocidad. Por lo tanto, habr una diferencia de velocidad entre el remolino contiguo al cable y el siguiente, a con el resultado de que las bolas que quedan entre ambos tienden a ponerse en movimiento. y la diferencia de velocidades quedar absorbida inicialmente por una distorsin elstica de los remolinos. El remolino dea o a formado ejercer una fuerza sobre las part a culas, que se mueven ms de prisa, disminuyendo su velocidad. Y a as pasar por todo el campo una onda de desplazamiento de las part a culas elctricas y un campo magntico e e variable. Cuando la onda llega al otro cable, las bolitas elctricas que hay en l se pondrn en movimiento y e e a provocarn la induccin de una corriente en el cable. a o El lector, despus de o hablar de estos cojinetes que vuelan entre remolinos elsticos, puede llegar a pensar e r a con Pierre Duhem: Cre amos adentrarnos en la tranquila y pulcra estancia de la razn; pero hete aqu que o 20

2.5 Magnitudes mecnicas y electromagnticas a e

Historia de la F sica

estamos en una fbrica. La fbrica, sin embargo, dio algunos productos notables, a saber, las ecuaciones del a a campo electromagntico y la teor electromagntica de la luz. e a e Maxwell se impuso a s mismo varias condiciones al construirse el modelo mecnico y deducir sus propieda a des. Una era su objetivo de relacionar la elasticidad y la masa del mecanismo con propiedades electromagnticas e ; la otra, la necesidad de ser congruente con los experimentos del electromagnetismo ya conocidos. Para comprender los problemas que Maxwell tuvo que superar para poder llevar a cabo la deduccin, lo ms sencillo es o a empezar por ver qu magnitudes electromagnticas, bien que este proceder no es precisamente el que sigui el e e o pensamiento de Maxwell.

2.5.

Magnitudes mecnicas y electromagnticas a e

Cada una de las magnitudes mecnicas y eclcticas est espec a e a camente representadas por un aspecto del modelo mecnico. En un medio conductor, la intensidad de corriente en un punto ( j) viene representada a por el nmero de bolas que pasan por ese punto en un segundo. Estas part u culas elctricas rozan contra los e remolinos adyacente y les transmiten un movimiento de rotacin. La intensidad de la fuerza magntica (H) o e est representada por la velocidad del remolino en su supercie. Su direccin viene dada por la del eje del a o remolino; Maxwell supone que si miramos a lo largo del eje del remolino y vemos que ste gira en el sentido de e las agujas del reloj, entonces estamos mirando en direccin norte, es decir aquella hacia donde ser impulsado o a un polo norte magntico. La densidad media (masa) de los remolinos se corresponde con la permeabilidad e magntica, , del campo. Por lo tanto, la energ del campo magntico viene dada por la energ cintica de e a e a e los remolinos en movimiento, que es proporcional a H 2 . Si dos remolinos vecinos describen un movimiento de rotacin con velocidades distintas, sobre las part o culas que hay entre ellos se ejercer una fuerza tangencial. Esta fuerza representa la parte de la fuerza electromotriz a (E) debida a la induccin. El estado electrotnico o potencial vectorial (A) est relacionado con el momento de o o a los remolinos, por lo cual la fuerza electromotriz es una funcin de la variacin del momento de los remolinos. o o Si las bolitas elctricas forman parte de un dielctrico, no podrn desplazarse de su posicin, pero s sufrir e e a o una deformacin elstica bajo la accin de las fuerzas que actan sobre ellas. El grado en que el material o a o u de una bola elctrica se desplaza por efecto de las fuerzas depende de las constantes elsticas de la bola. e a Maxwell supuso que el desplazamiento total (D) es directamente proporcional a la fuerza que acta sobre u la bola; la constante de proporcionalidad es anloga a la constante dielctrica o capacidad inductiva ( ) del a e medio (D = E). La energ del campo elctrico se corresponder con la energ elstica de las part a e a a a culas deformadas. Esta energ tiene que ser igual al trabajo realizado para deformar las part a culas: la fuerza ejercida por los remolinos,multiplicada por el desplazamiento de las sustancia (que es proporcional a E D = E 2 ). En el modelo de Maxwell, la carga est producida por una presin mutua ejercida por las part a o culas elctricas. e La presin es anloga al potencial elctrico o tensin (). La diferencia de presin a ambos lados de una o a e o o part cula elctrica constituye la contribucin de la electricidad a la fuerza electromotriz. Un cuerpo cargado e o es aquel cuyas part culas elctricas ejercen una presin neta sobre las part e o culas del dielctrico circundante. e Sealemos que la causa de esta presin ha de ser ajena al mecanismo propiamente dicho. n o Maxwell dedujo sus ecuaciones en tres etapas. En primer lugar utiliz la hiptesis de los remolinos para o o explicar los efectos puramente magnticos. La segunda etapa consisti en utilizar la hiptesis de la elasticidad e o o de las bolas para explicar los fenmenos de la carga elctrica. Cada una de estas etapas fue un paso hacia la o e coronacin de su obra: la teor electromagntica de la luz. o a e La idea que encierra la primera etapa es realmente ingeniosa; su desarrollo es relativamente directo. Como y ase ha dicho, el punto de partida de Maxwell fue la sugerencia de Faraday de que existe una tensin en las o 21

2.5 Magnitudes mecnicas y electromagnticas a e

James Clerk Maxwell

l neas de fuerza, y una presin entre ellas. Faraday apunt que la forma que tomaba las l o o neas en una situacin o determinada depende de la permeabilidad magntica del medio, y precis que el movimiento de un cuerpo e o magntico o diamagntico cab considerarlo como debido a las fuerzas de tensin a lo largo de las l e e a o neas de fuerza que pasan por el cuerpo y a la presin entre ellas. o Pero en qu casos aparece un desequilibrio entre las tensiones del campo, de modo que las l e neas de fuerza y los cuerpo que la componen se muevan?en que otros casos se da el equilibrio, que hace que las l neas de fuerza se distribuyan como alrededor de un imn en reposo? Para contestar a estas preguntas har falta tener a a una expresin cuantitativa de las tensiones Qu modelo mecnico podr proporcional tensiones anlogas a o e a a a las de Faraday, un modelo que nos permitiese calcular exactamente las tensiones y fuerzas involucradas y que quiz fuese incluso cierto? Esta es la primera cuestin a la que Maxwell dedic sus esfuerzo en la bsqueda a o o u de las ecuaciones del campo.

Figura 2.2: L neas de fuerza en un imn esttico. Primer dibujo realizado por Faraday y utilizado por a a Maxwell. Para resolver el problema, Maxwell propuso que las tensiones podr ser producidas por la rotacin de los an o remolinos en torno a las l neas de fuerza. La rotacin ser la causa de que la presin fuera del eje fuese mayor o a o que a lo largo del mismo. Una expresin exacta de esta diferencia de presiones har posible el clculo de las o a a fuerzas que nacen de la tensin, y el conocimiento de estas fuerzas determinar a su vez la distribucin de las o a o l neas e fuerza y las condiciones bajo las cuales se mueven. El primer resultado que Maxwell obtuvo al derivar las propiedades de su modelo fue el clculo de la inferencia de presin: p1 p2 era igual a H 2 /4, siendo a o H la velocidad del remolino en su supercie y /4 una constante que depende de la densidad del remolino. La tensin cab desglosarla, pues, en dos partes, la presin p1 en la direccin del eje del remolino, la l o a o o nea de una presin p1 en todas las direcciones, una tensin de H 2 /4 fuerza. Maxwell identic ms tarde la o o o a presin general p1 con el trmino H 2 /8, dando con esto una expresin cuantitativa a la tensin tensin y o e o o o presin que Faraday cre pod ser la explicacin de la distribucin de las l o a a o o neas de fuerza. Conocida ya la diferencia cuantitativa de presin a lo largo de las l o neas de fuerza, Maxwell dedujo la expresin de la tensin en cualquier direccin en un punto del mecanismo. Las componentes de la expresin o o o o de una tensin constituyen un tensor, como se le llama hoy d A partir del tensor se puede calcular la o a. fuerza resultante ejercida sobre cualquier punto del medio. Maxwell demostr que en caso de permeabilidad o magntica uniforme y ausencia de corrientes en el medio, cumple la ley del inverso del cuadrado. Comprobada e la validez del modelo en este caso l mite, Maxwell pudo identicar entonces H, la velocidad de los remolinos en su supercie, con la intensidad magntica, (como ya mencionamos, la direccin H se toma a lo largo del e o eje del remolino). Partiendo de la tensin, Maxwell hab deducido una expresin general para la fuerza a que est sometido o a o a 22

2.6 Las leyes del campo electromagntico e

Historia de la F sica

un cuerpo para o diamagntico dentro de un campo magntico de permeabilidad variable. Aunque el resultado e e era muy general, no estaba en contradiccin con la expresin que pod calcularse a partir de las teor de o o a as accin a distancia. la deduccin era muy importante demostraba cmo la idea de Faraday de la tensin a lo o o o o largo de las l neas de fuerza pod expresarse cuantitativamente y porque permiti a Maxwell identicar la a o velocidad del remolino con la intensidad magntica. Una vez hecha esta identicacin, quedaba decidida gran e o parte de la investigacin restante. Todas las dems analog ten que ser consistentes con la analog inicial o a as an a de la intensidad magntica. Como suele ocurrir, el primer paso fue una restriccin pero tambin una gu e o e a.

2.6.

