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ORIGENES DE LA COMPLEJIDAD ANIMAL

OCTUBRE 2005 6,00 EUROS

DISONANCIA COSMICA

DESARROLLO DEL PENSAMIENTO SIMBOLICO CUANDO EL ANEURISMA SE COMPLICA

DETECCION DE LAS ONDAS GRAVITATORIAS GOTAS NANOSCOPICAS DE HELIO A BAJAS TEMPERATURAS

00349

9 770210 136004

6 Dientes probeta
Paul T. Sharpe y Conan S. Young El cultivo de tejido dentario abrira nuevas vas para la obtencin de rganos importantes, a la vez que dara paso a la odontologa regenerativa. Octubre de 2005 Nmero 349

3 HACE...
50, 100 y 150 aos.

14 Lgica transformable
Reinhold Koch La lgica magntica quiz traiga consigo una poca en la que la conguracin de los circuitos de un procesador y la nalidad a la que sirva puedan cambiarse de modo instantneo.

4 APUNTES
Conservacin... Investigacin cientca... Biotecnologa... Evolucin... Astronoma... Biologa.

40

Orgenes de la complejidad animal


David J. Bottjer Fsiles minsculos descubiertos en China revelan que la complejidad animal apareci unos 50 millones de aos antes de lo que crean los paleontlogos. Precedi a la explosin del Cmbrico.

30 CIENCIA Y SOCIEDAD
Tarraco... El agua... Codex Calixtinus... Transicin demogrca en Mxico... Glaciares de la Patagonia.

46 Desarrollo del pensamiento simblico


Judy S. DeLoache Los nios confunden los objetos reales y el smbolo que los representa. Este y otros errores revelan las dicultades que entraa el aprendizaje de la simbolizacin.

38 DE CERCA
Monegros: riqueza escondida en la sal del desierto.

52 Cuando el aneurisma se complica


John A. Elefteriades A partir de estudios sobre el crecimiento y la estabilidad de los aneurismas articos se establecen criterios clnicos que determinan cul es el momento ms apropiado para operar este trastorno vascular.

22 Disonancia csmica
Glenn D. Starkman y Dominik J. Schwarz Imaginemos que dos instrumentos de una orquesta tocasen una partitura distinta de la que siguen los dems. Algo parecido ocurre en el fondo csmico de microondas. La teora y las observaciones discrepan: o las mediciones son errneas o el universo es ms extrao de lo que se supona.

86 CURIOSIDADES DE LA FSICA
Tirones, deslices y violines, por Jean-Michel Courty y Edouard Kierlik

60 Gotas nanoscpicas de helio a bajas temperaturas


Manuel Barranco, Ricardo Mayol, Jess Navarro y Mart Pi Constituyen un laboratorio idneo para el estudio de la superuidez y otros procesos fsicos fundamentales. Ofrecen interesantes aplicaciones en el dominio de la espectroscopa molecular y la sntesis qumica.

88 JUEGOS MATEMTICOS
Hagan sus apuestas, por Juan M.R. Parrondo

90 IDEAS APLICADAS
Televisores delgados, por Mark Fischetti

70 Nanocuerpos
W. Wayt Gibbs Pequeas protenas extradas de camellos y llamas mejoraran la ecacia teraputica de los anticuerpos.

92 LIBROS
Revolucin cientca Los jesuitas.

76 La deteccin de las ondas gravitatorias


Peter S. Shawhan Una red global de detectores medir pronto, quiz, las dbiles ondas del propio espaciotiempo. Entonces, una nueva era de la investigacin astrofsica habr empezado.

COLABORADORES DE ESTE NUMERO


Asesoramiento y traduccin: Felipe Corts: Dientes probeta; Luis Bou: Disonancia csmica; Joandomnec Ros: Orgenes de la complejidad animal; I. Nadal: Desarrollo del pensamiento simblico; Cristbal Pera: Cuando el aneurisma se complica; Ramn Pascual: La deteccin de las ondas gravitatorias; J. Vilardell: Nanocuerpos, Hace..., Apuntes, Curiosidades de la fsica e Ideas aplicadas

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H ACE
...cincuenta aos
CONFERENCIA NUCLEAR. La Conferencia Internacional sobre los Usos Paccos de la Energa Atmica, en Ginebra, fue no slo la mayor asamblea sobre energa nuclear celebrada hasta la fecha, sino probablemente la reunin internacional de cientcos ms fascinante jams habida. Una de las mayores sorpresas de la conferencia la depar el presidente doctor Homi J. Bhabha, miembro del gabinete indio, en su discurso inaugural. El doctor Bhabha predijo que antes de 20 aos ser posible extraer energa de la fusin controlada de los ncleos de hidrgeno pesado. Tal avance tcnico garantizara a la humanidad una fuente de energa abundante e inagotable. HERENCIA GENTICA. Con qu derecho suponemos que el material hereditario, producto de un proceso de seleccin natural que viene operando desde hace millones de aos, tiene algo de aleatorio? Al responder podemos citar el hecho de que la secuencia de dgitos del nmero (3,14159265...) es tambin aleatoria: la serie de cifras no obedece a ningn sistema o patrn discernibles. Podramos imaginar un matemtico loco que, buscando nmeros tiles, escribiese una detrs de otra secuencias aleatorias hasta que, tras rechazar por intiles millones de nmeros, por n topase con el nmero aleatorio y descubriese, al tantear con l, que resulta de suma utilidad. De forma anloga, en un organismo vivo en el transcurso de eones las mutaciones aleatorias podran alguna vez, durante un dilatado intervalo de tiempo, producir una secuencia de nucletidos que codicara una enzima nueva y til. George Gamow que sugieren que nuestra Tierra constituye el nico cuerpo de la creacin conocida adecuado para la vida tal como se presenta aqu sobre el globo, han despertado un gran inters entre los cientcos progresistas. El doctor Wallace es ahora una persona mayor; lo mismo que Lord Kelvin, piensa que la ordenacin del universo material obedece a un diseo de la Providencia. Unos arman que no es ms que un viejo senil; otros, que la vejez le ha trado sabidura. respirar y las ingieren junto con la comida y la bebida. FOTOGRAFA MILITAR. El Herald de Glasgow (Escocia) expone que el jefe de la milicia britnica de Lanarkshire, tras haber perdido por desercin un buen nmero de hombres que ya haban cobrado parte de sus primas de enganche ha dado con un excelente medio de identicacin. Cada hombre se retrata en daguerrotipo, que produce imgenes de gran delidad. Cuando uno desaparece de Lanark, la placa en la que est impresa su sonoma se enva a los sargentos de reclutamiento del regimiento, que lo buscan como si se tratara de una vieja amistad. C AMA-DESPERTADOR. El grabado adjunto representa, de forma contundente, la cama-despertador cuya patente ha sido concedida. Una vista en perspectiva muestra cmo el lecho opera sobre un ocupante que, temerariamente, os dormir durante ms tiempo del que tena asignado. Cuando suena el despertador, si la persona sigue roncando, el larguero se desprende y el lecho se ladea. Todo pecador que siga durmiendo despus de una cierta hora merece ser arrojado fuera de las mantas de este modo.

...ciento cincuenta aos


EL CLERA. El seor don J. F. Reigert, de Lancaster (Pennsylvania), atribuye el clera a una pequea mosca ponzoosa y considera que la lechada de cal constituye un antdoto denitivo. Lancaster se halla en una regin caliza y nunca hasta ahora ha registrado ms de diez casos de clera, pese a mantener relaciones cotidianas con Philadelphia y Baltimore cuando en stas se cerna la terrible enfermedad en 1832 y 1852. En su opinin, en pocas de clera, los insectos llenan el aire en grandes enjambres, pero no se les ve con facilidad, debido a su color polvoriento; portan la enfermedad a donde lleguen, pues las personas las inhalan, de forma inadvertida, al

...cien aos
VIDA EXTRATERRESTRE. Las recientes armaciones del venerable doctor A. R. Wallace, codescubridor con Darwin del origen de las especies, INVESTIGACIN Y CIENCIA, octubre, 2005

Cama expulsora: un remedio para el pecado de pereza (1855).

A PUNTES
CONSERVACION

Pasillos funcionales
nos excrementos uorescentes de pjaro podran contribuir a iluminar unos controvertidos vaticinios ecolgicos. Para que las especies no se queden aisladas en territorios fragmentados, los naturalistas suelen unir esas zonas separadas mediante franjas de hbitat, estrategia que ha sido objeto de polmica. Ornitlogos de la Universidad de Florida en Gainsville y de otras instituciones idearon un ensayo a gran escala de esos corredores, en ocho emplazamientos dentro de los pinares de Carolina del Sur. Cada uno contena una parcela de 100 metros cuadrados de mirtos. Los frutos de estos rboles constituyen un alimento clave para el ruiseor azul. Rodeaban a la parcela otras

Corredores como ste del Parque Nacional de Banff, en Canad, rompen el aislamiento de los hbitats.

tres, aisladas, y la conectaba a una cuarta un corredor de 150 metros de longitud. Tras rociar con polvo uorescente el fruto del mirto y analizar los 11.000 excrementos de ruiseor azul resultantes, se hall que la aparicin de heces era un 37 por ciento ms probable en la parcela conectada que en las aisladas. Los pasillos, pues, parece que son funcionales. Charles Q. Choi

INVESTIGACION CIENTIFICA

El conocimiento pesa

BIOTECNOLOGIA

Comida hinchable

n grupo de investigacin ha propuesto cultivar carne en laboratorio. Del animal deseado se extraeran unos precursores musculares llamados mioblastos y clulas miosatlites. Se cultivaran en biopelculas ranuradas o en gotas de colgeno que se hinchan con el calor. El estiramiento de la pelcula o la dilatacin de las gotas, slo un diez por ciento cada vez, inducira la unin de las clulas y su conversin en fibras musculares. Los investigadores ya han conseguido msculo seo para aplicaciones clnicas, y Vladimir Mironov, de la Universidad Mdica de Carolina del Sur, un miembro del grupo, cultiva clulas de pollo en gotas. En teora, un puado de animales podra abastecer de carne al mundo sin que hubiese que sacrificarlo. J. R. Minkel

Cultivar carne en el laboratorio es posible, tericamente al menos.

INVESTIGACIN Y CIENCIA, octubre, 2005

ALAN SIRULINIKOFF Science Photo Librar y (arriba); EMILY HARRISON, CORBIS (placa de Petri), ROGER CHESTER Eye Ubiquitous/Corbis (car ne) (abajo)

egn el economista Benjamin F. Jones, los premios Nobel y grandes inventores de nales del siglo XX realizaron su principal descubrimiento con seis aos ms de edad que los de principios de siglo. En general, dice, el primer logro signicativo de los innovadores llega ahora ocho aos ms tarde. Esa menor precocidad no se compensa con un n de su perodo creativo ms tardo. Atribuye esta tendencia a una acumulacin cada vez mayor de conocimientos en cada especialidad, que obliga a un perodo de formacin ms largo. En economa se llama productividad total de los factores a la parte del crecimiento econmico que no se debe a la mera acumulacin de capital y trabajo. Va ligada al desarrollo tcnico, y de ella depende que la produccin per cpita crezca indenidamente. Hoy en da hay muchos ms investigadores que antes. Parece que debera

redundar en un desarrollo tcnico mayor. Sin embargo, la productividad total de los factores no cambi gran cosa a lo largo del siglo XX. La prdida de tiempo creativo por investigador y la necesidad de trabajar en grupos cada vez mayores explicaran esa aparente contradiccin: el conocimiento acumulado no est conriendo a los innovadores una mayor productividad creativa que compense esas circunstancias limitadoras. Si sigue sin producirse esa compensacin, las perspectivas del crecimiento econmico a largo plazo, concluye, no son favorables. Slo un cambio de paradigma, una liquidacin de partes enteras del antiguo saber ante la aparicin de una nueva concepcin cientca, tal y como la relatividad acab con las complejas teoras decimonnicas del ter, podra aumentar, dice Jones, la productividad de los innovadores.

EVOLUCION

Sexos realmente separados

nvestigadores de Francia, Suiza, Blgica y Japn han descubierto, al investigar colonias de la pequea hormiga del fuego Wasmannia auropunctata en la Guayana Francesa y Nueva Caledonia, que, a diferencia de otras hormigas, las reinas de esa especie se clonan a s mismas. Salen de huevos no fecundados, que reciben los genes exclusivamente de sus madres. Para no ser menos, los machos tambin se clonan a s mismos, va un genoma macho que parece capaz de eliminar toda contribucin gentica femenina a los huevos fecundados, con lo cual los hijos son rplicas exactas de los padres. Slo las obreras de la especie, estriles, heredan genes de ambos progenitores, lo que signica que los acervos gnicos macho y hembra son ramas independientes del rbol genealgico de esos insectos. Charles Q. Choi

Hembras y machos de la pequea hormiga del fuego se clonan a s mismos.

ASTRONOMIA

El blanco resplandor del cometa

l 4 de julio, el cohete Deep Impact de la NASA colisionaba con el cometa Tempel 1 a una velocidad de 10 kilmetros por segundo. Con ese choque previsto se buscaba poner al descubierto el interior del cometa y as estudiar la composicin del sistema solar primitivo. El fulgor que se produjo revel las caractersticas de la supercie del cometa, crteres de impacto incluidos. Se desprendi asimismo un penacho en forma de abanico, integrado por polvo y gas que se mova a una velocidad doble que la de un avin a reaccin. Los anlisis iniciales sugieren que Tempel 1 posee una supercie sorprendentemente seca y porosa, a la manera de polvo de talco. El equipo a cargo de la misin haba tambin esperado que hubiese un escape gaseoso procedente del ncleo de hielo del cometa. Desgraciadamente, el impacto no abri un oricio de grandes dimensiones. J. R. Minkel

Desde el Telescopio Espacial Hubble se vio as la proyeccin de escombros producida por la violencia del choque.

BIOLOGIA
CHRISTIAN KNIG (arriba); NASA, ESA, P. FELDMAN Johns Hopkins University Y H. WEAVER Johns Hopkins Applied Physics Lab (centro)

A los gatos no les gustan los dulces

os receptores de azcares de las papilas gustativas de los gatos y de otros felinos no funcionan, ha demostrado un equipo de bilogos de Filadela. Esos receptores estn formados por dos constituyentes protenicos, T1R2 y T1R3, codicados por los genes Tas1r2 y Tas1r3. Ambos son imprescindibles para percibir el sabor dulce. Para conocer por qu a los gatos no les interesan los dulces, se han comparado los genes pertinentes de algunos felinos (el gato domstico, el tigre y el guepardo) con los de seres humanos, perros, ratones y ratas. En las siete especies Tas1r3 es muy similar. Sin embargo, el Tas1r2 de los felinos se distingue notablemente del gen correspondiente en los otros animales. Le faltan numerosos nucletidos: es un pseudogen, un gen que a lo largo de las generaciones se ha degradado hasta ser intil. La protena T1R2 no puede as participar en el receptor de los glcidos y el cerebro no recibe la seal del dulzor. No quiere decir que el metabolismo de los felinos diera del metabolismo de los otros mamferos, que se basa en la glucosa. La carne contiene mucha glucosa, en la forma de glicgeno; estas reservas glucdicas de los msculos son del mismo tipo que el almidn y carecen, pues, de capacidad edulcorante. Las clulas, adems, transforman los lpidos y las protenas en glcidos. Se ignora si el rgimen estrictamente carnvoro de los flidos sigui o precedi a la prdida de la sensibilidad al dulzor; tuvo que ser posterior a la separacin entre los flidos y el otro grupo de carnvoros, los cnidos, que sucedi har unos 30 millones de aos. Loc Mangin

Los gatos no perciben el dulzor.

INVESTIGACIN Y CIENCIA, octubre, 2005

Dientes probeta
El cultivo de tejido dentario abrira nuevas vas para la obtencin de rganos importantes, a la vez que dara paso a la odontologa regenerativa
Paul T. Sharpe y Conan S. Young

INVESTIGACIN Y CIENCIA, octubre, 2005

INVESTIGACIN Y CIENCIA, octubre, 2005

CARY WOLINSKY (fotografa); JEN CHRISTIANSEN (composicin fotogrfica)

e los dientes slo nos acordamos cuando se nos caen o necesitan alguna reparacin. Llegado ese momento, las opciones resultan decepcionantes: vivir sin ellos o sustituirlos por prtesis inertes. En occidente, se estima que el 85 por ciento de los adultos se han sometido alguna vez a un tratamiento odontolgico. Un siete por ciento han perdido uno o ms dientes a la edad de 17 aos. Despus de los 50, faltan una media de 12 piezas. El diente de repuesto ideal sera la pieza fabricada a partir de tejido del propio paciente y que creciera en su futuro emplazamiento; pero tales dientes duermen en el sueo de la bioingeniera. No obstante, merced a una triple conjuncin conocimiento de las primeras etapas del desarrollo dentario, progreso de la biologa de las clulas madre y avance de la ingeniera tisular, la odontologa regenerativa est cada da ms cerca de convertirse en realidad. Adems del benecio que conllevara para personas que necesitan una dentadura nueva, este dominio de investigacin ofrece dos ventajas signicativas para someter a contrastacin la viabilidad de la medicina regenerativa: la accesibilidad de los dientes y su carcter prescindible, no obstante gozar de mejor calidad de vida cuando los tenemos. Ambas pudieran parecer declaraciones triviales, pero, por un lado los dientes, servirn de bancos de pruebas excelentes donde ensayar la viabilidad de las tcnicas de ingeniera de tejidos. Por otro, al tratarse de rganos no vitales, se reduce el peligro que suele acompaar a la restitucin de rganos (la vida del paciente no se pone en peligro, puesto que si se comete algn fallo, se corrige). Eso no signica que la bioingeniera dentaria se halle exenta de dicultades. En millones de aos de evolucin, se ha congurado un complejo proceso de produccin de rganos incluidos los dientes en el transcurso del desarrollo embrionario. El desafo al que se enfrenta la ingeniera tisular consiste en remedar unos procesos rmemente controlados por los genes del embrin. Una buena manera de aprender a fabricar dientes es, por tanto, observar el modo de proceder de la naturaleza.

Un dilogo delicado

A las seis semanas de la concepcin, el embrin, cuya longitud no llega a los tres centmetros, apenas empie-

Resumen/Odontologa de punta

Para la bioingeniera dentaria, los histlogos se inspiran en la odontognesis natural: se aprestan a estimular, en tipos celulares dispares, la formacin de un rgano funcional. Otros mtodos alternativos parten de clulas dentarias preexistentes o bien mediante el cultivo de tejidos progenitores. Ambos planteamientos han producido ya dientes estructuralmente correctos. Queda an ahondar en la formacin de las races e identicar materias primas aptas para la bioingeniera dentaria. Con todo, la odontologa regenerativa avanza a paso rme. Los dientes creados en el tubo de ensayo podran convertirse en los primeros rganos cultivados.

za a insinuar una forma reconocible. Sin embargo, se ha establecido ya un dilogo intercelular, que dirige la odontognesis. A la complejidad de este intercambio de seales cabe atribuir el que no se puedan cultivar in vitro todava tejido dentario y otros rganos. Ms an: tal vez no se consiga nunca reproducir en el laboratorio las condiciones necesarias. Empero, cuanto mejor se comprendan los procesos precoces del desarrollo, mayores sern las probabilidades de obtener tejido dentario equipado con las instrucciones bsicas de construccin del rgano, dejando que la naturaleza haga el resto. En su mayora, los rganos se originan a travs de interacciones entre dos tipos celulares embrionarios: epiteliales y mesenquimticos. Los dientes no son una excepcin. En el embrin, las clulas epiteliales bucales (que tapizan las cavidades bucales) envan los primeros estmulos a las clulas del mesnquima (que producirn el hueso maxilar y los tejidos blandos), dndoles la orden de comenzar la odontognesis. Una vez que las clulas mesenquimticas han recibido las instrucciones iniciales, empiezan a retrotransmitir seales a las clulas epiteliales. Este intercambio recproco prosigue a lo largo del desarrollo dentario embrionario. Al principio, el futuro diente no es ms que un engrosamiento del epitelio bucal embrionario. A medida que crece, el epitelio comienza a entrar en el tejido mesenquimtico subyacente, que, a su vez, se condensa alrededor de esa protuberancia epitelial y forma un botn dentario. Por entonces el embrin ha cumplido siete semanas. Conforme el epitelio sigue penetrando, forma una envoltura alrededor del mesnquima que se est condensando, dando lugar a una estructura acampanada, abierta en su parte inferior. Nos presentamos as en la decimocuarta semana. Por n, el epitelio se transformar en el esmalte externo (visible) del diente que erupciona en la enca de un beb de entre seis y doce meses. Las clulas mesenquimticas habrn formado la dentina, la pulpa dentaria, el cemento, el ligamento periodontal que une el diente al maxilar. La forma de un diente est predeterminada por su posicin, antes incluso de que empiece a desarrollarse. Algunas de las mismas seales epiteliales que indican el comienzo de la odontognesis regulan tambin una importante categora de genes en el mesnquima de la mandbula. Nos referimos a los genes homeobox, que participan en la determinacin de la forma y ubicacin de rganos y apndices en todo el cuerpo durante el desarrollo embrionario. En una mandbula humana en desarrollo, se activan genes homeobox en distintas reas, que guan cada botn dentario por una ruta determinada para que se convierta en un molar, un premolar, un canino o un incisivo. Por ejemplo, Barx1, un gen homeobox, se activa, o expresa, mediante la accin de clulas mesenquimticas en las posiciones donde van a crecer los molares. En experimentos con animales, si se provoca que Barx1 se exprese, por error, en un mesnquima que en condiciones normales formara incisivos, esos dientes se desarrollan en forma de molar. Teniendo en cuenta que la capacidad de predecir y controlar la forma de los dientes resultar esencial para el cultivo de los mismos, la actividad de genes como Barx1 puede utilizarse como un marcador INVESTIGACIN Y CIENCIA, octubre, 2005

ODONTOGENESIS NATURAL
Por fuera, un diente puede parecer simple. Si miramos en su interior encontraremos, en cambio, una pequea maravilla de diseo y construccin que tarda unos 14 meses en completarse en un humano. En la odontognesis se combinan dos tipos de tejido primordial embrionario distintos. Un dilogo molecular continuo entre ambos dirige el proceso. Los histlogos estudian estas seales y etapas para averiguar cules deben remedar en el cultivo de dientes en el laboratorio. FORMACION DEL DIENTE
Embrin de seis semanas

Epitelio bucal

Ya a las seis o siete semanas del desarrollo embrionario humano, cuando la cabeza est todava tomando forma, empieza la odontognesis. En el lugar de un futuro diente, el tejido epitelial adquiere espesor y la expresin gnica activa el envo de seales hacia el tejido mesenquimtico subyacente. Al tiempo que el epitelio sigue penetrando, las clulas mesenquimticas responden emitiendo sus propias seales y condensndose alrededor de la protuberancia para formar un botn dentario. A la novena semana, el epitelio se ha convertido en una caperuza que cubre el mesnquima condensado. En su centro, el primordio del esmalte dirige la actividad de las clulas epiteliales y de las mesenquimticas. A las 14 semanas, el botn dentario tiene forma de campana; consta de ameloblastos, clulas en diferenciacin que luego se convertirn en esmalte, y odontoblastos, que formarn la dentina. Las races constituyen las ltimas estructuras en desarrollarse; completan su formacin cuando emergen los dientes, entre seis y doce meses despus del alumbramiento.
Condensacin del mesnquima

Primordio del esmalte

Sealizacin Mesnquima Engrosamiento: 4248 das Botn dentario: 7 semanas Fase de caperuza: 9 semanas Dentina Pulpa Fase de campana: 14 semanas Odontoblastos Esmalte Ameloblastos

Esmalte

Raz

Enca Cemento Hueso maxilar Nervio Vasos sanguneos Ligamento periodontal


ANDREW SWIFT

Emerge el diente: 612 semanas despus de nacer

RESULTADO FINAL
Un diente se considera un rgano porque consta de mltiples tejidos, cada uno con una funcin esencial. El esmalte, la supercie mineralizada ms dura del cuerpo, sella y protege el interior. La dentina, una sustancia sea, forma el grueso del diente y amortigua las fuerzas que intervienen en la masticacin. La pulpa, en el centro, contiene vasos sanguneos nutritivos y nervios que proporcionan la percepcin sensorial. El cemento forma la supercie dura del diente all donde no est cubierto por esmalte. El ligamento periodontal (tejido conjuntivo) une entre s el cemento y el hueso de la mandbula; ancla los dientes a la vez que les proporciona cierta exibilidad.

INVESTIGACIN Y CIENCIA, octubre, 2005

Reorganizacin celular

as clulas dentarias obtenidas de cerdos adolescentes y sembradas en un andamiaje biodegradable aparecen en azul a lo largo de los bordes del mismo tras una semana de incubacin (arriba a la izquierda). Tras 25 semanas de crecimiento (arriba a la derecha), el andamio se ha disuelto; la pulpa dental, esmalte y dentina nuevos han ocupado su lugar. En una serie de estos experimentos, se observ el desarrollo de pequeas estructuras dentiformes en medio de los tejidos nuevos. Entre un 15 y un 20 por ciento de las mismas mostraban una correcta organizacin del tejido dentario (abajo a la izquierda), incluida la vaina de Hertwig, una estructura radicular. En otros casos, la estructura dental result incorrecta o incompleta (abajo a la derecha). De todo parece desprenderse un aval para la tesis de que las clulas dentarias disgregadas estn capacitadas para reorganizarse y formar tejidos dentarios.
Pulpa Esmalte

Andamiaje

Dentina Clulas dentarias

Odontoblastos

Predentina

Dentina Esmalte Dentina

Pulpa

Pulpa

Bioingeniera dentaria

Vaina de Hertwig

A nales de los aos ochenta del siglo pasado, el cirujano Joseph P. Vacanti, de la facultad de medicina de Harvard, y el qumico de polmeros Robert S. Langer, del Instituto de Tecnologa de Massachusetts, tuvieron una idea revolucionaria: instalar clulas de un rgano o tejido en un andamiaje biodegradable y prefabricado con el propsito de generar tejidos y rganos para trasplante [vase Organos articiales, por Robert S. Langer y Joseph P. Vacanti; INVESTIGACIN Y CIENCIA, noviembre INVESTIGACIN Y CIENCIA, octubre, 2005

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REIMPRESO DE DEVELOPMENTAL ANALYSIS AND COMPUTER MODELLING OF BIOENGINEERED TEETH, POR C. S. YOUNG ET AL. EN ARCHIVES OF ORAL BIOLOGY, VOL. 50, PAGS. 259-265; CON PERMISO DE ELSEVIER (arriba izquierda y derecha y abajo derecha); CONAN S. YOUNG (abajo izquierda)

predictivo de la forma de los dientes probeta cuando stos comiencen su desarrollo in vitro. Asimismo, cada seal deber proporcionarse en su momento justo del desarrollo. Ya en los aos sesenta del siglo pasado, Shirley Glasstone, del laboratorio de investigacin Strangeways en Cambridge, y otros expertos empezaron a explorar, mediante experimentos con tejidos de ratn, la posibilidad del desarrollo in vitro del tejido dentario. En los estudios realizados en los tres decenios subsiguientes, se combinaron muestras de dos tejidos embrionarios de ratn: epitelio y mesnquima dentarios. La mezcla resultante o bien se dejaba crecer en una placa de cultivo o se implantaba quirrgicamente en el cuerpo de un receptor, donde recibira aporte sanguneo. Estos experimentos demostraron que tales primordios dentarios embrionarios seguan su desarrollo como si se encontraran an en el embrin: producan dentina y esmalte. No obstante, su desarrollo se detena antes de tiempo; no se llegaba a obtener dientes completamente formados. Algo faltaba en su entorno. Con toda probabilidad, los factores de crecimiento y otras seales que se requieren para completar la odontognesis en un embrin proceden del tejido que circunda la mandbula. Por tanto, una solucin simple consistira en trasplantar primordios dentarios en la mandbula para que terminaran all su desarrollo. As, la sustitucin dentaria por bioingeniera se desarrollara en su futuro emplazamiento para favorecer la formacin de conexiones nerviosas y vasculares y su anclaje fsico en el maxilar. Sin embargo, la mandbula del adulto es muy distinta de la embrionaria; no se sabe todava si aqulla proporcionara el medio adecuado para la odontognesis. Adems, para reproducir el material y la estructura naturales de las piezas dentarias, los primordios deben construirse a partir de una combinacin celular justa. Sera preferible utilizar clulas del propio paciente, y no embrionarias, para evitar el rechazo inmunitario. Por todo ello, tres son los retos que deben superarse para determinar la viabilidad de la odontologa regenerativa. Por un lado, deben identicarse fuentes de clulas que formen dientes y fciles de obtener de los propios pacientes. Por otro, los dientes producidos a partir de dichas clulas deben estar capacitados para desarrollarse en la mandbula adulta, formando races hincadas en el hueso y adheridas mediante un ligamento periodontal. Por ltimo, la forma y el tamao de estos dientes deben ser predecibles y controlables de manera que puedan fabricarse a la medida de cada paciente. Pese a tratarse de tres objetivos ciertamente ambiciosos, la investigacin de distintos grupos de expertos est arrojando luz sobre cada uno de ellos.

de 1995]. Explicado con llaneza, aprovechaban, por un lado, que los tejidos vivos estn constituidos por clulas en constante comunicacin mutua y, por otro, que las clulas se mueven de un lado a otro dentro de una comunidad tridimensional de clulas de su mismo tipo. Cada clula parece conocer su lugar y su funcin dentro del colectivo que forma el tejido y lo mantiene operativo. Por tanto, si la mezcla correcta de clulas disociadas se reagrupa en el interior de un andamio que remede su ambiente tridimensional natural, las clulas deberan, de forma instintiva, volver a formar el tejido u rgano del cual proceden. Los xitos iniciales de Vacanti y Langer en la regeneracin de tejido heptico a partir de hepatocitos han promovido la generalizacin de la tcnica del andamiaje, que se ha aplicado en la obtencin de otros tejidos complejos: msculo cardaco, intestino, hueso compacto y, ahora, dientes. Pamela C. Yelick y John D. Bartlett, del Instituto Forsyth en Boston, empezaron a trabajar con Vacanti hace unos aos para determinar la viabilidad de esa clase de bioingeniera dentaria. Eligieron los cerdos, pues, lo mismo que los humanos, echan dos juegos de dientes en el transcurso de su vida. Uno de los autores (Young) particip tambin en estos experimentos. La materia prima se obtuvo de terceros molares (muelas del juicio) an no erupcionados de cerdos de seis meses. Para obtener una mezcla heterognea y aleatoria de clulas epiteliales del esmalte y clulas mesenquimticas de la pulpa, los dientes de cerdo se fragmentaron y luego se disolvieron con enzimas. De polister biodegradable se construyeron andamiajes con forma de diente; se recubrieron con una sustancia que torna pegajoso al plstico y, por tanto, pudieran adherirse las clulas. La mezcla de clulas se sembr entonces en los armazones. Dado que los tejidos dentarios en desarrollo requieren una amplia vascularizacin que les suministre nutrientes y oxgeno, los andamios sembrados se envolvieron en epipln, un tejido blanco grasiento, rico en vasos sanguneos, que rodea los intestinos. Por n, se implantaron quirrgicamente en ratas. Al principio, los andamiajes proporcionaron soporte a las clulas; luego se disolvieron como estaba previsto y se reemplazaron por tejido nuevo. Transcurridas entre 20 y 30 semanas, se examinaron los implantes. Dentro de los lmites del entramado original aparecieron pequeas estructuras dentiformes. La forma y la organizacin de sus tejidos guardaban semejanza con la corona de dientes naturales. Incluan tambin la mayora de los tejidos que intervienen en la odontognesis. Quedaba demostrado que el esmalte, la dentina, la pulpa y unas formaciones que parecan races dentales en desarrollo podan regenerarse sobre andamiajes. Pareca que las clulas dentarias se haban reorganizado en los armazones ellas mismas, adoptando conguraciones que favorecan la formacin de esmalte mineralizado, dentina y tejido dentario blando. Pero, y si la disposicin aleatoria original hubiera favorecido el desarrollo de tejido dentario slo por casualidad? Para salir de dudas realizaron un nuevo experimento. Usaron clulas dentarias epiteliales y mesenquimticas, aisladas de los primeros, segundos y terceros molares de ratas. Esta vez, no obstante, las clulas se prepararon en medio INVESTIGACIN Y CIENCIA, octubre, 2005

de cultivo y se expandieron en tejido durante seis das antes de sembrarlas en los andamiajes e implantarlas en ratas. Tras 12 semanas de crecimiento, los tejidos resultantes se extrajeron para su examen. Una vez ms, aparecieron en el interior del armazn original pequeas estructuras dentales con esmalte, dentina y pulpa. Los nuevos resultados, sin duda alentadores, reforzaban la hiptesis previa de que las clulas se reorganizaban por s mismas en conguraciones odontognicas. Adems, las clulas no parecan afectadas por la etapa de cultivo: proceso esencial para la obtencin de dientes mediante ingeniera tisular, dado que debern fabricarse a partir de pequeas muestras de tejido del propio paciente. Asimismo, el experimento demostraba la viabilidad de la regeneracin dentaria en un segundo mamfero, haciendo ms probable el xito de una aplicacin similar en humanos. Aunque el equipo de Forsyth logr generar la mayora de los tipos de tejidos de inters con clulas extradas de un adulto, slo entre un 15 y un 20 por ciento de las veces esos tejidos se autoorganizaban en la disposicin adecuada para formar un diente. As pues, el grupo prosigue la bsqueda de mtodos para colocar con mayor precisin los diferentes tipos de clulas dentarias en el interior de los andamiajes; ello mejorar la calidad de la estructura dentaria. Al propio tiempo, exploran la posibilidad de que tras la formacin (sobre andamiaje) de tejidos dentarios se esconda algo ms que la reorganizacin de clulas dentarias disociadas. Y si los primordios de tercer molar suministrados por las clulas que se sembraron en los andamios contenan clulas madre potentes progenitoras de otros tipos celulares, que habran sido responsables de la formacin del tejido nuevo? De ser ello cierto, signicara que nuevas clulas madre dentarias, capaces de producir casi todos los tipos de tejidos dentarios necesarios para la obtencin de dientes mediante bioingeniera, podran hallarse en el interior de los propios dientes, al menos hasta el comienzo de la etapa adulta, cuando salen las muelas del juicio. Tales clulas madre dentarias, verstiles, facilitaran la generacin de dientes sobre andamios; tambin la tcnica de ingeniera dentaria ideada por el grupo de Sharpe, del Kings College de Londres, podra sacarles partido.

