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El Atomismo

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El atomismo: un sistema filosófico y una cosmovisión científica

Constituye el atomismo una línea de pensamiento que se liga a la historia de las ciencias desde los orígenes del pensamiento científico, y que afirma, básicamente, la idea que el universo está constituido por combinaciones de pequeñas partículas indivisibles, denominadas átomos (del latín atomum, y éste del griego ἄτομον, sin partes; también, se deriva de "a" (no) y "tomo" (divisible); no divisible). Nuestra intención es exponer el desarrollo de esta concepción, que ha estado ligada tanto a la filosofía como a la ciencia, y que, frente a los múltiples saltos epistemológicos que ha experimentado el conocimiento sobre la materia y el cosmos, ha permanecido por más de tres milenios como una concepción invariable, que sólo se ha profundizado con el avance del conocimiento científico y de la técnica, a diferencia de otras cosmovisiones referidas al universo, como el geocentrismo, o el heliocentrismo, como las ideas sobre la forma de nuestro planeta, o las ideas que han guiado a la medicina. Esta concepción atómica o atomista del universo la encontramos tanto en los orígenes del pensamiento oriental como en el occidental. Los antecedentes más remotos parecen remontarse al siglo XIV A.C., donde encontramos al tal vez legendario sabio y pensador de origen fenicio Mosco de Sidón, o Sidonio Mosco, a quien tanto el filósofo, historiador y geógrafo griego Estrabón de Ponto (h.-64/-58 - h 19/25) como el médico y filósofo escéptico griego Sexto Empírico (siglos II y III), le atribuyen el haber sido el primero en concebir un pensamiento atomista o corpuscular, un milenio antes de los filósofos presocráticos denominados físicos, como los pluralistas Anaxágoras de Clazomene (h-500 - h-428), Empédocles de Acragas (h-493/-490 - h-433/-430), y Leucipo (de Abdera, de Mileto, de Melos, de Clazomene o de Elea) (s.-V), maestro del filósofo Demócrito de Abdera (h.-470/-460 – h.-370360), siendo estos dos últimos quienes son habitualmente considerados como los padres del atomismo griego. Anaxágoras de Clazomene, para explicar la pluralidad de objetos en el mundo dotados de cualidades diferentes, recurre a la suposición de que todas las cosas estarían formadas por partículas elementales, que llama con el nombre de "semillas" (spermata, en griego). Según Aristóteles, Anaxágoras concibe el nous como origen del universo y causa de la existencia, pero a la vez trata de explicarse y llama a encontrar las cosas cotidianas de lo que ocurre en el mundo. Por otro lado, hizo formar parte de su explicación de la realidad al concepto de nous, inteligencia, la cual, siendo un «fluido» extremadamente sutil, se filtra por entre los recovecos de la materia, a la que anima con su movimiento. El nous penetra algunas cosas y otras no, con lo que se explica, siguiendo a Anaxágoras, la existencia de objetos animados e inertes. Empédocles de Acragas, o Agrigento, por su parte, concibe la realidad como una esfera, que equivale al Ser de Parménides, aunque a diferencia de éste último, no niega el valor de las apariencias porque para él, hay movimiento y hay pluralidad de seres. Lo que hace es introducir dentro de la esfera a la variedad: en su interior se encuentran los cuatro elementos: agua-aire-fuegotierra, agregando este último elemento a las concepciones anteriores de en Tales, Anaxímenes y Heráclito. Cada uno de estos elementos es eterno e imperecedero, pero al mezclarse entre sí dan lugar a la diversidad de seres y cambios que se observan en el mundo. La mezcla de los elementos es producido por dos fuerzas cósmicas: el amor y el odio. Son fuerzas que también se encuentran en el hombre y que al explicar en su lucha todo cuanto sucede, determinan la visión trágica que Empédocles tiene de la existencia. La teoría de los cuatro elementos que han de estar en armonía, permite elaborar una concepción de salud, que tendrá amplia repercusión en la medicina griega posterior. Utilizando otros términos Empédocles considera al hombre un microcosmos, una suerte de mundo microscópico (dado que contiene los mismos elementos) y ello le permite formular una El atomismo Página 1