Las leyes del campo electromagntico e

La identicacin de la velocidad de los remolinos con la intensidad magntica fue la base del resto de la o e deduccin. El siguiente problema que abord Maxwell fue el de hallar las leyes que relacionan la corriente y o o el campo magntico. Dentro del modelo, el problema era relacionar el movimiento de las bolitas elctricas e e con la rotacin de los remolinos magnticos. Hab dos dicultades: primero, demostrar que el movimiento o e a de las bolitas elctricas daba lugar a la distribucin correcta de la fuerza magntica, de la velocidad de los e o e remolinos; segundo, demostrar que determinadas variaciones de la fuerza magntica ejercer una fuerza sobre e an las part culas elctricas, la fuerza electromotriz de induccin. La clave de la solucin est en el hecho de que la e o o a velocidad de traslacin de una bola es igual a la semidiferencia de las velocidades de los remolinos contiguos. o (Maxwell no tiene aqu en cuenta la elasticidad de las bolas elctricas, que introducir ms tarde.) e a a Dado que la relacin entre la velocidad del remolino y el movimiento de traslacin de las bolas elctricas o o e es ja, se puede expresar el movimiento de las bolas (corriente) en funcin de la variacin de la velocidad o o de los remolinos (intensidad magntica) de un punto a otro. Maxwell descubri tal funcin, que ahora recibe e o o el nombre de rotacional. En general, el rotacional de un campo de fuerzas expresa el par de rotacin que se o ejercer sobre una pequea bola situada en un punto del campo. Al relacionar la corriente con el rotacional a n del campo magntico Maxwell tuvo que suponer que hay /2 bolas elctricas por unidad de supercie de los e e remolinos magnticos. Esta hiptesis dio la ecuacin p = H/2 (igual que antes, p es la corriente y H e o o la fuerza magntica). Maxwell demostr que esta ecuacin era consistente con la conocida distribucin de las e o o o l neas magnticas de fuerza alrededor de una corriente estacionaria. e El siguiente problema era el de desarrollar una teor de la induccin magntica basada en las propiedades a o e del modelo. Para deducir las leyes de la induccin, Maxwell utiliz un mtodo dif y tortuosos. Su objetivo o o e cil era encontrar una expresin general de la fuerza electromotriz que acta sobre un conductor que se mueve a o u travs de un campo magntico, y quer evitar a toda costa la introduccin de hiptesis especiales sobre las e e a o o fuerzas elsticas de las bolas elctricas. Para evitarlo, dedujo las leyes de induccin indirectamente, partiendo a e o de consideraciones de trabajo y energ Llev a cabo la deduccin en dos etapas: primero calcul la fuerza a. o o o que ejerce un campo magntico variable sobre un conductor en reposo, y despus la fuerza que origina el e e movimiento del conductor a travs de un campo magntico. e e Maxwell se bas en consideraciones energticas para deducir la relacin que existe entre la fuerza electroo e o motriz sobre un conductor en reposo y la variacin de la fuerza magntica. En primer lugar demostr que la o e o 2 /8 como ya dijimos. Despus calcul la canenerg cintica (densidad) de los remolinos en rotacin es H a e o e o tidad de energ que por unidad de tiempo se introduce en el sistema por la accin de la fuerza electromotriz a o (las fuerzas electromotrices son aquellas que actan sobre las bolitas elctricas). Segn la ley de Newton de u e u accin y la reaccin, la fuerza que los remolinos ejercen sobre las bolas debe ser igual y opuesta a la fuerza o o de reaccin sobre los remolinos. La energ introducida por segundo en los remolinos es igual al producto de o a esta fuerza de reaccin por la velocidad producida en el remolino. o 23

2.6 Las leyes del campo electromagntico e

James Clerk Maxwell

La variacin de la energ de un remolino podr tambin expresarse en trminos de la variacin de la fuerza o a a e e o magntica, utilizando la frmula anterior para la densidad de energ de los remolinos. Maxwell logr as ree o a o lacionar la variacin de la fuerza magntica con el producto de la fuerza electromotriz por la velocidad de o e los remolinos. Y como antes hab relacionado ya esta velocidad con la fuerza magntica, lleg por n a una a e o ecuacin que relacionaba la fuerza electromotriz con la variacin de la fuerza magntica. La funcin result ser o o e o o de nuevo un rotacional: E = (dH/dt). Finalmente, Maxwell seal que se pod deducir H del estado n o a electrotnico A: H = A. El estado electrotnico pod identicarse como el momento reducido de los o o a remolinos magnticos. La fuerza electromotriz es entonces igual a la variacin de este momento, como ya se e o establec en aquel primer trabajo de Maxwell, On Faradays Lines of Force: E = dA/dt. a La segunda etapa de la deduccin consisti en deducir la fuerza sobre un conductor en movimiento. en la o o primera no hab tenido en cuenta la posibilidad de que los remolinos pudieran curvarse o alargarse. Ahora, en a esta segunda etapa, supuso que el movimiento de un conductor a travs de un remolino har que el remolino e a tendiera a combarse o alargarse. Maxwell demostr que el estirar un remolino tender a aumentar su velocidad, o a y el comprimirlo a disminuirla; en este resultado bas su teor de los conductores en movimiento. o a Consideremos un cable recto, perpendicular a los ejes de remolinos paralelos, y movindose en direccin e o perpendicular tanto al eje del cable como a los remolinos. El cable empuja al remolino que tiene delante y lo estira, con lo cual aumenta su velocidad. As pues, la velocidad de los remolinos delante y detrs de a las part culas elctricas del conductor ser diferente. Este diferencial de velocidades origina una fuerza que e a acta sobre las bolas elctricas y las impulsar a moverse por el cable; es decir, el movimiento del cable a u e a travs de las l e neas magnticas de fuerza producen una corriente elctrica. En el trascurso de la deduccin, e e o Maxwell descubri que la fuerza electromotriz debida al movimiento del conductor es el producto vectorial de o la velocidad del conductor por la fuerza magntica (E = v H). e Tres elementos componen, pues la fuerza electromotriz total de un conductor en movimiento: la fuerza elctrica debida a la carga esttica, e a la fuerza de induccin electromagntica debida a la variacin del estado electrotnico, calculada como o e o o si el remolino no se desplazara de su posicin, o la fuerza de induccin electromagntica debida al movimiento del conductor, fuerza que se origina por o e estiramiento de los remolinos, E= + dA + v H) dt

Hay que sealar que Maxwell ignor la fuerza electromotriz debida al movimiento de un medio magntin o e camente polarizado. Posiblemente fue Helmholtz el que primero se dio cuenta de esta omisin. El carcter o a unicado de la fuerza electromotriz es caracter stico de la teor de Maxwell en Sobre la l a neas f sica de fuerza. En versiones posteriores su teor la fuerza debida ala variacin del conjunto magntico se considera a, o e como parte del campo elctrico, mientras que la fuerza que resulta del movimiento de un conductor es de e ndole muy diferente y no se la considera como parte integrante del campo elctrico. En la versin de Lorentz e o de la teor de Maxwell se hace especialmente clara esta divisin. El modelo mecnico de Maxwell fue la ultima a o a teor de la electricidad y el magnetismo que tuvo el carcter unicado con que Faraday hab soado. a a a n Despus de desarrollar una teor de la relacin entre corrientes y magnetismo, Maxwell aadi la ultima e a o n o hiptesis que su mecanismo necesitaba: la elasticidad de los remolinos magnticos. Su objetivo era triple: en o e primer lugar, modicar la teor de la induccin electromagntica; segundo demostrar que su modelo explicaba a o e la carga esttica; y por ultimo, demostrar que las perturbaciones del campo electromagntico se propagan a e 24

2.6 Las leyes del campo electromagntico e

Historia de la F sica

a la velocidad de la luz. Maxwell comenz la teor suponiendo que la magnitud del desplazamiento de la o a materia de los remolinos es directamente proporcional a la fuerza ( electromotriz) que acta sobre la pared del u remolino (D = E/4c2 ). La constante c caracteriza la elasticidad de los remolinos, y 1/4c2 es la capacidad inductiva del medio. Lo primero que seala Maxwell es la necesidad de modicar la relacin que previamente hab establecido n o a entre corriente y magnetismo. Con anterioridad hab supuesto dos causas para la diferencia de velocidad a entre dos remolinos vecinos: o se deb al paso de una corriente continua, o a la presin de un conductor a o en movimiento. ahora era necesario admitir la posibilidad de un pequeo desplazamiento de las bolas de un n dielctrico. Imaginemos dos bolas elctricas en un dielctrico y un remolino entre ambas. Debido a las fuerzas e e e electromotrices, puede que el remolino se halle muy estirado perpendicularmente a su eje. Este estiramiento es anlogo a la polarizacin elctrica. Si el remolino se recupera, el material que lo constituye retorna a su posicin a o e o original. Mientras tiene lugar esta del remolino se mover en direccin contrarias. As pues, las bolas elctricas a o e se pondrn en movimiento en direcciones opuestas, igual que si hubiese conduccin. En otras palabras, un a o cambio de desplazamiento produce, igual que una corriente elctrica, un campo magntico. e e Maxwell expres esto mismo matemticamente diciendo que a la corriente de conduccin hay que sumarle o a o una corriente de desplazamiento, es decir la tasa de variacin del desplazamiento dD/dt. Esta corriente total o ser la responsable del campo magntico. La relacin entre la corriente total y el campo magntico es de a e o e nuevo la funcin rotacional: 4j + dD/dt = o H. Maxwell no examin las consecuencias que para la o induccin ten la corriente de desplazamiento, pese a que esta modicacin de la ecuacin anterior era, por o a o o implicacin, una revisin de toda la teor de la induccin. En lugar de eso, Maxwell la utiliz para demostrar o o a o o que el modelo pod dar cuenta de las fuerzas elctricas debidas a cuerpos cargados. a e Por raro que parezca - parece claro que una teor de la carga deber ser el punto de partida para cualquier a a teor del electromagnetismo - hasta ahora Maxwell no hab considerado la relacin entre fuerza electromotriz a a o y carga. Lo que ocurre es que evit introducir la carga en el modelo, otorgando en cambio un peso fundamental o a la corriente y a su relacin con el campo magntico. Aunque esto le posibilit el desarrollo de una teor o e o a unicada del magnetismo y la corriente, impidi que la carga entrara a formar parte del modelo. La carga es o una causa del desplazamiento de la part cula elctrica fuera del mecanismo propiamente dicho. Para descubrir e la relacin entre la carga y la fuerza elctrica, Maxwell tuvo que apoyarse en una deduccin ms o menos o e o a indirecta que tuviera en cuenta todas las hiptesis que se hab formulado sobre el modelo. o an Maxwell comenz estudiando el desplazamiento originado por la presencia de una carga. Encontr la expreo o sin por medio de la ecuacin de continuidad de la carga ( j + dQ/dt = 0), que expresa que la variacin de la o o o cantidad de carga de una regin dada es igual a la diferencia entre la cantidad de corriente que sale de la regin o o y la que entra. La ecuacin es, pues, una relacin entre cargas y corriente de conduccin; la anterior ecuacin o o o o para la corriente total relaciona la corriente de conduccin con el desplazamiento. Combinando ambas, Maxo well descubri la relacin entre la carga y el desplazamiento que sta produce: si un cuerpo est cargado, el o o e a nmero de l u neas de desplazamiento que entran es diferente del de las que salen del cuerpo. A mayor carga, ms diferencia (Q = D). Dada esta relacin, cmo sabemos que el campo elctrico ejercer una fuerza a o o e a sobre un cuerpo cargado? Maxwell se bas en consideraciones energticas para encontrar la fuerza que acta sobre un cuerpo cargado. o e u Si dos cuerpos cargados se acercan uno al otro muy lentamente, el campo magntico que se crea es despreciable, e y la conservacin de la energ debe cumplirse para el campo elctrico solo. La energ del campo elctrico o a e a e viene dada por el trabajo que realizan las fuerzas electromotrices sobre las bolas elctricas. El trabajo es el e producto de la fuerza electromotriz y el desplazamiento producido. Por su anterior demostracin, Maxwell o conoc la distribucin del desplazamiento en torno a una carga, con lo cual pod calcular el cambio de a o a energ producido por el cambio de posicin de dos cargas. Esta variacin de energ debe ser igual al trabajo a o o a 25

2.7 La teor electromagntica de la luz a e

James Clerk Maxwell

realizado sobre el sistema al mover las cargas en contra de las fuerzas que ejerce el campo. Incluso es posible demostrar qu fuerzas debe ejercer el campo para que se cumpla el principio de consere vacin de la energ Cuando Maxwell llev a cabo la deduccin, obtuvo que las cargas interactan segn la o a. o o u u ley del inverso del cuadrado. Es decir, las cargas obedecen la ley de Coulomb. Lo que Maxwell dedujo no fue exactamente la ley de Coulomb, sino esta ley corregida para los dielctricos, e F = c2 q1 q2 r2 (2.1) = 1/4c2 .