Dientes a partir de la nada

En lugar de acometer la construccin de dientes a partir de sus clulas constituyentes, uno los autores (Sharpe) ha adoptado una estrategia distinta: se basa en remedar los procesos naturales del desarrollo dentario embrionario antes descritos. Para ello hay que ahondar en los principios bsicos que controlan la formacin precoz del diente, as como disponer de clulas que desarrollen las funciones del epitelio bucal embrionario y el mesnquima. Hasta la fecha, el grupo de Sharpe ha experimentado sobre todo con clulas de ratn. Han utilizado clulas madre as como clulas ordinarias, procedentes de em11

briones y de adultos, para determinar el potencial odontognico de diversos tipos celulares. En la mayora de los casos, comenzaron por aadir clulas mesenquimticas en un tubo de centrfuga hasta que formaran cierta masa slida. Este precipitado se cubra entonces con epitelio y se cultivaba durante varios das. Al propio tiempo, se monitorizaba la actividad gnica en sus tejidos para detectar posibles seales de comienzo de desarrollo dentario. A continuacin, estos primordios dentarios se implantaban en animales receptores, all donde recibieran un aporte sanguneo nutritivo (en el rin del ratn, por ejemplo), y se dejaban crecer durante unos 26 das. En el curso de estos experimentos, se observ la gnesis dentaria, aunque slo cuando el origen del epitelio era embrionario y las poblaciones de clulas mesenquimticas contenan al menos algunas clulas troncales. Cuando clulas madre de mdula sea adulta sustituan al mesnquima oral, por ejemplo, las formaciones trasplantadas producan dientes de estructura correcta. Parece, pues, que el mesnquima embrionario puede reemplazarse por clulas madre adultas en la odontognesis. Sin embargo, la singular batera de seales para la odontognesis que contiene el epitelio embrionario desaparece de la boca despus del nacimiento. El grupo de Sharpe prosigue la bsqueda de clulas sustitutivas que pudiesen derivarse de una fuente adulta. Hasta la fecha, los resultados logrados con primordios obtenidos de la combinacin de clulas madre adultas y epitelio bucal embrionario han sido alentadores. Estos dientes presentaban un tamao normal dentro de los parmetros dentarios de mridos. Estaban rodeados por tejido seo y tejido conjuntivo nuevos; mostraban las primeras seales de formacin de races dentales. El siguiente paso consisti en averiguar si tales explantes formaran dientes en la boca. En la mandbula embrionaria, los tejidos blandos, dientes y hueso se desarrollan a la vez sin presiones derivadas de la masticacin, el habla u otros factores externos. La mandbula adulta, en cambio, est siempre en plena actividad. Nadie saba si sta proporcionara las seales necesarias para que los dientes se formaran y autointegraran en el medio, como lo hacen en el embrin. Para averiguarlo, el grupo de Sharpe extrajo primordios dentarios de ratones embrionarios; luego, los trasplantaron en la boca de ratones adultos. Se practicaron pequeas incisiones en el tejido blando de la mandbula superior de los mridos receptores; en concreto, en el diastema, regin sin dientes entre los molares y los incisivos. Se insertaron los primordios embrionarios en esas cavidades y se jaron mediante pegamento quirrgico. Entonces, se aliment a los ratones con una dieta blanda. La evolucin de las piezas trasplantadas se monitoriz. Tres semanas despus, aparecan dientes en el diastema. Formados en la orientacin correcta, mostraban un tamao apropiado para los ratones y se encontraban unidos al hueso subyacente mediante tejido conjuntivo blando. Se demostraba as que la boca del adulto s proporciona un ambiente apropiado para el desarrollo dentario. Con todo, ste es slo uno de los tres retos fundamentales a los que decamos se enfrenta la odontologa regenerativa. En la senda hacia la bioingeniera dentaria nos aguardan todava varios giros. 12

Cspides

En comparacin con otros rganos, la ingeniera del dentario ha conocido un avance notable en poco tiempo. Persiste, no obstante, la necesidad de desarrollar tcnicas simples y manejables. Nos encontramos ya muy cerca de predecir y controlar el tamao y forma del diente, otro de los objetivos jados. En primordios cultivados, los brotes dentarios de molares e incisivos se distinguen por su aspecto y su actividad gnica; la deteccin es menos evidente en el caso de premolares y caninos. Los dientes que crecan a partir de primordios embrionarios implantados en la boca de ratones adultos (experimentos del grupo de Sharpe) mostraban formas correspondientes a su localizacin original en el embrin: los primordios de molares se transformaron, al crecer, en dientes con forma de molar, por ejemplo. Dado que las seales relativas a la morfologa se reciben al principio de la odontognesis, los botones embrionarios del diente estaban ya programados. Debemos, pues, averiguar cmo operan estas seales iniciales para inducirlas luego en el cultivo de dientes humanos. Hasta la fecha, los dientes obtenidos mediante cualquiera de los mtodos de ingeniera tisular aqu descritos no han desarrollado races. En realidad, el desarrollo de las races as como los estmulos que inician la erupcin

Tejido conjuntivo

Maxilar Enca

Dentina Esmalte

Pulpa

Diente DIENTE DE RATON formado a partir de primordios de molar trasplantados a la mandbula superior de un mrido. Demuestra que la odontognesis puede producirse tambin en la boca adulta. En el centro de este corte del diastema de la mandbula se observa un diente que ha atravesado la enca (un segundo diente, arriba y a la derecha de ste, se est formando todava). En el interior del diente emergido se observa la pulpa. El color rojo tie los tejidos dentarios duros, resaltando el esmalte y la dentina. Aunque carece de races, el diente est anclado al maxilar mediante tejido conjuntivo blando.

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MATT BRADMAN

dental son complejos y poco comprendidos an. Las races constituyen la ltima parte del diente en formarse; completan su desarrollo durante la erupcin. Todava se desconoce qu condiciones seran las ms favorables para la formacin de estas estructuras en los dientes cultivados. Tampoco se sabe cunto tiempo tardaran stos en desarrollarse del todo en una boca adulta. El segundo juego de dientes adultos en humanos empieza su desarrollo tambin en el embrin; sin embargo, tardan seis o siete aos en brotar, hasta 20 en el caso de las muelas del juicio. Nuestra experiencia con la obtencin de dientes en animales sugiere que un diente humano obtenido mediante bioingeniera se formara antes, aunque ignoramos si tardara ms en completar la maduracin y el endurecimiento del esmalte. Tambin la identificacin de fuentes de clulas odontognicas y de fcil obtencin ocupa un lugar destacado en las investigaciones sobre bioingeniera dentaria. Dichas clulas deberan proceder del propio paciente. As, se evitara el rechazo inmunitario. Adems, dado que el tamao, la forma y el color estn determinados genticamente, las piezas resultantes encajaran mucho mejor en la dentadura del paciente.

El grupo de Sharpe ha descubierto que clulas madre mesenquimticas adultas derivadas de la mdula sea (y probablemente disponibles tambin en el tejido adiposo) pueden sustituir al mesnquima embrionario en el proceso de odontognesis. Est an por identificar un sustituto del epitelio embrionario, aunque se habla de posibles clulas madre adultas en piel, pelo y otros tejidos de origen epitelial. Estos u otros tipos celulares adultos quiz podran resultar de utilidad mediante la induccin (por manipulacin gentica) de las seales de odontognesis apropiadas. De entre las diversas fuentes celulares potenciales, los dientes pueden resultar la ms conveniente. Los resultados del grupo de Forsyth sugieren que clulas madre capaces de formar tejidos dentarios, incluyendo el esmalte, podran estar presentes en el interior del propio diente. Asimismo, otros han demostrado que la dentina y otros tejidos dentarios experimentan cierta regeneracin natural tras sufrir una lesin, lo cual sugiere tambin la presencia de clulas progenitoras, capaces de generar tejidos dentarios. Quizs en un futuro no muy lejano, los dientes viejos se utilicen para fabricar dientes nuevos.

Los autores
Paul T. Sharpe y Conan S. Young se conocieron hace dos aos en un congreso de odontologa. Sharpe fund y dirige el departamento de desarrollo craneofacial en el Hospital Guys de Londres. En 2002, fund Odontis Ltd., una compaa dedicada al cultivo de tejido dentario y tejido seo. Young imparte clases de biologa del desarrollo en la facultad de Odontologa de Harvard, tarea que comparte con la investigacin, en el Instituto Forsyth de Boston, sobre la obtencin de dientes a partir de clulas sembradas en andamiajes biodegradables.

Bibliografa complementaria
INGENIERA DE TEJIDOS: URDIMBRE POLIMRICA. Robert S. Langer y Joseph P. Vacanti en Investigacin y Ciencia, pgs. 8083; junio 1999. TISSUE ENGINEERING OF COMPLEX TOOTH STRUCTURES ON BIODEGRADABLE POLYMER SCAFFOLDS. Conan S. Young, Shinichi Terada, Joseph P. Vacanti, Masaki Honda, John D. Bartlett y Pamela C. Yelick en Journal of Dental Research, vol. 81, n.o 10, pgs. 695700; octubre 2002. BIOENGINEERED TEETH FROM CULTURED RAT TOOTH BUD CELLS. Monica T. Duailibi, Silvio E. Duailibi, Conan S. Young, John D. Bartlett, Joseph P. Vacanti y Pamela C. Yelick en Journal of Dental Research, vol. 83, n.o 7, pgs. 523-528; julio 2004. THE CUTTING EDGE OF MAMMALIAN DEVELOPMENT: HOW THE EMBRYO MAKES TEETH. Abigail S. Tucker y Paul T. Sharpe en Nature Reviews Genetics, vol. 5, n.o 7, pgs. 499508; julio 2004.

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Lgica transformable
La lgica magntica quiz traiga consigo una poca en la que la conguracin de los circuitos de un procesador y la nalidad a la que sirva puedan cambiarse de modo instantneo Reinhold Koch

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lexibilidad o rapidez de clculo? Esta dicotoma obliga a constantes compromisos cuando se disea un microprocesador. El procesador de uso inespecco de un ordenador personal corriente ejecuta una gama muy amplia de instrucciones, desde el manejo de grcos hasta clculos complejos, pero esta exibilidad penaliza la velocidad. Por el contrario, los circuitos integrados de aplicacin especca (ASIC), optimizados para una determinada tarea, sea el tratamiento de grcos o una tarjeta de audio, aunque sumamente rpidos, carecen de adaptabilidad. Ciertos procesadores ocupan un lugar intermedio entre estos dos tipos de circuitera: su lgica transformable (morphware) les permite recongurarse y optimizarse para cualquier aplicacin. Valgan como ejemplo las plantillas de puertas programables por campos (FPGA por sus siglas en ingls), ya comercializadas. Se componen de grandes bloques de transistores que realizan operaciones lgicas y se recablean mediante instrucciones lgicas. Por estar personalizadas, las FPGA son de diez a cien veces ms rpidas en el cifrado de datos, el reconocimiento automtico de blancos militares o la compresin de datos; la ventaja con respecto a un procesador de uso general es notable. Las FPGA utilizan una tcnica muy conocida, CMOS (semiconductor de xido metlico complementario). No les faltan, sin embargo, limitaciones. Cambiar sobre la marcha el modo de operacin por ejemplo, pasar del clculo de una matriz numrica a una computacin de procesamiento en paralelo requiere rehacer, con cierta lentitud, las conexiones entre grandes bloques de transistores, no entre los elementos individuales (puertas) que realizan las operaciones lgicas del procesador. Las FPGA suelen ocupar mucho espacio, lo que da lugar a

una baja densidad de circuitera y limita el nmero y la velocidad de las operaciones de procesado. En los ltimos aos, varios grupos han investigado un nuevo tipo de procesador de lgica transformable en el que se utilizan capas de materiales magnticos para crear elementos lgicos recongurables. A diferencia de los sistemas basados en CMOS, su lgica no es voltil: por eso conservan la informacin almacenada cuando se desconecta la alimentacin externa y no exigen renovacin mientras el dispositivo est funcionando. La estabilidad de los bits explica el papel esencial de los materiales magnticos en el almacenamiento de datos, como sucede en los discos duros. Adems, al no ser voltil la informacin, reducen el consumo de energa y realizan con un mismo elemento las diferentes funciones lgicas que normalmente requieren mltiples transistores.

Del telfono celular al reproductor de MP3

Resumen/Procesador transformable

El cerebro la unidad central de proceso de la mayora de los ordenadores actuales, o est diseado para ejecutar un amplio repertorio de instrucciones, o se optimiza para lograr la mxima rapidez en tareas concretas. Los procesadores caracterizados por su lgica transformable (morphware) ofrecen lo mejor de unos y otros diseos. Ejecutan rpidamente una aplicacin y despus se optimizan para otra distinta por medio de instrucciones lgicas que modican su conexionado. Un nuevo tipo de procesador de lgica transformable sera el magnetolgico o de lgica magntica. Se compondra de capas de materiales metlicos, cada una de ellas magnetizada para representar un bit digital. Estos procesadores camalenicos variaran de funcin muchas veces por segundo, cambiando las puertas o el conexionado: as, por ejemplo, podran pasar con gran rapidez de telfono celular a reproductor musical de MP3. Dado que en la lgica magntica se almacenan los resultados de cada operacin, el procesador podra a la vez utilizarse como unidad de memoria.

La lgica magntica podra situar en un nuevo nivel el procesamiento electrnico multitarea. Permitira disear un telfono celular apto para transformarse en reproductor de msica, con lo que habra menos necesidad de microprocesadores separados en el equipo electrnico. Dada la gran rapidez de conmutacin de estas puertas lgicas magnticas del orden de los gigahertz (miles de millones de ciclos por segundo), ese camalenico procesador podra cambiar muchas veces de funcionalidad aun en el intervalo de un segundo. Las operaciones de la lgica magntica se apoyan en una tcnica de almacenamiento de bits digitales, la memoria de acceso aleatorio magntica (MRAM), prxima a comercializarse. Cada unidad MRAM se compone de dos aleaciones metlicas ferromagnticas: entre ellas se interpone un separador antimagntico para asegurar que la magnetizacin de una capa no afecte a la otra y que las polaridades del campo magntico puedan cambiarse con entera independencia (vase el recuadro Funcionamiento de una puerta lgica magntica). El elemento de memoria representa el valor de un bit digital, el cual depender de que las capas superior e inferior estn magnetizadas en sentidos paralelos o en sentidos opuestos. Cuando ambas capas tengan polaridades magnticas paralelas, la resistencia al paso de la corriente elctrica (magnetorresistencia) ser menor, estado que representar, por ejemplo, el 1 digital. Y cuando las polaridades sean opuestas (antiparalelas), la magnetorresistencia aumentar, indicando un estado 0. Para conmutar el elemento MRAM del estado de baja resistencia (1) al de alta resistencia (0), habr de circular una corriente elctrica por lneas de entrada conectadas al elemento. Adems del simple almacenamiento en memoria de un 0 o un 1, el elemento MRAM individual sirve para representar funciones lgicas bsicas, como la conjuncin AND y la disyuncin OR. Las puertas de lgica magntica elementales se remontan a los primeros aos sesenta, pero pronto cedieron el paso a los microchips de silicio. En 2000, William C. Black y Bodhisattva Das, de la Universidad estatal de Iowa, publicaron un informe fecundo sobre la lgica magntica basada en la magnetorresistencia. Dos aos ms tarde, Siemens Research, en Erlangen, Alemania, INVESTIGACIN Y CIENCIA, octubre, 2005

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FUNCIONAMIENTO DE UNA PUERTA LOGICA MAGNETICA


La inversin de la polaridad (sealada Lnea de entrada A por echas) de dos capas ferromagnticas separadas por un material antimagntico causar la salida de un 1 o un 0 digital. Las corrientes elctricas aplicadas a unas lneas de entrada laminares crean el campo magntico necesario para realizar tal Lnea de entrada B inversin. El paso de corriente por las Capa superior dos lneas superiores (A y B) cambia la polaridad magntica de la capa superior, y su paso por las tres lneas Capa de entrada( A, B y C), la polaridad de inferior ambas capas. La magnetizacin positiva (echa hacia la derecha) representa un 1 digital; la negativa (echa hacia la izquierda), un 0 digital. Una vez que las corrientes de entrada hayan conmutado los estados paralelo o Lnea de salida antiparalelo de ambas capas, se leer el resultado en forma de un bit en la lnea de salida.
Lnea de salida

Polaridad positiva Separador antimagntico Polaridad negativa

Lnea de entrada C

exhibi experimentalmente un elemento recongurable magnetolgico. Despus, en 2003, nuestro grupo del Instituto Paul Drude, en Berln, public un procedimiento que cambiaba con mayor sencillez el estado lgico de los diversos elementos de la computacin.

Construccin de una puerta lgica

Una puerta lgica magntica se asemeja mucho a una clula MRAM. Consta asimismo de dos capas magnticas separadas por un material antimagntico en las que las magnetizaciones paralelas y antiparalelas ofrecen, respectivamente, resistencias de valor bajo y alto y proporcionan las salidas lgicas 1 y 0. En general, la magnetorresistencia de los sistemas estraticados es notablemente mayor que la de los sistemas no dispuestos en capas, lo que facilita la lectura y la escritura de bits. Segn el tipo de material separador utilizado, a esa forma de magnetorresistencia se la denomina o gigante o de efecto tnel. Ambas variantes dependen de los momentos angulares (espines) de los electrones, alineados todos ellos en la misma direccin, casi como si fuesen diminutas bolas que rotasen alrededor de su eje. Se utilizan la una y la otra para leer el valor de un bit. El cambio de orientacin del espn sirve para escribir un bit, es decir, para cambiar de un sentido de magnetizacin al opuesto. Esta inversin de polaridad en una u otra capa puede lograrse mediante el campo magntico creado por la corriente que circula por las lneas de entrada. Pero tambin se est examinando otro mtodo, en el que el espn ejerce de un par capaz de conmutar de un sentido a otro la polaridad magntica de una capa [vase Espintrnica, por David D. Awschalom, Michael E. Flatt y Nitin Samarth; INVESTIGACIN Y CIENCIA, agosto 2002]. En el diseo que hemos concebido en el Instituto Paul Drude, la puerta lgica magntica contiene tres lneas de entrada A, B y C, por las que circulan corrientes de INVESTIGACIN Y CIENCIA, octubre, 2005

igual intensidad. Nuestra idea se basa en que un solo elemento magnetorresistivo, aunque proporcione dos valores de salida (0 y 1), puede encontrarse en cuatro estados iniciales diferentes dos paralelos, dos antiparalelos, que permiten congurar distintos estados lgicos. Los anteriores diseos de lgica magntica exigan circuitos ms complejos, que se valan, por ejemplo, de corrientes de entrada de diferente intensidad. En nuestro diseo, la operacin lgica comienza fijando la polaridad de la puerta en uno de esos cuatro estados mediante el uso de dos o tres de las lneas de entrada. Despus, en una segunda etapa, se realiza la operacin lgica por activacin de las dos entradas superiores solamente, la A y la B. El estado que se haya elegido como inicial slo puede invertirse cuando dos o tres de las entradas generan campos magnticos de la misma polaridad, cambiando el valor del bit de salida de 1 a 0, o al revs (vase el recuadro Cambio de bits). La ventaja de este proceso es que puede reprogramarse el estado lgico en cada nueva operacin. Dado que la puerta lgica magntica mantiene la polaridad asignada en ausencia de corriente externa, el bit queda almacenado sin precisar renovacin continua y puede ser ledo sin destruir la informacin. De este modo, la combinacin de lgica y capacidad de almacenamiento ahorrar no slo energa, sino tambin tiempo, en comparacin con el procesamiento realizado por los circuitos CMOS ordinarios. Para conseguir la funcin AND, por ejemplo, partimos de un estado antiparalelo cuya salida es 0. Visto en seccin transversal, la polaridad de la capa superior apunta a la izquierda, y la de la capa inferior a la derecha. El sentido de la polaridad magntica de la capa superior slo podr cambiarse de izquierda a derecha aplicando corrientes positivas que generan un campo magntico positivo a las dos entradas A y B. La puerta OR funciona siguiendo un mtodo anlogo, pero al inicio 17

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del procedimiento las polaridades de ambas capas han de apuntar a la derecha (estado paralelo). Las otras dos funciones bsicas esenciales se obtienen por conmutacin de la capa inferior. Para conmutar esta capa se han de excitar las tres entradas, A, B y C. Como la inversin de polaridad en la capa superior requiere un campo magntico menor que en la capa inferior, las dos capas pueden tratarse con entera independencia. Al conmutar la capa inferior las salidas de la funcin AND y OR se transforman en sus opuestas: NOT AND (NAND) y NOT OR (NOR) (vase el recuadro Cambio de puertas). Las funciones OR y AND corresponden a la suma y multiplicacin booleanas, respectivamente. Unidas a las NAND y NOR constituyen una poderosa base para describir hasta los ms complicados circuitos. Variando el procedimiento de excitacin de las entradas, las puertas lgicas magnetorresistivas producen funciones lgicas an ms avanzadas. Un ejemplo es la puerta XOR pieza clave de una importante unidad lgica llamada sumador total (full adder), que discrimina entre entradas iguales y opuestas: dar una salida 1 para cualquier par de entradas iguales (0/0 o 1/1), y salida

0 cuando sean opuestas (0/1 o 1/0). Para crear una puerta XOR bastan dos elementos magnetorresistivos, mientras que en la tcnica CMOS se necesitan de 8 a 14 transistores. Las puertas lgicas magnticas sirven tambin para construir un sumador total completo: la unidad lgica ms usada en un procesador. El sumador total suma las entradas binarias A y B, ms un dgito de arrastre procedente del clculo anterior. A su vez, la suma de esos tres dgitos produce un nuevo resultado y un nuevo dgito de arrastre. La volatilidad nula y la programabilidad que ofrece la lgica magntica implican que pueda concebirse un sumador total tan slo con tres puertas, en lugar de los 16 transistores necesarios en CMOS. El sumador total magntico podra llegar a competir en velocidad con los sumadores CMOS ms rpidos y, a la vez, presentar un rendimiento energtico ms elevado. El morphware, o lgica transformable, podra correr una suerte muy parecida a la que corran las clulas MRAM, cuya llegada al mercado est ya anunciada. Las lneas de entrada A y B se dispondran en forma de parrilla rectangular disposicin llamada de barras cruzadas, semejante a la de una MRAM. Los elementos de puerta magnetorresistivos se situaran en los puntos de cruce y slo conmutaran cuando las dos lneas de entrada se activasen simultneamente. Las puertas habran de estar apiladas sobre una plantilla

Mirar al futuro

CAMBIO DE BITS
Las operaciones de una puerta de lgica magntica se realizan en dos etapas. Por ejemplo, para crear una puerta AND se pone primero el dispositivo en estado 0 (izquierda): la capa superior tiene polaridad magntica negativa (echa hacia la izquierda); la inferior, polaridad positiva (echa hacia la derecha). Seguidamente se hace pasar por las dos
Lnea de entrada A Lnea de salida Lnea de entrada B Polaridad negativa Polaridad positiva

lneas de entrada superiores (A y B) corrientes que crean un campo magntico positivo (rojo). La polaridad magntica de la capa superior se torna entonces positiva (derecha). En consecuencia, el bit cambia de 0 a 1 y queda almacenado en su nuevo estado. La lnea de salida solamente se utiliza para leer el estado, 0 o 1, del bit.

Lnea de salida

Lnea de entrada C
PUERTA AND CORRIENTE A B SALIDA

0 0 1 1

0 1 0 1

0 0 0 1

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CAMBIO DE PUERTAS
La excitacin simultnea de las tres lneas de entrada (A, B y C) convierte una puerta AND en su opuesta, NOT AND o NAND. A esas tres lneas (izquierda) se les aplican corrientes que crean un campo magntico negativo (azul). Entonces, la capa inferior, que presentaba una polaridad magntica positiva, conmuta a polaridad negativa. La salida de una puerta NAND (morado en la tabla de verdad) es opuesta a la de una puerta AND (verde en la tabla de verdad). La lnea C no se aplica a las operaciones lgicas mostradas en las tablas de la verdad.

Polaridad negativa Polaridad positiva

PUERTA AND CORRIENTE A B SALIDA

PUERTA NAND CORRIENTE A B SALIDA

0 0 1 1

0 1 0 1

0 0 0 1

0 0 1 1

0 1 0 1

1 1 1 0

de transistores CMOS; stos retransmitiran las seales que indicasen el momento en que cada elemento de puerta debera iniciar y detener el procesamiento. Los transistores de esta configuracin se utilizaran tambin para amplificar las dbiles corrientes que requiere la lectura de un bit magnetorresistivo. La mudable naturaleza de un procesador de este gnero ofrece muchas ventajas. Al ser programables las puertas lgicas, una circuitera inamovible ya no determina las capacidades del procesador. No as en CMOS, donde la lgica de una puerta de transistores convencional viene denida por el cableado y, por tanto, es ja. El procesador magntico est constituido por una red de puertas lgicas, cada una de ellas programable individualmente. Un procesador magntico tan apto para transformarse necesita muchas menos puertas lgicas que uno corriente, ya que ste slo utiliza para cualquier tarea concreta una pequea parte de las puertas jas. La programabilidad conlleva tambin la facilidad de introducir nuevos y mejores programas, incluso en procesadores magnticos ms antiguos. Dada la gran rapidez de conmutacin de las puertas de lgica magntica (gigahertz), el procesador camalenico puede modicar sus funciones muchas veces en el transcurso de un segundo. Adems, que no sea voltil el elemento lgico que guarde el resultado de la ltima operacin, favorece la rapidez. Ciertamente, los procesadores CMOS ofrecen tiempos de conmutacin equiparables a los logrados por la lgica magntica, pero la ausencia de volatilidad en esta ltima tcnica implica que no se necesite un reloj que sincronice la lectura de los bits almacenados en una INVESTIGACIN Y CIENCIA, octubre, 2005

memoria de ordenador; as se simplica y acelera el procesamiento. Los propios bits quedan almacenados donde se han de procesar. A diferencia de CMOS, la lgica magntica no est obligada a reducir el tamao de los componentes para elevar las prestaciones: en otras palabras, soslaya la miniaturizacin. Esta ventaja ser tanto ms atractiva a medida que a los fabricantes de microcircuitos les vaya costando cada vez ms achicar los componentes. El diseo de un futuro procesador transformable todava se considera una mera propuesta acadmica: nadie hasta el momento se ha planteado su desarrollo, a excepcin de los pocos laboratorios que han publicado artculos al respecto. Por su gran anidad con las MRAM, la lgica magntica puede aprovechar los trabajos de ingeniera que estn abordando el acoplamiento de los campos magnticos entre las capas de esas memorias. Pero tambin podra resentirse si la industria retrasara el desarrollo de las MRAM. Ciertas compaas ya han dudado en proseguir el avance en MRAM; estiman que es poco probable que una versin ms de la memoria de acceso aleatorio atraiga mayores benecios. En una primitiva versin de la lgica magntica, la propia MRAM podra funcionar como un procesador elemental, utilizable en productos de primera generacin. Sin embargo, en la MRAM se conmuta una sola capa magntica y por tanto slo podra accederse con ella a dos funciones programables, ya sean las AND/OR o las NAND/NOR. Para obtener el mximo rendimiento de un procesador magntico transformable se han de afrontar numerosos problemas, arduos si bien superables en ltima instancia. 19

BRYAN CHRISTIE DESIGN

ELECCION DE PROCESADOR
Programable Lgica magntica Si Velocidad de reprogramacin ~0,1 nanosegundos Nmero de componentes para la lgica bsica Una puerta de lgica magntica Temporizacin Ejecuta en paralelo: no necesita reloj para sincronizar la transferencia de datos Ejecuta en serie: necesita reloj, que lo hace ms lento y complejo Ejecuta en serie: necesita reloj

Ordinario

No

No aplicable

Cuatro transistores

Plantilla de puertas programable por campos

Si

>10 nanosegundos

No modifica elementos lgicos individuales

Se necesitan cuatro transistores (izquierda) para realizar las funciones de una puerta AND bsica, tarea idntica a la que puede realizar un solo elemento de lgica magntica (derecha).

PROCESADOR ORDINARIO (CMOS)


Transistor

LOGICA MAGNETICA

Para empezar, ambas capas magnticas se han de poder conmutar independientemente, lo que todava resulta difcil en el funcionamiento real de la puerta. Adems, como el procesador trabaja a plena capacidad la mayor parte del tiempo, genera localmente bolsas de calor que pueden amenazar la integridad de los datos; por ello, son mucho ms estrictos los requisitos de abilidad en las operaciones de lectura y escritura. Es preciso demostrar que las puertas de lgica magntica pueden alcanzar una vida til de 1016 a 1017 operaciones, lo que exige prolongar su longevidad actual en dos o tres rdenes de magnitud. Mientras eso no se consiga, cabe un remedio: detectar las puertas defectuosas y evitarlas cuando el procesador se reinicie. Para optimizar la lgica magntica, se necesitan nuevos compuestos magnticos que sean compatibles con los semiconductores y presenten magnetorresistencia gigante [vase Nanosensores de campos magnticos, por Stuart A. Solin; INVESTIGACIN Y CIENCIA, octubre 2004]. Tal vez sea uno de los obstculos ms importantes la elaboracin de un lenguaje compilador y de nuevos algoritmos que aprovechen al mximo la capacidad de las puertas lgicas de reprogramarse en tiempo real. Introducir en el mercado estos procesadores magnticos transformables exigir un trabajo de investigacin interdisciplinar en el que se conjuguen los esfuerzos de especialistas en materiales, diseo de circuitos, electrnica, computacin y matemticas. 20

El autor
Reinhold Koch dirige el grupo de nanoacstica en el Instituto Paul Drude para la Electrnica del Estado Slido, en Berln. Nacido en Austria, se doctor en qumica por la Universidad de Innsbruck en 1981. Durante 1985 y 1986 disfrut de una beca Max Kade en el Instituto conjunto de Stanford-NASA para la Investigacin de Superficies y Microestructuras. De 1988 a 1998 fue profesor adjunto del departamento de fsica de la Universidad Libre de Berln. En 1994 recibi el Premio Karl Scheel.