Por ello. y que se puede esquematizar así:    Los átomos son eternos. Se cree que la distinción por peso. Este último es un no-ser no-absoluto. a las que llamó átomos. Habla por primera vez de la fuerza de la inercia. Así. homogéneos. siendo imprescindible para que exista movimiento. concebidos como entidades infinitamente pequeñas y. «que existe no menos que el ser». por tanto. indivisibles. indivisibles. que el alma está formada por átomos más esféricos que los componentes de las demás cosas. como dirían los eleatas. pues mientras los eleatas no aceptaban el movimiento como realidad. Las propiedades de la materia varían según el agrupamiento de los átomos. Gracias a la forma que tiene cada átomo es que pueden ensamblarse —aunque nunca fusionarse (siempre subsiste una cantidad mínima de vacío entre ellos que permite su diferenciación)— y formar cuerpos. infinito. introduce un elemento de azar en el movimiento de los átomos. incompresibles e invisibles. afirma que existe tanto el ser como el no-ser: el primero está representado por los átomos y el segundo por el vacío. imperceptibles para los sentidos. formas de cambio que eran aceptadas casi por la unanimidad entre los filósofos presocráticos. de su maestro Leucipo. pues no acepta el determinismo que el atomismo conllevaba en su forma original. y se distinguen por forma. los átomos. al ser y al no ser. Así.explicación de conocimiento por "simpatía": "lo semejante conoce a lo semejante". según el cual la realidad está formada tanto por partículas infinitas. orden y posición. un hecho irreductible a su existencia. la realidad está compuesta por dos causas (o elementos): το ον (lo que es). las emanaciones que proceden de las cosas entran por los poros del cuerpo humano. el elemento que permite la pluralidad de partículas diferenciadas y el espacio en el cual se mueven. Los átomos se diferencian solo en forma y tamaño. los átomos que quedan libres chocan con otros y se ensamblan o siguen desplazándose hasta volver a encontrar otro cuerpo. Niega la génesis y la corrupción. Leucipo y Demócrito parten de que el movimiento existe en sí. quedando libres los átomos de nuevo hasta que se junten con otros. El atomismo Página 2 . aquello que no es átomo. o. Demócrito pone como realidades primordiales a los átomos y al vacío. sino como fenómeno. modifica la filosofía de Demócrito. Epicuro. fue introducida por Epicuro años más tarde o que Demócrito mencionó esta cualidad sin desarrollarla demasiado. representado por el vacío. Demócrito pensaba y postulaba que los átomos son indivisibles. una desviación de la cadena de las causas y efectos. postula. Los átomos de un cuerpo se separan cuando colisionan con otro conjunto de átomos. representado por los átomos homogéneos e indivisibles. que volverán a separarse. Defiende que toda la materia no es más que una mezcla de elementos originarios que poseen las características de inmutabilidad y eternidad. Los atomicistas pensaban distinto a los eleatas. tamaño. Para Demócrito. Demócrito desarrolló la “teoría atómica del universo”. al igual que Demócrito. yendo a encontrar lo semejante que en éste hay: Leucipo fue maestro de Demócrito de Abdera y a ellos dos se les atribuye la fundación del atomismo mecanicista. y το μηον (lo que no es). la que se explica mediante razonamientos lógicos. como por el vacío. El movimiento de los átomos en el vacío es un rasgo inherente a ellos. de formas variadas y siempre en movimiento. posteriormente. con lo que la libertad queda asegurada. pero no por cualidades internas. Los átomos estuvieron y estarán siempre en movimiento y son eternos. eterno e indestructible. Particularmente.