La constante K est relacionada con la capacidad inductiva espec a ca mediante la expresin o

Esta deduccin de la ley de Coulomb pon n a dos de las tareas que Maxwell se hab planteado: o a a 1.- hallar ecuaciones del campo que describan los fenmenos electromagnticos, o e 2.- probar que estas ecuaciones eran consistentes con los experimentos conocidos. Y demostr tambin que su modelo mecnico era una analog muy prxima al campo electromagntico. o e a a o e No obstante, Maxwell miraba ms lejos; quer desarrollar una teor matemtica que identicara la luz con las a a a a vibraciones del campo electromagntico. El complejo mecanismo estaba especialmente diseado para que las e n ondas transversales de velocidad nita pudieran moverse por el campo y las l neas de fuerza pudieran describir esa vibracin lateral de la que hablaba Faraday. o

2.7.

La teor electromagntica de la luz a e

El mayor acierto del art culo Sobre las l neas f sica de fuerza fue el de identicar la luz con un fenmeno o electromagntico. Posiblemente uno de los principales problemas que llevaron a Maxwell a construir un modelo e fue el de desarrollar una teor donde la induccin tuviera velocidad nita. Para asegurar la nitud de la a o velocidad, hab dotado a su mecanismo de masa y de elasticidad y hab acertado en la identicacin de a a o muchas de las propiedades mecnicas con magnitudes electromagnticas conocidas. Si lograba deducir la a e velocidad de las ondas en el mecanismo a partir de estas propiedades electromagnticas entonces tendr una e a prediccin que ser contrastable independientemente del mecanismo. El objetivo de Maxwell era, pues, la o a relacin entre la velocidad de induccin y las magnitudes electromagnticas. o o e Exist ya una teor general de la elasticidad que jaba la velocidad de las ondas transversales en un mecaa a nismo sujeto a las leyes de Newton. Segn esta teor el cuadrado de la velocidad de las ondas transversales u a, es igual al cociente entre la rigidez (aqu lo simbolizamos con r, por no estar especicada la naturaleza del medio) y la densidad del medio, (v = E/). El problema se reduc por lo tanto, al conocimiento de la a, rigidez y densidad del mecanismo en trminos de sus propiedades electromagnticas. Para resolver el problema e e Maxwell sent unas cuantas hiptesis simplicadoras, ms o menos arbitrarias. o o a En primer lugar, supuso que la masa de las bolas elctricas y su elasticidad eran despreciables. (anteriormente e hab tenido que prescindir del momento de las bolas en la teor de induccin.) Toda la elasticidad y toa la a a o masa estn en los remolinos. La expresin de la elasticidad del mecanismo estaba ya, pues, a mano: Maxwell a o hab demostrado ya que la densidad de los remolinos () pod correlacionarse con la permeabilidad magntica a a e del medio (): = . Quedaba luego el problema de hallar la rigidez de los remolinos en trminos de magnitudes elctricas. La e e propiedad elstica clave de los remolinos es que el desplazamiento de su material es proporcional a la fuerza a electromotriz que acta sobre ellos. La constante de proporcionalidad es anloga a la capacidad inductiva u a 26

2.7 La teor electromagntica de la luz a e

Historia de la F sica

espec ca del medio. La cuestin era, por tanto, relacionar la rigidez de los remolinos con la capacidad o inductiva espec ca. El problemas complica por la existencia de dos constantes que caracterizan las fuerzas que se originan en el desplazamiento: la constante de rigidez que determina la resistencia a la torsin , y la o constante de elasticidad tridimensional, que determina la resistencia a la compresin o a la dilatacin (Aqu se o o supone que existe una relacin lineal entre el desplazamiento y las fuerzas elsticas implicadas.) o a Para obtener la relacin entre la capacidad inductiva espec o ca y la rigidez, Maxwell ten antes que a construir una teor del desplazamiento producido por la accin de la fuerza electromotriz y de las fuerzas a o que se producen por este desplazamiento. La teor ten que cumplir una condicin: los remolinos ten que a a o an reaccionar a las fuerzas electromotrices de forma que permanecieran en equilibrio en una situacin esttica. o a Con esta idea in mente, Maxwell supuso primero que la fuerza electromotriz que acta sobre la materia que u constituye el remolino var con el seno del ngulo cuyo origen es el punto de contacto de la part a a cula elctrica e con el remolino. Despus supuso que el desplazamiento de la materia de las bolas era puramente tangencial: e la materia pod sufrir una torsin alrededor del centro de la bola, pero no pod desplazarse hacia dentro a o a ni hacia fuera. Esta hiptesis era fundamental, ya que slo permite que se originen en el mecanismo ondas o o transversales. Una vez construido en detalle el mecanismo por el que la fuerza electromotriz produce desplazamientos, Maxwell investig las fuerzas elsticas que stos producen. El problema estribaba en relacionar el desplazao a e miento con la constante de rigidez y de elasticidad tridimensional. Aunque Maxwell hab supuesto que todo el a desplazamiento era tangencial, la tendencia del remolino a contraerse o dilatarse ten su importancia, porque a un remolino tiende a contraerse o dilatarse cuando est sometido a torsin. De hecho, se supone que la presin a o o ejercida al intentar dilatarse o contraerse es el potencial debido a la carga esttica, de modo que para relacionar a el desplazamiento con las fuerzas en un remolino en equilibrio Maxwell tuvo que admitir que las constantes de rigidez y de elasticidad tridimensional guardan una proporcin ja de seis a cinco. Esta proporcin es la que o o se da en un slido perfecto, donde las fuerzas proceden todas ellas de pares de part o culas. Maxwell pudo nalmente establecer la deseada relacin entre la rigidez y la capacidad inductiva espec o ca utilizando todas estas hiptesis sobre los remolinos. Descubri que la capacidad inductiva espec o o ca es igual a 1 / 4 del inverso de la rigidez: = 1/4c2 , donde c2 es la rigidez. Maxwell hab conseguido expresar la velocidad a de las ondas transversales del mecanismo en trminos de la capacidad inductiva espec e ca y la permeabilidad magntica del medio. La densidad del medio estaba relacionada con la permeabilidad magntica, y la rigidez e e con la capacidad inductiva espec ca; se sab que el cuadrado de la velocidad de las ondas transversales a era la razn entre ambas. La frmula exacta es v 2 = c2 /. Midiendo la capacidad inductiva espec o o ca y la permeabilidad magntica de un medio, pod predecirse la velocidad de las ondas de induccin. e a o Pero cmo medir en las mismas unidades la capacidad inductiva espec o ca y la permeabilidad magntica, de e forma que pueda hallarse en qu proporcin estn? Hasta ahora slo hemos descrito experimentos para conocer e o a o en trminos relativos la mayor o menor permeabilidad magntica de un medio. Y la interaccin entre dos polos e e o magnticos es tanto ms dbil cuanto ms permeable sea el medio. cmo encontrar una medida standard e a e a o para comparar la capacidad inductiva espec ca y la permeabilidad magntica de un medio determinado? Para e contestar a esta pregunta hay que explicar el problema de establecer unidades electromagnticas, problema que e hasta ahora se ha tratado de evitar porque en general es bastante tedioso y no aporta nada a la comprensin o de las concepciones del mundo. Pero hay un punto clave donde los experimentos s entran en la cuestin: la o determinacin de la constante c; que resulta ser precisamente la velocidad de la luz. o

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2.8 La velocidad de la luz, una constante electromagntica e

James Clerk Maxwell

2.8.

La velocidad de la luz, una constante electromagntica e

La dicultad bsica a la hora de jar las unidades de corriente es que tiene que ser compatible con los a dos aspectos de la corriente, el elctrico y el magntico. En principio es fcil jar una unidad de carga o una e e a unidad de imanacin. La e carga puede denirse como la cantidad que ejerce la unidad de fuerza (medida o mecnicamente) sobre otro cuerpo cargado, situado a una distancia unidad. De la misma forma, una unidad a de polo magntico puede denirse por la fuerza que produce a una distancia unidad. La unidad de corriente se e puede establecer en base a unidades magnticas o electrostticas. Sea, por ejemplo, un circuito circular que e a encierra la unidad de rea. Si por l pasa una corriente estacionaria, ejercer una fuerza magntica constante. a e a e Podemos decir que se trata de una corriente de intensidad unidad si su fuerza magntica sobre un imn situado e a a cierta distancia es la misma que la que producir un imn situado a cierta distancia es la misma que la que a a producir un imn, con polos de intensidad unidad, situados a una distancia unidad (suponiendo que el imn a a a est orientado perpendicularmente al plano del c a rculo). La unidad de carga tambin se podr denir a partir e a de consideraciones electromagntica perpendicularmente al plano del c e rculo). La unidad de carga tambin se e podr denir a partir de consideraciones electromagnticas, diciendo que es la unidad de carga que pasa por a e un punto del circuito en un segundo; pero esta unidad pudiera no concordar con la anterior, basada en la electricidad esttica. Qu relacin existe entre estas dos unidades de carga? O dicho de otro modo, en una a e o unidad de corriente denida desde el punto de vista electromagntico, cuntas unidades de carga, denidas e a estticamente, pasan por un punto en un segundo?. a La solucin es necesariamente emp o rica; no se trata de denirla, sino de verla en la prctica; es decir, se a trata de determinar qu cantidad de carga por segundo produce cul intensidad del campo magntico. La e a e dicultad de denir unidades nace de querer relacionar los efectos elctricos y magnticos. e e Si denimos las unidades de carga electrostticas y electromagnticas como antes, la cuestin experimental a e o se plantea as cul es la razn entre las unidades de medida electrostticas y electromagnticas?, sin entrar : a o a e en dicultades tcnicas podemos ver el problema. Podr e amos empezar con dos cartas, pequeas esferas con n carga opuesta, de manera que situadas a una distancia unidad, se atrajeran con una fuerza unidad. Despus e descargar amos las esferas a travs de un circuito que incluyera un electrolito. Faraday ya demostr que el e o grado de disociacin de un electrolito pod utilizarse como medida standard para otras corrientes. Tendr o a amos, pues un mtodo para ver cuntas unidades de electricidad, medidas electrostticamente recorren por segundo e a a el circuito. Por otro lado, podr amos construir un imn de intensidad unidad, segn la denicin anterior, y a u o ver su efecto sobre una aguja magntica de prueba, separada una cierta cantidad del imn. e a Despus podr e amos construir nuestro anillo de rea unidad, con un electrolito intercalado en el circuito. a Cuando la corriente fuese lo sucientemente intensa para que su accin sobre la aguja sea equiparable a la o del imn de intensidad unidad, sabr a amos que el circuito est recorrido por una unidad de corriente, denida a electromagnticamente. Con esta intensidad de corriente podr e amos comprobar a qu velocidad se descompone e el electrolito; esta velocidad nos dar la cantidad e unidades electrostticas de carga que pasan por segundo. a a Llamar amos as a la solucin del problema: sabr o amos cuntas unidades electrostticas (esu) hay en una a a unidad electromagntica (emi). e Ahora bien, en todos los argumentos anteriores hemos prescindido de la capacidad inductiva espec ca y de la permeabilidad magntica; los resultados depender del medio en que se realizan las medidas. A e an mayor capacidad inductiva, obtendr amos un mayor valor para la unidad de carga, medida electrostticamente. a Anlogamente, obtendr a amos diferentes unidades electromagnticas en medios de diferente permeabilidad e magntica. La manera de tener en cuenta esa variabilidad consiste en elegir un medio como patrn de referencia e o de todos los dems. El vac parece ser el medio ms natural. Si hallamos la razn entre las unidades anteriores a o a o en el vac podemos predecir los efectos elctricos y magnticos relativos de cualquier otro medio, porque o, e e 28