Bibliografa complementaria
PROGRAMMABLE LOGIC USING GIANT-MAGNETORESISTANCE AND SPINDEPENDENT TUNNELING DEVICES. W. C. Black, Jr. y B. J. Das en Journal of Applied Physics, vol. 87, n.o 7; pgs. 6674-6679; 1 de mayo, 2000. RECONFIGURABLE COMPUTING: A SURVEY OF SYSTEMS AND SOFTWARE. Katherine Compton y Scott Hauk en ACM Computing Surveys, vol. 34, n.o 2, pgs. 171-210; 2002. THE FUTURE OF UNIVERSAL MEMORY. Russell P. Cowburn en Materials Today, vol. 6, n.o 7-8, pgs. 32--38; julio-agosto 2003. PROGRAMMABLE COMPUTING WITH A SINGLE MAGNETORESISTIVE ELEMENT. A. Ney y otros en Nature, vol. 425, pgs. 485-487; 2 de octubre, 2003.
BRYAN CHRISTIE DESIGN

INVESTIGACIN Y CIENCIA, octubre, 2005

DISONANCIA COSMICA

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INVESTIGACIN Y CIENCIA, octubre, 2005

Imaginemos que dos instrumentos de una orquesta tocasen una partitura distinta de la que siguen los dems. Algo parecido ocurre en el fondo csmico de microondas. La teora y las observaciones discrepan: o las mediciones son errneas o el universo es ms extrao de lo que se supona
Glenn D. Starkman y Dominik J. Schwarz

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JACK UNRUH

maginemos una orquesta de tamao prodigioso que llevara tocando sin parar 14.000 millones de aos. E imaginemos que la primera impresin que nos produjese fuera de armona, pero que, al prestar ms atencin, percibisemos que la tuba y el contrabajo interpretaban una partitura diferente. Eso mismo sucede cuando se presta odo a la msica del universo, el fondo csmico de microondas (FCM), nuestro privilegiado mirador a las condiciones que rigieron en el cosmos arcaico. Segn parece, al poco de la gran explosin se generaron uctuaciones aleatorias un fenmeno cuntico en la densidad de energa del universo. Se dilataron sobremanera hasta acabar convirtindose en los cmulos de galaxias de nuestros das. Aquellas uctuaciones se asemejaban mucho a las ondas sonoras, que son oscilaciones de la densidad del aire. Ese sonido que vibr por todo el cosmos hace 14.000 millones de aos dej su impronta en el FCM. Hoy observamos, impreso en el rmamento, su mapa, plasmado en las variaciones de la temperatura de la radiacin csmica de fondo. Las uctuaciones del FCM pueden analizarse de igual modo que las ondas sonoras: mediante su descomposicin en los armnicos que las componen, es decir, en una coleccin de tonos puros de diferentes frecuencias. Algunos de tales armnicos estn sonando con menor vigor de lo que deberan. Adems, se disponen de una manera extraa: se estn equivocando de partitura. Estas notas discordantes entraan que el modelo cosmolgico estndar, tan acertado en todo lo dems, se encuentra en verdaderas dicultades. O quiz sean los datos los que fallan. El modelo cosmolgico estndar se ha elaborado y corroborado a lo largo de los ltimos veinte o treinta aos. Ha explicado una lista impresionante de caractersticas del universo, entre ellas las proporciones relativas de los elementos ms ligeros (istopos de hidrgeno, helio y litio), y ha establecido para el universo una edad, 14.000 millones de aos, acorde con las estimaciones de la edad de las estrellas ms antiguas conocidas. Pronostica la existencia y cuasihomogeneidad del fondo csmico de microondas y justica por qu otras propiedades del universo han llegado a ser precisamente las que son.

A este modelo estndar se le llama tambin modelo lambda-inacionario con materia oscura fra. Esa denominacin tan enrevesada evoca a los tres componentes de mayor importancia: el proceso de inacin csmica, una magnitud conocida por constante cosmolgica (representada por la letra griega lambda) y las partculas de la materia oscura fra (todava sin detectar). Segn este modelo, la inacin fue un perodo de crecimiento acelerado que comenz en la primera fraccin de segundo del nacimiento del universo y concluy con una erupcin de radiacin. La inacin explica por qu el universo ha adquirido semejante tamao, contiene tanta materia y energa y dista tan poco para ser homogneo. Explica tambin por qu no es cabalmente homogneo: porque uctuaciones cunticas en la densidad de energa se inaron hasta el tamao de los cmulos de galaxias o estructuras mayores todava. Terminada la inacin, la gravedad llev a que las regiones de mayor densidad se desplomaran y aplastaran sobre s mismas; as nacieron las galaxias y cmulos de galaxias que vemos hoy. Favoreci todo ese proceso la materia oscura fra, compuesta por inmensas nubes de partculas que slo cabe detectar por sus efectos gravitatorios. La constante cosmolgica (lambda) viene a ser una extraa forma de antigravedad, que causa la presente aceleracin de la expansin csmica [vase La constante cosmolgica, por Lawrence M. Krauss y Michael S. Turner; INVESTIGACIN Y CIENCIA, noviembre de 2004].

La luz arcaica

Resumen/Discordia en los cielos


Una teora, el modelo lambda-inacionario con materia oscura fra, explica muy bien muchas propiedades del universo. Sin embargo, al analizar ciertos datos, surgen discrepancias de ndole fundamental. Los datos desconcertantes proceden del estudio de la radiacin del fondo csmico de microondas (FCM). Los astrnomos descomponen las uctuaciones del FCM en modos, algo as como la descomposicin de una orquesta en instrumentos. En este smil, la tuba y el contrabajo han perdido el ritmo, e interpretan con muy baja intensidad una partitura que no corresponde al programa. Es posible que los datos estn contaminados, por gas situado en los connes del sistema solar tal vez. Con todo, el modelo inacionario, que tantos xitos ha tenido, se encontrara en serias dicultades.

A pesar del xito obtenido por el modelo en la explicacin de todas estas caractersticas del universo, las mediciones de las uctuaciones de temperatura del fondo csmico de microondas han abierto interrogantes de peso. La radiacin de fondo es la ms importante de las sondas con que cuenta la cosmologa para indagar las propiedades del universo a escalas grandes. Esta radiacin corresponde a la luz ms primitiva de todas, pues se origin pasados slo unos centenares de millares de aos de la gran explosin, en la poca en que el universo, al expandirse y enfriarse con suma celeridad, efectu la transicin de plasma denso y opaco a gas transparente. El FCM, tras 14.000 millones de aos de camino, nos muestra una imagen del universo primitivo. Esta imagen, procedente de los ms lejanos connes, es tambin una foto del universo visible a su mxima escala. Los primeros en detectar la radiacin csmica de fondo y medir su temperatura fueron Arno Penzias y Robert Wilson, de los Laboratorios Bell, en 1965. Ms recientemente, el frente de la investigacin ha llegado a las uctuaciones que se aprecian en dicha temperatura cuando se contemplan regiones del rmamento distintas. (Tales uctuaciones reciben la denominacin tcnica de anisotropas de la temperatura.) Las diferencias de temperatura en el rmamento reejan las primitivas uctuaciones de la densidad del universo. El satlite COBE (Cosmic Background Explorer; explorador del fondo csmico) las detect en 1992; ms recientemente, el satlite WMAP (Wilkinson Microwave Anisotropy Probe, sonda Wilkinson para la anisotropa del fondo de microondas) ha levantado mapas de alta resolucin de las uctuaciones. INVESTIGACIN Y CIENCIA, octubre, 2005

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200 +200 Temperatura (microkelvin)

EL SATELITE WMAP mide las microondas que impregnan el firmamento en la banda K (23 gigahertz, arriba), en la banda W (94 gigahertz, abajo) y en otras tres bandas (no representadas). La esfera celeste completa se proyecta sobre el valo, como se hace con los mapamundi. La banda roja horizontal corresponde a radiacin procedente de la Va Lctea. Esta radiacin de primer plano cambia con la banda de frecuencias, pero el fondo csmico de microondas no. Ello permite identificarla y suprimirla de los datos.

llegar a galaxias, a ondas sonoras del universo. Si esta descomposicin en modos parece misteriosa, recordemos el smil de la orquesta: cada modo sera un instrumento concreto, con la nota determinada que toca, y el mapa completo de temperaturas de todo el rmamento ser el sonido total producido por la orquesta. La primera de las predicciones genricas de la teora de la inacin acerca de las uctuaciones es la isotropa estadstica. Es decir, las uctuaciones del FCM no se alinean en ninguna direccin preexistente (por ejemplo, la del eje terrestre), ni tampoco determinan, tomadas en su conjunto, una direccin privilegiada. La teora de la inacin pronostica adems que la amplitud de cada modo (la fuerza con que toca cada instrumento, si seguimos con la metfora de la orquesta) es aleatoria, dentro de un abanico de posibilidades. En particular, la distribucin de probabilidades de las amplitudes adopta una forma acampanada, o curva de Gauss. La ms probable de las amplitudes, el mximo de la curva, corresponde a la amplitud nula. En general, se dan tambin valores no nulos de la amplitud, aunque su probabilidad disminuye tanto ms cuanto ms se distancien de la amplitud nula. Cada modo tiene una curva gaussiana propia, y la anchura de su distribucin normal o gaussiana (la base en que se apoya la campana) determina cunta potencia (cunto sonido) tiene ese modo. La inacin nos dice que las amplitudes de todos los modos presentan distribuciones gaussianas de anchura casi igual. Esta propiedad es la consecuencia de que la inacin, al expandirse exponencialmente el universo, borre, como una plancha que alisase hasta el ltimo rincn, todo rastro de escalas caractersticas. Se dice que el espectro de potencias resultante es llano, por carecer de rasgos distintivos. Solamente deberan aparecer desviaciones signicativas de la planitud en aquellos modos que se hubieran producido al principio o al nal de la inacin. La sucesin de los armnicos esfricos representa las formas, en orden creciente de complejidad, en que puede vibrar una esfera. Al examinar ms de cerca los armnicos empezamos a ver aspectos en los que las observaciones entran en discrepancia con el modelo. Resulta conveniente utilizar dichos modos, porque toda la informacin que podemos recibir del universo remoto se proyecta sobre una misma esfera: la esfera celeste, o rmamento. La nota ms grave (denotada l = 0) es el monopolo: la esfera se expande o contrae como un todo. El monopolo de la radiacin csmica de fondo es su temperatura media, de slo 2,725 grados sobre el cero absoluto (vase el recuadro Deteccin de armnicos en la sinfona csmica). La nota siguiente (denotada l = 1) es el dipolo, en el cual la temperatura se eleva en uno de los hemisferios al tiempo que disminuye en el otro. El dipolo est dominado por el corrimiento Doppler que el movimiento del sistema solar con respecto al FCM genera; el rmamento parece hallarse ligeramente ms caliente en la direccin en que viaja el Sol. En general, la oscilacin correspondiente a cada valor de l (0, 1, 2...) recibe el nombre de multipolo. Cualquier 25

Un modelo cosmolgico del estilo del lambda-inacionario con materia oscura fra no calcula la distribucin exacta de las uctuaciones. S pronostica, en cambio, ciertas propiedades estadsticas, como su tamao medio o el rango de tamaos que abarcan. Algunos de estos rasgos estadsticos se haban predicho ya en otros modelos inacionarios, ms sencillos y propuestos con carcter hipottico en una u otra ocasin. Dado que tales propiedades aparecen en muchos y distintos modelos inacionarios, se las tiene por predicciones genricas de la inacin: si la hubo, tales predicciones sern acertadas, con independencia de los detalles de cada modelo. La refutacin de una de estas predicciones pondra la teora de inacin en tela de juicio. Quiz pudieran hacerlo las anomalas observadas en las mediciones del fondo csmico de microondas. Para expresar las predicciones, conviene empezar por descomponer las uctuaciones de temperatura en un espectro de modos, los armnicos esfricos, al igual que un sonido se puede descomponer en un espectro de notas [vase el recuadro Deteccin de armnicos en la sinfona csmica]. Segn se avanz, podemos asimilar las uctuaciones de densidad, antes de crecer hasta INVESTIGACIN Y CIENCIA, octubre, 2005

Notas de menos

NASA/WMAP SCIENCE TEAM

mapa trazado sobre una esfera, se trate de la temperatura de la radiacin de fondo o de la topografa de la Tierra, puede descomponerse en multipolos. Los multipolos de orden ms bajo corresponden a ondulaciones de mximo tamao los ocanos o continentes en el mapa de temperaturas. Los multipolos de orden superior van describiendo mesetas, cordilleras, montes (o valles y trincheras) de rea cada vez menor, insertos en patrones ordenados sobre los accidentes de tamao mayor. La compleja topografa del sistema completo es la suma de los multipolos individuales. En el caso del fondo csmico de microondas, cada multipolo l posee una intensidad total, Cl, que representa, hablando sin precisin, la media de las alturas de las montaas y profundidades de los valles correspondientes a ese multipolo: si se quiere, la sonoridad media de ese instrumento en la orquesta. El conjunto de las intensidades correspondiente a todos los valores de l constituye el espectro angular de potencia, que en cosmologa se representa mediante una grca. La grca comienza en C2 porque la autntica informacin relativa a las uctuaciones csmicas comienza con l = 2. En el recuadro Problema sin resolver en los datos de WMAP podemos ver tanto el espectro de potencias angulares medido por WMAP como el pronstico del modelo lambda-inacionario con materia fra oscura que mejor concuerda con todas las mediciones. Las intensidades medidas correspondientes a los multipolos de los dos valores de l ms pequeos, C2 y C3, llamados cuadripolo y octopolo, son harto menores que las previstas. El equipo COBE haba ya observado la discrepancia en las potencias correspondientes a los primeros valores de l, y WMAP ha conrmado no hace mucho dicho hallazgo. En trminos topogrcos: los mayores continentes y ocanos son misteriosamente bajos y someros. En trminos musicales: faltan el bajo y la tuba. El efecto es ms llamativo todava si en lugar de examinar las intensidades totales (los valores Cl), se estudia la funcin de correlacin angular, C(). Para comprender esta funcin, imaginemos que miramos a dos puntos del rmamento separados por un ngulo y examinamos si ambos puntos estn ms calientes (o ambos ms fros) que el promedio, o si uno est ms caliente y el otro ms fro. C() mide hasta qu punto estn en correlacin los dos puntos en sus uctuaciones de temperatura, promediada sobre todos los puntos del cielo. Se halla experimentalmente que la C() de nuestro universo es casi nula para ngulos mayores que unos 60o, lo que signica que las uctuaciones en direcciones separadas por ms de unos 60o no guardan correlacin alguna. Este resultado es otra seal de que faltan las notas graves que el modelo inacionario prometa. La inexistencia de correlaciones para ngulos grandes, revelada ya por COBE, ha sido ahora conrmada por WMAP. El reducido valor de C() en ngulos grandes entraa que, adems de ser pequeos C2 y C3, tambin 26

es inesperada la razn de los valores de las dos o tres primeras intensidades totales: hasta C4, por lo menos. La falta de potencia para ngulos grandes se encuentra en clamorosa discordancia con la totalidad de los modelos inacionarios genricos. Presenta este misterio tres hipotticas soluciones. Primera, esos resultados inesperados se deben a una mera uctuacin sin signicacin estadstica. Es posible, en particular, que las incertidumbres de los datos sean mayores de lo estimado, lo que tornara menos improbables los resultados observados. Segunda, pudiera ser que las correlaciones fuesen un artefacto observacional, un efecto fsico inesperado que no ha sido debidamente tenido en cuenta por el equipo de WMAP al analizar sus datos. Tercera, podran reejar un problema ms profundo en la teora. La primera opcin ha contado con varios paladines. George Efstathiou, de la Universidad de Cambridge, en 2003, inici la crtica contra los mtodos estadsticos utilizados para extraer la intensidad del cuadripolo y su incertidumbre; sostuvo que los datos implicaban una indeterminacin mucho mayor. Desde entonces, otros han venido indagando en los mtodos utilizados por el equipo WMAP para extraer los valores Cl correspondientes a los primeros ndices l; han llegado a la conclusin de que las incertidumbres causadas por la Va Lctea, nuestra galaxia, son mayores de lo que los investigadores en un principio haban supuesto.

Alineaciones misteriosas

Con la intencin de evaluar estas dudas sobre la importancia de la discrepancia, varios equipos han indagado ms all de la informacin contenida en los Cl, que representan la intensidad total de un multipolo. En efecto, cada multipolo contiene, adems de Cl, informacin direccional. El dipolo, por ejemplo, est orientado en la direccin de la mitad ms caliente del cielo. Los multipolos de orden superior contienen todava ms informacin direccional. Si la discrepancia de intensidad slo fuera una uctuacin aleatoria, cabra esperar que la informacin direccional deducida de los mismos datos presentara un comportamiento genrico correcto. Pero no ocurre eso. El primer resultado extrao lleg en 2003, cuando Angelica de Oliveira-Costa, Max Tegmark ambos entonces en la Universidad de Pennsylvania, Matas Zaldarriaga, de Harvard, y Andrew Hamilton, de la Universidad de Colorado en Boulder, observaron que los ejes preferidos de los modos cuadripolares, por una parte, y de los octopolares, por otra, se hallaban casi alineados. Tales modos son los mismos que pareceran mostrar menor potencia de la esperada. El modelo inacionario genrico pronostica que cada uno de estos modos debera ser completamente independiente: no seran de esperar alineaciones. Tambin en 2003, Hans Kristian Eriksen y sus colaboradores, de la Universidad de Oslo, presentaron ms resultados que apuntaban a la existencia de alineaciones. Dividieron el rmamento en todos los posibles pares de hemisferios y examinaron las intensidades relativas de las uctuaciones en las mitades opuestas del cielo. Sus hallazgos contradecan la cosmologa inacionaria estndar: los hemisferios, a menudo, tenan muy diferentes INVESTIGACIN Y CIENCIA, octubre, 2005

Deteccin de armnicos en la sinfona csmica


el contrario. Cuando se entona do-re-mi-fa-sol-la-si-do, el do nal es el primer armnico del tono fundamental correspondiente al primer do. La nota que tiene dos nodos equidistantes es el segundo armnico, y as sucesivamente. trminos sonoros, su volumen), se denomina multipolo. A diferencia de la cuerda de violn, no es posible dibujar fcilmente los armnicos esfricos. Lo que haremos es mostrar mapas de la esfera, sus regiones coloreadas segn tengan una temperatura mayor o menor que la media (la esfera de los cielos no vibra; las temperaturas de la radiacin de fondo uctan conforme a la proyeccin en la esfera inmvil de los armnicos esfricos que tendra si vibrase; la forma oval del mapa se debe a la proyeccin y extensin de la esfera sobre un plano, a la manera de un mapamundi). El monopolo, donde l = 0, corresponde a la vibracin pulsante de todo el tambor esfrico. Las regiones de color verde se encuentran a temperatura media; estas lneas nodales son homlogas de los nodos de la cuerda vibrante. Al aumentar l lo hace el nmero de lneas nodales. El cuadripolo (l = 2) tiene cinco modos, cada uno con una conguracin ms compleja de oscilaciones variaciones de la temperatura en la esfera (bajo estas lneas).

CRAIG COPI Case Wester n Reser ve University (ar mnicos esfricos); ALISON KENDALL (cuerdas)

uando se arma que ciertos instrumentos de la radiacin csmica de fondo estn desanando en piansimo, qu se quiere decir? Adems, cmo se sabe? Las investigaciones sobre la radiacin de fondo analizan uctuaciones de temperatura medidas en todas las direcciones del rmamento. El anlisis se realiza mediante armnicos esfricos, unas funciones matemticas. Pensemos en una cuerda de violn. Puede emitir un nmero innito de notas, aun cuando el dedo no la pise para acortarla. A cada nota puede asignrsele un entero n, igual al nmero de nodos de la cuerda (los puntos que permanecen inmviles, exceptuados los extremos) cuando emite esa nota musical. La nota ms grave, que carece de nodos (n = 0), se llama tono fundamental. Toda la cuerda, excepto sus extremos, se mueve simultneamente hacia arriba o abajo.

Por complicada que sea la forma en que vibre la cuerda, siempre es posible descomponerla en sus armnicos. Podemos, por ejemplo, considerar que la vibracin que vemos abajo es suma del tono fundamental (n = 0) y del cuarto armnico (n = 4). Observemos que el cuarto armnico tiene en la suma menor amplitud (sus ondas son menos acusadas) que el tono fundamental. En el smil orquestal, el instrumento nmero cuatro est tocando con menos fuerza que el instrumento nmero 0. En general, cuanto ms irregular es la vibracin de la cuerda, mayor es el nmero de armnicos necesarios en la suma.

+ =

En el dipolo (l = 1) la mitad del tambor pulsa hacia el exterior (en rojo) y la otra mitad lo hace hacia el interior (en azul). El dipolo tiene tres modos de oscilacin (m = 1, 0, 1) en las tres direcciones perpendiculares del espacio (hacia adentro o hacia afuera de la pgina, hacia arriba o abajo, y hacia la izquierda o la derecha).

La nota que contiene un solo nodo en su parte central (n = 1) es la primera oscilacin armnica. En este caso, la mitad de la cuerda oscila en un sentido y la otra mitad, al mismo tiempo, en

INVESTIGACIN Y CIENCIA, octubre, 2005

Examinemos ahora armnicos esfricos denotados Ylm, en los cuales los modos ocurren en un tambor esfrico. Dado que la supercie de la esfera es bidimensional, para la descripcin de las modalidades se necesitan dos nmeros, l y m. Para cada valor de l (que puede ser 0, 1, 2...), m puede ser cualquier nmero entero comprendido entre l y l. La combinacin de todas las diferentes notas que tengan el mismo valor de l y diferentes valores de m, cada una con su amplitud respectiva (o en

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Es posible descomponer cualquier patrn de distribuciones trmicas sobre una supercie esfrica en una suma de estos armnicos esfricos, al igual que cualquier vibracin de la cuerda de violn es descomponible en suma de oscilaciones armnicas. Cada armnico esfrico de la suma tiene una amplitud especca, que representa, en esencia, su magnitud o, si se quiere, el vigor con que est tocando ese instrumento de la orquesta csmica.

Problemas sin resolver en los datos del WMAP


EL SATELITE WMAP produce datos desconcertantes por tres razones.
Antena superior Reectores primarios Bocinas de captacin de microondas

Reector secundario Radiador trmico

Paneles solares y revestimientos

La mayora de las mediciones efectuadas por WMAP, al igual que las de experimentos anteriores, est en excelente concordancia con los valores pronosticados a partir del modelo lambda-inacionario con materia oscura fra. Sin embargo, los datos correspondientes a los dos primeros puntos (el cuadripolo y el octopolo) tienen una potencia anmala, demasiado pequea. Potencia (microkelvin2) 6000 5000 4000 3000 2000 1000 0 0 10 Anomalas 40 100 200 400 Multipolo 800 1400
Curva terica Valores observados

1 ESPECTRO ANGULAR DE POTENCIA

Esta funcin pone en relacin datos tomados de puntos celestes separados por un ngulo dado. Las curvas de datos de COBE y de WMAP deberan ajustarse a la curva terica. En cambio, son prcticamente nulas cuando la distancia angular supera unos 60 grados. Correlacin (microkelvin2) 1500 1000 500 0 -500 0 50 100 150 Separacin angular (grados)
COBE WMAP Curva terica

2 FUNCION DE CORRELACION ANGULAR

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El cuadripolo (en azul ) y el octopolo (en rojo) deberan hallarse dispersos al azar. En cambio, se agrupan en la proximidad de los equinoccios (crculos en blanco) y en la direccin de movimiento del sistema solar (dipolo, en verde). Adems, yacen sobre todo en el plano de la eclptica (violeta). Hay dos que se encuentran sobre el plano supragalctico que contiene a la Va Lctea y a la mayora de sus galaxias y cmulos vecinos (en naranja). La probabilidad de que estas alineaciones se deban al azar es menor de 1 en 10.000.

3 ALINEACION DE LOS DOS PRIMEROS MULTIPOLOS

valores de potencia. Pero lo ms sorprendente era que el par de hemisferios que mostraba mayor diferencia eran los situados por encima y por debajo de la eclptica, que es el plano de la rbita terrestre alrededor del Sol. Este resultado fue la primera seal de que las uctuaciones en la radiacin de fondo, que se suponan de origen cosmolgico, aunque un tanto contaminadas por la emisin de nuestra propia galaxia, contienen una seal del sistema solar; es decir, un cierto tipo de artefacto observacional. Entretanto, el tro integrado por uno de los autores (Starkman), Craig Copi y Dragan Huterer haba desarrollado una nueva representacin, ahora vectorial, de las uctuaciones del fondo csmico de microondas. Esta metodologa nos ha permitido (a Schwarz, Starkman, Copi y Huterer) poner a prueba la conjetura de la isotropa, segn la cual las uctuaciones en la radiacin de fondo no singularizan ninguna direccin en el universo. Nuestro grupo, adems de conrmar los resultados del grupo de Oliveira-Costa, puso de maniesto en 2004 la existencia de correlaciones inesperadas. Varios de los vectores se encuentran sorprendentemente cercanos al plano de la eclptica. Ya en ese plano, se sitan cerca de los equinoccios, que son los dos puntos donde la proyeccin del ecuador sobre el rmamento corta a la eclptica. Estos mismos vectores se encuentran, adems, prximos a la direccin de traslacin del Sol por el universo. Otro vector se encuentra muy prximo al plano supergalctico, o plano denido por el supercmulo de galaxias local. La probabilidad de que cada una de estas correlaciones se d por accidente es menor de 1 parte en 300, incluso con estimaciones estadsticas prudentes. Aunque no son independientes unas de otras, la probabilidad combinada de su ocurrencia por azar no llega a 1 en 10.000, y en este clculo no se han incluido todas las propiedades extraas de los multipolos de orden bajo. Algunos investigadores han expresado sus reparos ante el hecho de que todos estos datos se hayan derivado de mapas del fondo csmico de microondas para todo el cielo. Podra parecer ventajoso servirse del mapa completo del cielo, pero pudiera ocurrir que las temperaturas del FCM determinadas en una franja centrada en nuestra galaxia careciesen de abilidad. Para inferir la temperatura del fondo csmico de microondas en esta franja galctica, es preciso eliminar primero las contribuciones de la galaxia. A lo peor, las tcnicas utilizadas por el equipo WMAP y otros no fueran lo bastante de ar. De hecho, el equipo WMAP advierte a otros investigadores de la inconveniencia de utilizar su mapa completo del rmamento; en sus propios anlisis, slo recurre a partes del cielo situadas fuera de la galaxia. Cuando Uros Seljak, de la Universidad de Princeton, y Anze Slosar, de la Universidad de Liubliana, excluyeron la franja galctica, apreciaron que la signicacin estadstica de algunas de estas alineaciones disminua en determinadas longitudes de onda, pero observaron tambin que las correlaciones aumentaban en otras longitudes de onda. Nuestras propias investigaciones posteriores inducen a pensar que los efectos de la galaxia no pueden explicar las correlaciones observadas. A decir verdad, resultara muy sorprendente que la causa de que INVESTIGACIN Y CIENCIA, octubre, 2005

NASA/WMAP SCIENCE TEAM (imagen); ALISON KENDALL (grficas)

el FCM se alinease con el sistema solar fuera un mal conocimiento de la galaxia. La realidad de estas conexiones entre el fondo de microondas y el sistema solar cobra an ms fuerza al escrutar de cerca el espectro de potencia angular. Adems de la falta de potencia para valores pequeos de l, existen otros tres puntos, a saber, l = 22, l = 40 y l = 210, en los cuales el espectro de potencia observado diere signicativamente del espectro previsto por el modelo lambda de materia oscura fra que logra el mximo ajuste. Si bien este conjunto de diferencias ha sido observado por muchos, lo que ha escapado a la atencin de la mayora es que tales desviaciones guardan relacin con la eclptica. Hay dos explicaciones que destacan como las ms probables para la correlacin entre la escasa potencia de la seal del FCM para los primeros valores de l y las caractersticas del sistema solar. La primera es la comisin de un error en la construccin de los instrumentos de WMAP, en los principios en que se fundaron o en el anlisis de sus datos (lo que se denomina la sistemtica). Sin embargo, el equipo del WMAP, superlativamente cuidadoso, ha efectuado numerosas comprobaciones y recomprobaciones de sus instrumentos y de sus mtodos de anlisis. Adems, hemos encontrado correlaciones similares en el mapa generado por el satlite COBE, en el que se utilizaron instrumentos y mtodos de anlisis distintos, por lo que habra tenido una sistemtica en su mayor parte independiente de la del WMAP. Una explicacin ms probable es que una fuente inesperada, o un sumidero, de fotones de microondas est contaminando los datos. Esa nueva fuente habra de estar asociada con el sistema solar. Esta explicacin no carece de dicultades. Cmo se logra que una fuente del sistema solar emita a aproximadamente la misma longitud de onda que la radiacin csmica de fondo, con intensidad suciente para ser vista por los instrumentos, o que absorba a las longitudes de onda de la radiacin csmica, y permanezca, sin embargo, invisible en todas las dems longitudes de onda, razn por la cual no habra sido descubierta todava? Conamos en que acabar siendo posible estudiar esta fuente de primer plano con detalle suciente como para descontaminar los datos sobre la radiacin de fondo.

teora genrica de inacin no resultan nada atractivas: un modelo inacionario, diseado con nura, podra producir una anomala en el espectro de potencias en la escala precisa para que se siga de ah la falta de potencia observada a grandes escalas. Pero esta inacin a la medida a duras penas podra considerarse una teora solvente: recordara a los epiciclos que Ptolomeo aadi a las rbitas de los cuerpos celestes para que stas se adaptasen a la cosmologa geocntrica. Otra posibilidad consiste en que el universo posea una topologa csmica insospechadamente compleja [vase Es nito el espacio?, por Jean-Pierre Luminet, Glenn D. Stark y Jeffrey R. Weeks; INVESTIGACIN Y CIENCIA, junio de 1999]. Si el universo fuese nito y se contorsionara sobre s mismo, a la manera de una rosquilla o una trenza de repostera, los posibles modos de vibracin del universo se transformaran de una forma perceptible. Tal vez nos fuera posible or la conguracin del universo, al igual que se puede apreciar la diferencia entre las campanas de una iglesia y un carilln. Las notas ms graves las uctuaciones correspondientes a grandes escalas seran las que ms claramente transmitiran la morfologa (y el tamao) del universo. Es posible que el universo tenga una topologa compleja, pero de manera tal que la inacin la haya llevado justo ms all del horizonte. En tal caso, no slo costara mucho verla: resultara muy difcil establecer su naturaleza. Hay esperanza de solucin? S: vamos a contar con ms datos del satlite WMAP, no slo relativos a las uctuaciones de temperatura del rmamento, sino tambin sobre la polarizacin de la luz captada; esta nueva informacin podra descubrir fuentes cercanas. La Agencia Europea del Espacio lanzar en 2007 la misin Planck, que medir el fondo csmico de microondas en ms bandas de frecuencia y con mayor resolucin angular que WMAP. No se confa en que su mayor resolucin angular ayude a resolver el problema de los primeros valores de l, pero la observacin del rmamento en muchos ms colores de microondas nos permitir controlar mucho mejor la sistemtica y el fondo. La investigacin cosmolgica sigue y seguir trayndonos sorpresas.

De vuelta al tablero de diseo?

Los autores
Glenn D. Starkman y Dominik J. Schwarz empezaron su colaboracin en 2003, cuando se hallaban en el CERN. Starkman es profesor en la Case Western Reserve University. Schwarz, que acaba de aceptar un puesto docente en la Universidad de Bielefeld, se siente atrado por la naturaleza del universo y los momentos iniciales de ste.

A primera vista, cabra pensar que el descubrimiento de un contaminante de los datos de radiacin csmica de fondo en el sistema solar resolvera el enigma de la debilidad de las uctuaciones a gran escala. En realidad, agravara el problema. Cuando se elimine la parte procedente de esa hipottica fuente cercana, es probable que la contribucin cosmolgica restante sea todava menor de lo que hasta ahora se crea. (Cualquier otra conclusin exigira que hubiese una anulacin casual entre la contribucin csmica y nuestra presunta fuente.) Y entonces resultara todava ms difcil sostener que la falta de potencia para pequeos l es pura casualidad estadstica. Si se concluye, con robustez estadstica, que la energa existente a grandes escalas es menor de la esperada, quiz debamos volver al tablero de diseo del universo primitivo. Las alternativas que hoy se manejan para la INVESTIGACIN Y CIENCIA, octubre, 2005

Bibliografa complementaria
FIRST YEAR WILKINSON MICROWAVE ANISOTROPY PROBE (WMAP) OBSERVATIONS: PRELIMINARY MAPS AND BASIC RESULTS. C. L. Bennett et al. en Astrophysical Journal Supplemental, vol. 148, pg. 1; 2003. LA SINFONA CSMICA. Wayne Hu y Martin White en Investigacin y Ciencia, pgs. 42-51, abril de 2004. La pgina de WMAP en la Red se encuentra en http://wmap. gsfc.nasa.gov/

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C IENCIA Y SOCIEDAD
Tarraco
Baslica jurdica y capitolio
lo largo de los dos ltimos aos hemos venido investigando un sector de la actual ciudad de Tarragona correspondiente al rea del foro de la antigua colonia romana de Tarraco, la capital de la provincia Hispania citerior. Este sector haba sido ya excavado en los aos veinte del siglo pasado. Se puso entonces de maniesto la presencia de un gran mbito portica-

do, con locales anexos e importantes hallazgos de esculturas y epgrafes que permitieron entonces identicarlo como la propia plaza forense. En 1969, el sector fue reconstruido y ajardinado con este aspecto de plaza porticada. Sin embargo, la investigacin ulterior, en los aos ochenta, emprendida por Ricardo Mar y uno de los autores (Ruiz de Arbulo) posibilit la identicacin correcta de

Baslica Jurdica

Foro imperial Capitolio

Foro Republicano

los restos: se trataba de una gran baslica jurdica, un edicio cubierto, de tres naves, construido en poca de Augusto (27 a.C.-14 d.C.) como sede del tribunal de justicia y lugar de encuentro para los hombres de negocios que frecuentaban el foro. Puesto que Tarraco era al mismo tiempo cabeza de un conventus iuridicus (distrito judicial) y capital de la provincia, el gobernador imparta tambin justicia en este edicio convertido en tribunal supremo del mbito provincial. La investigacin arqueolgica se ha ampliado ahora al sector lateral. En uno de los mrgenes del rea arqueolgica, junto a una calle romana enteramente reconstruida en los aos sesenta, aparecan los cimientos irregulares de un enorme podio que nunca haban sido investigados. Nuestros trabajos han permitido descubrir aqu una importante secuencia arqueolgica, que se inicia en el siglo II a.C., con cuatro mbitos alineados y pavimentados con mosaicos de opus signinum pertenecientes a una casa seorial o bien a un primer edicio de culto. A principios del siglo I a.C., los restos fueron cortados limpiamente para construir las zanjas de cimentacin de un gran templo, realizado ntegramente en sillera; presida una primera plaza pblica abierta hacia el sur. La planta de este templo muestra tres cellas centrales y dos naves laterales, correspondiente a la parte trasera de un templo con prticos laterales y muro de cierre trasero (peripteros sine postico). Se trata del primer edicio pblico documentado en la Tarragona romana, testimonio del primer foro de la ciudad. En un momento posterior, ya en poca imperial romana, el templo fue totalmente reconstruido con nuevas cimentaciones realizadas en hormign (opus caementicium). Muestra, de nuevo, una planta de tres cellas correspondiente a un gran templo prstilo y pseudo perptero. La planta
1. Planta del foro de Tarraco superpuesta a la trama urbana actual.