órdenes y posiciones. la filosofía oriental formulaba concepciones semejantes. Demócrito comenzó ofreciendo una explicación a una parcela de la realidad la cual no tuvo la oportunidad de observar. lo que percibimos. Aunque la cita "todo cuanto existe es fruto del azar y la necesidad" se atribuye a Demócrito. la estadística inductiva concreta su idea. refinados y el cuerpo.. lo que permite que esos átomos adquieran formas. El verificacionismo no podía ser un requisito esencial a la hora de dar credibilidad a su explicación y confeccionarla como ley. éter y mente. En su teoría del atomismo. sus colisiones. dado que el azar y las reacciones en cadena son las únicas formas de interpretarlo. sus escritos enfatizan en la necesidad. Esto último justifica la relatividad de las sensaciones. Página 3 El atomismo . en consecuencia. el vacío. agua. fuego. uniones y separaciones forman los diferentes objetos y seres y la realidad con toda su diversidad. y depositaba escasa fe en la experiencia sensorial.Al formar los átomos. Las percepciones sensibles.C. tenía una idea de que deberían existir partículas mínimas de tierra. pues son ellos los que generan las apariencias. suaves. Ya en el siglo II A. fuego. De acuerdo con las protociencias hinduistas (desarrolladas a lo largo del primer milenio antes de la era vulgar). Kanada creía que los seres vivos estaban compuestos de cinco elementos básicos: tierra. fuego. por necesidad. son explicables por la interacción entre los átomos de los efluvios que parten de la cosa percibida y los átomos del receptor. tamaños. y verificar como cupo en su momento. por átomos más pesados. Una vez hecho esto. Demócrito explicaba las percepciones sensibles tales como la audición o la visión. ni. al contrario de Epicuro que enfatizó en el azar. un vórtice o remolino (dine)." "El conocimiento verdadero y profundo es el de los átomos y el vacío. ‘gota (de agua)’. y constituyan así la totalidad de la physis. Pues bien. antes de adquirir la condición de ley. el pensamiento racional. Esto último es lo que prueba con fuerza la relatividad de las sensaciones. explica muy bien el por qué: en el atomismo Demócrito defendía que la materia está compuesta por dos elementos: lo que es. ‘chispa (de fuego)’ y ada: ‘comer’). falsar si hubiese cabido. agua. El filósofo indio Kanada (posiblemente un apodo basado en sus teorías: etimología: ‘que come partículas’. representado por los átomos homogéneos e indivisibles. sería el resultado de colisiones o reacciones entre átomos. en el caso de Demócrito el desarrollo se invirtió. con la interacción entre los átomos que emanan desde el objeto percibido hasta los organismos receptores. tales como la audición o la visión. aire y éter. es decir la que apreciaba por los sentidos. Generalmente. y Demócrito era consciente de ello: "La mente del hombre estaría formada por átomos esféricos livianos. lo superficial. aire y éter. relegaba la relevancia del empirismo a un último plano. parte de ser una mera generalización empírica que aspira a alcanzar un requisito crucial: ser explicada. Sus premisas dejan de albergar la posibilidad de que la conclusión no se cumpla. agua. aire y éter los humanos (lo máximo de la creación) tendrían tierra. Cada objeto que surge en el universo y cada suceso que se produce. agua. y lo que no es. una propuesta. Pero Kanada llegó más lejos y ajustó la composición de cada tipo de ser vivo:      los vegetales tendrían sólo tierra y agua los insectos tendrían tierra." Las deducciones de Demócrito y los otros filósofos se realizaban desde la lógica. fuego y aire las bestias tendrían tierra. aire. autor de la rama vaisheshika de la filosofía niaiá. y de este modo se constituye la ley. fuego. El modelo atomista constituye un claro ejemplo de modelo materialista. agua y fuego las aves tendrían tierra. siendo káṇa: ‘grano (de polvo)’. agua.

no porque nos alegremos del mal ajeno. final. Los fenómenos tienen todos causa natural. Autrecourt . Además era conocedor de obras de médicos árabes y griegos. esta doctrina fue mantenida por Guillermo de Conches y Nicolás de Autrecourt. Representa el cosmos como un conjunto fortuito de átomos que se mueven en el vacío ("Nada nace de la nada. eficiente. Decidió dedicarse a las ciencias cuando atacaron algunas de sus doctrinas sobre la Trinidad. Metz ) fue un filósofo medieval y teólogo escolástico . especialmente eminente en gramática y en el cuadrivio y definía la filosofía como la verdadera comprensión. Las formas (imágenes de las ideas) sobrevienen a los cuatro elementos para formar los cuerpos. y sobre todo por la fuerte influencia de Aristóteles. Nicolás de Autrecourt (c. De rerum natura (Sobre la naturaleza de las cosas) distribuidos en seis libros. Los cuatro elementos son agrupaciones de átomos creados por Dios. a pesar de la oposición general al atomismo basada en consideraciones teológicas. astrónomo y matemático.16 o 17 de julio 1369. Nacido en Autrecourt . El tercer libro habla sobre el alma. Nicolás de Autrecourt considera que la materia. y demonios) y visible o sensible. En la Edad Media. fue conocido sobre todo por el desarrollo del escepticismo. el quinto sobre el mundo y el sexto sobre diversos fenómenos atmosféricos y las enfermedades. puntos e instantes. 