2.8 La velocidad de la luz, una constante electromagntica e

Historia de la F sica

podemos medir su capacidad inductiva espec ca y su permeabilidad magntica en relacin con las del vac e o o. El conocimiento de las constantes dielctricas y magnticas nos permitir predecir exactamente en qu medida e e a e la relacin entre los efectos elctricos y magnticos del medio dieren de la del vac o e e o. Tomando como patrn el vac podemos por tanto formular las leyes del electromagnetismo para todos o o, los medios, siempre que conozcamos la constante fundamental del vac es decir , la relacin entre unidades o, o electrostticas y electromagnticas. Pero , qu signican la capacidad inductiva y la permeabilidad magntica a e e e del vac Desde el punto de vista actual, la respuesta f o? sica a esta pregunta no tiene la ms m a nima importancia, ya que podemos dar a las constantes del vac cualquier valor numrico sin que var el contenido f o e e sico de las ecuaciones. Por ejemplo, se le puede dar a ambas constantes el valor 1 e introducir directamente la razn o entre las dos en la ecuacin que relaciona la corriente con el campo magntico, o bien introducir la proposicin o e o impl citamente dando valores apropiados ( distintos de 1) a las constantes elctricas y magnticas del vac e e o. El contenido f sico es el mismo. En el art culo de Maxwell, sin embargo, la eleccin del sistema de unidades no era arbitrario, sino fundao mental para sus deducciones. Es decir, si Maxwell hubiera tomado como 1 el valor de las constantes elctricas e y magnticas, no habr podido deducir las ecuaciones en las que aparece la relacin fundamental entre las dos e a o anteriores, ya que stas no aparecer en le mecanismo. El hecho es que las constantes estaban tan imbricadas e an en el mecanismo, que Maxwell pens que, a travs de la masa que la eleccin de las constantes atribu a su o e o a mecanismo, podr encontrar pruebas de la realidad del mismo. Pens, por ejemplo, en la posibilidad de que a o los remolinos tuvieran suciente dimetro como para que pudieran notarse efectos giroscpicos. Sin embargo, a o no pudo detectar ninguno. El sistema de unidades encastrado en las ecuaciones de Maxwell era un sistema electromagntico. En l e e hab utilizado los s a mbolos y 1/4c , para representar respectivamente la permeabilidad magntica y la e constante dielctrica, y hab establecido la relacin entre estas dos constantes y las propiedades mecnicas del e a o a mecanismo. Despus dedujo la ley del inverso del cuadrado para la electricidad esttica y para el magnetismo e a e interpret las constantes segn el sistema electromagntico. Esta interpretacin por implicacin convirti las o u e o o o ecuaciones del mecanismo en leyes electromagnticas exactas; y en ellas val 1 en el vac y c en el e a o vac era la razn entre las unidades magnticas y elctricas. El jar el valor de en la unidad se debi a que o o e e o Maxwell dedujo la expresin m1 m2 /r2 para la ley del inverso del cuadrado de polos magnticos; en el sistema o e electromagntico, la unidad de polo magntico ejerce la unidad de fuerza a una distancia unidad, por lo cual, e e la de la expresin debe valer 1. La unidad de carga en el sistema electromagntico de carga no produce una o e fuerza unidad a la distancia unidad; dos cargas electromagnticas iguales se repelen con una fuerza que vale e k 2 , siendo k la razn entre las constantes unidad. Examinemos este punto clave. o Sabemos, por la ley de Coulomb, que dos cargas en reposo se repelen en el vac con una fuerza e1 e2 , o donde e1 y e2 estn , por denicin, en unidades electrostticas, r2 . Un emu es la cantidad de carga que a o a produce un efecto magntico unidad cuando uye en una corriente que recorre la unida de longitud en la e unidad de tiempo. Experimentalmente, esta cantidad de carga, situada a la distancia unidad, produce una fuerza elctrica k veces la unidad. Una unidad electrosttica de carga es aquella que produce una unidad de e a fuerza elctrica a una unidad de distancia. por lo tanto, una cantidad de carga medida en emu (e ) contendr k e a veces esa cantidad esu (e), es decir, e = ke , siendo k la proporcin entre ambas. La anterior expresin de la o o ley de Coulomb en (esu) tendr la siguiente forma en emu: a F = ke1 ke2 e e = k2 1 2 2 2 r r (2.2)

Ya se ha dicho que Maxwell hab deducido a travs de su modelo que la fuerza que una carga ejerce sobre a e otra deber tener la expresin c2 e1 e2 /r2 . Por lo tanto, para que sus ecuaciones fueran consistentes con el a o sistema electromagntico de unidades bastaba con identicar el valor de c con el vac con la razn entre esu e o o 29

2.9 Las limitaciones del art culo sobre las l neas f sicas de fuerza

James Clerk Maxwell

y emu, que hemos llamado ms arriba k. Eso fue lo que hizo Maxwell, y con ello logr completar la relacin a o o entre las leyes de su modelo y las del electromagnetismo. En concreto, relacion la razn entre esu y emu, que o o se determina experimentalmente, con la velocidad de las ondas transversales en el modelo: pues originalmente hab denido (jado ahora en el valor 1 en el vac como proporcional a la densidad de los remolinos a o) magnticos ( = ) y hab establecido c (cuyo valor en el vac era ahora igual al cociente entre esu y e a o emu) como una funcin de la rigidez de las bolas elctricas ( r = c2 ). Slo los remolinos pose masa, y o e o an la rigidez era una propiedad exclusiva de las bolas elctricas. Por lo tanto, se hab establecido la relacin e a o entre las propiedades mecnicas que determinan la velocidad de las ondas transversales del mecanismo y una a constante que se pod determinar por experimentos electromagnticos. a e Recordemos que la velocidad de las ondas transversales en un mecanismo es la ra cuadrada del cociente z entre la rigidez y la densidad (v 2 = r/d) . Segn las relaciones establecidas por Maxwell, la velocidad de las u ondas deber ser c/ . Como acabamos de ver, en el vac vale la unidad y c es la razn entre unidades a o o electromagnticas y electrostticas. As pues, en el modelo mecnico de Maxwell, la velocidad de las ondas e a a transversales es la misma que la relacin entre las unidades electrostticas y electromagnticas. o a e La frmula v = c/ es vlida no slo en el vac sino tambin en materiales dielctricos, pudindose o a o o e e e determinar la c y la de estos materiales en relacin a los del vac Como el valor de en la mayor de los o o. a tipos de vidrio es aproximadamente 1 la velocidad de las ondas a travs del vidrio depende fundamentalmente e de su capacidad dielctrica. La velocidad de la luz en un medio determina su e ndice de refraccin ( el grado en o que desv un rayo de luz), con lo cual el a ndice de refraccin de un medio depender de c. como hace notar o a Maxwell, este nexo con lo emp rico es algo ms tenue que el que proporciona c en el vac a o: Debido a la naturaleza desconocida, y probablemente complicada, de las reacciones de las part culas pesadas en el medio etreo, es posible que no podamos descubrir ninguna relacin numrica general entre las razones e o e o pticas, elctricas y magnticas. e e En cualquier caso, si se conociera el valor de c en el vac la teor podr predecir la velocidad de las ondas o, a a transversales en este medio. Maxwell elabor la teor en Glenlair, su casa de campo. Al regresar a Londres o a busc el valor del cociente entre las unidades electromagnticas y electrostticas, que hab sido determinado o e a a aos antes por Wihelm Weber. Weber hab medido la mitad de c utilizando otro sistema de unidades. Cuando n a Maxwell consult el valor de c, descubri que el valor medido por Weber coincid casi exactamente con el de o o a la velocidad de la luz: acababa de nacer la teor electromagntica de la luz. a e

2.9.