50 METROS

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INVESTIGACIN Y CIENCIA, octubre, 2005

2. Foro vertical. A la izquierda, baslica jurdica. A la derecha, calle romana, viviendas y parte trasera del capitolio.

de tres cellas nos faculta para identicar con seguridad este templo como un capitolio. Desde la proclamacin de la Repblica en el ao 509 a.C., el capitolio de Roma, sede del culto a Jpiter, Juno y Minerva, la trada capitolina, fue el templo principal del estado romano; por ello, su presencia

era obligada en todas las colonias y municipios.


JOAQUN RUIZ DE ARBULO Universidad de Lrida DAVID VIV Universidad de Gerona

El agua, un recurso abundante o escaso?


Econometra
l agua es uno de los recursos naturales ms abundantes de nuestro planeta. Alguien podra incluso haber dicho que jams se convertira en un bien escaso, en el sentido econmico de la expresin. Si pensamos, adems, en la cantidad existente y consideramos el ciclo hidrolgico, parece cuanto menos difcil gastarla. Nos hallaramos, pues, ante un recurso renovable a nivel global, aunque no a nivel local. Si hay escasez de agua, no es por una cuestin de cantidad, sino de calidad. Se estima que 1400 millones de personas carecen de acceso directo al agua potable. A escala mundial, la contaminacin del agua representa un problema econmico de proporciones inquietantes. El suministro residencial de agua presenta unas caractersticas especiales que lo convierten en una mercanINVESTIGACIN Y CIENCIA, octubre, 2005

ca nica. En cuanto a la oferta, se han de tomar en cuenta las llamadas externalidades, es decir, los perjuicios ocasionados a terceros, lo mismo en el consumo que en la produccin; tambin debe entrar en consideracin su carcter de monopolio natural (su provisin slo resulta rentable cuando se encarga de ella una sola compaa), y, por n, la indivisibilidad de la inversin. Tambin la demanda de suministro ha merecido la atencin de los economistas en los ltimos aos. Ha ganado terreno la tesis de que la escasez de agua ha de solucionarse con una moderacin de la demanda, no con un aumento de la oferta. Se acepta tambin que el conocer la respuesta de la demanda ante las variaciones de los precios (la funcin de demanda) constituye un requisito esencial para buscar el nivel ms eciente

de suministro. Por ste se entiende el nivel que maximice la suma del excedente del productor y del excedente del consumidor e internalice todas las posibles externalidades (es decir, que al calcular el nivel ms eciente se tengan en cuenta stas), lo mismo en la produccin que en el consumo. Si no se sabe cul es la funcin de demanda resulta imposible calcular el precio del agua que hara que la cantidad suministrada de agua fuese eciente en el sentido de Pareto, as llamada en honor de Vilfredo Pareto (1848-1923). Cuando se cumple esta condicin, la cantidad suministrada no puede modicarse para mejorar el bienestar de un agente econmico sin que empeore el bienestar de algn otro. Su incumplimiento, pues, constituira un desperdicio: podra mejorarse el bienestar de alguien sin perjuicio para nadie. Los esfuerzos de los economistas por explicar la demanda residencial de agua revelan que sta es inelstica, aunque no perfectamente inelstica. Esto signica que una variacin de precio resultar en una variacin, en sentido contrario, de la cantidad demandada menos que proporcional. En tal caso, la reduccin del precio reducir los ingresos del suministrador y un incremento los aumentar. La sensibilidad del uso a los cambios de precio depende tambin de la es31

tacin del ao y del tipo de uso. Es de esperar que exista un componente mnimo de consumo, muy poco sensible a las variaciones del precio, que slo podra reducirse con cambios en la instalacin y grifera domsticas. La cantidad demandada de agua se muestra, asimismo, sensible al nivel de renta: la elasticidad-renta (la variacin de la demanda en funcin de la renta de los consumidores) suele ser positiva los ms ricos demandan ms agua y mayor que la elasticidad-precio. Son varias las dicultades a las que el econmetra se enfrenta a la hora de estimar las funciones de demanda. Citemos algunas. De entrada, el agua suele venderse bajo tarificacin no-lineal: no guarda una proporcin directa con los litros gastados. Tiene ello que ver con el carcter de monopolio natural del suministro. En efecto, en muchas circunstancias, el coste de fabricar una unidad ms de un producto es creciente. El proveedor ofrecer una unidad ms del producto a un precio dado mientras ste siga siendo mayor que el coste de fabricar esa unidad adicional (su coste marginal). Por lo tanto, el precio tender a igualar el coste marginal. Esa ser la situacin en un mercado competitivo, la ms ventajosa para los consumidores. Ahora bien, los monopolios naturales se caracterizan porque disminuye el coste de producir una unidad ms. As no es posible la competencia: el concurso de otros productores reducira su cuota de mercado, con lo que tendran que enfrentarse a costes de produccin marginales cada vez mayores. Un monopolio natural, pues, no podr tarifar su producto al coste marginal, ya que ste es inferior al coste medio de todas las unidades ofrecidas. Bajo taricacin en bloques de consumo una forma muy frecuente de taricacin no-lineal es difcil especicar de manera adecuada el precio en funcin de la demanda. Los trabajos ms recientes emplean la combinacin de dos variables: la variable precio marginal y la variable diferencia. Con la primera se indica el precio del ltimo litro de agua gastado. La variable diferencia se aade para representar el efecto 32

renta impuesto por la estructura de la tarifa. La variable diferencia, especca para el caso de las tarifas mltiples (o las que usan una cuota ja, un mnimo de consumo o ambas cosas), es la diferencia entre la factura total y lo que el usuario habra pagado si todas las unidades se cobrasen al precio marginal. Tal variable capta solamente el efecto-renta de la tarifa: un cambio en su valor sera tericamente equivalente a un cambio en la renta del usuario. El precio marginal, en cambio, abarca slo el efecto-sustitucin: la tendencia a transferir el gasto a otro producto cuando el precio sube. Cabe esperar que en el caso del agua ambos efectos sean negativos y dbiles. Cuando se usan datos agregados, es decir, cuando slo se conoce el total de consumo y el total de usuarios para una zona, en vez del consumo de cada usuario individual, existen diversas formas de introducir esta formulacin. Las ms correctas tericamente requieren datos ms difciles de obtener. Adems, la mayora de los usuarios suelen desconocer el cmputo de la tarifa, cunta agua consumen en total ni cunta llevan consumiendo en cada momento del perodo de

cobro. As, el consumidor podra no reaccionar a la especicacin del precio sugerido por la teora. Entonces, para modelizar la demanda de agua no queda ms remedio que recurrir a la investigacin emprica. La estimacin de la demanda bajo tarifas en bloque diculta esta tarea. La demanda depende del precio, pero ste depende a su vez de la demanda. Esta reciprocidad impide que se use el habitual mtodo de mnimos cuadrados para calcular, a partir de los datos empricos relativos a ambas variables, los parmetros de la funcin que ligue la demanda al precio. Esa simultaneidad hace que las desviaciones de los valores empricos de la demanda con respecto a la curva de demanda que se obtenga guarden alguna correlacin con el correspondiente valor del precio; esa es la razn tcnica de que no se pueden usar los mnimos cuadrados, que requieren que no haya correlacin alguna. Para poder calcular la funcin hay entonces que recurrir a la estimacin mediante variables instrumentales, que calcula los parmetros de la curva de demanda introduciendo unas variables instrumentales denidas de manera que las desviaciones de la demanda con respecto a la curva no estn correlacionadas con ellas. Otra dicultad reside en la modelizacin de la eleccin del bloque de consumo. Normalmente esta eleccin se obvia y se considera slo el bloque de la mayora de los usuarios. Para especicar correctamente la demanda bajo tarifas mltiples, podemos aplicar un modelo en dos pasos: primero se selecciona el bloque de una manera discreta y despus se representa la cantidad demandada dentro de ese bloque como una eleccin continua. Estas tcnicas se basan en la nocin estadstica de mxima verosimilitud y requieren al menos una estimacin de la distribucin de los consumidores por bloques; de ah que recurran a anlisis Probit o Logit, tcnicas economtricas que analizan modelos con variables dependientes discretas. La taricacin en bloques y con mnimos de consumo diculta el anlisis. Si no se tiene en cuenta la forma de la tarifa se generan sesgos, INVESTIGACIN Y CIENCIA, octubre, 2005

pero una descripcin completa de la eleccin del consumidor se basa en el supuesto de informacin perfecta, diculta el tratamiento economtrico y necesita datos que el investigador normalmente no puede obtener. Sin una correcta especicacin de la demanda, es imposible la planicacin

eciente del suministro y el bienestar en el mercado de agua no puede ser maximizado.


ROBERTO MARTNEZ ESPIEIRA Departamento de Economa Universidad de St Francis Xavier, Antigonish, Canad

Legado medieval
Codex Calixtinus
n la Catedral de Santiago se conserva desde el siglo XII un precioso cdice que rene textos que guardan relacin, ms o menos directa, con el apstol Santiago o su santuario. Se puso gran cuidado en su elaboracin; sin embargo, es parco en ilustraciones: no tiene ms que cuatro miniaturas y numerosas iniciales variadamente decoradas, algunas con efectos singulares. El manuscrito, copiado probablemente en la propia Compostela hacia 1160, se presenta compuesto en su integridad, aunque recogiendo piezas de otras partes, por el Papa Calixto II (1119-1124) que sera as su gran compilador. Calixto II era to del rey Alfonso VII de Len, y siempre tuvo mucho afecto a Compostela y al obispo Diego Gelmrez. El pontce concedi a Santiago en 1120 la condicin de sede metropolitana, que haba disfrutado Mrida. Una dedicatoria que encabeza la compilacin va dirigida a Gelmrez (que muere en 1140), y a Guillermo, patriarca de Jerusaln hasta 1145. La confeccin del cdice parece haberse realizado a travs de varias fases. La ms antigua (que llevaba el nombre de Iacobus) comprenda slo los tres primeros libros de los cinco que presenta ahora. Ese tro originario tena un marcado carcter eclesistico; en conjunto, busca celebrar las reliquias de Santiago en su santuario. El primer libro est formado por sermones para las diversas estas jacobeas, algunos obra de clrigos compostelanos (siempre atribuidos a Calixto), otros (hasta 18) sacados de obras de Jernimo, Agustn, Beda y otros Padres de la Iglesia; el libro dedica gran parte de su extenso contenido a una fastuosa liturgia en honor del apstol, con ocios largusimos, que por aquellos INVESTIGACIN Y CIENCIA, octubre, 2005

aos comenzaban a evitarse en otros templos. El libro II consiste en una coleccin de 22 milagros de Santiago. Con sus localizaciones se propona mostrar el poder del apstol en todas las regiones del mundo, no slo en la proximidad de su sepulcro, como era lo habitual. Cada milagro va rematado por una consideracin moral. Quiz la idea de la compilacin se inici con este libro.

El libro III, muy breve, contiene diversos relatos de la traslacin del mayor de los hijos del Zebedeo, para justicar su presencia en Compostela, toda vez que constaba (Hechos de los Apstoles. 12, 2) que Santiago haba sido martirizado en Jerusaln en 43 o 44 y, por lo general, los santuarios se elevaban sobre los martyria, o lugares de la ejecucin. El descubrimiento, o invencin, del sepulcro tuvo lugar hacia 830/840, en tiempos del obispo Teodomiro de Iria (muerto en 847, segn su lauda sepulcral, hallada en 1953 en las excavaciones bajo la catedral de Santiago) y de Alfonso II de Asturias (791-842). Por razones dudosas, el hecho se vincul con Carlomagno (+814), que se convierte en el restaurador del culto jacobeo, construye su iglesia, y la hace episcopal y centro de la Iglesia de Espaa. Esta leyenda constituye la parte primera del libro IV, que recibe ahora el nombre de Historia de Turpn (arzobispo de

Salida de Carlomagno camino de Hispania con su ejrcito, gurado por diez caballeros que llevan cruz en el casco y la armadura para simbolizar ser cruzados: al nal, el emperador, de mayor estatura. Al fondo, con su letrero, en esquema la ciudad de Aquisgrn (izquierda). La miniatura, de 150 83 mm, se halla en el folio 162 verso del Codex Calixtinus. La segunda miniatura, en el mismo folio y del mismo tamao, representa a Aquisgrn, con el palacio, la capilla palatina y las termas. Seis infantes, quiz supervivientes de la derrota de Roncesvalles, charlan entre s con dolor, como indica el que se mesa la barba. El tercer registro contena el largo ttulo original de la Historia Turpini, sustituido por esa mancha roja con rasgueos en el siglo XVII. Las dos miniaturas son de estilo ingls con claras inuencias normandas. En el folio 163 encontramos, en parte superior, una cartela de fondo verde con el ttulo Historia Turpini, en letra y con rasgueos del siglo XVII, necesarios al separarse los folios de la Historia. La gran T, con sus entrelazos, encierra un valo en que aparece Turpn, de pontical, con mitra y bculo, en actitud de bendecir. Es el comienzo de la carta dedicatoria de la obra a Leoprando, den de Aquisgrn.

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Reims durante 47 aos, a lo largo de la segunda mitad del siglo VIII). En ella se presenta primero a Carlomagno conquistando Espaa, que libera del poder rabe; en segundo lugar, segn la pica contempornea, se presenta a Roldn, la rota de Roncesvalles, y su muerte; en tercer lugar guran unos textos de Calixto con la muerte de Turpn, herido en la batalla, y una incitacin a la peregrinacin. El libro V, conocido como Gua del Peregrino, responde a la invitacin calixtina. Presenta en su primera parte descripciones varias del Camino francs, sus pueblos, ros, gentes y santos que se han de venerar en l, incluyendo los sepulcros de los hroes picos en su condicin de mrtires (como propaganda indirecta de la cruzada espaola). En la segunda parte se describe la ciudad de Santiago y su catedral. El cdice contiene, adems, un apndice en que figuran muchas piezas musicadas, incluido el primer ejemplo europeo de canto a tres voces. El manuscrito fue objeto de retoques antiguos, que alargaban episodios de la Historia de Turpn. Luego se sacaron varias copias, de las que algunas no es seguro que dependan del manuscrito guardado en Compostela; nos referimos a los manuscritos de Alcobaa (ahora en Lisboa), Ripoll (hoy en Barcelona, copiado en 1173 por el monje Arnaldo de Monte) y Salamanca. En el siglo XIV se producen dos copias ms, muy eles, hoy en el Vaticano y Londres. Todava en el siglo XVI se sac otra, incompleta, que se guarda en Madrid. En tiempos del arzobispo San Clemente (comienzos del siglo XVII) se desgaj el libro IV, la Historia de Turpn, por su contenido vejatorio para la historia nacional. Se retoc el cdice, para que el libro V pasara a

ser IV, y se estrope el comienzo del libro separado. Se reintegr a su forma original al restaurarse en 1966. Son numerosas las interpretaciones que suscita el Codex (llamado con frecuencia Liber sancti Iacobi), pues hay quien piensa que se trata de una superchera integral, hecha para la enseanza en una escuela francesa de lxico, retrica y composicin. Muchos suponen que la compilacin fue obra de un tal Aymerico Picaud, poitevino, disimulado bajo el seudnimo de Calixto. El nombre de Aymerico aparece en una bula de Inocencio II, falsicada, inserta al nal del volumen. Otros creen que se elabor ntegramente en Compostela, con materiales de otras procedencias, para justicar las reivindicaciones de la Iglesia compostelana. Bajo el amparo del nombre de un Papa, favorecedor de Santiago de Compostela, se librara de las continuas suspicacias de Roma. Se trata, en denitiva, de una pieza capital en los estudios compostelanos y medievales. Guarda innidad de piezas y materiales que representan en el siglo XII la pujanza de Santiago, y los caminos no siempre rectos en que su prestigio se asentaba. Constituye, desde luego, el mejor conjunto documental que se conserva de ningn santuario europeo. La primera edicin moderna del texto ntegro se debe a Walter Muir Whitehill; bastante deficiente, se public en Santiago en 1944. Muy cuidada, en cambio, fue la edicin de Klaus Herbers y Manuel Santos Noia, que apareci tambin en Santiago en 1998. Por ltimo, el lector dispone de un estudio histrico-descriptivo en la obra El Cdice Calixtino de la Catedral de Santiago.
MANUEL C. DAZ Y DAZ Universidad de Santiago de Compostela

Transicin demogrca en Mxico


Cambios, ajustes y desafos en la familia rural
a familia constituye una clula central en la organizacin y el funcionamiento de la sociedad. Se trata de una institucin que se adapta a los cambios sociales y, viceversa, la sociedad se ajusta a los cambios 34

familiares. En la transformacin de la institucin result determinante el factor demogrco. La transicin demogrca por la que atraviesan las sociedades modernas altera la estructura y composicin

de la familia tradicional. Los cambios en la fecundidad y en la mortalidad se han traducido en una disminucin de la natalidad y un aumento de la esperanza de vida, que prolonga el tiempo de coexistencia entre generaciones y explica que en algunos hogares convivan cuatro o incluso cinco generaciones. En los pases desarrollados, esta reduccin de las tasas de natalidad y mortalidad ha sido lenta y progresiva. De forma paulatina se han producido tambin los ajustes sociales y familiares en el transcurso de los siglos. En los pases en vas de desarrollo, en cambio, los cambios demogrcos estn teniendo lugar en un corto perodo de tiempo, lo que implica ajustes rpidos y drsticos. Tal es el caso de Mxico, donde la transicin demogrca se registr en la segunda mitad del siglo XX: de 16,5 millones de habitantes en 1930 se pas a cerca de 100 millones en 2000. La reduccin de la mortalidad ha alargado la esperanza de vida: de 36 aos a 74. Los cambios en la natalidad han reducido el promedio de hijos por mujer de 7 a 2,2 en ese mismo intervalo temporal. Las consecuencias de estos cambios demogrcos para la sociedad son profundas, sobre todo en el mundo rural. En los pueblos esos cambios han trastocado por completo el sistema de organizacin y sucesin de la familia, tradicional, basada en arraigados modelos culturales. La funcin y la posicin de cada miembro venan determinadas por el sexo y el orden de nacimiento. Prevaleca un modelo patrilineal jerrquico. El padre apoyaba a los hijos varones, mientras que las hijas al casarse se desligaban del hogar paterno. Los hijos mayores, al alcanzar cierta edad, comenzaban a trabajar y a participar en el mantenimiento de la familia. En la medida en que un nuevo hijo empezaba a trabajar, el mayor iba siendo liberado de esta responsabilidad familiar y adquira autonoma, gozando del apoyo del padre. As se desarrollaba el ciclo familiar hasta llegar al menor de los hijos, el ultimognito, que permaneca en el hogar paterno y suceda al padre. El ultimognito reciba la casa paterna y la mayor parte de la herencia; a cambio, le corresponda hacerse INVESTIGACIN Y CIENCIA, octubre, 2005

1. Familia tradicional mexicana en la primera mitad del siglo XX.

FUENTE: IMAGENES DE LA MEMORIA AGRARIA. CATALOGO ELECTRONICO DE FOTOGRAFIAS DEL ARCHIVO GENERAL AGRARIO, VOL. 1, CIESAS-RAN, MEXICO (arriba); MUSEO NACIONAL DE ANTROPOLOGIA, MEXICO (abajo)

cargo de los padres durante la vejez. El relevo se produca de una manera armoniosa: dado que la esperanza de vida del padre no era muy elevada y exista cierto espaciamiento de edad entre los hijos, el retiro del padre coincida con el inicio de la vida laboral del hijo menor. En poco ms de una generacin y en razn de la transicin demogrca, el modelo se ha resquebrajado. Por un lado, ha cado el nmero de hijos, que ya no se procrean a lo largo del ciclo de vida familiar, sino en los primeros aos de matrimonio. Por otro, la esperanza de vida se ha

prolongado de forma notable, con lo que el padre retiene el control sobre el patrimonio familiar durante ms tiempo y retrasa el traspaso de la herencia a los hijos. En las condiciones demogrcas actuales, la vida laboral del ltimo hijo empieza cuando el padre tiene entre 40 y 50 aos, lo que signica que le quedan an, en promedio, ms de 20 aos de vida. Por tanto, si el traspaso del patrimonio y el relevo generacional se hace de acuerdo con el modelo tradicional, es decir, cuando el padre fallece, este hijo deber permanecer bajo la autoridad paterna al menos

20 aos ms y no acceder a la jefatura familiar hasta los 40 aos de edad. Es decir, las generaciones que antes se seguan, ahora se superponen. Se altera as el sistema hereditario y su funcin en la sucesin generacional. Una de las consecuencias de esta nueva situacin en las familias rurales es la emigracin de los hijos y la bsqueda de alternativas a la explotacin familiar. Muchas de las regiones y estados mexicanos que se haban mantenido al margen de la migracin hacia los EE.UU., sobre todo en el sur del pas, donde el porcentaje de poblacin rural es mayor, se han incorporado masivamente al ujo laboral en los ltimos decenios. Los desplazamientos de larga distancia y duracin modican el sistema de relaciones intergeneracionales, pues al instalarse los hijos al margen de la explotacin paterna y sin el apoyo de la familia, tienden a independizarse de la misma. A largo plazo, esta situacin conlleva un grave riesgo para los padres: la carencia de un sistema pblico de pensiones y la ausencia de los hijos pueden convertir la vejez en una etapa de precariedad extrema. Ante esta situacin, los padres se ven forzados a reestructurar la organizacin familiar. Primero, deben establecer relaciones ms igualitarias con los hijos varones, es decir, contratos de colaboracin a largo plazo que permitan mantener los lazos de unin y los intercambios. Segundo, en aquellas familias que no cuentan con el respaldo de los hijos varones, las hijas entran en el juego de relaciones intergeneracionales, ms an cuando, en este nuevo contexto de movilidad, ellas se incorporan al mercado laboral y se convierten en un agente econmico importante. Se asiste, pues, a una profunda transformacin de la relacin entre gneros y generaciones en la familia rural mexicana. La transicin demogrca ha impulsado un trato ms igualitario entre el padre y los hijos varones; ha contribuido tambin a que la mujer ocupe una posicin de mayor relevancia dentro de la estructura familiar.
ALBERTO DEL REY POVEDA Dpto. Economa e Historia Econmica, Universidad de Salamanca

2. Cuatro generaciones coexisten en una familia rural mexicana de finales del siglo XX.

INVESTIGACIN Y CIENCIA, octubre, 2005

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Cambios climticos

Los glaciares de la Patagonia


os glaciares de Patagonia, en el sur de Chile y Argentina, estn sufriendo cambios que no tienen precedentes histricos. Su retroceso y adelgazamiento, a una velocidad que se ha duplicado en las ltimas dcadas, ha contribuido signicativamente al aumento global del nivel del mar. Estudios recientes, llevados a cabo por cientcos chilenos y de la NASA, concluyeron que los Campos de Hielo Patagnicos Norte y Sur, que abarcan una supercie de 17.000 km2, aportan el 9 % de la parte del aumento global del nivel del mar generada por todos

los glaciares del planeta (excluidas Groenlandia y la Antrtida, a las que se considera casquetes de hielos). Esta cifra es desproporcionadamente alta: entre los dos Campos de Hielo suman slo el 3 % de la masa de los glaciares mundiales. Este fuerte proceso de deglaciacin se explica por los cambios climticos observados en diversas estaciones meteorolgicas ubicadas en ambas vertientes de los Andes patagnicos. All se han detectado aumentos de las temperaturas atmosfricas superciales durante el ltimo siglo a unos ritmos que se han duplicado en los ltimos 30 aos, llegando a 0,021 oC por ao en la ciudad de Punta Arenas, en el sur de Chile. Este calentamiento tambin est afectando

1. Frente terminal del glaciar Tyndall en el Lago Geikie, que se halla en el Campo de Hielo Patagnico Sur, parque nacional Torres del Paine, Chile. Este glaciar ha experimentado un adelgazamiento promedio de 3,2 0,6 metros por ao entre 1975 y 2002.

2. El glaciar Greve, del Campo de Hielo Patagnico Sur, presenta un frente en el lago homnimo creado por el avance del vecino glaciar Po XI, que embals un valle de ms de 200 km2 de superficie.

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ANDRES RIVERA/CECS/NASA/2002

a altitudes mayores, en particular a 850 hectopascales (hPa) de presin o unos 1400 metros de altura, donde se ha detectado un aumento de temperatura del orden de 0,5 oC en los ltimos 40 aos. Ms o menos a esa altura se encuentran las lneas de equilibrio, las que separan las zonas de acumulacin y de ablacin, de la mayora de los glaciares de Patagonia (coinciden con la altura mxima de la lnea de nieve al nal del verano austral). El calentamiento atmosfrico observado lleva, pues, a una reduccin de las zonas de acumulacin y por ende, a una menor cantidad de nieve disponible para que se transforme en hielo. Esto ltimo se ha agudizado en Patagonia, donde se han detectado fuertes anomalas en las precipitaciones durante los ltimos 40 aos, con tendencias generales de reduccin de los montos anuales de hasta un 20-25 % y un aumento de la precipitacin lquida en altura. Con estas tendencias climticas, los glaciares patagnicos han experimentado una mayor frecuencia de aos con balances de masa negativos (la diferencia entre la acumulacin anual de nieve que ingresa en un glaciar y la prdida de nieve y hielo que se da al nal de un ao de calendario, que cae en el verano austral). La consecuencia ha sido el retroceso de sus lenguas terminales. Debido a que el hielo uye y se desplaza desde las zonas altas, la reaccin de los glaciares no es inmediata; pueden pasar varios aos antes de que el frente de un glaciar avance o retroceda ante las nuevas condiciones. En este mismo sentido, no todos los glaciares responden en forma lineal a los cambios climticos y pueden darse excepciones, sobre todo cuando se trata de glaciares desprendentes. La mayora de los glaciares patagnicos tienen la particularidad de presentar frentes desprendentes, que arrojan tmpanos a lagos y ordos. Se piensa que los glaciares de este tipo son ms sensibles a los cambios climticos que los glaciares de montaa sin desprendimiento de

tmpanos; sin embargo, cuando cambios climticos como los vistos en Patagonia sacan a un glaciar de su equilibrio, puede que sufra grandes transformaciones no directamente relacionadas con el clima, sino con las caractersticas dinmicas del hielo. En la segunda mitad de la dcada de 1990, varios glaciares patagnicos experimentaron el colapso de sus lenguas terminales, con produccin masiva de tmpanos y retrocesos frontales de varios kilmetros en pocos meses o incluso das, tal como ocurri en 1997 con los glaciares Grey, del parque nacional Torres del Paine de Chile, y Upsala, del parque nacional Los Glaciares, de Argentina. Desencadenan este tipo de retrocesos espectaculares las caractersticas topogrcas que rodean a los glaciares; en concreto, puede haber grandes profundidades en los lagos donde los glaciares desprenden hielo; la mayor, los 836 m medidos recientemente en el lago OHiggins, cerca del frente del glaciar homnimo. En la medida en que el adelgazamiento de los glaciares se siga acelerando, como ha venido ocurriendo en decenios recientes, con tasas de 2 a 11 metros por ao, algunos glaciares ubicados en ordos o lagos muy profundos se acercarn al punto de otacin. Entonces, y debido a la condicin temperada del hielo en Patagonia, puede que se produzca un retroceso catastrco (los glaciares temperados son aquellos que presentan una temperatura del hielo cercana al punto de fusin). Si bien se perciben retrocesos y adelgazamientos en la mayora de los glaciares patagnicos, no todos han respondido de la misma forma. Hay uno que incluso avanz. Se trata del glaciar Po XI o Brggen, el ms grande del Campo de Hielo Patagnico sur, con 1250 km2 de supercie y 65 kilmetros de largo, que entre 1945 y 1994 gan cerca de 9 kilmetros, destruyendo a su paso rboles de hasta 400 aos de edad. Otros glaciares, como el Perito Moreno, han presentado un equilibrio de sus frentes, con retrocesos menores y avances ocasionales como el ocurrido a nales de 2003, cuando el glaciar embals el Brazo Rico del Lago Argentino, lo que provoc, en marzo de 2004, una ruptura espectacular del frente del glaciar cuando el lago embalsado con cerca de 10 metros de desnivel con respecto al INVESTIGACIN Y CIENCIA, octubre, 2005

3. Lengua terminal del glaciar San Quintn, en el margen occidental del Campo de Hielo Patagnico Norte. Desde 1993, el frente ha retrocedido aceleradamente. Donde la lengua se derrumba y transforma en miles de tmpanos se ha generado un lago proglacial.

4. El glaciar Manso, ubicado en el margen oriental del Campo de Hielo Patagnico Sur. Este es uno de los glaciares estudiados en la campaa realizada por cientficos chilenos y de la NASA en noviembre y diciembre de 2002, a borde de un avin Orin P3 de la Armada de Chile equipado con numerosos sensores de prospeccin geofsica.

lago principal, se vaci violentamente. Estas respuestas anmalas frente a los cambios climticos recientes se deben a las caractersticas locales de los glaciares desprendentes, cuya dinmica particular puede llegar a ser ms importante que la tendencia climtica general. Sin embargo, de continuar las tasas de calentamiento observadas en Patagonia, no cabe duda de que incluso estos glaciares comenzarn a retroceder. En sntesis, durante la ltima dcada se ha progresado mucho en el conocimiento de los Campos de Hielo Patagnicos, gracias, entre otros fac-

tores, al advenimiento de los satlites espaciales, que han permitido estudiar una de las zonas ms inaccesibles, inhspitas y bellas del planeta. Sin embargo, an queda mucho por conocer e investigar, en particular habida cuenta de que los cambios climticos que estn producindose en la regin pueden destruir registros milenarios almacenados en el hielo y traer consigo otros cambios locales y globales de envergadura an desconocida.
ANDRS RIVERA Centro de Estudios Cientcos, Valdivia, Chile

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D E CERCA

Emilio O. Casamayor, Carmen Castaeda, Alicia Pena Baixeras, M. Angels Vich Homs y Juan Herrero Isern

Monegros: riqueza escondida en la sal del desierto

1. Una peculiar combinacin de condiciones extremas para la vida caracteriza a las lagunas saladas de los Monegros: intensa radiacin ultravioleta, amn de cambios bruscos diarios y estacionales de salinidad y temperatura. En primer plano, plantas halfilas sobre unos depsitos elicos, nebkhas, propios de los desiertos.

l complejo endorreico de Bujaraloz-Sstago, en la comarca de los Monegros, contiene ms de un centenar de depresiones crsticas, donde se forman humedales salinos. Algunas depresiones son del tipo lagos-playa, similares a las de otros desiertos de Amrica y norte de Africa. Suelen tener agua de forma estacional y pueden estar parcial o totalmente ocupadas por vegetacin halla. En ese entorno salino, de procesos geolgicos peculiares y singulares adaptaciones de animales y plantas, hallamos un ecosistema sin par en Europa, caracterizado por una biodiversidad nica con sus 6000 especies inventariadas. Mucho menos conocidas son la biodiversidad y adaptaciones de los microorganismos extremlos de esos humedales salinos. Invisibles al ojo humano, en el volumen de una cucharadita de agua de las lagunas viven cientos de millones de microorganismos. Sabemos ya que ms de la mitad de esos microorganismos extremlos constituyen especies nuevas para la ciencia. El avance en su estudio nos ayudar a entender las formas posibles de vida en otros planetas. Desde una ptica aplicada, esos microorganismos ofrecen un amplio abanico de posibilidades en el mundo farmacutico (medicamentos), cosmtico (cremas y ltros de proteccin solar) y alimentario (agentes antioxidantes

y conservantes naturales). Pero la dulcicacin de estos humedales, los vertidos incontrolados y la excesiva presin agrcola alteran gravemente ese tesoro.