1299. de Prisciano y al Timeo de Platón. terminando con un sombrío panorama sobre los estragos de la peste en Atenas. La teoría cobra nuevo auge en los siglos XV y XVI. y que toda la generación y la corrupción se llevaron a cabo por el reordenamiento de los átomos de la materia. con las ideas de Nicolás de Cusa y Giordano Bruno. alcanzando un punto culminante con la renovación de Gassendi. El libro segundo trata del movimiento y agrupaciones de los átomos. Divide el mundo. El alma es material y no sobrevive al cuerpo. por traducciones del siglo XI de Constantino el Africano. nada vuelve a la nada"). « por propia voluntad ». El primero (Conches-enOuche. La intención de Lucrecio. . El primer libro comienza con una invocación a Venus como fuerza germinadora de la naturaleza y trata de cómo todo está compuesto de átomos y de vacío. « instrumento de operación divina ». de acuerdo con seis causas (material.El poeta y filósofo romano Tito Lucrecio Caro (99 a. estos no intervienen en los asuntos de los mortales. coincidiendo con la crítica al aristotelismo. «fuerza dentro de las cosas que produce semejantes a partir de semejantes ».24 de octubre de 1655) fue un sacerdote católico. de la infelicidad humana. que considera el atomismo como la hipótesis más razonable para la explicación de los fenómenos de la naturaleza.) es autor de un largo poema didáctico en algo más de 7400 hexámetros. Escribió glosas en textos de Macrobio. como ya señaló Virgilio. acaso la mayor obra de la poesía de Roma. en invisible (Dios. según él. ("Está bien ver al navegante lejano luchar contra la borrasca y naufragar. concebido o manera de huevo en el que los cuatro elementos ocupan su lugar y función. el espacio y el tiempo se hicieron todos de átomos indivisibles. cerca de Verdún . es liberar al hombre del miedo a los dioses y a la muerte. que es mortal. C. Estudió en la Escuela de Chartres donde fue discípulo de Bernardo de Chartres y enseñó en París. Distinguía entre lo que Dios hace inmediatamente. como Galeno. causas. C. en deliberado contraste con el inicio. espacio y tiempo). En ocasiones ha sido considerado el único filósofo genuinamente escéptico de la época medieval. Normandía. es conocido por haber tratado de reconciliar El atomismo Página 4 . Se puede destacar también su concepto de naturaleza. Pierre Gassendi (22 de enero de 1592 . El cuarto sobre la teoría de la sensación. sino porque es bueno hallarse libre de tormentos"). siguiendo a Platón y Calcidio. 1080/1090-1145/1150) fue un gramático y filósofo platónico francés del siglo XII. filósofo. alma del mundo. de Boecio. Si existen los dioses. Sus conclusiones fueron condenadas por el Papa Clemente VI como heréticas y sus libros quemados en público. en el que se divulga la filosofía y la física atomista de Epicuro y la física atomista de Demócrito. formal.55 a. y lo que hace por mediación de la naturaleza. y difundió las Quaestiones naturales de la filosofía estoica de Séneca.

Dalton publicó su primera lista de pesos atómicos relativos para cierta cantidad de sustancias. estas podían ser explicadas en términos de una cantidad más bien pequeña de constituyentes elementales o elementos. durante los siglos siguientes. los científicos estudiaron intensamente las reacciones químicas mediante numerosos experimentos. Joseph Louis Proust en 1799. Los compuestos químicos se forman al unirse átomos de dos o más elementos distintos.5 veces más pesados que los átomos de hidrógeno. Los átomos permanecen sin división. Por ejemplo. sustituyendo los átomos infinitos. químico y físico irlandés Robert Boyle (1627-1691). 2. En 1803. un extenso tratado atomista que contiene un tratado de lógica (Institutio logica) donde Gassendi explica cómo forma la mente los universales a partir de los singulares sensibles por unión o separación. al combinarse para formar compuestos guardan relaciones simples. denominadas leyes volumétricas. Disquisición metafísica (Sintagma philosophicum. Los átomos de los diferentes elementos tienen pesos diferentes. hizo que su tabla fuese muy poco precisa.el atomismo de Epicuro con el pensamiento cristiano. 