Las limitaciones del art culo sobre las l neas f sicas de fuerza

El art culo de Maxwell On Physical Lines of Force (Sobre las l neas f sicas de fuerza) es en algunos aspectos el ms extraordinario de la historia de la teor de campos. En l, Maxwell invent y trabaj con a a e o o una teor que desde un principio cre insostenible, pero que produjo resultados que guran entre los ms a a a fruct feros en la historia de la ciencia. en la mayor de los dems art a a culos relacionados con nuestro relato, el autor part de una idea inicial con cierta consistencia, aunque su elaboracin originara luego dicultades y a o contradicciones. El art culo de Maxwell tiene un carcter distinto, diferente incluso del resto de sus trabajos. a Faraday ten una idea clara de los entres que deb existir - los campos de fuerza - pero no de las a an leyes a que estaban supeditados. Carec de una teor unicada de la corriente y del campo que pudiera ser a a contrastada independientemente, y no contaba realmente con leyes matemticas que describieran el campo. a Maxwell no sab ms que Faraday acerca de qu pasaba en el campo o cul era la interaccin entre ste y a a e a o e las corrientes; pero, conado en que la verdad estaba en alguna teor de campos, invent una teor no del a o a todo coherente y avanz con ella hacia una idea ms elaborada. o a 30

2.9 Las limitaciones del art culo sobre las l neas f sicas de fuerza

Historia de la F sica

Tras obtener los resultados, lleg la hora de reconsiderar la teor que los hab hecho posibles. Hab dos o a a a direcciones para desarrollar la teor elaborar an ms el mecanismo hasta dar con una teor completamente a: u a a mecnica del electromagnetismo, o bien liberar a la teor del mecanismo. Maxwell escogi la segunda opcin, a a o o quiz por que intuyera que su modelo no ten salvacin. a a o Los obstculos que se opon al desarrollo del modelo eran enormes. En primer lugar hab problemas a an a generales, como el de explicar la interaccin de la materia con el mecanismo. Por ejemplo, si los remolinos o tienen masa y oponen resistencia a ser penetrados por las bolas elctricas, por qu un cuerpo neutro no e e encuentra dicultad al moverse en el seno de un campo? Se supone que los remolinos son propulsados por las bolas elctricas en el interior de un material conductor, y a su vez actan sobre ellas. Si los remolinos no tienen e u masa cmo pueden penetrar en el conductor? Si sus supercies pueden rozar con las bolas elctricas, por o e qu no tambin contra las dems part e e a culas del cable? Las part culas elctricas tienen que interaccionar con la e materia del conductor, porque se supone que la carga es el resultado de la accin deformadora de la materia o del conductor ( o del dielctrico) sobre las part e culas elctricas. Como vemos, las cuestiones relacionadas con e la interaccin materia-part o culas son fundamentales en la teor y no pueden ignorarse. a, El mecanismo adolec de muchas dicultades internas adems de la de su interaccin con la materia a a o ordinaria. Una de ellas era la forma de los remolinos. Si fueran cilindros, las bolas no constituir un engranaje an perfecto; en unos sitios desplazar a los remolinos y en otros ni los tocar an an. Adems, se mover de un a an lado a otro y disipar energ incluso en un campo estacionario. Para evitar estas dicultades, Maxwell an a, los dibuj como hexgonos cuyas aristas se mueven como correas de transmisin. Pero, por otro lado, hab o a o a calculado la fuerza centr fuga de los remolinos como si se tratara de un uido girando circularmente en torno a un eje, de manera que la hiptesis de la forma hexagonal no ser realmente consistente. o a Y quedan an muchas otras dicultades. Al calcular las tensiones se supone que los remolinos son uidos, u pero al mismo tiempo impenetrables por las bolas. Todos los clculos se realizan sobre remolinos cuyos ejes a siguen la direccin de las l o neas de fuerza tal y como las dibuj Faraday, pero una vez que son alterados por o un conductor en movimiento, por ejemplo, dejan de estar en esa direccin. o Los problemas de la interaccin entre el mecanismo y la material as como los de o ndole interna, era problemas graves. Merecer la pena abordarlos?, si hubiera realmente remolinos y bolas elctricas en el campo a e la respuesta ser armativa; pero el modelo era muy poco satisfactorio desde el punto de vista metaf a sico, y Maxwell decidi abandonarlo. La escasa verosimilitud del modelo radica en la supuesta existencia de dos o tipos radicalmente distintos de materia: las part culas elctricas son bolitas que carecen de masa, mientras e que los remolinos magnticos son largas barras exibles con masa, y entre ambos tipos est el espacio vac e a o. Por qu iban a tener propiedades tan diferentes los dos tipos de materia? La hiptesis de gran diversidad e o slo pod justicarse dentro del modelo mismo. Los remolinos tendr cabida en un modelo cartesiano del o a an mundo, pero Maxwell admit tanto el vac como la materia. Adems, como Maxwell lo hab considerado a o a a los efectos gravitatorios sobre su modelo mecnico, parec necesario aceptar la hiptesis de que la materia a a o ordinaria era distinta de las bolas y de los remolinos. Para resumir: se hab introducido con cierta arbitrariedad a gran cantidad de diversidad , y tanto una como otra son inaceptables para la metaf sica. Los remolinos eran consistentes con la metaf sica cartesiana, y quiz eso explique la debilidad de Maxwell a sent por ellos. Incluso cre que el campo estar constituido por algn mecanismo que obedeciera las leyes a a a u de Newton. Pero sab tambin que su modelo era poco satisfactorio desde cualquier punto de vista f a e sico o metaf sico. Por esto se decidi a considerar el problema de liberar las ecuaciones y la teor electromagntica o a e de la luz de su modelo mecnico. a

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2.10 Una teor dinmica del campo electromagntico a a e

James Clerk Maxwell

2.10.

Una teor dinmica del campo electromagntico a a e

La nueva tarea de Maxwell era obtener, al margen del mecanismo, los mismo resultados que se conten an en Sobre las l neas f sicas de fuerza, para lo cual ten que enfrentarse con dos dicultades. La primera a consist en independizar las ecuaciones del modelo espec a co, y la segunda, deducir, tambin si el modelo, e la velocidad de las ondas electromagnticas. La primera tenia fcil solucin: Maxwell se limit a enunciar las e a o o ecuaciones para magnitudes electromagnticas, al margen de cualquier posible explicacin mecnica que se e o a pudieran esgrimir. Pero entonces cmo interpretar las ecuaciones si no era mediante el modelo mecnico? o a Maxwell cre que la verdadera explicacin de sus ecuaciones ten que basarse en algn mecanismo supea o a u ditado a las leyes de Newton. No conoc la naturaleza de tal mecanismo, pero para satisfacer las ecuaciones a tendr que poseer energ en cada punto del campo. Por eso insisti Maxwell en que todo lo relacionado con a a o la energ fuera interpretado literalmente. As explicaba el cambio de rumbo respecto del primer art a culo: En alguna ocasin anterior intent describir un tipo particular de movimiento y un tipo particular de tensin, o e o dispuestos de tal modo que explicaran los fenmenos. En el presente art o culo no hago ninguna hiptesis de esta o clase; y al utilizar trminos como momento elctrico y elasticidad elctrica... pretendo slo dirigir la atencin e e e o o del lector hacia fenmenos mecnicos que le ayuden a comprender los elctricos.. las expresiones de este tipo o a e que aparecen a lo largo del art culo han de tomarse como ilustrativas, nunca como explicatorios. Al hablar de la energ del campo, me gustar no obstante, que se me entendiera al pie de la letra. Toda a a, energ es lo mismo que energ mecnica, ya exista en forma de movimiento o de elasticidad o en cualquier otra. a a a La unica cuestin es : dnde reside? Segn las teor antiguas, reside en los cuerpos electrizados, circuitos o o u as conductores e imanes, en la forma de una magnitud desconocida llamada energ potencial, o capacidad de a producir ciertos efectos a distancia. en nuestra teor reside en el campo electromagntico, en el espacio a e que rodea a los cuerpos electrizados y magnticos, y tambin el los cuerpos mismos. Y reside en dos formas e e diferentes, que cabe describir, sin hacer hiptesis, como polarizacin magntica y polarizacin elctrica, o bien, o o e o e segn una hiptesis muy probable, como el movimiento y la tensin de un mismo medio. u o o Este enunciado es toda la explicacin que Maxwell dio a sus ecuaciones , y la teor pas a sus disc o a o pulos en este estado de semiinterpretacin. Hab aspectos en que la teor era susceptible de gran desarrollo sin o a a necesidad de tomar postura sobre cuestiones de interpretacin. En otros aspectos, eso no era posible. la o teor pod aplicarse directamente a interacciones microscpicas entre cargas y corrientes; ten capacidad a a o a de prediccin sobre todo lo concerniente a la carga y la corriente, cualesquiera que fueran las magnitudes o mecnicas relacionadas con ellas. Pero en problemas como la interaccin microscpica entre las cargas, el a o o campo y la materia, la teor no pod desarrollarse sin una interpretacin ms avanzada. La dicultad estribaba a a o a en la divergencia entre la teor interpretada mecnicamente y la teor sin hiptesis relacionadas con una a a a o interpretacin de este tipo. De hecho, la teor sin hiptesis mecnicas sigui interpretndose, y la interpretacin o a o a o a o fue, en ciertos aspectos importantes, ms newtoniana que faradayana. a Maxwell no analiz en detalle su interpretacin no mecnica, probablemente porque la consideraba no deo o a nitiva. Sin embargo, la utiliz ampliamente. Para entendernos, a partir de ahora se denominar interpretacin o a o operativa. Sus caracter sticas eran 1.- las magnitudes electromagnticas se consideran fundamentales, y e 2.- el campo es una realidad independiente. Consideremos la primera caracter stica. En las ecuaciones de Maxwell aparecen magnitudes que representan la carga, la corriente, la fuerza magntica, etc. ya hemos dicho que es posible jar y medir unidades de estas e magnitudes sin introducir para nada propiedades mecnicas del campo, como masa y velocidad. Es ms, a a 32