2. Observadas desde el satlite se distinguen decenas de lagunas saladas en la planicie del complejo endorreico de Bujaraloz-Sstago. En la parte superior se observa la zona de regado (coloreada artificialmente en verde) avanzando hacia el sur.

3. Caprichosas y bellas formaciones de sal aparecen tras evaporarse el agua de las lagunas saladas.

4. Las cuencas endorreicas evaporticas forman un extraordinario paisaje lunar, nico en Europa. Bajo este impresionante manto blanco de costra salina medran millones de microorganismos extremfilos.

6. Artemia salina es un crustceo de 10 milmetros adaptado a vivir con altas concentraciones de sal. Se trata del depredador por excelencia de algunos microorganismos de estas lagunas.

5. Observacin al microscopio de una gota de agua salada de los Monegros. El colorante muestra una gran diversidad de microorganismos extremlos. Su tamao oscila entre las centsimas y las milsimas de milmetro.

Orgenes de la complejidad animal


Fsiles minsculos descubiertos en China revelan que la complejidad animal apareci unos 50 millones de aos antes de lo que crean los paleontlogos. Precedi a la explosin del Cmbrico David J. Bottjer

n ese camin va un bilateral, me dijo Jun-Yuan Chen mientras el vehculo desapareca tras un recodo de la carretera. Con Chen, paleontlogo de la Academia China de las Ciencias en Nanjing, y Stephen Q. Dornbos, por entonces en la Universidad de California del Sur, acababa de recolectar un cargamento de rocas negras en un yacimiento de 580 a 600 millones de aos de antigedad, de la provincia china de Guizhou. Chen estaba seguro de que contenan algo importante. Habamos ido a Guizhou en 2002. Queramos dar con fsiles microscpicos de algunos de los animales ms antiguos de la Tierra. Esperbamos encontrar un bilateral. La aparicin de la simetra bilateral (la correspondencia especular de extremidades y rganos) seala un paso fundamental en la historia de la vida. Los primeros animales pluricelulares no presentaban esa simetra. Se trataba de burujos acuticos asimtricos (esponjas) que ltraban partculas alimenticias de las corrientes que ellos mismos generaban. Los cnidarios, animales acuticos de simetra radial, son un poco ms complejos; poseen clulas urticantes especializadas para inmovilizar a sus presas. El resto del mundo animal, de los gusanos al hombre, es bilateral. En un momento u otro de su ciclo biolgico, todos exhiben no slo el equilibrio izquierda-derecha fundamental, sino tambin un cuerpo estructurado en diversas capas, con boca, tubo digestivo y ano. Todava hace poco, se admita que los animales bilaterales aparecieron en el registro fsil hace unos 555 millones de aos, aunque la inmensa mayora surgiera algo ms tarde, en un estallido de innovacin, la explosin del Cmbrico, que empez hace unos 542 millones de aos. La escasez de fsiles anteriores haca imposible comprobar las teoras acerca de la causa desencadenante de la explosin, ni siquiera armar con seguridad que se produjera tal explosin o bien que se trataba de un espejismo asociado al registro mnimo de trazas de animales anteriores. Pero las investigaciones de los ltimos seis aos entre ellas, las nuestras en la provincia de Guizhou han modicado nuestro conocimiento de ese perodo. Segn parece, los animales complejos surgieron al menos 50 millones de aos antes de la explosin del Cmbrico. INVESTIGACIN Y CIENCIA, octubre, 2005

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1. EL ANIMAL FOSIL MAS ANTIGUO con simetra bilateral conocido, Vernanimalcula, viva en los mares har de 580 a 600 millones de aos. Esta reconstruccin lo aumenta para revelar su complejidad; tena aproximadamente el tamao de la cabeza de un alfiler.

INVESTIGACIN Y CIENCIA, octubre, 2005

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AMADEO BACHAR

Pekn

A
Wengan

Chengjiang Provincia de Yunn

Provincia de Guizhou

2. EN DOS YACIMIENTOS CHINOS se han conservado restos de animales de cuerpo blando que proporcionan nueva informacin sobre las primeras pocas de la evolucin. En 2004, el autor y otros paleontlogos descubrieron el animal bilateral ms antiguo conocido en unas rocas extradas de la formacin Doushantuo, situada cerca de Wengan, con una antigedad de entre 580 y 600 millones de aos. Fsiles bastante ms jvenes, hallados en los depsitos cercanos a Chengjiang, de har unos 525 millones de aos, han ampliado nuestro conocimiento de la explosin del Cmbrico.

Relojes moleculares y Lagersttten


El estudio de los relojes moleculares result decisivo para establecer la fecha de aparicin de los primeros animales con simetra bilateral. El anlisis en cuestin se funda en la hiptesis segn la cual ciertas mutaciones genticas se producen a un ritmo regular en el transcurso de millones de aos. Las diferencias en el ADN de dos organismos pueden entonces servir de indicador del tiempo, vale decir, nos ofrecen

una estimacin de la fecha en que dos lneas divergieron a partir de un antepasado comn. Luego, cada una seguira su propio camino y acumulara sus propias mutaciones distintivas. Para establecer una cronologa del origen de grandes grupos zoolgicos, Gregory Wray y sus colaboradores, de la Universidad Duke, utilizaron un reloj molecular cuyo ritmo de cambio se dedujo de los vertebrados. Segn sus resultados, publicados en 1996, los bilaterales divergieron de animales ms primitivos en plena

Resumen/Ms antiguos de lo que pensbamos


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INVESTIGACIN Y CIENCIA, octubre, 2005

ALISON KENDALL

El desarrollo de la simetra bilateral supuso un paso fundamental en los comienzos de la evolucin de los animales. Segn el anlisis gentico, la simetra bilateral surgi hace de 573 a 656 millones de aos, pero muchas dudas empaaban esa datacin. La de mayor peso era la antigedad de slo 555 millones de aos de los fsiles bilaterales ms antiguos encontrados. El autor y sus colaboradores han descubierto pruebas fsiles convincentes de una fecha anterior: unos animales microscpicos hallados en yacimientos chinos de 580 a 600 millones de aos de antigedad. Los fsiles minsculos no slo apoyan una fecha ms temprana para el inicio de la vida animal compleja, sino que demuestran tambin que la evolucin produjo la complejidad interna antes que el tamao grande.

era Precmbrica, hace al menos 1200 millones de aos. Estudios subsiguientes, que se basaban tambin en el reloj molecular, produjeron estimas para el momento de esta divisin muy dispares; iban desde hace mil millones de aos hasta el lmite entre el Precmbrico y el Cmbrico (unos 600 millones de aos). Tales discrepancias generaron dudas sobre la abilidad de la datacin por ese reloj molecular. En un trabajo ms reciente, el equipo encabezado por Kevin Petersen, del Colegio Dartmouth, se sirvi de otra cadencia de reloj molecular, derivada de los invertebrados y ms clere que la fundada sobre los vertebrados. Esta investigacin situaba al ltimo antepasado comn de los animales bilaterales en una fecha mucho ms reciente, hace entre 573 y 656 millones de aos, aunque anterior tambin a la explosin del Cmbrico. Pero incluso esta fecha gener controversia. Resultaba claro que slo los fsiles reales proporcionaran las pruebas incontrovertibles de la poca en que surgieron los bilaterales. Ante ese reto, los paleontlogos se pusieron a buscar fsiles de organismos que vivieron antes del Cmbrico. Pero haba un problema: cmo descubrir animales que no haban adquirido un esqueleto rgido capaz de mineralizarse y convertirse en fsil? No haba ms que una solucin. Hallar un yacimiento que, en virtud del tipo particular de rocas que lo integrase y de su contexto geoqumico, conservara detalles sutiles de tales organismos. Estos depsitos se denominan Lagersttten, palabra alemana que signica yacimiento o ln. Un Lagersttte que conserve tejidos blandos es una autntica rareza: slo conocemos varias decenas de ellos, repartidos por todo el mundo. Uno de los ms famosos es la caliza de Solnhofen, en Alemania, de 150 millones de aos de antigedad, en la que se conservan especmenes de la que se suele considerar el ave fsil ms antigua, Archaeopteryx. En la Columbia Britnica hay un yacimiento anterior, los esquistos de Burgess (Burgess Shale). Contiene una cornucopia de curiosos organismos de cuerpo blando procedentes de los viejos ocanos del perodo Cmbrico que Stephen Jay Gould hizo famosos.

Ms antiguo que Burgess Shale, un Lagersttte situado en el rea de Chenjiang, en la provincia china de Yunn, ha proporcionado muchos hallazgos recientes e importantes de organismos de cuerpo blando, caractersticos asimismo de la explosin del Cmbrico. Y en varios puntos del planeta, los Lagersttten ediacarenses, que reciben este nombre por las colinas australianas de Ediacara donde se encontr el primer ejemplar, albergan madrigueras y extraos fsiles de animales de cuerpo blando procedentes del Precmbrico; stos incluyen indicios de bilaterales primitivos. De manera sorprendente dos grupos independientes de paleobilogos informaron, en 1998, de un hallazgo extraordinario: fsiles de tejido blando en perfecta conservacin en la formacin Doushantuo, otro Lagersttte del Precmbrico. Este depsito, situado en la provincia de Guizhou, en China meridional, contiene diminutas esponjas y cnidarios de cuerpo blando, as como huevos y embriones minsculos. Gran parte del sedimento en el que se encontraron est compuesto por apatita (mineral de fosfato clcico), que ha sustituido con precisin los tejidos blandos originales de estos fsiles. Los ltimos estudios demuestran que esas rocas preceden a las de la biota de Ediacara: con mucha probabilidad, tienen de 580 a 600 millones de aos de antigedad. Los microfsiles que alojan vivieron, pues, entre 40 y 55 millones de aos antes del Cmbrico.
CORTESIA DE SCIENCE, VOL. 305, PAGS. 218-222; 9 DE JULIO DE 2004. 2004, AAAS

Mesodermo Fositas superciales

Boca Ectodermo

Celoma Endodermo Tubo digestivo

Area del ano

Celoma

3. EL EJEMPLAR MEJOR CONSERVADO de Vernanimalcula es el que se muestra en la microfotografa de la izquierda. Son evidentes las caractersticas diagnsticas de un bilateral: cuerpo con mltiples capas, las cavidades pares del celoma, una boca y un tubo digestivo. El esquema de la derecha destaca los rasgos clave (el ano no se ha conservado en este espcimen; su localizacin se basa en su situacin en otros especmenes).

Los paleontlogos no tardaron en advertir que la formacin Doushantuo podra ser la ventana a travs de la cual se observaran las primeras etapas de la vida bilateral. En el otoo de 1999, varios paleontlogos, incitados por Eric Davidson, bilogo molecular del Instituto de Tecnologa de California, nos unimos para estudiar los microfsiles de Doushantuo. En el grupo entraban Chen y Chia-Wei Li, dos de los primeros investigadores que informaron de la existencia de huevos y embriones en la formacin Doushantuo. Li, profesor de la Universidad Nacional Tsing Hua, es un experto en biomineralizacin, y Chen tiene mucha experiencia en el estudio de las primeras etapas de la INVESTIGACIN Y CIENCIA, octubre, 2005

Y ahora a China

vida animal por su trabajo pionero en el Lagersttte del Cmbrico inferior de Chengjiang. Nuestras catas iniciales sugeran que un estrato sedimentario bastante delgado, de color negro, sera el ms prometedor para encontrar un amplio repertorio de microfsiles. Otros investigadores del yacimiento, al aplicar cido en el laboratorio a la matriz rocosa para disolverla, haban hallado diminutos fsiles fosfatizados. Por desgracia, la tcnica de disolucin con cido no funcionaba con el estrato de roca negra que habamos elegido. Por ello adoptamos un mtodo diferente: recolectamos grandes cantidades de esta roca negra y los llevamos al laboratorio de Chen, en el Centro de Investigacin de la Vida Primitiva del Instituto de Geologa y Paleontologa de Nanjing, en la contigua provincia de Yunn. Hacia all se diriga nuestro volquete cuando Chen arm que llevaba bilaterales. De nuevo en Yunn con nuestras rocas, cortamos las muestras en miles de secciones, tan nas que fuesen translcidas y, montndolas sobre un portaobjetos de vidrio, se las pudiera examinar bajo el microscopio. Hicimos ms de 10.000 de dichas secciones. El anlisis minucioso de las preparaciones, que nos ocup varios aos, revel miradas de huevos y embriones; conrm la presencia de esponjas y cnidarios, adultos pero

diminutos, de la que ya se haba informado previamente. Pero nuestro verdadero objetivo era encontrar un bilateral. Sera cierto que los haba en las muestras del volquete? En el verano de 2003 empezamos a centrarnos en un tipo de microfsiles cuyas caractersticas morfolgicas complejas nos llamaron la atencin en particular. Entre las 10.000 preparaciones, localizamos 10 ejemplos de este tipo y, a principios de 2004, despus de meses de anlisis, llegamos a la conclusin de que ese minsculo organismo exhiba los rasgos distintivos de un bilateral. Pese a su tamao, entre 0,1 y 0,2 milmetros, impresiona la complejidad de estos fsiles microscpicos. Constituyen un ejemplo de bilateral casi de manual: constan de las tres principales capas de tejido (el endodermo, el mesodermo y el ectodermo), cuentan con un tubo digestivo con boca y ano, y un par de cavidades corporales (del celoma) en torno al intestino. Es probable que este animal oval, que deba de parecerse a una bolita de goma, se desplazara sobre el fondo marino para comer. La boca, en un extremo del valo, aspirara microorganismos. Unas fositas que presenta a cada lado de la boca fueron quizs rganos sensoriales. Denominamos Vernanimalcula a nuestro descubrimiento: animalito primaveral. El nombre se reere al 43

El lugar en la historia de un fsil minsculo


Antes se crea que la evolucin de la vida animal compleja se inici de golpe en el perodo Cmbrico Temprano, acontecimiento al que a menudo se hace referencia como explosin del Cmbrico. El descubrimiento en 2004 del microscpico Vernanimalcula por el autor y sus colegas retrotrae los orgenes de la vida animal compleja hasta 50 millones de aos antes del Cmbrico.
Hace 4500 millones de aos se form la Tierra Hace 1200 millones de aos se haban desarrollado los primeros organismos pluricelulares complejos

Hace unos 3500 millones de aos surgieron microorganismos unicelulares y tapetes microbianos

Hace 600-580 millones de aos el animal bilateral ms antiguo conocido se desplazaba sobre el fondo marino

Hace 555 millones de aos se haban desarrollado animales bilaterales grandes

Hace 542 millones de aos empez la explosin del Cmbrico

Filamentos microbianos

Bangiomorpha

Vernanimalcula

Kimberella

Anomalocaris

ERA PRECAMBRICA
largo invierno de la Tierra bola de nieve, la poca en que los glaciares cubrieron el planeta [vase La Tierra, una bola de nieve, de Paul F. Hoffmann y Daniel P. Schrag; INVESTIGACIN Y CIENCIA, marzo de 2000]: las rocas que contienen Vernanimalcula se encuentran un poco por encima de las que marcan el nal de aquel episodio glacial. De la complejidad biolgica que exhibe Vernanimalcula, se sigue que

CAMBRICO
algn largo perodo de cambios evolutivos hubo de preceder a la poca en que, har entre 580 y 600 millones de aos, vivi ese animal minsculo. Sin la menor duda, no pudo haber adquirido de golpe semejante grado de simetra y complejidad. Debemos,

El legado de Vernanimalcula

El significado real de la explosin del Cmbrico


Por explosin del Cmbrico suele entenderse una multiplicacin repentina de tipos de animales bilaterales (los que tienen simetra izquierda-derecha de extremidades y rganos). Pero en aquella poca ocurri algo ms complicado, y ms interesante. La investigacin ha puesto de maniesto que una intensicacin espectacular de las interacciones animales desempe un papel importante en ese aumento de la diversidad. En primer lugar, los animales empezaron a modicar el entorno. Las nuevas condiciones crearon, a la vez, oportunidades y barreras para otros habitantes del mundo antiguo. Por ejemplo, los animales del Precmbrico que vivan sobre el fondo del mar estaban adaptados a desplazarse sobre tapetes microbianos almohadillados, que cubran la mayor parte del fondo y haban formado parte del ecosistema desde que se origin la vida. Sin embargo, al inicio del Cmbrico (que dur desde hace 542 hasta hace 488 millones de aos), innovaciones evolutivas permitieron que los animales bilaterales excavaran tneles verticalmente en el sedimento. Las excavaciones destruyeron los tapetes ubicuos y los sustituyeron por una supercie de consistencia blanda e inestable. Algunos organismos, como los helicoplacoides, pequeos animales en forma de peonza que vivan embutidos en el fondo marino, debieron de extinguirse al hacerse ese suelo cada vez ms inestable. Por el contrario, otros organismos reaccionaron a este aumento de bioturbacin con adaptaciones que les permitan vivir en los nuevos ambientes. En segundo lugar, el Cmbrico Temprano seala la poca en que los paleobilogos detectan la primera presencia de depredadores bilaterales que haban evolucionado para comer a otros animales. En ese contexto, Jun-Yuan Chen y Di-Ying Huang, de la Academia China de Ciencias en Nanjing, y otros han informado de varios tipos nuevos de depredadores procedentes del Lagersttte de Chengjiang, en China. Entre ellos hay artrpodos con extraos apndices frontales para capturar presas (abajo), as como gusanos excavadores, presentes por doquier, que se desplazaban bajo el sedimento marino y se alimentaban de otros pequeos animales. Estas interacciones biolgicas desempearon un importante papel en la evolucin temprana de los animales. Pero, como ha aducido Charles Marshall, de la Universidad de Harvard, y como nuestros hallazgos corroboran, es probable que para la poca de la explosin del Cmbrico la evolucin ya hubiese creado las herramientas genticas y los mecanismos que forman los patrones caractersticos de los bilaterales. As, la explosin de tipos de animales consistira en la explotacin de nuevas circunstancias por animales que ya contaban con los medios genticos para sacar partido de esos hbitats nuevos, y no en un cambio fundamental en la dotacin gentica de los animales.

EL DEPREDADOR PRIMITIVO Haikoucaris, de unos cuatro centmetros de longitud.

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INVESTIGACIN Y CIENCIA, octubre, 2005

AMADEO BACHAR

Hace 150 millones de aos las aves emprendieron el vuelo Hasta hace ms de 10.000 aos, orecieron los grandes mamferos de la Edad del Hielo

Hace entre 230 y 65 millones de aos, los dinosaurios recorran la Tierra Hace 355 millones de aos los vertebrados haban empezado a ocupar la tierra emergida

Balanerpeton

Triceratops

Archaeopteryx

Mamut lanudo

Humano moderno

PERIODOS
pues, dar con Lagersttten ms antiguos que nos documenten sobre sus antepasados. Hemos tambin de proyectarnos hacia delante en el tiempo, para desentraar lo que les ocurri a sus descendientes. Lo que sabemos acerca de la vida durante el perodo que media entre Vernanimalcula y los animales de la explosin del Cmbrico, un lapso de entre 40 y 55 millones de aos, procede sobre todo de estudios de Lagersttten que contienen la biota de Ediacara: impresiones y moldes de organismos de cuerpo blando considerablemente mayores que Vernanimalcula, ya que medan desde unos centmetros hasta un metro. Los recientes descubrimientos del grupo de Guy Narbonne, de la Universidad de Queens en Ontario, han conrmado la existencia de estos animales hace 575 millones de aos; sin embargo, slo en ejemplos de 555 millones de aos de antigedad y ms recientes encontramos fsiles que parecen representar bilaterales. A diferencia del minsculo Vernanimalcula, estos bilaterales de Ediacara eran organismos macroscpicos. Es el caso de Kimberella, un animal marino de cuerpo blando y unos 10 centmetros de longitud, antepasado quiz de los moluscos (bivalvos, caracoles y calamares) de los mares de hoy. Lamentablemente, ningn yacimiento ediacarense que INVESTIGACIN Y CIENCIA, octubre, 2005

SUBSIGUIENTES
la que se lleg al cambio de escala. Segn la explicacin ms probable, un aumento drstico en la cantidad de oxgeno disuelto en el agua proporcion el acicate: disponer de ms oxgeno para la respiracin reduce las restricciones de la talla. Vernanimalcula proporciona sin duda nuevos alicientes a la busca de fsiles de animales de cuerpo blando. Tenemos todava muchas cosas por descubrir, pero el trabajo realizado hasta aqu ha dado consistencia a nuestra sospecha: las races de los animales complejos se hunden ms profundamente en el tiempo de lo que se crea. El Cmbrico no fue tanto una explosin de vida animal, cuanto su orecimiento.

hayamos localizado presenta las caractersticas minerales exclusivas que se necesitan para conservar animales microscpicos. Para descubrir si existieron bilaterales microscpicos junto a los animales ediacarenses mayores, hemos de encontrar un yacimiento fsil de edad ediacarense cuya conservacin sea similar a la de la formacin Doushantuo, ms antigua. Aunque todava no podemos seguir la pista de los antepasados y de los descendientes de Vernanimalcula, estos diminutos fsiles han revelado una etapa crucial de la evolucin: demuestran que existi la capacidad de construir un cuerpo complejo sin esperar que hubiera un tamao grande. Ahora se quiere saber la razn por

El autor
David J. Bottjer, paleobilogo, ha centrado su investigacin en el origen de los animales. Se doctor en geologa por la Universidad de Indiana y en la actualidad es profesor de geologa y biologa en la Universidad del Sur de California. Es presidente de la Sociedad de Paleontologa de Estados Unidos (2004-2006) y dirige la revista Palaeogeography, Palaeoclimatology, Palaeoecology.

Bibliografa complementaria
CRADLE OF LIFE: THE DISCOVERY OF EARTHS EARLIEST FOSSILS. J. William Schopf. Princeton University Press, 2001. EVOLUTION: THE TRIUMPH OF AN IDEA. Carl Zimmer. Perennial (Harper Collins), 2002. LIFE ON A YOUNG PLANET: THE FIRST THREE BILLION YEARS OF EVOLUTION ON EARTH. Andrew H. Knoll. Princeton University Press, 2003. ON THE ORIGIN OF PHYLA. James W. Valentine. University of Chicago Press, 2004.

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1. LAS FOTOGRAFIAS RESULTAN COMPLICADAS para muchos nios, porque no dominan todava la representacin dual: no comprenden que un objeto simblico es l mismo (en este caso, una fotografa) y tambin una representacin de otra cosa (una zapatilla). Muchos intentan interactuar con los objetos de las fotografas, como hace ste tratando de meter el pie en la zapatilla.

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INVESTIGACIN Y CIENCIA, octubre, 2005

Desarrollo del pensamiento simblico


Los nios confunden los objetos reales y el smbolo que los representa. Este y otros errores revelan las dicultades que entraa el aprendizaje de la simbolizacin
Judy S. DeLoache
ace unos 20 aos, mi investigacin di un giro inesperado y a la vez fructfero. Haba estado estudiando la memoria de nios en edad de empezar a andar e iniciaba un ensayo nuevo con cros de entre dos aos y medio y tres aos. Para el proyecto, haba construido una maqueta, a escala reducida, de una de las estancias que integraban mi laboratorio. El espacio real estaba amueblado como una sala de estar: un divn tapizado, un silln, un armario, etctera. Los objetos en miniatura de la maqueta eran lo ms parecidos posible a sus homlogos de tamao real: tenan la misma forma y eran del mismo material, tapizados con la misma tela y dispuestos de la misma forma. En el experimento, un nio observaba cmo escondamos un juguete en miniatura (un perro de plstico al que llamamos pequeo Snoopy) en la maqueta, a la que nos referamos como la habitacin del pequeo Snoopy. Luego animbamos al nio a encontrar al gran Snoopy, una versin en tamao natural del juguete escondido en el mismo lugar en la habitacin grande. Queramos averiguar si los nios utilizaran su recuerdo de la sala en miniatura para saber dnde se encontraba el juguete en la sala grande. Los de tres aos lo consiguieron, segn presumamos. Despus de observar que el juguete pequeo se colocaba detrs del divn en miniatura, corran a la sala real y encontraban el juguete grande detrs del divn de verdad. Los de dos aos y medio, en cambio, fallaron estrepitosamente, con sorpresa ma y de sus padres. Entraban corriendo, contentos, en la sala para coger el juguete grande, pero la mayora no saba dnde buscar, aun cuando recordaban dnde estaba escondido el juguete INVESTIGACIN Y CIENCIA, octubre, 2005

pequeo en la sala en miniatura y lo encontraban all con facilidad. El hecho de que no utilizaran la informacin que tenan acerca de la maqueta para moverse por la sala real indicaba que se les escapaba la relacin entre la maqueta y la sala. Pronto ca en la cuenta de que el ensayo, ideado en principio para estudiar la memoria, en realidad se centraba en la comprensin simblica. A partir del intento fallido de aquellos nios podamos ahondar en el cmo y el cundo se adquiere la capacidad de comprender que un objeto representa a otro. La capacidad de crear y manejar una amplia variedad de representaciones simblicas constituye la mayor diferencia entre los humanos y el resto de los animales. Esta aptitud nos permite transmitir informacin de una generacin a otra, desarrollar una cultura y aprender muchsimas cosas sin necesidad de experimentarlas directamente: todos sabemos qu es un dinosaurio, a pesar de no haber visto nunca ninguno. El pensamiento simblico desarrolla una funcin esencial en casi todo lo que hacemos. Quiz no haya aspecto del desarrollo humano de mayor importancia que aprender a interpretar smbolos. Cmo empiezan los pequeos a usar y comprender objetos simblicos? Cmo consiguen manejarlos? Aquellos resultados hicieron cambiar el rumbo de mi investigacin: a partir de entonces aparcara la memoria para centrarme en el pensamiento simblico. El primer tipo de objetos simblicos que se aprende a manejar son los dibujos. A los adultos les parecen smbolos elementales, pero a los pequeos les resultan 47
RANDY HARRIS

Dibujos que cobran vida

desconcertantes al principio. El problema radica en la dualidad inherente en todos los objetos simblicos: constituyen una realidad en s mismos y, al propio tiempo, representan a otra cosa. Es decir, para entenderlos, el observador debe llevar a cabo un doble trabajo cognitivo: debe representar mentalmente el objeto en s y tambin la relacin entre ste y aquello que simboliza. Hace unos aos llegaron a mis odos varios relatos que sugeran que los nios no captan la doble naturaleza de los dibujos. Hablaban de bebs que intentaban aprehender una manzana dibujada o meter el pie en un zapato fotograado. Mis compaeros David H. Uttal, de la Universidad del Noroeste, Sophia L. Pierroutsakos, del Centro Comunitario St. Louis, Karl S. Rosengren, de la Universidad de Illinois en Urbana-Champaign, y yo misma decidimos investigar tales conductas. Suponamos que stas seran poco frecuentes y, por tanto, difciles de estudiar. Estbamos, en buena hora, equivocados. Empezamos por analizar, de forma muy sencilla, la comprensin que tenan los nios de las representaciones grcas. Pusimos delante de bebs de nueve meses un libro con fotografas en color de objetos individuales. Para nuestra sorpresa, la mayora extendan la mano para tocar, rozar, acariciar o rascar las imgenes. Algunas veces incluso trataban de agarrar los objetos fotograados como si pretendieran sacarlos de la hoja de papel. Ms tarde se comprobara que se trata de una respuesta universal. La antroploga Alma Gottlieb, de la Universidad de Illinois, tom algunos de nuestros libros y una cmara de vdeo y se fue a una lejana aldea beng en Costa de Marl. Las circunstancias

de la prueba eran all diferentes: los bebs beng se sentaban en el suelo o en el regazo de su madre, mientras aves y cabras vagaban por los alrededores, y otros nios y aldeanos jugaban, trabajaban, hablaban y rean. Los bebs beng, que, casi con toda seguridad, no haban visto antes ninguna fotografa, exploraron con las manos los objetos retratados exactamente igual que lo haban hecho los bebs estadounidenses. Esta confusin parece ser conceptual, no perceptual. Los nios perciben perfectamente bien la diferencia entre objetos y fotografas o dibujos: si se les da a escoger entre ambos, eligen el objeto real. Pero no acaban de entender qu es un dibujo y en qu diere del objeto dibujado (el referente). Por eso exploran. Ante la fotografa de una botella, por ejemplo, algunos se inclinan y acercan sus labios a la boca del envase. Sin embargo, actan as slo cuando el dibujo guarda una gran semejanza con el objeto que representa, como sucede con las fotografas en color. La misma confusin se presenta con las imgenes de vdeo. Pierroutsakos y su compaero Georgene L. Troseth, de la Universidad Vanderbilt, observaron que lactantes de nueve meses, sentados cerca del monitor de televisin, alargaban la mano e intentaban atrapar los objetos que se movan por la pantalla. En cambio, si el objeto dibujado se parece poco al real, un esbozo, raras veces lo exploran. Hacia los 18 meses, los nios ya comprenden que un dibujo constituye slo una representacin de una cosa real. En vez de manosear la hoja de papel, sealan el dibujo y nombran el objeto o preguntan por su nombre. Melissa A. Preissler, de la Universidad de Yale, y Susan Carey, de la Universidad de Harvard,

Resumen/Los smbolos no son intuitivos


Aunque el pensamiento simblico constituye una caracterstica del ser humano, no est al alcance de los ms pequeos. Los nios tardan varios aos en aprender a interpretar los smbolos. Durante este proceso, cometen mltiples errores. Confunden, por ejemplo, la fotografa de un objeto con ste o manejan un juguete en miniatura como si fuera el de tamao real. Comprender el signicado de un smbolo requiere la elaboracin de una representacin dual. Slo cuando los nios ven un objeto en s mismo y como representacin de otra cosa, pueden empezar a pensar de forma simblica.

ofrecieron un buen ejemplo de ello. Emplearon un dibujo simplicado (al trazo) de una batidora para ensear a unos cros de entre 18 y 24 meses el nombre de este objeto, que no haban visto antes. En su mayora, los nios asuman que la palabra se refera al objeto en s y no a su dibujo. Es decir, interpretaban la imagen simblicamente: entendan que la imagen representaba, pero no era, el objeto referente. Uno de los factores que creemos que contribuyen al abandono de la exploracin manual de dibujos y fotografas es el desarrollo de un control inhibitorio. En el transcurso de los primeros aos de vida, los nios van adquiriendo la capacidad de refrenar los impulsos. Este desarrollo se sustenta en cambios en el crtex frontal. Se supone que un mayor control inhibitorio ayuda a los nios a contener su tendencia impulsiva a relacionarse directamente con dibujos; as aprenden a slo contemplar, igual que los adultos. La experiencia con dibujos y fotografas debe tambin inuir en este desarrollo. Vivimos en una sociedad rica en imgenes. La mayora de los nios se encuentran a diario con fotografas familiares y libros plagados de ilustraciones. A travs de estas interacciones aprenden a distinguir entre las reproducciones y los objetos reales; aprenden, adems, que los dibujos son motivo de contemplacin y conversacin, pero no de accin. No obstante, se requieren varios aos de aprendizaje para entender plenamente la naturaleza de las imgenes. El equipo que dirige John H. Flavell, de la Universidad de Stanford, ha descubierto que hasta los cuatro aos muchos nios creen que, poniendo boca abajo una foto de un cucurucho de palomitas de maz, las palomitas de la foto se saldran del cucurucho. Pero las imgenes no constituyen la nica fuente de confusin simblica para los bebs. En repetidas ocasiones hemos visto a nios que intentan sentarse en la diminuta silla de la maqueta de nuestro laboratorio. Uttal y Rosengren observaron tambin, en casa, que sus hijas pretendan acostarse en una camita de muecas o entrar en un coche de juguete. Al no encontrar informacin al respecto en la bibliografa especializada, INVESTIGACIN Y CIENCIA, octubre, 2005

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2. LOS ERRORES DE ESCALA son corrientes entre los nios de 18 a 30 meses: suelen interactuar con objetos en miniatura como si se tratara de objetos de tamao natural. Tales errores constituyen un ejemplo ms de representacin dual fallida. En este caso, el nio no logr sentarse en la silla; acab cayndose. (En los experimentos se utilizan objetos de tamao incluso menor.)