5. tienen su propio peso y cualidades propias. llamadas leyes gravimétricas y otras que relacionan volúmenes. Además el modelo aclaraba que aún existiendo una gran variedad de sustancias. Los primeros pasos en esta dirección los dieron el filósofo. importantes precursores de la química moderna. el químico francés Antoine-Laurent de Lavoisier (1743 — 1794 ) y el químico. En esencia.5 gramos de oxígeno por cada gramo de hidrógeno y creía que la fórmula del agua era HO (en realidad. el modelo explicaba la mayor parte de la química orgánica del siglo XIX. Resucitó el atomismo materialista de Epicuro y Lucrecio. Dalton estudió y amplió el trabajo de Proust para desarrollar la ley de las proporciones múltiples: cuando dos elementos se combinan para originar diferentes compuestos. Esto. hay algunas que establecen las relaciones entre masas. dada una cantidad fija de uno de ellos. Los átomos de un mismo elemento son iguales entre sí. Entre sus obras destacan Anotaciones al décimo libro de Diógenes Laercio y. Ilustración mediante. sobre todo. unido a su rudimentario material. cuyos estudios permitieron hallar relaciones muy precisas entre las masas de las sustancias sólidas o entre los volúmenes de los gases que intervienen en las reacciones químicas. 3. también francés. El atomismo Página 5 . situarse de lleno en el ámbito del desarrollo del conocimiento científico. Los átomos. El modelo atómico de Dalton explicaba por qué las sustancias se combinaban químicamente entre sí sólo en ciertas proporciones. 1658). el ámbito propio de la filosofía para. que son indivisibles y no se pueden destruir. Basándose en estos estudios. sobre una serie de enunciados simples: 1. La materia está formada por partículas muy pequeñas llamadas átomos. Las relaciones encontradas se conocen como leyes de la química. un átomo de oxígeno es 16 veces más pesado que un átomo de hidrógeno). reduciendo una serie de hechos complejos a una teoría combinatoria. aún cuando se combinen en las reacciones químicas. eternos y semovientes de Epicuro por un número finito de átomos creados e impulsados por Dios. 4. Fue adversario del cartesianismo y del aristotelismo escolástico. creía que los átomos de oxígeno eran 5. Los átomos de elementos diferentes se pueden combinar en proporciones distintas y formar más de un compuesto. porque en el agua midió 5. Durante el siglo XVIII y los primeros años del siglo XIX. en su afán por conocer e interpretar la naturaleza. están en relación de números enteros sencillos. La concepción atomista de la materia abandona. 6. las diferentes cantidades del otro se combinan con dicha cantidad fija para dar como producto los compuestos. John Dalton desarrolló su modelo atómico. Entre las leyes fundamentales de la Química.

cuando J. otros científicos las rebautizarían como electrones). Mediante la experimentación. Thomson descubrió que los rayos se desviaban al aplicar un campo eléctrico (además de desviarse con los campos magnéticos. proporcionando además la validación a la teoría de partículas (y por extensión. En 1905. más que ondas. cosa que ya se sabía). se creía que los átomos eran la división más pequeña de la materia. estipuló que los átomos eran divisibles. Afirmó que estos rayos. El físico francés Jean Perrin demostró experimentalmente este modelo en 1911. Albert Einstein tenía la teoría de que este movimiento browniano lo causaban las moléculas de agua que "bombardeaban" constantemente las partículas. los físicos inventaron más tarde el término "partículas elementales" para designar a las partículas indivisibles. Para explicar la carga neutra del átomo. y que los corpúsculos eran sus componentes. y desarrolló un modelo matemático hipotético para describirlo. El atomismo Página 6 . Cuando se aplica una diferencia de tensión a los electrodos.J Thomson descubrió el electrón mediante su experimento con el tubo de rayos catódicos. significaba que una única molécula de oxígeno se divide en dos para formar dos partículas de agua. y estableció la distinción entre moléculas y átomos.La ley de Avogadro le permitió deducir la naturaleza diatómica de numerosos gases. De esta forma. Hasta 1897. Ya en 1784. se generan rayos catódicos. había observado que las partículas de polvo que flotaban en el agua se movían al azar sin ninguna razón aparente. propuso que los corpúsculos se distribuían en estructuras anilladas dentro de una nube positiva uniforme. a la teoría atómica). El tubo de rayos catódicos que usó Thomson era un recipiente cerrado de vidrio. el botánico escocés Robert Brown. éste era el modelo atómico de Thomson o "modelo del plum cake". estaban compuestos por partículas cargadas negativamente a las que llamó "corpúsculos" (más tarde. Por ejemplo: el hecho de que dos litros de hidrógeno reaccionasen con un litro de oxígeno para producir dos litros de vapor de agua (a presión y temperatura constantes). De esta forma. Ya que se vio que los átomos eran realmente divisibles. Thomson creía que los corpúsculos surgían de los átomos del electrodo. Avogadro podía calcular estimaciones más exactas de la masa atómica del oxígeno y de otros elementos. en el cual los dos electrodos estaban separados por un vacío. que crean un resplandor fosforescente cuando chocan con el extremo opuesto del tubo de cristal. estudiando los volúmenes en los que reaccionaban.

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