2.10 Una teor dinmica del campo electromagntico a a e

Historia de la F sica

Maxwell fue incapaz de descubrir pruebas independientes de las propiedades mecnicas, como el momento a angular de los remolinos magnticos. Por tanto, se pueden considerar como fundamentales las magnitudes e electromagnticas y contrastar las ecuaciones independientemente de cualquier hiptesis mecnica. e o a Aunque no exist una interpretacin mecnica, Maxwell deseaba retener una interpretacin de campo; y a o a o no era del todo y no era del todo injusticado el interpretar as las ecuaciones: segn las teor de accin u as o a distancia, cab decir que la causa directa de una fuerza que acta sobre un cuerpo es otro cuerpo. La a u fuerza total que acta sobre un cuerpo pod explicarse por la posicin y energ de los cuerpos que lo rodean. u a o a Pero ese no es el caso de la teor de Maxwell. Por ejemplo, es posible que la causa de la radiacin que a o incide sobre un cuerpo de prueba haya tenido lugar en el pasado; mientras la radiacin viajaba hasta el cuerpo o habr transcurrido un tiempo. Como la accin sobre un cuerpo cargado no puede atribuirse a ninguno de los a o cuerpos contemporneos, parece natural considerar el campo como causa de la accin. a o En varios aspectos importantes, la interpretacin operativa constitu una ruptura con la interpretacin o a o mecnica. Aqu los campos elctricos y magnticos era explicados como materia en movimiento. el mecanismo a , e e satisfac los deseos de Faraday de encontrar una teor unicada de los campos elctricos y magntico, aunque a a e e nunca pens que fuese newtoniano. En la interpretacin operativa, sin embargo, los campos son independientes o o y se interpenetran. En el mecanismo, los aspectos elctricos y magnticos del campo estn relacionados por un e e a tipo de accin contigua, mientras que en la interpretacin operativa las fuerzas magnticas variables originan o o e fuerzas elctricas en el mismo punto que aquellas. e El desdoblamiento de los dos campos trae consigo consecuencias f sicas y metaf sicas. Como ya se ha dicho, los remolinos del mecanismo tienen momento angular y deber dar lugar a efectos giroscpicos. Y tambin an o e deber manifestarse otros efectos en la interaccin microscpica entre la corriente y el campo. Por ejemplo, an o o est el problema de cmo se produce calor debido al ujo de part a o culas por un cable. Maxwell dec que cuando a las part culas elctricas pasaban de un remolino al siguiente saltaban de un lado para otro y se produc calor. e a No explicit el proceso por el que las part o culas elctricas pod interaccionar con la materia ordinaria, pero e an es evidente que en una teor detallada de la interaccin habr que tener en cuenta el tamao de las part a o a n culas y la masa de los remolinos. Todas estas consideraciones han desaparecido en la interpretacin operativa. En o lugar de que los remolinos acten sobre part u culas contiguas, el campo acta directamente sobre la materia u conductora en el mismo punto que el campo. Esto nos lleva a la ruptura ms drstica de la interpretacin operativa: materia y campo con entes distintos a a o e interpenetrantes. En el modelo mecnico no quedaba claro cmo ten lugar la interaccin entre materia a o a o y campo. La teor de la carga en el mecanismo era lo que ms se acercaba a una teor de la interaccin a a a o materia-campo. Segn Maxwell, la materia ordinaria se carga al desplazar el material de las bolas elctricas u e que contiene en su interior. No investig el mecanismo concreto por el que se produce el desplazamiento, o sino que evit el problema utilizando la ley de conservacin de la energ Pero, como se supone que tanto o o a. los remolinos como las bolas estn constituidos por materia ordinaria que opone resistencia a ala penetracin a o y obedece a las tres leyes de Newton, era de esperar que el mecanismo consistiese en algn tipo de accin u o contigua. La materia y el campo ser , pues, de la misma sustancia y obedecer a las mismas leyes; pero an an la interpretacin operativa rechaza esta posibilidad de desarrollo, que ser una teor unicada del campo y o a a la materia. En la interpretacin operativa, el campo acta directamente sobre la materia situada en el mismo punto o u que la intensidad que acta; no hay ningn mecanismo de accin contigua unicado. El rechazo de Maxwell u u o hacia el programa de una teor unicada del campo no era inconsciente sino deliberada. Ms tarde, en 1873, a a dir a: [Faraday] habla incluso de las l neas de fuerza de un cuerpo como si en algn sentido fuesen parte de u l mismo, de modo que en su accin sobre cuerpos distantes no puede decidirse que acte donde no est. e o u a 33

2.11 El desarrollo de la teor sin el mecanismo a

James Clerk Maxwell

Pero esa no es una idea dominante de Faraday. Su opinin, creo yo, era ms bien que el campo del espacio o a est lleno de l a neas de fuerza, cuya distribucin depende de la de los cuerpos situados en su seno, y que la o accin mecnica y elctrica sobre cada cuerpo viene determinada por las l o a e neas que convergen en l. e La separacin de materia y campo fue el origen de gran nmero de dicultades, algunas de las cuales siguen o u sin resolverse. Muchas de ellas pudieron evitarse en el nivel macroscpico, como ya se ha dicho; pero cualquier o teor de los dielctricos, de la electrlisis o de la relacin entre carga y materia ten que enfrentarse con el a e o o a problema de la interpretacin correcta de las ecuaciones. El resto de nuestra historia es, en cierta medida, un o intento de superar los problemas suscitados por la teor de Maxwell. a En resumen: Maxwell adopt una teor de la carga y de la corriente fundamentada en el concepto de o a campo, pero rechaz la teor de los campos de fuerza de Faraday aplicada a la materia. Su ruptura con o a Faraday le llev a mantener una visin del mundo no del todo coherente. Antes de analizar los problemas de o o la teor de Maxwell, veamos cmo desarroll con xito su interpretacin operativa. a o o e o

2.11.

El desarrollo de la teor sin el mecanismo a

En el art culo A Dynamical Theory of the Electromagnetic Field (1864-65), Maxwell trat de resolver o dos problemas. Uno era liberar del mecanismo a las ecuaciones, el otro deducir la velocidad de las ondas electromagnticas sin utilizar el mecanismo. Como ya se explic en el apartado anterior, el primero era de fcil e o a solucin, aunque suscit grandes problemas. El segundo era un problema clave. La teor electromagntica o o a e de la luz era el resultado ms importante de su trabajo On Physical Lines of Force, pero en la deduccin a o de la velocidad de las ondas electromagnticas Maxwell hab utilizado hiptesis muy expl e a o citas relacionadas con el mecanismo. Entre otras cosas, hab supuesto que la masa de las bolas elctricas era despreciable, a e que el desplazamiento era puramente tangencial, y que sus mdulos de rigidez y comprensin guardaban una o o proporcin determinada. Todas estas hiptesis se utilizaron como premisas en la deduccin de la velocidad de o o o las ondas electromagnticas. e a) Ecuacin de la corriente total: T = j + o b) Ecuacin de la fuerza magntica: H = o e c) Ecuacin de la corriente elctrica: o e dD dt A

H = 4T dA dt

d) Ecuacin de la fuerza electromotriz: E = v H o e) Ecuacin de la elasticidad elctrica: E = kD o e f) Ecuacin de la resistencia elctrica: E = rj o e g) Ecuacin de la electricidad libre: + o h) Ecuacin de la continuidad: o d + dt D=0

D=0

Las ecuaciones estn expresadas como aparecen en una teor dinmica del campo electromagntico. T a a a e signica corriente total, j corriente de conduccin, D desplazamiento, H la fuerza magntica, A estado o e electrotnico o potencial vector, E fuerza electromagntica y v velocidad del conductor en movimiento. Todas o e 34

2.11 El desarrollo de la teor sin el mecanismo a

Historia de la F sica

son magnitudes vectoriales. El resto son escalares, es la permeabilidad magntica, el potencial electrosttico e a escalar, k el inverso de la corriente dielctrica, r, la resistencia del conductor y la densidad de carga. e La notacin vectorial la invent Heaviside y Gibbs despus de la muerte de Maxwell. Maxwell escribi , o o e o para cada ecuacin , de las seis primeras, tres ecuaciones: una para la componente x, otra para la y, y otra o para la z. Las ecuaciones de la (a) a la (e) quedaron ya explicadas en pginas anteriores, la (f ) es la forma diferencial a de la ley de Ohm, generalizada para dielcticos y cargas en movimiento; y la ecuacin (h) establece que la e o variacin de la densidad de carga en una regin es igual a la cantidad de corriente que entra o sale de la o o regin. Los nombres de las ecuaciones son los que propuso Maxwell. o Maxwell hab demostrado que las ondas electromagnticas se mueven a la velocidad de la luz. El problema a e era deducir este resultado a partir de las ecuaciones unicamente. Caso de conseguirlo, Maxwell podr decir que a sus ecuaciones constitu junto con la interpretacin operativa, una poderosa teor del electromagnetismo. an, o a Reexamin las ecuaciones, y corrigi de paso los errores que se hab realizado en los signos de las magnitudes o o an expuestas. Hall luego una posible relacin entre sus ecuaciones y la velocidad de la luz. Descubri que la o o o existencia de la corriente de desplazamiento por s misma conere a las l neas de fuerza la inercia de la que Faraday hablaba. Utilizando exclusivamente sus ecuaciones, Maxwell demostr que la velocidad de las ondas o electromagnticas es c. Repitamos una vez ms que el valor de esta constante coincide con la velocidad de la e a luz y con el cociente entre las unidades electromagntica y electrostticas. Combinando las ecuaciones (b) y e a (c), obtenemos: A= H= ( A)
2

(2.3)

Con las ecuaciones (a) y (d), Maxwell obtiene estas otras: T= dD dt dA E= dt

(2.4)

Utilizando como hiptesis simplicadora la no existencia de corrientes ni de conductores en la regin o o considerada. Y la ecuacin e, es E = kD. Combinando estas tres ecuaciones se obtiene: o T= 1 k d2 A d dt2 dt =0 (2.5)

Sustituyendo el valor de T en la primera ecuacin obtenemos: o k ( A)


2

A + 4

d2 A d dt2 dt

=0

(2.6)

Si tomamos el rotacional en ambos miembros de la expresin, los trminos con gradiente se anulan, y utilizando o e la ecuacin (b) se obtiene: o
2

H =

4 k

d2 H dt2

(2.7)

Que es una ecuacin de ondas. Este tipo de ecuaciones eran ya por entonces muy conocidas y se sab que o a sus soluciones eran ondas. 35