decidimos estudiar este sorprendente comportamiento. Pusimos a cros de entre 18 y 30 meses en una habitacin que contena, entre otras cosas, tres juguetes de gran tamao: un tobogn, una silla para nios y un coche, al que podan subir y desplazarlo por la habitacin con sus pies. Cuando un pequeo haba jugado al menos dos veces con cada juguete, se le sacaba de la sala. Entonces, sustituamos los juguetes por una rplica idntica en tamao reducido. Cuando el cro volva a la habitacin no se le comentaba nada acerca del cambio y se le dejaba jugar a su aire. Si el pequeo no haca caso de los juguetes en miniatura en el espacio de tres o cuatro minutos, le hacamos jar su atencin en ellos. Luego, examinamos las lmaciones de la conducta de los nios. Nos interesaba detectar errores de escala, es decir, tentativas de ejecutar acciones claramente imposibles debido a notables diferencias de tamao entre el nio y el objeto. (La consideracin de si un comportamiento corresponde a un error de escala o no debe hacerse con suma cautela.) Casi la mitad de los nios incurrieron en uno o ms de esos fallos. Resultaba evidente que intentaban realizar con los juguetes en miniatura las mismas acciones que haban realizado INVESTIGACIN Y CIENCIA, octubre, 2005

Errores de Gulliver

con los de tamao natural. Algunos se sentaban en la sillita minscula: se encaminaban hacia ella, la rodeaban, doblaban las rodillas y se agachaban. Unos simplemente se ponan encima; otros se dejaban caer con tanta fuerza que la sillita sala disparada por la presin. Algunos nios se sentaban en el minitobogn e intentaban deslizarse por l, cayndose a veces en el intento; otros pretendan subir los peldaos, con el vuelco consiguiente del tobogn. (Los cros no corran peligro alguno de hacerse dao, porque la silla y el tobogn eran de un plstico resistente y medan slo unos doce centmetros de altura.) Unos pocos intentaron introducirse en el coche en miniatura. Tal como haban hecho con el juguete grande, abran la puerta e intentaban a menudo con notable persistencia introducir un pie. Una nia lleg incluso a quitarse el zapato, con la vana esperanza de que entonces su pie entrara. En su mayora, los cros mostraban poca o ninguna reaccin ante los intentos fallidos de jugar con las miniaturas. Un par parecan bastante enfadados y otros avergonzados, pero la mayora optaban por seguir haciendo cualquier otra cosa. Esta falta de reaccin quiz reeje una experiencia diaria de los pequeos cuajada de intentos fallidos. En nuestra opinin, los errores de escala provienen de una disociacin

en el uso de la informacin visual: no se utiliza la misma informacin para planicar una accin que para ejecutarla. Cuando un nio ve un objeto familiar miniaturizado, la informacin visual (forma, color, textura del objeto, etctera) activa su representacin mental del referente. A esta memoria se halla asociado el programa motor de interaccin con el objeto de tamao real y otros semejantes. En la mitad de los nios tratados se observ una inhibicin de este programa: no intentaban interaccionar con las maquetas de la misma manera que lo hacan con los originales. En la otra mitad, en cambio, la rutina motora no estaba inhibida: una vez que empezaban la accin, utilizaban la informacin visual que tenan sobre el tamao real del objeto para realizar los movimientos con precisin. Por ejemplo, alguno nios se inclinaban sobre la silla minscula y miraban entre sus piernas para ubicarla con precisin; los que intentaban introducirse en el cochecito, primero abran la puerta y luego trataban de meter su pie. Los cros basaban la decisin de interaccionar con la maqueta en la informacin visual que tenan del objeto de tamao natural; cuando ejecutaban su plan, en cambio, utilizaban la informacin visual acerca del tamao real del miniobjeto para guiar sus acciones. Esta diso49

RANDY HARRIS

3. LOS NIOS DE DOS AOS no comprenden la relacin simblica entre la maqueta de una sala y la sala misma. Este nio ve el juguete escondido detrs de la planta en la maqueta, pero no se le ocurre mirar detrs de la planta en la sala real.

ciacin en el uso de la informacin visual es coherente con las teoras dominantes del procesamiento visual: las que postulan que unas zonas del cerebro se ocupan del reconocimiento de objetos y de la planicacin, y otras zonas, de la ejecucin y del control de las acciones. Los errores de escala implican un fallo de la representacin dual: los nios no distinguen entre un smbolo y su referente. Basamos esta hiptesis en un estudio realizado en 1997 con Rosengren y Kevin F. Miller, de la Universidad de Illinois, en el que demostramos que la confusin entre referente y objeto simblico desaparece cuando se elimina la exigencia de una representacin dual. Para el experimento convencimos (con el pleno consentimiento de sus padres, por supuesto) a nios de dos aos y medio de que tenamos un aparato que poda hacer pequeos los objetos cotidianos. Mediante nuestro artilugio miniaturizador, nos proponamos comprobar 50

La mquina mgica

si era la necesidad de pensar de dos formas a la vez en un objeto lo que dicultaba la comprensin de los smbolos. Si un nio cree que una mquina ha empequeecido un objeto o una sala, entonces piensa que la miniatura es la cosa misma. Al no existir una relacin simblica entre la sala y la correspondiente maqueta, debera poder aplicar lo que sabe del objeto grande al pequeo. Utilizamos los poderes de nuestro artefacto para convertir los juguetes en copias diminutas de ellos mismos; empequeecimos tambin una gran tienda de campaa. Delante del nio, pusimos un juguete un duende de chillona melena pelirroja dentro de la tienda de campaa; enfocamos la mquina reductora hacia la tienda. Despus, el nio y el experimentador se trasladaban a otra habitacin para esperar a que la mquina hiciera su trabajo. Cuando volvan al laboratorio, encontraban una tienda pequeita en el lugar donde antes haba la grande. (Result sorprendente que a los nios no les llamara la atencin lo ms mnimo que una mquina

pudiera miniaturizar objetos o que exigiera intimidad para hacerlo.) Cuando pedamos a los nios que buscaran el juguete, se dirigan directamente a la tienda en miniatura. Al creer que sta corresponda a la tienda original tras sufrir los efectos de la mquina jibarizadora, encontraban sin problemas el juguete escondido. A diferencia de lo que suceda en el experimento con la maqueta, no necesitaban manejar ninguna representacin dual: la tienda pequea era la misma que la grande, y por eso, el juguete estaba donde deba estar, segn su visin del mundo. Comprender la funcin que la representacin dual desarrolla en la utilizacin de los smbolos por parte de los nios entraa aplicaciones prcticas de suma importancia. Una tiene que ver con el empleo de muecos en las entrevistas a nios que podran haber sufrido abusos sexuales. Las vctimas suelen ser nios de corta edad, a quienes resulta difcil entrevistar. Por ese motivo, profesionales de toda ndole (policas, asistentes sociales y psicoterapeutas) recurren INVESTIGACIN Y CIENCIA, octubre, 2005

RANDY HARRIS

a muecos de realista precisin anatmica, suponiendo que para el nio resulta ms fcil describir lo sucedido con la ayuda de un mueco. Pero esta suposicin implica la ulterior hiptesis de que el nio estar ya capacitado para pensar en este objeto como un mueco y como una representacin de s mismo. Maggie Bruck, de la Universidad Johns Hopkins, Stephen J. Ceci, de la Universidad Cornell, Peter A. Ornstein, de la Universidad de Carolina del Norte en Chapel Hill, y sus colaboradores han cuestionado esta hiptesis. En numerosos estudios independientes, estos expertos pidieron a prvulos (de hasta cinco aos) que explicaran lo que recordaban de una revisin mdica con su pediatra, que haba incluido o no un examen genital. Unas veces se empleaban muecos anatmicos para interrogar a los nios; otras, no. En general, los relatos de los nios eran ms eles a lo ocurrido cuando no se les facilitaba el mueco; cuando utilizaban el mueco se mostraban ms propensos a dar informacin falsa acerca de los tocamientos genitales. Fundada en mi investigacin, que documenta la dicultad de los nios para interpretar los objetos simblicos, sospech que los ms pequeos no se hallaban quiz capacitados para relacionar su propio cuerpo con el del mueco. Realizamos una serie de estudios mediante una sencilla tarea de ubicacin. Catherine Smith enganchaba una pegatina en alguna parte del cuerpo del nio; por ejemplo, en un hombro o en un pie. Luego, solicitaba al nio que colocara una pegatina, igual pero de menor tamao, en el mismo lugar de un mueco. En general, los nios de entre tres y tres aos y medio de edad pusieron la pegatina en el lugar correcto; los menores de tres aos, en cambio, no acertaron en ms de la mitad de los casos. El hecho de que los pequeos no relacionaran su propio cuerpo con el del mueco en esta situacin tan sencilla que no requera memoria ni implicacin emocional respalda las crticas contra el uso de muecos en entrevistas con repercusiones legales. (A consecuencia de ste y otros trabajos de este tipo, la utilizacin de muecos con nios menores de cinco aos se considera ahora menos adecuada que en pocas pasadas; en INVESTIGACIN Y CIENCIA, octubre, 2005

al menos un estado de los EE.UU. se ha prohibido.)

La simbolizacin en el aprendizaje
El concepto de representacin dual tiene implicaciones tambin en el mbito de la didctica. En todas las aulas de parvulario y primaria se utilizan materiales manipulativos (bloques, barras, regletas y otros objetos concebidos para representar cantidades numricas). Se supone que estos objetos, concretos, ayudan a los nios a comprender los conceptos matemticos, abstractos. Pero si los nios no entienden la relacin entre el objeto y lo que representa, el uso de materiales manipulativos podra resultar contraproducente. De hecho, algunos estudios sugieren que los nios a menudo tienen dicultades para comprender y usar dichos materiales. Meredith Amaya, de la Universidad del Noroeste, Uttal y la autora estamos estudiando el efecto de la experiencia con objetos simblicos en cros que aprenden las letras y los nmeros. Valindonos de regletas diseadas para el aprendizaje de la aritmtica, enseamos a alumnos de seis y siete aos a hacer ejercicios de resta que requeran llevar (un tipo de ejercicios de notable dicultad para los pequeos). Al grupo de control les enseamos lo mismo, pero slo con papel y lpiz. Ambos grupos aprendieron a resolver los ejercicios igual de bien, pero el que utilizaba las regletas tard el triple en resolverlos. Despus del estudio, una nia, que haba utilizado las regletas, nos dio un consejo: Alguna vez habis pensado en ensear a hacer estos ejercicios con papel y lpiz? Es mucho ms fcil. Los libros infantiles requieren tambin su dosis de representacin dual. Los populares libros interactivos, por ejemplo, contienen varios elementos diseados para estimular la interaccin: solapas que cuando se levantan destapan dibujos, palancas que, al estirarse, ponen imgenes en movimiento, etctera. Cynthia Chiong, doctoranda de mi grupo de investigacin, y yo sostenemos que estos elementos podran distraer a los nios de la informacin que ofrece el libro. Por ello hemos empezado a utilizar otros tipos de

libros para ensear las letras a nios de 30 meses. Uno es un sencillo alfabeto ilustrado, de aspecto anticuado, en el que cada letra est ntidamente impresa en negro y acompaada de un dibujo (A de rbol, B de baln). El otro incluye varios elementos interactivos. Los nios que aprenden con el libro sencillo reconocen despus ms letras que los que se sirven del complicado. Es de suponer que los pequeos focalizan con mayor facilidad su atencin en el libro sencillo en dos dimensiones que en el interactivo, donde su atencin se desva hacia los elementos tridimensionales. Cuando se trata de libros educativos para nios, menos puede signicar ms. De estos estudios se inere que bebs y nios se desorientan con aspectos de los smbolos que a los adultos nos parecen obvios. Deben superar obstculos en su camino hacia la concepcin madura de lo que representan los smbolos, cada vez ms abundantes en su entorno. Una comprensin ms profunda de las diversas etapas del desarrollo del pensamiento simblico quiz contribuya a identicar y abordar problemas de aprendizaje derivados de la dicultad de captar el signicado de los smbolos.

La autora
Judy S. DeLoache ocupa la ctedra William R. Kenan, Jr., de psicologa en la Universidad de Virginia. Se dedica al estudio de las primeras etapas en el desarrollo cognitivo. La autora muestra su agradecimiento a todos los nios y familias que han participado en la investigacin.

Bibliografa complementaria
JEOPARDY IN THE COURTROOM: THE SCIENTIFIC ANALYSIS OF CHILDRENS TESTIMONY. S. J. Ceci, M. Bruck. American Psychological Association; Washington, D.C., 1995. BECOMING SYMBOL-MINDED. J. S. DeLoache en Trends in Cognitive Sciences, vol. 8, n.o 2, pgs. 66-70; febrero 2004. S CALE E RRORS O FFER E VIDENCE FOR A PERCEPTION-ACTION DISSOCIATION EARLY IN LIFE. J. S. DeLoache, D. H. Uttal, K. S. Rosengren en Science, vol. 304, pgs. 1027-1029; mayo 2004.

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Cuando el aneurisma se complica


A partir de estudios sobre el crecimiento y la estabilidad de los aneurismas articos se establecen criterios clnicos que determinan cul es el momento ms apropiado para operar este trastorno vascular
John A. Elefteriades
e dispona a disfrutar del primer sbado radiante de primavera cuando recib la llamada de Lawrence Cohen, cardilogo y compaero de la Universidad de Yale. Pareca aterrado. Necesito tu ayuda, John. En el servicio de Urgencias. Ven enseguida. Se est muriendo, John. La estoy viendo morir. Se trataba de Carmela Colman. Cohen haba seguido la evolucin de su enfermedad durante tres aos, desde que su marido haba llegado a Yale para dar clases. Carmela era ya un miembro de la familia. De 32 aos de edad, padeca sndrome de Marfan, un trastorno del tejido conjuntivo que tiende a producir aneurismas en la aorta torcica: unas peligrosas dilataciones en la parte superior de la gran arteria que conduce la sangre desde el corazn, a travs del trax, hasta el abdomen. Si no se tratan, los aneurismas crecen hasta romperse, una complicacin que, a menudo, resulta fatal. Puede recurrirse a una operacin quirrgica preventiva que consiste en sustituir la parte alterada de la aorta por segmento vascular articial. Pero la ciruga entraa sus propios riesgos, por lo que los mdicos la recomiendan slo cuando parece absolutamente necesaria. Debido a que la aorta de Carmela slo estaba moderadamente dilatada, Cohen haba decidido no operar. Aquella maana de sbado, Carmela se haba presentado en el servicio de urgencias quejndose de un intenso dolor en el pecho. Un escner me52

diante TAC (tomografa axial computarizada) y un ecocardiograma mostraron que haba sufrido una diseccin artica: la sangre haba pasado a travs de una brecha en la capa interna de la pared arterial, provocando que sta se separara de la externa a lo largo de toda la aorta. Una diseccin puede resultar, por s sola, letal, ya que el ujo sanguneo se bloquea o cambia de direccin, de forma que el corazn y otros rganos dejan de recibir oxgeno y nutrientes. Pero aquello no era lo peor. Las imgenes del escner indicaban que Carmela tena sangre en el pericardio, el saco que rodea el corazn. Esto quera decir que la diseccin artica haba acabado en ruptura. Como consecuencia, perda la conciencia y su presin arterial haba cado hasta llegar al estado de shock. Necesitaba con urgencia una intervencin quirrgica. Corr al hospital. All, con mi equipo quirrgico sustitu el debilitado segmento de la aorta de Carmela por una aorta articial fabricada con dacron, un tejido que ofrece exibilidad y resistencia a la vez. Sustituimos tambin su lesionada vlvula artica, que controla el ujo de sangre que sale del corazn, por una versin mecnica. Tras la operacin, Carmela se encontraba en un estado de suma gravedad. Pero se aferr a la vida y, poco a poco, se recuper. Cada noche, cuando iba a pasar visita al hospital, hablaba con el marido de Carmela, John Rizzo, sobre el estado de su esposa. Cuando ella ya se encontraba mejor, nuestras conversaciones vespertinas deriva-

TAMI TOLPA

1. LOS ANEURISMAS, dilataciones segmentarias de la aorta, suponen una amenaza silenciosa, aunque potencialmente letal.

INVESTIGACIN Y CIENCIA, octubre, 2005

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ron a otros temas ms cientcos, en especial los relacionados con la enfermedad artica. Rizzo, experto en el anlisis y tratamiento de datos, trabajaba en el departamento de epidemiologa de la facultad de salud pblica. Dedic un amable inters a nuestro grupo de trabajo. En el decenio que sigui a aquella estancia de Carmela en el hospital, Rizzo nos ha ayudado a elaborar una base de datos que contiene las historias clnicas de todos nuestros pacientes con aneurismas de la aorta torcica. Ahora poseemos informacin digitalizada de ms de 3000 pacientes con este diagnstico, entre la que se incluyen unas 9000 imgenes y 9000 pacientes-ao de observacin. No tenemos noticia de ninguna otra base de datos sobre esta enfermedad. Esta extensa fuente de informacin clnica nos ha permitido ahondar en la evolucin de los aneurismas de la aorta torcica: a qu ritmo crecen, cundo puede decirse que han alcanzado un tamao crtico y quin se halla ms expuesto a padecerlos. Este conocimiento constituye una herramienta poderosa para decidir en qu momento conviene realizar una intervencin quirrgica y evitar as episodios como el que vivi Carmela aquel sbado de primavera.

Acoso silencioso

Los aneurismas se desarrollan en cualquier arteria. Sobre todo en la aorta abdominal: el tramo de la aorta que se extiende desde el diafragma hasta un rea situada por encima de la pelvis, donde la arteria se divide en ramas para distribuir la sangre a las extremidades. Los mecanismos que subyacen en el desarrollo, diseccin

y ruptura de los aneurismas abdominales articos guardan semejanza con los que controlan el comportamiento de los aneurismas torcicos. Los aneurismas que afectan a la aorta son los de mayor riesgo vital. Cada ao mueren en los EE.UU. ms de 15.000 personas a causa de la ruptura o diseccin de un aneurisma torcico o abdominal, un nmero superior al de vctimas del sida. Albert Einstein, Flo Hyman (estrella olmpica del voleibol), y los actores Lucille Ball, George C. Scott y John Ritter murieron de aneurismas de la aorta torcica. Las personas con sndrome de Marfan son especialmente propensas a desarrollar este trastorno vascular. Los historiadores de la medicina creen que Abraham Lincoln podra haber sufrido aneurismas. Antes de que fuera posible tratarla quirrgicamente, quienes padecan esta enfermedad moran en el ecuador de la vida. Quizs el decimosexto presidente estadounidense habra fallecido precozmente, incluso aunque no lo hubieran asesinado. Los aneurismas articos resultan insidiosos. Acosan de forma silenciosa. La aorta se dilata sin causar dolor. De hecho, en la mayora de los pacientes el aneurisma se diagnostica en un examen clnico planteado por otras causas. La asintomtica dilatacin artica puede detectarse en un ecocardiograma realizado para investigar la causa de un soplo cardaco o en un TAC practicado para evaluar una tos crnica. El dolor llega cuando el aneurisma se rompe o sufre una diseccin. Es muy intenso: la sensacin de desgarro que acompaa a la crisis se equipara al que provocara una pualada; se describe como ms

La aorta normal (a) guarda semejanza con el palo de un caramelo; su grosor es parecido al de una manguera de riego. Un aneurisma, que puede producirse en cualquier lugar a lo largo de este tubo, consiste en una dilatacin de la

Aorta ascendente

Aorta descendente

Aorta abdominal

Resumen/Aneurismas

Cul es el momento ms apropiado para operar un aneurisma artico? Si se deja crecer sin ms, esta dilatacin de la mayor arteria que conduce la sangre desde el corazn puede fatalmente sufrir una rotura o una diseccin (separacin de las capas interna y externa de la pared del vaso). Pero la sustitucin del segmento alterado de la aorta por un segmento articial el nico tratamiento quirrgico disponible entraa un riesgo elevado. Un anlisis detallado del historial de miles de pacientes ha conducido a establecer guas clnicas que facilitan la toma de decisiones sobre la idoneidad de dicha intervencin quirrgica. Los levantadores de pesos con aneurisma torcico corren el riesgo de sufrir una muerte sbita durante el ejercicio halteroflico. Deben tomar especial precaucin.

insoportable que el dolor que provoca un parto o un clico renal. La supervivencia de quienes sufren estas complicaciones es escasa. La ruptura, en general, mata al instante. Sin embargo, en algunos casos afortunados los tejidos vecinos ejercen presin sobre la brecha producida en la pared artica y mantienen la estructura el tiempo suciente para trasladar el paciente al hospital. En las disecciones de la pared artica la supervivencia depende de su localizacin. Si no se tratan quirrgicamente, las que comienzan en la aorta ascendente el segmento que emerge del corazn resultan fatales en horas o das; dislocan la vlvula artica, provocando un estado de shock, o bien ocluyen las arterias coronarias, dando origen a un infarto de miocardio. Las disecciones en la aorta descendente que se baja hacia la parte posterior de la caja torcica no resultan tan amenazantes; se rompen con menos frecuencia que las de INVESTIGACIN Y CIENCIA, octubre, 2005

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COMPLICACIONES DE LOS ANEURISMAS


pared (b), que se adelgaza y debilita cuando la aorta aumenta de volumen. Esta alteracin puede resultar letal si el tejido de la pared sufre una ruptura (c), una diseccin (d y fotografa) o ambas. La diseccin, la separacin de las capas interna y externa de la pared del vaso, es el resultado de la penetracin de la sangre, a travs de un desgarro de la capa interna, en la capa media de la pared artica. Tras el anlisis de miles de casos, podemos ya estimar la probabilidad de ruptura o diseccin de un aneurisma. As resulta ms fcil determinar en qu momento la necesidad de una intervencin quirrgica sobrepasa los riesgos inherentes a la misma.

b c
Pared artica

d
Capa externa Flujo sanguneo

Ejemplos de aneurismas

Sangre

Capa interna

RUPTURA

DISECCION

Corte transversal de un aneurisma disecante

la aorta ascendente y no comparten las mismas complicaciones. El tratamiento quirrgico previene la ruptura o la diseccin, pero la operacin que sustituye el tramo afectado de la aorta es muy invasiva y entraa notables riesgos. Requiere parar el corazn y derivar la sangre a una mquina corazn-pulmn. En algunos casos, dependiendo de la localizacin del aneurisma, debe interrumpirse el ujo sanguneo por completo y enfriar el paciente de 37 a 18 grados Celsius para lenticar el metabolismo y prevenir la lesin cerebral, mientras se repara la aorta. Aunque la mayora de los pacientes se recuperan, la intervencin comporta riesgos de accidente vascular cerebral, parlisis y muerte. Para evaluar si merece la pena correr el riesgo inherente a una intervencin tan peligrosa, debe conocerse la probabilidad de que un aneurisma artico sufra ruptura o diseccin. En general, el riesgo aumenta con el taINVESTIGACIN Y CIENCIA, octubre, 2005

mao del aneurisma. Para nuestro infortunio, cuando Carmela sufri la ruptura no disponamos de datos especcos. Aunque se haban publicado ms de 300 artculos sobre operaciones de la aorta, encontramos poca informacin acerca de cmo los aneurismas articos evolucionan antes de una intervencin quirrgica, es decir, a qu velocidad se expanden y cul es la probabilidad de ruptura o diseccin para un tamao determinado. La aorta de Carmela, por ejemplo, haba sufrido una diseccin cuando el aneurisma haba alcanzado los 4,8 centmetros de dimetro, un tamao relativamente modesto (el dimetro de una aorta torcica sana oscila entre 2,5 y 3,5 centmetros) por esta razn su empeoramiento nos encontr desprevenidos. Vista la necesidad de ahondar en las cuestiones relacionadas con el crecimiento y la estabilidad de un aneurisma, decidimos acometer nuestra propia investigacin.

Rizzo desarroll tcnicas estadsticas que nos permitiran extraer esa informacin de nuestra base de datos clnicos. As determinamos con precisin el ritmo de crecimiento de los aneurismas. Encontramos que la mayora crece de forma inexorable y sorprendentemente lenta: slo unos 0,12 centmetros anuales. Por tanto, un aneurisma tardara alrededor de un decenio en crecer un centmetro. Este hallazgo sugiere que los aneurismas detectados en adultos de mediana edad comienzan a crecer cuando stos salen de la adolescencia o incluso antes. Evaluamos tambin la probabilidad de ruptura o de diseccin de los aneurismas torcicos de diferentes tamaos. Nos sorprendi el carcter denitorio de los resultados. De acuerdo con nuestros datos, la probabilidad de ruptura o de diseccin se dispara cuando un aneurisma torcico alcanza un dimetro de unos 55

Tamao crtico

SARA CHEN (ilustracin); CNRI/PHOTO RESEARCHERS, INC. (fotografa)

RELACION ENTRE EL TAMAO Y EL RIESGO DE COMPLICACIONES


40
Aneurisma de gran tamao antes de ser extirpado; el paciente est orientado con la cabeza hacia la esquina inferior derecha de la imagen.

Incremento de probabilidad de ruptura o diseccin

30

20

10

0 3 4 5 6 Dimetro del aneurisma (centmetros) 7

RIESGO ANUAL DE COMPLICACIONES


16 Tasa anual media de complicaciones (porcentaje) 14 12 10 8 6 4 2 0 Ruptura Diseccin Ruptura o diseccin Muerte Ruptura, diseccin o muerte

Dimetro del aneurisma (cm) 4,0 a 4,9 5,0 a 5,9 6,0 o superior

2. LA PROBABILIDAD de ruptura o diseccin se ha calculado para el aneurisma de la aorta torcica. La grfica superior muestra el riesgo en relacin al de los aneurismas de entre 4,0 y 4,9 centmetros; aumenta de forma brusca cuando el aneurisma alcanza los 6 centmetros en la aorta ascendente (naranja) o siete centmetros en la aorta inferior (no representado). La grfica inferior representa la posibilidad de ruptura, diseccin o muerte en el transcurso de un ao; crece de forma sbita tambin para los aneurismas que miden seis centmetros o ms. (Los porcentajes indicados para ruptura o diseccin y para ruptura, diseccin o muerte son inferiores a la suma de los porcentajes en las categoras individuales porque los pacientes con mltiples complicaciones se contabilizaron slo una vez en la categora combinada). De estos estudios se infiere que un gran nmero de pacientes con aneurismas en la aorta ascendente requieren intervencin quirrgica cuando la dilatacin alcanza los 5,5 centmetros de dimetro.

seis centmetros (aproximadamente el de una lata de refresco). Ms del 30 por ciento de los pacientes cuyos aneurismas alcanzaron ese tamao sufrieron alguna de las devastadoras complicaciones, fuera ruptura o diseccin. En la aorta descendente, el riesgo aumenta de forma notable cuando alcanza los siete centmetros de dimetro. 56

Las cifras presentadas denen el riesgo de complicacin en el transcurso de la vida, es decir, la probabilidad de que un aneurisma de un tamao dado se rompa o sufra una diseccin; nada dicen acerca de cundo se producir la crisis. Sin embargo, a los pacientes con aneurisma les interesan ms las predicciones sobre la tasa anual de complicaciones. Lo

que quieren saber es si su aneurisma empeorar en un futuro prximo. El clculo de estas probabilidades requiere el anlisis de un gran nmero de casos. En fecha reciente, hemos conseguido acumular sucientes datos para acometer el correspondiente tratamiento estadstico. Combinan informacin de pacientes con aneurismas localizados en cualquier lugar de la aorta torcica, aunque cerca de dos tercios de los pacientes estaban afectados en la aorta ascendente. Observamos una tendencia al incremento gradual en la probabilidad de aparicin de complicaciones en el transcurso del ao conforme el aneurisma crece desde 4,0 a 5,9 centmetros, y un incremento brusco del riesgo cuando la aorta alcanza los seis centmetros de dimetro. Por ejemplo, para un aneurisma torcico de seis centmetros o mayor, el riesgo de ruptura, diseccin o muerte dentro de un ao asciende hasta un impresionante 15,6 por ciento. Un gran nmero de tipos de cncer no arrastran una tasa de mortalidad anual tan elevada. De estas observaciones se derivan varias recomendaciones. Los aneurismas localizados en la aorta ascendente conviene extirparlos, antes de que alcancen los seis centmetros de dimetro. Para la mayora de las personas sin historia familiar de aneurismas se sugiere la intervencin quirrgica cuando el aneurisma tiene 5,5 centmetros. Para la aorta descendente, la operacin se realizara a los seis centmetros si el estado de salud del paciente lo permite; si se encuentra demasiado frgil, se retrasara hasta los seis centmetros y medio. En los pacientes con el sndrome de Marfan o con una historia familiar de trastornos relacionados con aneurismas, la extirpacin del aneurisma debe realizarse con tamaos inferiores a los citados, ya que en estos casos el riesgo de ruptura o diseccin tiende a presentarse antes. En nuestra opinin, la aplicacin de estos criterios prevendra la mayora de las rupturas y disecciones, y evitara la exposicin indebida o prematura de los pacientes a los riesgos de la ciruga artica. Antes de operar un aneurisma, los mdicos deben intentar proteger a la aorta mediante frmacos que controlen la presin sangunea y disminuyan el ritmo INVESTIGACIN Y CIENCIA, octubre, 2005

ALISON KENDALL (grficas); JOHN A. ELEFTERIADES (fotografas); FUENTE DE LA GRAFICA SUPERIOR: M. A. COADY ET AL. EN JOURNAL OF THORACIC CARDIOVASCULAR SURGERY, VOL. 113, N. o 3, PAGS. 476-491, MARZO DE 1997; FUENTE DE LA GRAFICA INFERIOR: R. R. DAVIES ET AL. EN ANNALS OF THORACIC SURGERY, VOL. 73, N. o 1, PAGS. 17-27; ENERO DE 2002.

cardaco, para limitar el estrs que sufre la pared artica dilatada. En general, la ruptura de la aorta abdominal ocurre en aneurismas de menor tamao que los torcicos (la aorta abdominal suele ser ms estrecha que la torcica). Por ello, el tamao de aneurisma a partir del cual se considera recomendable una intervencin quirrgica es menor en el caso abdominal: cuatro centmetros en las mujeres y cinco centmetros en los hombres. Conocer el riesgo de sufrir aneurismas de un individuo asintomtico constituira una de las mejores herramientas preventivas. Facilitara la deteccin precoz de la enfermedad y, por tanto, una vigilancia ms atenta y una pronta aplicacin de tratamiento. El sndrome de Marfan debe interpretarse como un aviso, pues un gran nmero de los que lo padecen terminan desarrollando aneurismas articos. Sin embargo, en los individuos con sndrome de Marfan se concentra slo el 5 por ciento de los afectados por aneurismas. El 95 por ciento restante corresponde a casos idiopticos (de causa desconocida). Sola creerse que la causa de todos los aneurismas se hallaba en la ateroesclerosis, una acumulacin de placas lipdicas en la pared arterial. Sin embargo, de nuestro estudio se desprende que los pacientes con aneurismas en la aorta torcica ascendente son menos propensos a la ateroesclerosis que la poblacin general; la deposicin de placas no parece ser la causa de aneurisma en estos casos. En cambio, los aneurismas de la aorta torcica descendente y de la aorta abdominal s se asocian a menudo con la presencia de placas de ateroesclerosis en la aorta y en sus ramas. La ateroesclerosis podra contribuir al desarrollo de aneurismas en estas regiones. El anlisis de nuestra base de datos ha puesto de manifiesto que la mayora de los aneurismas de la aorta torcica, as como los de la aorta abdominal y del cerebro, poseen un poderoso componente gentico. En la historia familiar de un gran nmero de los pacientes estudiados aparece algn pariente que muri de forma sbita o inesperada a edad muy precoz. Estas muertes suelen atribuirse INVESTIGACIN Y CIENCIA, octubre, 2005

Historia familiar

3. LA PARED DE LA AORTA ha adquirido tal ligereza (debido a un aneurisma), que las marcas de una regla pueden verse a su travs. Nuevos hallazgos indican que los aneurismas se producen en parte por la hiperactividad de las metaloproteinasas; estas enzimas digieren protenas que confieren elasticidad a la pared arterial.

a una parada cardaca, pero quizs una autopsia habra revelado que se trataba de la ruptura de un aneurisma. Alrededor del 20 por ciento de las 500 familias estudiadas muestra algn caso de aneurisma. En la mayora de los casos, la herencia parece ser dominante: basta slo un gen de aneurisma de uno de los progenitores para que el descendiente resulte afectado. En una de las familias, el padre transmiti la enfermedad artica a sus cuatro hijos. Otras muestran diferentes patrones de herencia, lo que sugiere que el riesgo de padecer la enfermedad viene determinado por ms de un gen. Si los marcadores genticos que aumentan la susceptibilidad se conocieran, un simple anlisis de sangre bastara para identificar los sujetos que necesitan un seguimiento atento mediante TAC o ecocardiografa con el fin de detectar cuanto antes la presencia de aneurismas y determinar el momento ms apropiado para una intervencin quirrgica. Si se descubrieran los genes responsables de la enfermedad, podran desarrollarse tratamientos especficos para contrarrestar los efectos nocivos, demorando o previniendo el crecimiento de los aneurismas mediante el bloqueo de las protenas codificadas por dichos genes. Con el objetivo de mejorar la deteccin y, en ltimo trmino, el tratamiento del aneurisma, hemos iniciado un proyecto de investigacin en colaboracin con la empresa Celera Diagnostics sobre los marcadores ge-

nticos SNP (siglas, en ingls, de polimorsmos de un solo nucletido) que se correlacionan con la enfermedad artica. Los SNP son secuencias de ADN que dieren en un solo nucletido (o letra del cdigo) entre una y otra parte de la poblacin. James Devlin, Olga Iakoubova y su equipo de Celera han comparado muestras de ADN extradas de 500 pacientes que presentaban aneurismas torcicos con muestras procedentes de 500 individuos sanos, en este caso las esposas de los pacientes. Mediante un equipo automatizado, rastrearn 16.000 regiones genticas en busca de SNP que aparezcan en los pacientes con aneurisma artico ms a menudo que en los individuos sanos del grupo control. Los resultados preliminares revelan varios SNP cuya presencia podra incrementar el riesgo de forma notable, por lo que estamos siguiendo esta pista en una muestra de pacientes ms extensa. Asimismo, estamos llevando a cabo un estudio similar en pacientes con aneurismas en Europa, para comprobar si la validez de estos hallazgos se mantiene en otra poblacin. Una vez identicados los genes con SNP relacionados con aneurismas, podremos discernir cules son las protenas que codican dichos genes y saber cmo contribuyen al mal funcionamiento de la aorta. Se sospecha ya de algunas protenas que podran hallarse implicadas en este trastorno. Sabemos, por ejemplo, que en la ma57

Por qu falla la aorta?

JOHN A. ELEFTERIADES

Riesgos de la halterofilia
En el ao 2003, publicamos un artculo sobre un trgico caso quntuple de diseccin de la aorta torcica. Se trataba de cinco individuos, aparentemente sanos, que practicaban con regularidad ejercicios que requeran un esfuerzo fsico extremo. Cada uno de ellos albergaba, sin saberlo, un aneurisma en la aorta que emerge del corazn. De forma sbita y amenazante para sus vidas, la capa interna de la pared arterial se separ de la capa externa. En el momento en que se produjo la diseccin, dos estaban levantando pesos, otros dos hacan exiones y el quinto intentaba levantar un pesado bloque de granito. Tres se salvaron mediante una intervencin quirrgica. Desde entonces hemos tenido conocimiento de docenas de casos de diseccin artica producidos durante la realizacin de ejercicios halteroflicos, lo que sugiere que este fenmeno no corresponde a ninguna rareza mdica. Qu relacin puede haber entre el levantamiento de pesos y la diseccin del aneurisma? Quizs el ejercicio fsico que implica un gran esfuerzo contra una resistencia ja como la halterolia hace subir la presin sangunea hasta niveles peligrosos. Estudios con levantadores de peso que compiten relatan valores de presin sistlica, la que existe en las arterias cuando el corazn se contrae, de 380 milmetros de mercurio (mm Hg) (los niveles normales suelen ser de 120 mm Hg o inferiores). Tambin en una modesta investigacin realizada con tres voluntarios, detectamos una desmesurada subida de presin: uno de los participantes alcanz los 319 mm Hg cuando levantaba slo tres cuartas partes del peso de su cuerpo (grca). Esta presin puede resultar excesiva para una arteria ya dilatada. Anlisis de las propiedades mecnicas de la aorta distendida revelan que a 200 mm Hg un aneurisma de seis centmetros sufre una presin de 800 kilopascal, cifra que iguala a la mxima resistencia a la distensin del tejido artico. Por tanto, no resulta sorprendente que un aneurisma artico sometido a una presin sangunea prxima o superior a los 300 mm Hg ceda. Aconsejamos a los deportistas con una historia personal o familiar de aneurisma artico, o cualquier engrosamiento de la aorta, prudencia en sus prcticas halteroflicas. Recomendamos no levantar nunca un peso igual o superior a la mitad de su peso corporal. Levantar pesos puede resultar muy

UN HOMBRE JOVEN que sufri una diseccin artica inducida por el levantamiento de un peso excesivo muestra la cicatriz de la intervencin quirrgica que le salv la vida. Con toda probabilidad, un brusco aumento de la presin arterial durante la realizacin del ejercicio precipit la diseccin. Incluso en los individuos sanos, la presin sangunea puede alcanzar, durante el levantamiento, valores astronmicos, superiores a los 300 mm Hg (grfica).
350
Atleta retirado (ahora sedentario) Deportista que practica halterofilia con regularidad

Presin sistlica (mm Hg)

300 250 200 150 100 50 0

Atleta de 16 aos

75 100 25 50 Porcentaje del peso corporal levantado

125

benecioso para preservar la masa muscular y la resistencia sea, pero antes de comenzar un programa de halterolia debera solicitarse un ecocardiograma para descartar la presencia de aneurismas.

yora de los pacientes con aneurisma artico el segmento dilatado de la pared del vaso evidencia una merma de bras elsticas y de colgeno, si se compara con tejido sano. Estas protenas brosas coneren resistencia y exibilidad a la arteria. Los defectos que contribuyen a la debilidad de la pared artica pueden ocurrir en los genes que codican tales protenas o bien en los que regulan la sntesis o el mantenimiento de la elastina y el colgeno. En el sndrome de Marfan, los defectos genticos suelen afectar al gen de la brilina, una protena que, combinada con la elastina, forma las bras elsticas. La consiguiente alteracin de la sntesis y deposicin de 58

la brilina debilita la pared artica y la hace ms vulnerable a la formacin de aneurismas. No obstante, no se sabe todava si las mutaciones en el gen de la brilina son frecuentes en los pacientes que no padecen el sndrome de Marfan. Hemos hallamos pruebas de que la abundancia excesiva de determinadas enzimas en la pared artica contribuye a la formacin y al crecimiento de aneurismas en un gran nmero de pacientes. Todos los vasos sanguneos contienen metaloproteinasas (MMP) que destruyen las protenas viejas para crear espacio donde asentar las nuevas. Estos vasos poseen tambin protenas inhibidoras que mantienen a raya las MMP. En una pared artica

sana, la actividad de estas protenas se encuentra equilibrada: el recambio protenico se mantiene, pues, constante. En cambio, en segmentos de aorta extirpados de pacientes con aneurisma se observa un exceso de dos tipos de MMP y una disminucin de una de las protenas inhibidoras. Un tal desequilibrio potenciara la degradacin de las protenas, incluidas la elastina y la brilina, en la pared artica, situacin que podra allanar el camino a la formacin de aneurismas torcicos, por debilitamiento de la pared del vaso. En cierto paciente, la aorta se haba adelgazado tanto, que las marcas de una regla podan leerse a travs de su pared. Estudios recientes (basados en la INVESTIGACIN Y CIENCIA, octubre, 2005

JAKE MESSERE (fotografa); ALISON KENDALL (grfica)

hiptesis de las metaloproteinasas hiperactivas) sugieren que frmacos capaces de bloquear la actividad de las MMP podran retardar el crecimiento o prevenir la ruptura de los aneurismas articos. Con George Koulias, de la Universidad de Yale, hemos comenzado a estudiar las propiedades mecnicas de la aorta dilatada para comprender mejor por qu aumenta el peligro a medida que sta se va extendiendo. Antes de extirpar un aneurisma, medimos su dimetro, el grosor de su pared y la presin arterial cuando el corazn se contrae y se relaja. A partir de estos parmetros, determinamos las propiedades mecnicas del vaso. Hemos demostrado que en paralelo al proceso de dilatacin de la aorta, disminuye su capacidad para distenderse. Hemos observado tambin que, cuando un aneurisma de la aorta torcica ascendente alcanza un dimetro de seis centmetros el mismo valor crtico que hallamos en estudios previos sobre la estabilidad de los aneurismas, el vaso se comporta como un tubo rgido. Esta rigidez maximiza el estrs absorbido por la pared de la aorta cuando la sangre golpea contra ella en cada latido cardaco; asimismo, explica por qu la situacin se complica a menudo cuando un aneurisma alcanza el dimetro crtico de seis centmetros. Por tanto, es la inexibilidad de la pared artica lo que coloca a un aneurisma cerca del desastre. Pero, qu le empuja hasta el borde del precipicio? Hemos iniciado la categorizacin de los acontecimientos que hacen que la diseccin de la pared se produzca en un momento determinado en un individuo susceptible. Segn las entrevistas realizadas a los pacientes de nuestra base de datos, tres de cada cuatro recuerdan haber experimentado un intenso episodio de emocin extrema o de esfuerzo fsico justo antes de sufrir la diseccin. Estas situaciones comparten un mismo fenmeno: provocan un fuerte incremento de la presin arterial que desgarra la pared de la aorta vulnerable. Para un determinado tipo de actividad fsica (halterolia) disponemos de pruebas que respaldan esta hiptesis. De hecho, este ejercicio puede provocar un estrs excesivo sobre un aneurisma hasta el punto de forzar una crisis, aun cuando la INVESTIGACIN Y CIENCIA, octubre, 2005

Poblacin de riesgo
Un aneurisma artico viene a ser como una bomba con temporizador situada en el interior del trax. Permanece en silencio hasta que un da se rompe o sufre una diseccin. Existen varios factores indicadores de la propensin al desarrollo de este trastorno vascular:

Historia familiar con aneurismas Pariente que sufri un colapso y muri de forma sbita o inesperada Sndrome de Marfan o sus signos caractersticos. Estos incluyen piernas largas, una estructura corporal alta y delgada, y articulaciones laxas (lo que se demuestra, a la derecha, por la habilidad para cruzar el pulgar sobre la palma, mientras se mantiene plana la mano).

Aconsejamos a los pacientes que cumplen algunos de estos criterios o que tienen previsto practicar halterolia que se sometan a una revisin, mediante TAC o ecocardiogramas, para descartar la presencia de aneurismas en la aorta torcica. El levantamiento de pesos no incrementa el riesgo de aneurisma, pero aumenta la posibilidad de que un aneurisma ya existente se convierta, de repente, en letal.

dilatacin artica no haya alcanzado los seis centmetros de dimetro. Parece lgico conjeturar que los picos de presin arterial desencadenados por otros acontecimientos puedan tambin inducir una ruptura, aunque todava no hemos ahondado en esta posibilidad. Como armara Sir William Osler, en el siglo XIX, no hay enfermedad ms propicia para el cultivo de la humildad en la prctica clnica que el aneurisma artico. Las investigaciones actuales acerca de la biologa y la evolucin de los aneurismas torcicos desde la susceptibilidad

gentica hasta los acontecimientos fsicos y emocionales que causan su rotura o diseccin nos ayudan a hacer a esta enfermedad algo menos humillante. En cuanto a Carmela, hoy goza de buena salud y ha reemprendido su actividad profesional. Siento que se me ha dado una segunda oportunidad para vivir, una oportunidad que a su padre no le fue concedida cuando muri a causa de una diseccin artica a los 34 aos. Esperamos que nuestra investigacin, inspirada por la grave crisis que sufri esta mujer, brinde a otros la misma oportunidad.

El autor
John A. Elefteriades estudi medicina y ciruga general y cardiotorcica en la Universidad de Yale, donde ahora es profesor y jefe de ciruga cardiotorcica.

Bibliografa complementaria
SURGICAL INTERVENTION CRITERIA FOR THORACIC AORTIC ANEURYSMS: A STUDY OF GROWTH RATES AND COMPLICATIONS. Michael A. Coady et al. en Annals of Thoracic Surgery, vol. 67, n.o 6, pgs. 19221926; junio 1999. YEARLY RUPTURE OR DISSECTION RATES FOR THORACIC AORTIC ANEURYSMS: SIMPLE PREDICTION BASED ON SIZE. R. R. Davies, L. J. Goldstein, M. A. Coady, S. L. Tittle, J. A. Rizzo, G. S. Kopf y J. A. Elefteriades en Annals of Thoracic Surgery, vol. 73, n.o 1, pgs. 1727; enero 2002. WEIGHT LIFTING AND RUPTURE OF SILENT AORTIC ANEURYSMS. John Elefteriades et al. en Journal of the American Medical Association, vol. 290, n.o 21, pg. 2803; 3 de diciembre, 2003. PERSPECTIVES ON DISEASES OF THE THORACIC AORTA. John A. Elefteriades en Advances in Cardiology, vol. 41, pgs. 7586; 2004.

JOHN A. ELEFTERIADES

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Gotas nanoscpicas de helio a bajas temperaturas


Constituyen un laboratorio idneo para el estudio de la superuidez y otros procesos fsicos fundamentales. Ofrecen interesantes aplicaciones en el dominio de la espectroscopa molecular y la sntesis qumica
Manuel Barranco, Ricardo Mayol, Jess Navarro y Mart Pi

n 1908, Heike Kamerling Onnes consigui, en su laboratorio de Leyden, licuar el helio enfrindolo hasta 5,2 kelvin, una temperatura nunca alcanzada hasta entonces. As terminaba con el ltimo miembro de la lista de gases permanentes que estableciera Faraday en el siglo XIX para referirse a los que no pueden licuarse por compresin. El helio lquido muestra propiedades harto peculiares. A lo largo de este artculo nos referiremos a dos de ellas. La primera atae a sus condiciones de solidicacin: mientras que, a presin normal, todas las sustancias adoptan el estado slido cuando se llevan a bajas temperaturas, el helio permanece lquido aunque se enfre hasta el cero absoluto; para solidicarlo, deben aplicarse presiones superiores a 25 atmsferas. La segunda propiedad corresponde a la superuidez. Al disminuir la temperatura por debajo de 2,17 K, el helio efecta una transicin de fase: de lquido normal a superuido, denominado as porque uye sin viscosidad aparente a travs de un capilar. Ambas propiedades constituyen una manifestacin macroscpica de efectos genuinamente cunticos, lo que convierte el helio lquido en el lquido cuntico por excelencia. El helio natural se presenta en dos formas isotpicas estables: 4He y 3He; la ms ligera de ellas en una proporcin de slo el 0,00014 por ciento. Obedecen a estadsticas cunticas diferentes: el 4He corresponde a un bosn y el 3He a un fermin. Para los fermiones rige el principio de exclusin de Pauli, segn el cual dos fermiones idnticos (por ejemplo dos electrones) no pueden hallarse en el mismo estado cuntico. Pero esta restriccin no afecta a los bosones. En ciertas condiciones incluso sucede lo contrario: a temperaturas suciente60 INVESTIGACIN Y CIENCIA, octubre, 2005

CORTESIA DE FRANK STIENKEMEIER, UNIVERSIDAD DE BIELEFELD

mente bajas, los bosones tienden a ocupar el mismo estado cuntico. De hecho, la superuidez del 4He lquido se debe a que, en ausencia de energa trmica, todos sus tomos se comportan de forma coherente, como lo hace un gas de bosones a temperaturas prximas al cero absoluto [vase Mecnica cuntica de los condensados de Bose-Einstein, por Arturo Polls, Jordi Boronat y Ferran Mazzanti, INVESTIGACIN Y CIENCIA, febrero de 2001]. El 3He lquido se torna tambin superuido, pero a temperaturas mucho menores que el 4He, por debajo de 2,7 milikelvin. La superuidez del 3He se relaciona con la formacin de pares de tomos, anlogos a los pares de electrones responsables de la superconductividad en ciertos metales.

1. DISPOSITIVO EXPERIMENTAL utilizado para la produccin, dopaje y deteccin de gotas de helio.

Gotas nanoscpicas

En el laboratorio se experimenta con muestras de unos milmetros o centmetros cbicos de helio, que INVESTIGACIN Y CIENCIA, octubre, 2005

contienen del orden de 1018 a 1021 tomos. Se trata, pues, de sistemas macroscpicos. Los fsicos se interesan por los cambios que sufren las propiedades del helio lquido cuando el tamao de la muestra disminuye, hasta llegar incluso a dos tomos. Cuando el nmero de tomos de helio es inferior a 107, las dimensiones de la muestra se encuentran en el dominio de los nanmetros; el sistema recibe el nombre de nanogota. Su estudio reviste inters no slo conceptual, sino tambin prctico. A nales de los aos ochenta y principios de los noventa, se descubri que las nanogotas de helio capturan con facilidad tomos o molculas que hallen a su paso. Este fenmeno atrajo el inters de los qumicos, quienes vieron en las gotas de helio el laboratorio idneo para la espectroscopa

molecular de alta resolucin. A su vez, los espectros de las molculas capturadas revelan cuestiones bsicas sobre la estructura de las gotas. Los tomos de los gases nobles (helio, nen, argn, etc.) presentan una estructura electrnica de capas cerradas, que les conere estabilidad qumica, o poca reactividad. La estructura del helio (dos electrones que llenan la primera capa) constituye la ms estable de todas ellas. La interaccin entre dos tomos de helio se debe a la polarizacin que la carga de un tomo induce en la del otro. Resulta notablemente repulsiva cuando la distancia que los separa es inferior a 2,5 angstrom; a distancias ligeramente superiores, los tomos experimentan una dbil atraccin de unos 10 K, que disminuye rpidamente a medida que aumenta la separacin. 61

Debido a su reducida masa, la energa del punto cero (estado de mnima energa, nunca nula, que pueden adoptar los tomos de un sistema cuntico) de un tomo de helio viene a ser del mismo orden que la energa de atraccin entre dos de ellos. A consecuencia de este delicado balance energtico, dichos tomos se hallan en constante movimiento (lejos de estabilizarse en sus posiciones de equilibrio); por tanto, el helio permanece lquido incluso en el cero absoluto. Los clculos tericos indican que esta situacin se mantiene incluso para agregados de un nmero muy pequeo de tomos de helio. No ocurre lo mismo en los otros gases nobles. Por un lado, su mayor masa atmica se traduce en una menor energa del punto cero (ambas magnitudes dependen inversamente la una de la otra); por otro, la atraccin entre dos tomos es mayor que en el caso del helio. El balance energtico favorece la localizacin de los tomos: los agregados de estos elementos adoptan una estructura cuasicristalina. As,

ca. El gas, muy puro, contenido en un recipiente a alta presin y baja temperatura uye por una tobera y se expande en un recinto donde se ha hecho un vaco muy elevado. En el transcurso de la expansin, la temperatura disminuye rpidamente; los cambios en el estado termodinmico del gas se describen mediante una expansin adiabtica. Las colisiones entre tomos conducen a la formacin de agregados, que contienen un gran nmero de 2. ESQUEMA DEL DIAGRAMA DE FASES del tomos (106 o 107). Luego se pro4He. El helio lquido slo se solidifica a presioduce una intensa evaporacin, que nes muy elevadas (superiores a 25 atmsferas). reduce el tamao y la temperatura de las nanogotas. Estas suelen Al disminuir la temperatura (por debajo de llegar al equilibrio trmico tras 2,17K) se produce otra transicin de fase: de recorrer un metro en unos pocos lquido normal a superfluido. milisegundos. Estudios tericos y experimentales han determinado mientras los agregados de tomos que se alcanzan temperaturas de de helio constituyen nanogotas, los 0,40 K y 0,15 K para gotas de 4He de otros gases nobles forman nano- y 3He, respectivamente. Al nal del slidos. recorrido, stas se analizan mediante un espectrmetro de masas. Cmo se preparan las nanogotas Entre la tobera y el espectrmetro Para producir agregados neutros de se colocan diversos dispositivos que sustancias gaseosas se utiliza a menu- controlan las caractersticas de las do la tcnica de expansin supersni- nanogotas. Pensemos en un ltro de velocidades. Se basa ste en dos oricios alineados con el haz que se abren y cierran de forma sincronizada, de tal forma que los agregados que atraviesen el primer oricio puedan atravesar el segundo si el tiempo de vuelo entre los dos coincide con un valor predeterminado. As se controla la velocidad. Para conocer el tamao de las gotas se coloca a continuacin una cmara de reaccin, donde los agregados colisionan con tomos o molculas producidos en un haz secundario. Puesto que las velocidades estn predeterminadas, las masas se deducen a partir del ngulo de deexin del haz primario. Variando las condiciones iniciales de presin y temperatura se puede controlar la distribucin de masas. Por ejemplo, con presiones de 20 atmsferas y temperaturas de 12 a 15 K se obtienen gotas con 3 103 104 tomos. A presin ja, un aumento de la temperatura produce gotas de menor tamao, y viceversa. En cuanto a la deteccin nal, la 3. ESTADISTICAS CUANTICAS para fermiones y bosones. Siguiendo el principio de espectrometra de masas no resulta exclusin de Pauli, los fermiones nunca ocupan el mismo estado cuntico. Los bosones, adecuada para las gotas de pocos en cambio, no cuentan con esta restriccin; a temperaturas muy bajas llegan incluso a tomos, pues no distingue entre las agruparse en el mismo estado cuntico. seales producidas por masas peque62 INVESTIGACIN Y CIENCIA, octubre, 2005

as y las originadas por la fragmentacin de gotas mayores. Adems, las gotas pequeas pueden ionizarse por completo, debido a su dbil ligadura. Para tales dimensiones, el grupo que dirige Peter Toennies, de la Universidad de Gotinga, ha utilizado una tcnica no destructiva, basada en una red de difraccin. Han detectado sistemas ligados 4HeN formados por unos 43 tomos, o menos. Por ejemplo, el dmero 4He2, sin duda, la mayor molcula diatmica (52 4). Su energa de enlace se estima en slo 1,1 mK del orden de la diezmillonsima de electronvolt. Este resultado est en acuerdo cualitativo con los clculos tericos, que indican un valor de entre 1,3 y 1,7 mK, variable en funcin del modelo que se use para describir la interaccin entre dos tomos de helio. Varios modelos reproducen el valor experimental de la energa por partcula del lquido, que se conoce con una precisin de una centsima de K. Igual que en el caso del helio lquido, la energa de enlace del dmero resulta de un delicado balance entre las energas cintica (del punto cero) y potencial (de atraccin); los clculos indican para stas valores del orden de 8 y 9 mK, respectivamente. La interaccin entre dos tomos de helio es, en esencia, la misma para ambos istopos. Por ello, revisten mayor inters las gotas isotpicamente puras, as como las mezcladas, es decir, sistemas de bosones y fermiones de distinta masa, aunque ligados por la misma fuerza. Permiten estudiar efectos relacionados con las diferentes estadsticas cunticas y energas del punto cero. La interaccin entre dos tomos de helio resulta fuertemente repulsiva a cortas distancias y atractiva, a distancias intermedias. Cuando la interaccin es de corto alcance, cada tomo de helio interacta slo con unos pocos a su alrededor, a diferencia de lo que sucede en el caso de la gravedad u otra fuerza de largo alcance. Por tanto, conforme aumenta el nmero de tomos de la gota, su energa de ligadura por tomo, as como su densidad central, tienden a los valores del lquido uniforme. Por todo ello se dice que las gotas INVESTIGACIN Y CIENCIA, octubre, 2005

ESCALAS DE TEMPERATURA Y UNIDADES DE ENERGIA


La escala absoluta de temperatura es independiente de las propiedades de cualquier sustancia. La temperatura absoluta (T) se mide en grados kelvin (K). Un kelvin coincide con un grado de la escala Celsius; el cero absoluto corresponde a 273,15 oC. De acuerdo con el tercer principio de la termodinmica, el cero absoluto resulta inalcanzable en un nmero nito de pasos. En el proceso de enfriamiento de gases atmicos mediante lseres para producir condensados de Bose-Einstein se han alcanzado las menores temperaturas absolutas: del orden del nanokelvin (109 K o milmillonsima de kelvin). Dejando de lado el sistema internacional, lo ms comn es utilizar sistemas de unidades adaptadas al sistema fsico en estudio. En la fsica de la materia condensada, la energa se suele medir con el electronvolt (eV), que equivale a 1,602 1019 joule (J), o su milsima parte, el meV. En la fsica de muy bajas temperaturas, la energa se mide en unidades de temperatura absoluta. Ello se debe a que la constante de Boltzmann (k = 1,381 1023 J K1), multiplicada por T, tiene dimensiones de energa. En espectroscopa, se cuantica la energa en trminos de nmero de onda o cm1. Resultan as las siguientes equivalencias: 1 K = 0,695 cm1 = 8,617 105 eV.

de helio constituyen sistemas autoligados y saturantes. Debido al principio de exclusin de Pauli y a la menor masa del tomo de 3He, una gota de 3He est menos ligada que una de 4He (con el mismo nmero de tomos). De hecho, los clculos tericos muestran que el dmero 3He2 no est ligado; se requiere un mnimo de unos 30 tomos de 3He para formar una gota autoligada. Experimentalmente todava no se ha

Mezclas isotpicas

logrado determinar dicho valor crtico, pero todo parece apoyar su existencia: a diferencia de lo que sucede con el 4He (que forma gotas ligadas a partir de cualquier nmero de tomos), en ningn caso se han observado gotas pequeas de 3He; hasta la fecha, slo se han detectado agregados de varios miles de tomos. El principio de exclusin de Pauli condiciona tambin la distribucin energtica de los tomos de 3He en una gota (cmo se reparten en niveles, o capas, de energa). Cuando el nmero de fermiones, N, es tal que todos los estados de una capa quedan ocupados, el sistema muestra mayor estabilidad. Se trata de los nmeros mgicos. Segn los clculos tericos, en el caso de nanogotas de 3He, los primeros nmeros mgicos corresponden a los valores de N = 2, 8, 20, 40, 70, 112, 168... Lo mismo sucede en el caso de agregados metlicos de tomos alcalinos [vase Propiedades de los microagregados metlicos, por Mara Pilar Iiguez y Julio A. Alonso, INVESTIGACIN Y CIENCIA, agosto de 1990]. El estudio de las mezclas isotpicas resulta fascinante. A temperaturas
4. LA SUPERFLUIDEZ del helio se manifiesta a temperaturas inferiores a los 2,17 K. Debido a la ausencia de viscosidad aparente, el superfluido trepa por las paredes del recipiente hasta alcanzar el borde y rebosar.

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EL MOVIMIENTO DEL PUNTO CERO


Segn la fsica clsica, el movimiento de los tomos se ralentiza al disminuir la temperatura, hasta cesar por completo cuando se alcanza el cero absoluto de temperatura. La fsica cuntica muestra, en cambio, que, incluso en el cero absoluto, un cuerpo puede estar en movimiento. Este fenmeno se puede explicar a partir del principio de indeterminacin de Heisenberg. A un tomo de masa m localizado en una regin espacial de dimensin x, le corresponde un momento lineal p h/x, siendo h la constante de Planck. En consecuencia, el tomo cuenta con una energa cintica dada por h 2/[2m(x)2], que corresponde a la energa del punto cero. Esta energa puede ignorarse a temperaturas elevadas, pues la energa cintica total es bsicamente trmica y proporcional a kT. A bajas temperaturas, sin embargo, sucede lo contrario: en las proximidades del cero absoluto, la energa trmica es despreciable frente a la del punto cero. Para estimar esa energa en el caso del helio, imaginemos un tomo en un pequeo volumen limitado por los dems tomos, de forma que la distancia x antes mencionada puede considerarse el doble de la distancia media entre ellos. Teniendo en cuenta que las densidades atmicas del helio lquido a temperaturas prximas al cero absoluto y a cero atmsferas de presin son 0,022 y 0,016 tomos/3, respectivamente para los istopos 4He y 3He, obtenemos una energa del punto cero de 12 K y 13 K. Estos valores resultan comparables a la atraccin de 10 K que existe entre dos tomos de helio. A consecuencia de este delicado balance energtico, dichos tomos se hallan en constante movimiento (lejos de estabilizarse en sus posiciones de equilibrio, como sucede en el estado slido); por tanto, el helio permanece en estado lquido incluso en el cero absoluto.

muy bajas, los lquidos 4He y 3He no se mezclan en cualquier proporcin. En concreto, cerca del cero absoluto y a la presin de cero atmsferas, se alcanza una concentracin mxima de 3He en 4He del 6,6 por ciento. A concentraciones mayores, se produce una segregacin del 3He y aparecen dos fases lquidas: una formada por 3He puro y la otra por una mezcla isotpica a la concentracin mxima de 3He. Incluso a concentraciones inferiores a la mxima, el 3He se resiste a disolverse en 4He. Si en un recipiente con 4He lquido se aaden tomos de 3He, stos se sitan en la supercie libre del lquido, formando una pelcula cuasibidimensional. Ello se debe a que los estados de menor energa accesibles al 3He se encuentran precisamente en la supercie del 4He. Slo cuando stos, los 64

estados de Andreev, se han ocupado por completo, el 3He empieza a disolverse en el volumen. La existencia de los estados de Andreev se explica por la diferencia entre las energas del punto cero de cada istopo: el exceso de energa cintica de un tomo de 3He con respecto a la de uno de 4He empuja el 3He hacia la supercie. Las propiedades superciales del 4He lquido cambian, pues, de forma notable cuando se aade 3He, incluso en pequeas proporciones. En el caso de gotas mezcladas, cabe preguntarse cmo se distribuirn los istopos en el interior del agregado, cmo cambiarn los nmeros mgicos y la estructura de niveles energticos de los tomos de 3He, o qu ocurrir si, partiendo de un agregado inestable de 3He, se reem-

plazan tomos de 3He por tomos de 4He. Los tomos de 4He deberan proporcionar una ligadura adicional a los de 3He; para combinaciones apropiadas de nmeros de tomos de cada istopo se podran formar gotas mezcladas autoligadas con menos de 30 tomos de 3He. De hecho, sabemos que as ocurre. El grupo de Toennies ha detectado 4HeN-3He, con N = 2-6, y otros agregados estables. Clculos tericos realizados por los autores indican que dos tomos de 4He pueden ligar hasta 4 tomos de 3He, o bien ms de 17; las dems combinaciones forman estados ligados, si bien algunas de ellas son metaestables, es decir, les resulta energticamente ms ventajoso romperse en agregados estables de menor tamao. La estabilidad de una gota mezclada depender de la combinacin de INVESTIGACIN Y CIENCIA, octubre, 2005

distintos comportamientos cunticos y masas atmicas. Las gotas mixtas reproducen, a escala nanoscpica, la estructura del lquido antes comentada. Los tomos de 4He se localizan en el interior de la gota, mientras que los de 3He lo hacen en la supercie. Este comportamiento muestra que las gotas de 4He tambin poseen estados superciales de Andreev con una notable capacidad de almacenar tomos de 3He. Como veremos ms adelante, ello reviste mayor inters. El conocimiento de la estructura de una molcula proviene, en buena medida, del estudio experimental de su espectro energtico (que revela la distribucin de los niveles energticos caracterstica de cada sistema cuntico). Pero cuando se trata de una molcula compleja, esta tcnica resulta inadecuada: los espectros presentan numerosos picos de energa (correspondientes a numerosos niveles) tan prximos entre s que, en la prctica, resulta difcil discriminarlos. El problema se agrava porque la anchura de los picos aumenta con la temperatura, complicando an ms su resolucin. Para mitigar el problema trmico, se recurre al estudio de haces moleculares, pues, tal como ya hemos indicado en el caso del helio, en una expansin adiabtica la temperatura de las molculas disminuye. Aun as, las temperaturas nales resultan demasiado elevadas, del orden de 1 K, en parte por limitaciones tcnicas y en parte para evitar que las molculas formen agregados. Por ello se ha explorado otro enfoque: depositar las molculas sobre substratos inertes a temperaturas ultrabajas. En un substrato slido, la interaccin entre ste y la molcula depositada depende de la orientacin relativa, lo que introduce una complicacin adicional. Nada de eso ocurre, en cambio, si el substrato consiste en helio lquido. Sin embargo, resulta muy difcil evitar que las molculas inyectadas en el helio lquido formen agregados, que se condensen sobre las paredes del recipiente o se produzcan otros efectos no deseados. Adems, esta tcnica no resulta aplicable a cualquier tipo de molcula. Para superar tales obstculos, en los ltimos aos se ha desarrollado INVESTIGACIN Y CIENCIA, octubre, 2005

otra opcin ms conveniente: implantar tomos y molculas en nanogotas de helio en vuelo. A pesar de algunas limitaciones, esta tcnica permite inyectar, en principio, todo tipo de molculas y facilita la deteccin de las gotas dopadas. Se basa en hacer pasar un haz de nanogotas a travs de una cmara de reaccin que contiene un gas de impurezas a

muy baja presin, alrededor de 108 atmsferas. El tamao tpico de estos agregados, que puede controlarse variando la presin y la temperatura en la fuente, oscila entre los 103 y los 105 tomos. Las gotas capturan entonces una nica molcula, que, al adentrarse en el agregado, pierde su energa cintica, provocando la evaporacin de un gran nmero

Espectroscopa molecular

CORTESIA DE PETER TOENNIES, INSTITUTO MAX PLANCK, GOTINGA

5. ESPECTRO ROTO-VIBRACIONAL DE ABSORCION de una molcula de sulfuro de carbonilo (OCS) en gotas de helio. En la parte superior aparecen los espectros del OCS en gotas de helio puras: 4He (a) y 3He (b). Las grficas inferiores corresponden a la seal en una gota de 3He a la que se han aadido N tomos de 4He (c-h). En 4He muestra los picos ntidos caractersticos de una gota superfluida (a). El 3He, en cambio, produce una banda ancha (b). A medida que se aaden tomos de 4He a la gota de 3He, el espectro sufre ligeras modificaciones. Cuando N = 60, aparecen picos definidos, que indican la manifestacin de superfluidez en el entorno de la molcula de OCS.