2.11 El desarrollo de la teor sin el mecanismo a

James Clerk Maxwell

En el caso de ondas planas, la velocidad es 4/k. Maxwell volvi a demostrar que k en el vac es o o 2 , siendo c la razn entre unidades electromagnticas. De aqu se deduce que en el vac donde = 1, 4c o e o, las ondas se propagan con una velocidad igual a c. La velocidad de propagacin de las ondas magnticas a travs de un medio depende de su permeabilidad o e e magntica y de su constantes dielctrica, y la funcin coincide con la predicha por el modelo mecnico. Maxwell e e o a demostr tambin que la onda magntica debe ser transversal, igual que las del otro modelo mecnico. As pues, o e e a hab conseguido obtener los mismos resultados que daba el modelo mecnico, slo que utilizando unicamente a a o sus ecuaciones. En realidad hab ido un poco ms all, porque ahora hab demostrado que la onda era a a a a transversal. En su primer art culo hab demostrado que las ondas del mecanismo eran transversales, pero no a hab estudiado sus propiedades elctricas y magnticas. a e e A partir de sus ecuaciones, Maxwell dedujo nuevas propiedades de las ondas electromagnticas, que expuso e en sus obras A Dynamicla Theory of the Electromagnetic Field y en el Treatise on Electricity and Magnetism (Tratado sobre electricidad y magnetismo), publicado ocho aos ms tarde , en 1873. En el primero, Maxwell n a demuestra que el mecanismo slo pueden originarse ondas transversales. Este resultado era muy importante, o porque uno de los problemas ms urgentes que ten planteado las teor de la luz basadas en el ter era el a an as e diseo de un medio tal que no permitiera la creacin de ondas longitudinales en su seno. n o Posteriormente, Maxwell dedujo una relacin entre la conductividad y la trasparencia. Cuando ms cono a ductor es un material, ms absorbe la luz. La idea era que cuando las ondas electromagnticas penetran en a e un conductor, habr no slo desplazamientos elctricos, sino tambin verdaderas corrientes de conduccin, a o e e o en las cuales la energ elctrica se transforma en calor, debilitndose as la ondulacin. De ah que los a e a o conductores sean opacos, y los medios transparentes, buenos aislantes. Al aplicar este resultado, nos topamos sin embargo, con el mismo problema de siempre: la relacin entre la materia y el campo. La resistencia de un o cuerpo es la misma cuando est sometido a las rpidas vibraciones de la luz que cuando est bajo la tensin a a a o continua de una bater Si la teor de Maxwell es vlida, la respuesta es negativa. Los electrolitos son buenos a? a a conductores, pero son transparentes, y un pan de oro deja pasar ms luz que la que predice Maxwell. Maxwell a explicaba el proceso de electrlisis suponiendo que durante el poco tiempo que acta la fuerza elctrica en una o u e direccin no es capaz de separar las molculas del electrolito. En cambio, no pod explicar la gran transmisin o e a o de luz a travs de un pan de oro, ni tampoco , por supuesto, que la mayor de los dielctricos fueran opacos. e a e Pero al no existir una teor detallada de la interaccin entre la materia y el campo, todos estos problemas no a o constituyen una refutacin directa de la teor de Maxwell. o a Maxwell calcul la energ de los componentes elctricos y magnticos de las ondas electromagnticas y o a e e e descubri que la mitad de esta energ era elctrica y la otra mitad magntica. En el Treatise demostraba o a e e detalladamente cmo la onda de desplazamiento elctrico acompaa a la magntica. (Maxwell dedujo la o e n e ecuacin de ondas del vector potencial y hall que la fuerza elctrica es igual a su variacin con el tiempo.) en o o e o el caso de un rayo de luz polarizado en un plano, la onda elctrica se propaga junto a la magntica dispuesta e e perpendicularmente entre s Maxwell seal tambin que la resultante es una presin; debido a su escasa . n o e o magnitud , no lleg a descubrirse hasta el siglo XX. Finalmente, Maxwell demostr que su teor explicaba o o a tambin, de una forma parecida a las dems teor el comportamiento de la luz polarizada en cristales. e a as, Maxwell hab encontrado relacin entre la transparencia y la resistencia elctrica, y entre el poder de a o e refraccin y las constantes dielctricas y magnticas. La inexistencia de una teor de la interaccin entre o e e a o materia y el campo impidi que todas estas relaciones pudieran ser contrastadas directamente. Pero an o u as eran de gran importancia, ya que demostraban que la teor electromagntica de la luz pod , en principio, a e a contrastarse con independencia de las otras teor de la luz, y que en estas pruebas entraban todos los aspectos as electromagnticos de la luz y de los cuerpos sobre los que inciden. La teor de Maxwell promet ser util en el e a a descubrimiento de nuevos hechos sobre la estructura de la materia y la naturaleza de la luz, y tambin sobre e 36

2.12 La actitud de maxwell hacia la interpretacin de su teor o a

Historia de la F sica

electricidad y magnetismo. Despus de deducir directamente de sus ecuaciones la teor de la luz, Maxwell se dio cuenta de la gran e a importancia de la corriente de desplazamiento, y en el Treatise seal que la corriente de desplazamiento n o era una de las principales peculiaridades de su teor la corriente de desplazamiento aparec en todas las a. a deducciones de las ondas electromagnticas en la teor de Maxwell. Se ve fcilmente que la existencia de e a a la corriente de desplazamiento inuir mucho en el comportamiento del campo. Pensemos en una carga en a reposo que es sbitamente acelerada. En las teor de accin a distancia, todo el campo se acelerar a la vez, u as o a y esto ir acompaado de la difusin de un campo magntico, igual que si fuese una corriente de conduccin a n o e o ordinaria. Este campo magntico variar con el campo elctrico. La fuerza magntica variable crear a su vez e a e e a fuerzas electromotrices inducidas, que ser la causa de un desplazamiento, tambin variable, que de nuevo an e originar un campo magntico. a e En resumen, el campo ser escenario de interacciones sumamente complejas, que no tendr lugar sin la a an existencia de desplazamiento y de corrientes de desplazamiento. Por desgracia, no se conoce ninguna explicacin intuitiva de por qu la corriente de desplazamiento necesita de ondas, ni de las diferentes conguraciones o e de ondas y campos a que da lugar. para obtener estos resultados es necesario utilizar deducciones formales. Hay una determinada propiedad matemtica de la corriente total que puede darnos una idea del papel de a las corrientes de desplazamiento. Esta propiedad es la divergencia de la corriente total es cero. Se trata de la misma condicin observada en el movimiento de un uido incompresible, y vela porque el uido slo uya en o o circuitos cerrados. Dentro de la teor de Maxwell, esta condicin signica que todas las corriente totales son a o cerradas, lo cual, como es natural, no ocurre si slo incluimos la corriente de conduccin e ignoramos la de o o desplazamiento. Un condensador como la botella de Leyden puede descargarse a travs de un cable al cual e est conectado. a travs del cable pasar una corriente, pero el cable no es cerrado, sino que termina en los a e a dos lados del aislante. Como mencion Maxwell en su Note on the Electromagnetic Theory of Light (1868), o en el caso de esa descarga la corriente total s es cerrada. La corriente de desplazamiento que tiene lugar en el aislante competa el circuito. Segn esta idea ( del desplazamiento), la corriente producida cuando se descarga un condensador constituye u un circuito completo, y su trayectoria pod ser trazada incluso dentro del mismo dielctrico mediante un a e galvanmetro adecuado. No tengo noticia de que nadie lo haya hecho, y por tanto esta parte de la teor o a, aunque es una consecuencia natural ( del resto) , no est vericada experimentalmente. El experimento ser a a, sin duda, muy complicado y delicado. Aunque Maxwell sab que su teor pod contrastarse con corrientes abiertas, no conoc los tipos ms a a a a a importantes de contrastacin, que ms tarde descubrir Helmoltz y Hertz. o a an

2.12.

La actitud de maxwell hacia la interpretacin de su teor o a

Maxwell Hab demostrado la gran potencia de sus ecuaciones, pero en realidad no ten claro cmo a a o interpretarlas. Aunque en A Dynamical Theory of the Electromagnetic Field y en el Treatise utiliz la o interpretacin que aqu ha sido llamada operativa, nunca la discuti expl o o citamente, ni tampoco estudi sus o relaciones con otras posibles interpretaciones, de manera que sus disc pulos hallaron grandes dicultades para entender la teor no comprend claramente el modelo del mundo en que pretend articularse, aun sabiendo a. an a que era distinto de los conocidos. Para entender ms fcilmente la actitud de Maxwell hacia la interpretacin, vamos a remontarnos al origen a a o de la teor en un principio Maxwell se apoy en la imagen cartesiana del mundo, donde el medio omnipresente a. o obedece las leyes de la mecnica de Newton. Pero, incapaz de construir una explicacin mecnica viable del a o a 37

2.12 La actitud de maxwell hacia la interpretacin de su teor o a

James Clerk Maxwell

campo electromagntico, independiz las ecuaciones de la analog mecnica y , a pesar de no contar con un e o a a mecanismo para el campo, trat de defender una teor de campos. Present para ello un fuerte argumento, o a o la deduccin de la teor electromagntica de la luz, as como la posibilidad de contrastarla. Y expuso adems o a e a otros argumentos que no he mencionado aqu demostr que la idea de que la energ y la tensin estn : o a o a localizadas en el campo es congruente con su teor y seal , aunque no muy convincentemente , que su a. n o teor pod deducirse a partir de los experimentos de Faraday. a a Maxwell abog tambin por sus ecuaciones sealando que son consistentes con la hiptesis de un mecanismo. o e n o Present este argumento por primera vez en A Dynamical Theory of the Electromagnetic Field y consist o a en un a ilustracin dinmica del mecanismo de la induccin electromagntica. En esta ilustracin dinmica, o a o e o a Maxwell supon un cuerpo C conectado de tal suerte a dos puntos de alimentacin A y B, que su velocidad a o es p veces la de A y q veces la de B. Adems, supuso que A y B experimentan una resistencia proporcional a a su velocidad. Sin ningn otro conocimiento del mecanismo, Maxwell logr deducir el efecto sobre B de un u o cambio de velocidad en A. para ello utiliz la formulacin lagragiana de la teor de Newton, porque utilizando o o a las ecuaciones de Lagrange no hace falta introducir las fuerzas espec cas de ligadura en el mecanismo. En esta analog A y B representan dos corrientes , el cuerpo C es el mecanismo que posee energ en a, a el campo. La resistencia elctrica es anloga a la resistencia (proporcional a la velocidad) que se opone al e a movimiento de los cuerpos A y B. Maxwell comprob que pod desarrollar una teor detallada de la induccin o a a o basndose en esta analog La forma concreta en que depende la velocidad de B de los cambios de la de A a a. se corresponde exactamente con el efecto inductivo de una corriente sobre otra. Las consecuencias de este argumento no fueron precisamente las que Maxwell buscaba. Demostr que la o teor era consistente con la existencia de un mecanismo newtoniano en el campo, pero esto quer decir que a a habr un nmero innito de mecanismos que pod explicar la interaccin entre corrientes. Utilizando las a u an o ecuaciones de Lagrange, pod llevarse a cabo la deduccin sin tener en cuenta los detalles de la relacin a o o entre una corriente y la siguiente. Maxwell hab pretendido que su art a culo fuera una teor dinmica del a a campo electromagntico, pero el efecto del argumento fue poner en tela de juicio la empresa de buscar una e explicacin mecnica del campo. La teor expuesta en el art o a a culo no depende realmente de la hiptesis de un o mecanismo newtoniano. En lugar de ser el primer paso hacia la consecucin de una teor mecnica, result ser o a a o el primero en el sentido opuesto. El en Treatise, Maxwell volvi a considerar el problema de una interpretacin mecnica. Mencion el o o a o argumento de Thomson de la existencia de remolinos en medios donde ten lugar la rotacin de la luz de a o Faraday, y trat de desarrollar la teor de los remolinos al margen de su antiguo mecanismo.De nuevo, los o a aplic a la explicacin de la rotacin de Faraday. Maxwell conclu as su discusin: o o o a o Creo que hay buenas pruebas para creer que en el campo magntico se da cierto fenmeno de rotacin, que e o o esta rotacin la ejecutan gran nmero de porciones muy pequeas de materia que giran en torno a s mismas, o u n orientados sus ejes en la direccin de la fuerza magntica, y que las rotaciones de todos estos remolinos o e dependen unas de otras a travs de algn tipo de mecanismo que las conecta. e u El intento que en aquel momento hice (Sobre las l neas f sicas de fuerza) para imaginar un modelo operativo de este mecanismo hay que tomarlo por lo que generalmente es: una demostracin de que es posible o pensar en el mecanismo como algo capaz de proporcionar una conexin mecnicamente equivalente a la o a conexin real que existe entre las partes del campo electromagntico. El problema de determinar el mecanismo o e necesario para establecer una clase concreta de conexin entre los movimientos de las partes de un sistema o admite siempre innitas soluciones. Algunas pueden ser ms torpes o ms complejas que otras, pero todas a a deben satisfacer las condiciones de un mecanismo general. No obstante, los siguientes resultados de la teor son de gran valor: a

38

2.12 La actitud de maxwell hacia la interpretacin de su teor o a

Historia de la F sica

1.- La fuerza magntica es el efecto de la fuerza centr e fuga de los remolinos. 2.- La induccin electromagntica de las corrientes es el efecto de las fuerzas que entran en juego cuando o e var la velocidad de los remolinos. a 3.- La fuerza electromotriz tiene su origen en la tensino que acta sobre el mecanismo de conexin. u o 4.- El desplazamiento elctrico proviene de la deformacin elstica del mecanismo de conexin. e o a o Maxwell cre que la explicacin verdadera resultar al nal ser de naturaleza mecnica, pero en el tema a o a a de la interpretacin mecnica se hallaba en una posicin bien incmoda. Consigui demostrar que hab o a o o o a innitos mecanismos coherentes con sus ecuaciones, pero no logr describir ni uno slo en concreto. No o o obstante, tampoco le preocupaba demasiado este estado tan poco satisfactorio de su teor pues present a, a que el problema del mecanismo tendr que aguardar hasta que se hicieran investigaciones experimentales a ms profundas en torno a la relacin entre las molculas de la materia ordinaria y la electricidad. As expon a o e a Maxwell la situacin: o Estamos tan poco familiarizados con los detalles de la constitucin molecular de los cuerpos, que no es o probable que en relacin con un determinado fenmeno - como el de la accin magntica sobre la luz- se o o o e pueda formar ninguna teor satisfactoria hasta que , mediante una induccin fundada en una serie de casos a o diferentes en los que se compruebe que los fenmenos visibles dependen de acciones donde intervienen las o molculas, logremos averiguar algo ms concreto sobre las propiedades que deben atribuirse a una molcula e a e para satisfacer las condiciones que imponen los hechos observados. Maxwell fue tambin un gran pionero en la teor molecular del calor, una vertiente de su trabajo que hasta e a ahora no se ha tocado pero se abordar en el cap a tulo dos. En resumen, Maxwell cre que la interpretacin correcta de sus ecuaciones era un mecanismo subordinado a o a las leyes de la mecnica newtoniana, pero no sab cul ten fe en el mecanismo y no crey necesario a a a a o analizar expl citamente la interpretacin operativa que utiliz para hacer sus predicciones electromagnticas. o o e En su deseo de conseguir una teor mecnica del campo se esforz por demostrar que las ecuaciones apoyaban a a o una interpretacin en funcin de campos y que pod interpretarse mediante un mecanismo newtoniano. o o an En Inglaterra la postura de Maxwell tenia algunos adeptos. En 1871-79, durante la ultima parte de su vida, fue el primer profesor de f sica experimental de la Universidad de Cambridge, donde por aquel entonces estudiaban J. J. Thomson, G. G. Gitzgerald y J. H. Poynting. Todos ellos entend la teor segn la concepcin an a u o de Maxwell y Oliver Heaviside, autodidacta ingls, no dud un momento en tomar la teor de Maxwell como e o a programa de investigacin. Pero los f o sicos del continente, como Helmholtz, tomaron como punto de partida la teor newtoniana de la gravitacin, y la de Maxwell se les hac muy rara. El primer problema era establecer a o a la diferencia entre Maxwell y la escuela de accin a distancia, de Amp`re y Weber. o e Maxwell muri joven, en 1879, a la edad de 48 aos, dejando como herencia sus brillantes ideas para que o n las desarrollaran sus sucesores. Estos se encontraron con una teor poderosa y compleja a la vez, llena de a dicultades , pero tambin de prometedoras l e neas de investigacin. o

39

Captulo

3
Termodinamica

3.1.

El problema inicial

Rumford, se preguntaba por qu el calrico sal del can. Los partidarios de la teor del calrico contese o a no a o taron que era porque el taladro romp en pedazos el metal, dejando que el calrico contenido en ste uyese a o e hacia afuera, como el agua de un jarrn roto. o Rumford, escptico, revolvi entre los taladros y hall uno completamente romo y desgastado. Utilizad e o o ste, dijo. Los obreros objetaron que no serv que estaba gastado; pero Rumford repiti la orden en tono e a, o ms rme y aquellos se apresuraron a cumplirla. a El taladro gir en vano, sin hacer mella en el metal; pero en cambio produc an ms calor que uno nuevo. o a u a Imag nense la extraeza de los obreros al ver el gesto complacido del conde. n Rumford vio claro que el calrico no se desprend por la rotura del metal, y que quiz no procediese siquiera o a a de ste. El metal estaba inicialmente fr por lo cual no pod contener mucho calrico; y, aun as parec e o, a o , a que el calrico u en cantidades ilimitadas. Para medir el calrico que sal del can, observ cunto se o a o a no o a calentaba el agua utilizada para refrigerar el taladro y el can, y lleg a la conclusin que si todo ese calrico no o o o se reintegrara al metal, el can se fundir no a. Rumford lleg al convencimiento que el calor no era un uido, sino una forma de movimiento. A medida o que el taladro rozaba contra el metal, su movimiento se convert en rpidos y peque a a nsimos movimientos de las part culas que constitu el bronce. Igual daba que el taladro cortara o no el metal; el calor proven de an a esos peque nsimos y rpidos movimientos de las part a culas, y, como es natural, segu producindose mientras a e girara el taladro. La produccin de calor no ten nada que ver con ningn calrico que pudiera haber o dejar o a u o de haber en el metal. El trabajo de Rumford qued ignorado durante los cincuenta aos siguientes. Los cient o n cos se contentaban con la idea del calrico y con inventar teor que explicaran cmo u de un cuerpo a otro. La razn, o parte o as o a o de la razn, es que vacilaban en aceptar la idea de diminutas part o culas que experimentaban un movimiento rpido y peque a nsimo que nadie pod ver. Sin embargo, unos diez aos despus de los trabajos de Rumford, a n e John Dalton enunci su teor atmica. Poco a poco, los cient o a o cos iban aceptando la existencia de los tomos. a No ser entonces, que las pequeas part a, n culas mviles de Rumford fuesen tomos o molculas (grupos de o a e tomos)? Pod ser. Pero cmo imaginar el movimiento de billones y billones de molculas invisibles? Se a a o e mov todas al un an sono, o unas para un lado y otras para otro, segn una ley ja? O tendr acaso un u an movimiento aleatorio, al azar, con direcciones y velocidades arbitrarias, sin poder decir en qu direccin y con e o 40

3.2 La solucin de Maxwell o

Historia de la F sica

qu velocidad se mov cualquiera de ellas? e a El matemtico suizo Daniel Bernouilli, a principios del siglo XVIII, algunas dcadas antes de los trabajos a e de Rumford, hab intentado estudiar el problema del movimiento aleatorio de part a culas en gases. Esto fue mucho antes que los cient cos aceptaran la teor atmica y, por otro lado, las matemticas de Bernouilli no a o a ten tampoco la exactitud que requer el caso. Aun as fue un intento vlido. an a , a En los aos 60 del siglo XIX entr en escena James Clerk Maxwell, quien parti del supuesto que las n o o molculas que compon los gases ten movimientos aleatorios, y mediante agudos anlisis matemticos e an an a a demostr que el movimiento aleatorio proporcionaba una bella explicacin del comportamiento de los gases. o o Maxwell mostr cmo las part o o culas del gas, movindose al azar, creaban una presin contra las paredes e o del recipiente que lo conten Adems, esa presin variaba al comprimir las part a. a o culas o al dejar que se expandieran. Esta explicacin del comportamiento de los gases se conoce por la teor cintica de los gases. o a e Maxwell suele compartir la paternidad de esta teor con el f a sico austriaco Ludwig Boltzmann. Los dos, cada uno por su lado, elaboraron la teor casi al mismo tiempo. a

3.2.

La solucin de Maxwell o

Una de las importantes leyes del comportamiento de los gases arma que un gas se expande al subir la temperatura y se contrae al disminuir sta. Segn la teor del calrico, la explicacin de este fenmeno era e u a o o o simple: al calentarse un gas, entra calrico en l; como el calrico ocupa espacio, el gas se expande; al enfriarse o e o el gas, sale el calrico y aqul se contrae. Qu ten que decir Maxwell a esto? Por fuerza tuvo que pensar o e e a en el experimento de Rumford. El calor es una forma de movimiento. Al calentar un gas, sus molculas se e mueven ms deprisa y empujan a las vecinas hacia afuera. El gas se expande. Al disminuir la temperatura, a ocurre lo contrario y el gas se contrae. Maxwell hall una ecuacin que especicaba la gama de velocidades que deb tener las molculas gaseosas o o an e a una temperatura dada. Algunas se mov despacio y otras deprisa; pero la mayor tendr una velocidad an a an intermedia. De entre todas estas velocidades hab una que era mximamente probable a una temperatura a a dada. Al subir la temperatura, aumentaba tambin esa velocidad ms probable. e a Esta teor cintica del calor era aplicable tanto a l a e quidos y slidos como a gases. En un slido, por ejemplo, o o las molculas no volaban de ac para all como proyectiles, que es lo que suced en un gas; pero en cambio e a a a pod vibrar en torno a un punto jo. La velocidad de esta vibracin, lo mismo que las molculas proyectiles an o e de los gases, obedec a las ecuaciones de Maxwell. an Todas las propiedades del calor pod ser exploradas igual de bien por la teor cintica que por la del an a e calrico. Pero aqulla daba fcilmente cuenta de algunas propiedades (como las descritas por Rumford) que o e a la teor del calrico no hab conseguido explicar bien. a o a La teor del calrico describ la transferencia de calor como un ujo de calrico desde el objeto caliente a o a o al fr Segn la teor cintica, la transferencia de calor era resultado del movimiento de molculas. Al poner o. u a e e en contacto un cuerpo caliente con otro fr sus molculas, animadas de rpido movimiento, chocaban con o, e a las del objeto fr que se mov ms lentamente. Como consecuencia de ello, las molculas rpidas perd o, an a e a an velocidad y las lentas se aceleraban un poco, con lo cual ucalor del cuerpo caliente al fr La concepcin del o. o calor como una forma de movimiento es otra de las grandes ideas de la ciencia. Maxwell le dio mayor realce an mostrando cmo utilizar el movimiento aleatorio para explicar ciertas leyes muy concretas de la naturaleza u o cuyo efecto era totalmente predecible y nada aleatorio. La idea de Maxwell fue luego ampliada notablemente, y los cient cos dan hoy por supuesto que el compor41

3.2 La solucin de Maxwell o

James Clerk Maxwell

tamiento aleatorio de tomos y molculas pueden producir resultados muy asombrosos. Cabe, inclusive, que a e la vida misma fuese creada a partir de la materia inerte en los ocanos mediante movimientos aleatorios de e tomos y molculas. a e

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Bibliograf a

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