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OBTENCION Y ANALISIS DE NANOGOTAS DE HELIO


Para producir agregados neutros de sustancias gaseosas se utiliza a menudo la tcnica de expansin supersnica. En una fuente se almacena helio gaseoso muy puro a presin elevada (entre 10 y 200 atmsferas) y baja temperatura (entre 3 y 20 K). Las gotas se producen por la expansin adiabtica del gas a travs de una tobera de entre 5 y 10 micrometros de dimetro. Se detectan en un espectrmetro de masas cuadrupolar, tras pasar por un ionizador por impacto de electrones. La distancia entre la fuente y el espectrmetro viene a ser de dos o tres metros. Se puede controlar la velocidad de las gotas (del orden de 103 m/s) hacindolas pasar por un selector de tiempo de vuelo, donde la apertura de dos oricios alineados se sincroniza adecuadamente. En una cmara de reaccin, las gotas capturan molculas en fase gaseosa a baja presin. Ello produce un exceso de energa que provoca la evaporacin de varios centenares de tomos; las gotas dopadas recuperan as la temperatura que tenan antes de entrar en la cmara. Para obtener el espectro molecular de la impureza, las gotas se iluminan con un lser; cada molcula excita entonces su estado roto-vibracional. Al desexcitarse, emite energa que la gota utiliza para volver a evaporar tomos de helio. Se reduce as el tamao de las gotas y, por tanto, tambin la probabilidad de ser ionizadas, as como la seal detectada en el espectrmetro.

COMO SE DETECTAN LAS GOTAS MAS PEQUEAS?


En el caso de las gotas de helio con pocos tomos, la espectrometra de masas no resulta adecuada para detectarlas, pues no distingue entre las seales producidas por masas pequeas y las originadas por la fragmentacin de gotas mayores. Adems, las gotas con pocos tomos corren el peligro de ionizarse por completo, debido a su dbil ligadura. Para detectar las gotas ms pequeas se recurre a una tcnica no destructiva: la difraccin. Las gotas con pocos tomos de helio cuentan con una mayor longitud de onda cuntica asociada (magnitud inversamente proporcional a la masa de la partcula). Ello permite aprovechar su comportamiento ondulatorio para determinar, mediante una red de difraccin, el tamao (nmero de tomos) de las gotas.

de tomos de helio. Se trata de un proceso muy rpido: en cuestin de microsegundos, las gotas alcanzan un equilibrio trmico en torno a 0,4 K en el caso del 4He y a 0,15K en el caso del 3He. En estas condiciones, el 4He es superuido mientras que el 3He es un lquido normal. Las gotas as dopadas se analizan en vuelo, cuando salen de la cmara de reaccin. Se las ilumina con un lser, cuya frecuencia se ajusta al rango de energas del espectro de la molcula capturada, para que sta se excite al absorber la radiacin. As se resuelve el problema de la temperatura antes mencionado. 66

En una serie de experimentos realizados a mediados de los aos noventa, Toennies y su grupo resolvieron por primera vez el espectro roto-vibracional de molculas de hexauoruro de azufre (SF6) capturadas en nanogotas de 4He. El espectro corresponde al que cabra esperar si la molcula girara casi libremente en el interior del agregado. Ello indica que la gota de 4He es superuida, pues en caso contrario la friccin entre el SF6 y los tomos de helio circundantes inhibira la rotacin. Adems, constituye una muestra del potencial que las gotas de 4He ofrecen para la espectroscopa molecular de alta resolucin.

Aunque la interaccin entre la molcula capturada y los tomos de helio es dbil, no se puede despreciar. Sucede as que ciertos complejos moleculares presentan una morfologa harto distinta en fase gaseosa y en el interior de las gotas. En un experimento realizado en 1998, Roger Miller y sus colaboradores, de la Universidad de Carolina del Norte, lograron introducir varias molculas de cianhdrico (HCN) en una nanogota de 4He. (Aumentando la presin de vapor en la cmara de reaccin se puede lograr que una misma gota capture varias molculas.) INVESTIGACIN Y CIENCIA, octubre, 2005

Sntesis qumica

M. BARRANCO, R. MAYOL, J. NAVARRO Y M. PI

Las molculas de HCN presentan una estructura lineal; sin embargo, cuando interaccionan en fase gaseosa forman cadenas plegadas e incluso ciclos, si se agregan ms de tres. Ahora bien, el grupo de Miller observ que, en el interior de gotas formadas por unos 4000 tomos de 4He, las molculas de HCN se ordenan formando cadenas lineales. Consiguieron alinear hasta ocho molculas de HCN, el mximo nmero posible considerando el dimetro de la gota y la longitud de la molcula. Dicha estructura lineal corresponde a un estado metaestable de los agregados (HCN)N siendo N el nmero de molculas que forman el agregado, accesible cuando stos se forman en el interior de las gotas pero no cuando se producen por condensacin, tras la expansin adiabtica de un haz de molculas de HCN. Existen otros ejemplos de sntesis de un complejo metaestable en el interior de gotas de 4He a muy baja temperatura. Estas nanogotas ofrecen un medio idneo para preparar molculas inestables, que no podran obtenerse de otra forma. Las molculas inyectadas en gotas de helio constituyen, a su vez, sondas que permiten inferir propiedades del medio que las rodea; por ejemplo, la temperatura. La intensidad de las lneas del espectro molecular depende de la temperatura de la gota. A partir de la intensidad relativa de las distintas lneas espectrales de la molcula inyectada se han determinado las temperaturas antes mencionadas de las gotas de 4He y 3He, predichas tericamente varios aos antes. El mayor impacto que el anlisis de impurezas moleculares en gotas de helio ha producido en el campo de la fsica de la materia condensada guarda relacin con el estudio de la superuidez a escala nanoscpica. Como hemos comentado, la rotacin cuasilibre de molculas en gotas de 4He prueba que dichas gotas se hallan en fase superuida. Se plantea entonces una cuestin: cul es el nmero mnimo de tomos de helio que debe haber en la gota para que sta sea superuida? En las postrimeras de los aos ochenta del siglo pasado, dos gruINVESTIGACIN Y CIENCIA, octubre, 2005

pos estudiaron las propiedades de las nanogotas de 4He. David Ceperley y sus colaboradores, de la Universidad de Illinois en Urbana, calcularon su calor especco; el equipo de Birgitta Whaley, de la Universidad de California en Berkeley, su espectro de excitacin. De ambos trabajos se concluye que los sistemas formados por unos 60 tomos de 4He muestran propiedades semejantes a las del lquido superuido. Casi dos decenios mas tarde, en 1997, otro experimento llevado a cabo por el grupo de Toennies pareci corroborarlo. Analizaron el espectro infrarrojo de molculas de sulfuro de carbonilo (OCS) en el interior de nanogotas de 4He y de 3He, de unos 104 tomos en cada caso. En las gotas de 4He se observaron picos muy estrechos, caractersticos de un medio superuido, mientras que en las de 3He slo apareci un pico muy ancho, propio de un lquido viscoso. Veamos cmo inuye la viscosidad en el espectro molecular.
CON HCN a DENSIDAD DEL 4He c

En el superuido, los primeros estados rotacionales excitados se encuentran a energas casi inaccesibles para los tomos que se hallan en el estado fundamental (excitarlos cuesta mucha energa). Ello hace que cuando la molcula de OCS absorbe un fotn procedente del lser y gira (porque asciende a un estado rotacional de mayor energa), el superuido que la rodea no intercambie momento ni energa con ella slo algunos tomos de 4He giran de forma solidaria con la molcula, por inercia y, por tanto, aparezca en el espectro un pico ntido, sin contaminacin rotacional. En un lquido normal, en cambio, incluso si se trata de un lquido cuntico como el 3He a temperaturas superiores a 3 mK, los estados rotacionales excitados se encuentran a energas accesibles incluso a bajas temperaturas. As, cuando el OCS gira en su interior, algunos de los tomos del lquido se excitan tambin. Este es el origen microscpico de la viscosidad. La excitaCON VORTICE e CON HCN Y VORTICE

b DENSIDAD DEL 3He

Superuidez

ESCALA DE DENSIDAD ATOMICA (tomo/3)

M. BARRANCO, R. MAYOL, J. NAVARRO Y M. PI

0,025

0,05

0,075

0,1

6. DENSIDADES ATOMICAS de una gota formada por 500 tomos de 4He y 100 tomos de 3He, en funcin de la presencia de impurezas y vrtices. Las grficas superiores corresponden a la densidad del 4He; las inferiores a la del 3He. Cuando se aade una molcula de HCN, los tomos de 4He se distribuyen en capas de solvatacin a su alrededor (a); los tomos de 3He, en cambio, ocupan los estados de Andreev (superficiales) (b), sin distorsionar el entorno superfluido que ofrece el 4He. Si, en lugar de dopar la gota, se crea un vrtice lineal, el 4He superfluido se expulsa del ncleo del vrtice (c), que pasa a ser ocupado por el 3He (d). La combinacin de impureza y vrtice da lugar a una superposicin de los estados anteriores (e y f).

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cin se transmite hasta la supercie de la gota, causando la evaporacin de un cierto nmero de tomos de 3He. Esta disipacin de la energa de rotacin de la molcula de OCS provoca el ensanchamiento del pico del espectro. Toennies observ otro fenmeno de sumo inters: si se aaden cantidades crecientes de tomos de 4He a gotas de 3He dopadas con una molcula de OCS, el espectro de la impureza, inicialmente formado por un ancho pico, se resuelve ntidamente cuando el nmero de tomos de 4He alcanza los sesenta. En la opinin del grupo de Gotinga, ello se debe a que los tomos de 4He aadidos a la gota de 3He dopada se difunden con gran rapidez hacia su interior, solvatando (rodeando) la molcula de OCS y expulsando de forma progresiva a los tomos de 3He adyacentes. Clculos tericos llevados a cabo posteriormente por los autores respaldan esta hiptesis. Sesenta, el nmero de tomos de 4He necesarios para expulsar al 3He del entorno de la molcula, corresponde tambin, por tanto, a la cantidad mnima de tomos de 4He que se requiere para que se manieste la superuidez; una cantidad menor, alrededor de veinte o treinta, completan la primera capa de solvatacin del OCS. Adems de constituir un medio inerte, las gotas isotpicamente mez-

cladas ofrecen una ventaja adicional: permiten alcanzar temperaturas ultrabajas. En el interior de la gota encontramos el 4He rodeando la molcula capturada; la supercie, en cambio, est formada slo por 3He. Por tanto, la gota se enfriar, por la evaporacin de los tomos de la supercie, hasta los 0,15 K caractersticos de las gotas de 3He puro y no los 0,4 K tpicos del 4He. Reviste particular importancia para la rotacin de las molculas solvatadas en 4He el hecho de que su momento de inercia sea notablemente mayor que cuando estn en fase gaseosa. (Ya hemos indicado que parte del helio gira, debido a su inercia, de forma solidaria con la impureza.) Ello implica que, aunque sta gire casi libremente, su espectro no coincide del todo con el de la molcula en fase gaseosa. Cuanticar esta diferencia o, lo que es lo mismo, determinar los momentos de inercia de las molculas solvatadas, constituye un verdadero reto terico. Por un lado, requiere un conocimiento preciso del potencial de interaccin entre la molcula y el helio un problema clsico de qumica terica, de enorme complejidad aun en el caso de molculas simples. Por otro, la presencia de una impureza en la gota de helio distorsiona la densidad del uido que la rodea. Para calcular el momento de inercia, no

basta con conocer la distribucin de materia alrededor de la molcula solvatada, sino que, adems, es preciso determinar localmente el grado de superuidez del helio. A pesar de los avances en la simulacin terica de la distribucin de la densidad superuida de la nanogota, la cuestin sigue abierta. Una de las consecuencias de la superuidez del helio a bajas temperaturas es la resistencia que opone a girar cuando lo hace el recipiente que lo contiene. Aparecen en su interior vrtices o torbellinos con una caracterstica intrnsecamente cuntica: su momento angular no toma cualquier valor, como sucede en un lquido ordinario, sino slo unos determinados. La circulacin del lquido alrededor del vrtice est, pues, cuantizada. Puesto que las molculas solvatadas permiten estudiar la superuidez de las gotas de helio, se plantea tambin si pueden utilizarse para detectar la existencia de vrtices en gotas superuidas, e incluso si la presencia de estas impurezas puede ayudar a generar y estabilizar vrtices. La descripcin fsica de estos vrtices constituye un aspecto esencial de nuestra comprensin de la superuidez en el helio lquido y, ms recientemente, en los condensados de Bose-Einstein. Para lo que nos ocupa, conviene saber que existen dos formas de generar vrtices cuantizados en helio lquido. Una de ellas consiste en hacer girar el recipiente que lo contiene por encima de una velocidad crtica a partir de la cual aparecen vrtices lineales, paralelos al eje de rotacin. (Esta tcnica se ha utilizado tambin en los condensados de BoseEinstein, en cuyo caso se hace girar la trampa magntica que mantiene connado el agregado atmico.) La otra se basa en desplazar, por el interior del superuido, partculas a una velocidad superior un valor crtico (lmite de Landau); el movimiento de la impureza provoca la formacin de vrtices. En el caso de las nanogotas, las mayores expectativas se centran en el segundo mtodo. Aunque an no se ha vericado experimentalmente, se supone que la impureza transere a la gota no slo su energa cintiINVESTIGACIN Y CIENCIA, octubre, 2005

Torbellinos cunticos

VORTICES EN GOTAS DE HELIO


Nuestro conocimiento del helio superuido debe mucho a los estudios sobre vrtices o torbellinos en su interior. Guardan similitud con los que aparecen en los lquidos viscosos, con una salvedad: su velocidad de circulacin slo toma determinados valores. Ello revela su origen cuntico e implica la existencia de una correlacin macroscpica inusual en el superuido. Los vrtices lineales, generados en torno al eje de rotacin, son los ms sencillos. Cuanto ms nos acercamos a su eje, mayor es la velocidad de circulacin; ello causa la expulsin del 4He de esa regin del uido. Las lneas de vrtice muestran propiedades sorprendentes. Por una parte, cuentan con una seccin transversal extraordinariamente pequea, de 1 a 2 de radio, menor que la distancia media entre los tomos de 4He (2,5 ); su longitud, en cambio, puede alcanzar dimensiones macroscpicas. Por otra parte, no se cortan ni pueden acabar en el interior del superuido: lo hacen en las paredes del recipiente (derecha) o bien plegndose sobre s mismas, formando anillos o madejas (izquierda).

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ca, sino tambin parte del momento angular orbital. Ello favorecera la nucleacin de vrtices. La captura de molculas no slo ofrecera un mtodo para generar vrtices en gotas de helio, sino tambin para estabilizarlos y detectarlos. En efecto, la formacin de un vrtice en helio superuido conlleva la aparicin de un movimiento colectivo de rotacin del lquido alrededor del mismo y, por tanto, un aumento en la energa cintica del superuido. El superuido pasa entonces de su estado fundamental a otro excitado pero inestable: eventualmente, el sistema regresa a su estado no excitado, evaporando tomos o incluso sionndose en dos gotas menores. As se libera el exceso de energa y momento angular depositados en la gota en el momento de la nucleacin del vrtice. Una impureza, en cambio, anclara el vrtice en el interior de la gota, estabilizando el sistema. Este anclaje se produce en gotas de tamao semejante a las que se utilizan en los experimentos actuales. Reviste mayor inters el ejemplo de las molculas lineales, como el OCS o HCN antes citadas, o sus complejos (OCS)n o (HCN)n, tambin lineales. En estos casos, el eje del vrtice y el de la molcula se alinean, dotando al sistema de mayor rigidez. Al propio tiempo, el vrtice causa una distorsin suplementaria en el entorno de la molcula, aumentando su anisotropa. Se espera que este

fenmeno provoque cambios en el espectro de la molcula que faciliten su deteccin. Para terminar, cabe preguntarse cmo afectara la presencia de 3He no superuido en una gota de 4He dopada y con un vrtice. Clculos tericos indican que se producira un reajuste en la densidad del 4He, al ocupar los tomos no superuidos de 3He la regin interior del vrtice. No obstante, las primeras capas de solvatacin de la molcula resultaran poco afectadas por ello; el complejo, aun sufriendo una ligera desestabilizacin, no se destruira. En resumen, la investigacin fsico-qumica de nanogotas de helio isotpicamente puras o mezcladas, con o sin impurezas atmicas o moleculares, ha experimentado un gran avance en los ltimos aos. De su estudio, que empez como una simple curiosidad, un voluntarista vamos a ver qu pasa, seguramente ser interesante y probablemente sorprendente, ha nacido un campo multidisciplinar en el que conuyen la espectroscopa molecular, la sntesis qumica y la fsica de la materia condensada a muy bajas temperaturas. En constante evolucin, ofrece ricas aportaciones a la investigacin bsica y aplicada: desde la utilizacin de molculas sonda para estudiar las nanogotas, al uso de las nanogotas para sintetizar nuevas especies qumicas, inaccesibles por otros medios.

Los autores
Manuel Barranco, Ricardo Mayol y Mart Pi son profesores del departamento de estructura y constituyentes de la materia de la facultad de fsica de la Universidad de Barcelona. Jess Navarro investiga en el Instituto de Fsica Corpuscular de Valencia del CSIC. Colaboran desde hace aos en el estudio terico de la estructura y espectroscopa de gotas de helio, puntos cunticos, agregados metlicos y otros sistemas nanoscpicos.

Bibliografa complementaria
QUANTIZED VORTICES IN MIXED 3HE-4HE DROPS. R. Mayol, M. Pi, M. Barranco y F. Dalfovo, en Physical Review Letters, vol. 87, pg. 145.301; 2001. HELIUM NANODROPLETS. Diversos autores en el nmero especial de la revista Journal of Chemical Physics, vol. 115, pgs. 10.065-10.281; 2001. SUPERFLUID HELIUM DROPLETS: AN ULTRACOLD NANOLABORATORY. J. P. Toennies, A. F. Vilesov y K. B. Whaley, en Physics Today, pg. 31; febrero, 2001. STABILITY OF SMALL MIXED CLUSTERS OF 4HE AND 3HE ATOMS. R. Guardiola y J. Navarro en Physical Review Letters, vol. 89, pg. 193.401; 2002.

INVESTIGACIN Y CIENCIA, octubre, 2005

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INVESTIGACIN Y CIENCIA, octubre, 2005

Nanocuerpos
Pequeas protenas extradas de camellos y llamas mejoraran la ecacia teraputica de los anticuerpos
W. Wayt Gibbs

JEFF JOHNSON Hybrid Medical Animation

a historia de Ablynx empez como la de muchas otras compaas biotecnolgicas: surgi de la confluencia entre un descubrimiento casual, la oportunidad del momento y una ambicin desmedida. Emplazada en dos pisos de un viejo y anodino laboratorio en un campus tecnolgico de los aledaos de la ciudad universitaria de Gante, la empresa ha cumplido su tercer ao y emplea a 45 personas, de las que 33 son cientcos y bioingenieros. Un cuerpo directivo reducido y una misin clara: dar con la mnima porcin de protena que cumpla la misma funcin que un anticuerpo, para luego transformarla en un medicamento multimillonario o, mejor an, en el primero de una clase de frmacos contra el cncer, la artritis reumatoide, las inamaciones intestinales y, por qu no, contra la enfermedad de Alzheimer. Pese a contar con el respaldo de un capital-riesgo de 40 millones de dlares y con la colaboracin con Genencor, Procter & Gamble y el Consejo Nacional de Investigacin canadiense, Ablynx no lo tiene fcil. Su ambiciosa meta parecera del

todo vana si no fuera por el reciente y brusco aumento de la demanda de terapias basadas en anticuerpos, los inconvenientes que presentan an esos renados medicamentos y los profundos conocimientos que los expertos de la compaa poseen sobre la peculiar biologa de los camlidos. Cerebro aparte, el componente ms complicado de nuestro organismo es el sistema inmunitario. Vivimos en un entorno infestado de bacterias, lleno de una variedad casi innita de grmenes que nos toman como campos de desove. De esas arremetidas nos deenden los anticuerpos. Fabricados por las clulas B en una tambin impresionante variedad de modelos, estas enormes protenas en forma de Y patrullan por la sangre y el uido intercelular; con las ramas abiertas y valindose de una suerte de sentido qumico del tacto, examinan a las molculas que hallan a su paso. Cada modelo de anticuerpo reacciona frente a un antgeno particular, sea ste un microbio, un alrgeno o una toxina. Sin embargo, pese a contar con unas defensas depuradas, enfermamos. No hay polica perfecta. El

1. NANOCUERPOS DE VARIOS TIPOS (morado) podran emplearse para atacar una clula cancerosa (verde azulado). De stos, algunos podran disearse para que se unieran a receptores celulares, impidiendo que los factores de crecimiento tumoral (naranja) llegaran a ella; otros transportaran cargas radiactivas (apndices en forma de porra) hacia dianas cancerosas.

sistema inmunitario es en ocasiones demasiado lento o leve en su reaccin; por ejemplo, ante un cncer o una infeccin por virus sincitial respiratorio. Otras veces, en cambio, hipertroa su respuesta; ste es el caso del rechazo de rganos trasplantados o de los ataques de asma. Cuando ataca por error a las clulas de su mismo organismo, la respuesta inmunitaria causa artritis reumatoide y otras enfermedades degenerativas. Durante aos, las rmas farmacuticas trataron de obtener anticuerpos articiales que corrigieran o al menos moderaran tales fallos inmunitarios. Pero en su mayora los primeros intentos fracasaron y acabaron en un asco econmico. En el curso de los veinte aos subsiguientes a la invencin, en 1975, de un mtodo de obtencin de grandes cantidades de anticuerpos idnticos, o monoclonales, slo dos de esos medicamentos fueron aprobados por la Direccin Federal de Frmacos y Alimentos de los EE.UU. (FDA, de Food and Drug Administration). El atasco se despej por n en 1997. A nales de 2004, la FDA haba aprobado 17 anticuerpos teraputicos, entre los que se incluan prometedores tratamientos para los trastornos ya citados [vase Presente y futuro de los anticuerpos monoclonales, por Carol Ezzell; INVESTIGACIN Y CIENCIA, diciembre de 2001]. La industria farmacutica se embols, en 71

INVESTIGACIN Y CIENCIA, octubre, 2005

2004, 11.200 millones de dlares por la venta de esas medicinas. El mercado de anticuerpos monoclonales (AcM) sigue creciendo. En la actualidad, docenas de AcM se hallan en fase de desarrollo o de ensayo clnico. Segn Janice M. Reichert, del Centro para el Estudio del Desarrollo de Medicamentos de la Universidad de Tufts, 16 de ellos conseguirn los permisos de la FDA antes de tres aos. Predice tambin que, en 2008, las ventas mundiales de AcM alcanzarn los 17.000 millones de dlares. Con miras a obtener un pequeo trozo de la tarta, Ablynx se apresta para acometer sus primeras pruebas clnicas en 2006. Quizs algn da los nanocuerpos (sencillas protenas de tamao un dcimo el de un anticuerpo y pocos nanmetros de longitud) se conviertan en medicamentos para la enfermedad de Alzheimer y otras

fuera del alcance de los anticuerpos al uso. Pero el objetivo principal de la compaa es otro: obtener nanocuerpos que hagan lo mismo que algunos de los anticuerpos ms vendidos, slo que con mayor ecacia.

Inconvenientes de los anticuerpos


Si bien prometedores, los frmacos basados en anticuerpos monoclonales no estn exentos de inconvenientes: a saber, resultan demasiado caros y su obtencin entraa notables dicultades tcnicas. Tratar un paciente asmtico con el anticuerpo Xolair cuesta unos 11.000 dlares al ao (slo la medicacin). Ocho dosis de Ramicade, para la artritis reumatoide, se van en torno a los 4600 dlares. El tratamiento anual con Herceptin, medicamento anticanceroso basado en anticuerpos, supera los 38.000 dlares.

2. LAS LLAMAS producen un tipo de anticuerpos, exclusivo de los camlidos, que se usa como materia prima en la obtencin de nanocuerpos.

El elevado precio de los AcM se debe, en gran parte, a su complejidad. A escala molecular, los anticuerpos son gigantes: cada uno corresponde a un agregado de dos cadenas protenicas pesadas y dos cadenas ligeras intrincadamente replegadas entre s y guarnecidas de complicadsimos azcares. Para obtener un AcM con propiedades teraputicas suele empezarse por aislar un anticuerpo extrado de ratones. Luego, la molcula se humaniza tanteando con los genes que la codican para sustituir parte de la protena, si no toda, por secuencias de aminocidos copiadas de los anticuerpos humanos. (Otra posibilidad consiste en obtener, mediante ingeniera gentica, ratones que produzcan directamente anticuerpos casi humanos.) La humanizacin de los anticuerpos reduce los efectos secundarios que stos provocan cuando el organismo del paciente los percibe como invasores forneos y lanza un ataque inmunitario sobre los mismos. Pero el proceso de humanizacin requiere varios meses de trabajo altamente tecnicado. Adems, las macromolculas resultantes son tan complejas, que no es posible sintetizarlas a partir de compuestos qumicos bsicos, como se hace con los frmacos habituales. Deben cultivarse en tanques biorreactores de clulas de mamferos previamente tratadas mediante ingeniera gentica para que contengan los mltiples genes necesarios para obtener un solo anticuerpo. La produccin en masa de cultivos celulares de este tipo entraa notables dicultades tcnicas. Los costes de construccin y explotacin de las fbricas de AcM son muy superiores a los de las plantas de biosntesis qumica o microbiana de tamao comparable. Por ejemplo, debe evitarse que los tanques se infecten con virus que puedan estropear las valiosas clulas o contaminar los anticuerpos. Un estudio reciente estima que, en los prximos aos, la demanda de anticuerpos monoclonales superar con creces la produccin. Todo apunta, pues, a un alza de los precios de las terapias basadas en anticuerpos. El gran tamao de estas molculas inmunitarias impone tambin limitaciones farmacolgicas. Las temperaturas elevadas y los valores extremos de pH hacen que los AcM se desenINVESTIGACIN Y CIENCIA, octubre, 2005

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INA JOHANNA GECKE

ANATOMIA DE UN ANTICUERPO
Los millones de anticuerpos que circulan por nuestro cuerpo comparten una estructura bsica: dos cadenas protenicas largas (pesadas) enlazadas a dos cadenas de menor tamao (ligeras). En el extremo de cada brazo se halla un par de segmentos variables, caractersticos de cada tipo de anticuerpo; determinan la diana a la que se une. Un nanocuerpo corresponde a la parte variable de un anticuerpo de camello que carece de cadenas ligeras; mide alrededor de la dcima parte de un anticuerpo.

ANTICUERPO

NANOCUERPO

Segmento variable de un anticuerpo de cadena pesada de llama o camello Cadenas pesadas:


Segmentos constantes Segmentos variables Azcares

Antgeno diana

Cadenas ligeras:
Segmentos constantes Segmentos variables

de anticuerpo, contiene las terminaciones qumicas crticas o zonas determinantes de complementariedad (CDR, de complementarity determining regions), que denen el lugar de unin al antgeno; determinan qu diana reconoce cada anticuerpo y cun estrechamente se unen ambos al encontrarse. Los anticuerpos de dominio resultantes (as ha bautizado Domantis a sus protenas) son de tamao similar a los nanocuerpos de Ablynx. Sin embargo, al derivar de anticuerpos de doble cadena (molculas de mayor longitud), las protenas de dominio conservan un carcter hidrfobo que les lleva a unirse entre s: se agregan en el interior de la bacteria que los fabrica, as como en el interior del paciente que los ingiere. Ello rebaja su rendimiento y diculta su labor. Mientras los expertos siguen rediseando los fragmentos de anticuerpo para mejorar su eficacia, Ablynx aprovecha una alternativa brindada por la naturaleza. En 1989, Serge Muyldermans y Raymond Hamers, de la Universidad Libre de Bruselas, investigaban cmo los dromedarios (camellos de una joroba, variedad rabe) y los bfalos de agua rechazan a los parsitos. Observaron un extrao fenmeno: adems de los anticuerpos normales de cuatro cadenas, la sangre de los dromedarios pareca contener tambin unos anticuerpos ms simples, dotados de slo un par de cadenas pesadas. En 1993, tras varios aos de trabajo, Hamers, Muyldermans y sus compaeros publicaron en Nature su hallazgo fortuito: en los dromedarios, as como en los camellos asiticos de dos jorobas y las llamas sudamericanas, la mitad aproximada de los anticuerpos en sangre carecan de cadenas ligeras. Descubrieron tambin que esos anticuerpos incompletos se unan a su diana con la misma rmeza que los anticuerpos normales, pese a contar slo con la mitad de CDR. A diferencia de los Fac, los anticuerpos de cadena pesada no muestran pegajosidad mutua. Por qu algunos camlidos dieren de los dems mamferos en este particular sigue siendo un misterio. Pero acaso la evolucin nos haya brindado una va alternativa para abordar algu73

Del dromedario al medicamento

maraen. Por lo general, mueren en cuestin de semanas, salvo que se conserven a temperaturas cercanas a la de congelacin. Los anticuerpos son rpidamente digeridos en el intestino, les est impedido el acceso al cerebro y quedan atrapados en la periferia de los tumores slidos. Todo ello les resta ecacia en el tratamiento de numerosas enfermedades. Se administran mediante inyeccin. Si el problema de los AcM es el tamao molecular, reducirlo podra mejorar su ecacia, facilitar la obtencin, el manejo, la administracin y, por tanto, abaratarlos. Esta idea precede en varios aos la invencin de los nanocuerpos. En el decenio de 1980, se empez a experimentar con fragmentos de anticuerpo creados despojando a stos del tronco de la Y, o del tronco y una rama, dejando slo una rama a cargo de las funciones de la molcula. Lo mismo que los AcM enteros, esos fragmentos de anticuerpo (Fac) operan mediante la unin a toxinas, patgenos o a seales celulares aberrantes; en opcin alternativa, se acoplan a los receptores celulares. Pero, a diferencia de los anticuerpos, los Fac no pueden reclutar a otros componentes del sistema inmunitario (las clulas T asesinas, por ejemplo), INVESTIGACIN Y CIENCIA, octubre, 2005

pues carecen del tronco protenico que se encarga de esa tarea. Sin embargo, los Fac cuentan con una clara ventaja: los producen bacterias, levaduras y hongos, menos costosos que las clulas de ratn o hmster necesarias para la sntesis de anticuerpos. Adems, los Fac se abren paso hasta el centro de los tumores; mediante manipulacin por ingeniera molecular se consigue que remolquen, directamente, hasta el tejido enfermo cargas txicas: istopos radiactivos o frmacos quimioterpicos. Su punto dbil es que tienden a descomponerse o a salir del torrente sanguneo, por lo que su semivida suele reducirse a horas (los anticuerpos persisten en el organismo durante semanas). Puede que un desalojo rpido sea precisamente lo deseable para eliminar una toxina; para un gran nmero de tratamientos ello constituye, sin embargo, un contratiempo. Hasta la fecha, slo un Fac teraputico ha llegado al mercado en EE.UU.; y de ello hace ya ms de un decenio. Algunas rmas, entre ellas Domantis (Cambridge, Massachusetts), han recortado an ms los Fac: los despojan de todo salvo de la punta de una de las dos cadenas. Ese segmento, caracterstico de cada modelo

W. WAYT GIBBS Y LUCY READING-IKKANDA

ASI SE OBTIENEN ANTICUERPOS Y NANOCUERPOS


La obtencin de un nanocuerpo requiere menos tiempo y dinero que la de un anticuerpo. En ambos casos, el sistema inmunitario de un animal lleva a cabo el diseo inicial de una protena que se une a la molcula diana. Luego, en el laboratorio, se retoca el ADN que codica esa protena para aadirle las propiedades que se desean para el frmaco.
NANOCUERPOS MONOCLONALES TRADICIONALES

1 Inmunizacin
Antgeno

2 Fusin, seleccin y desarrollo


La mezcla de clulas B (azules) con clulas cancerosas de mieloma (anaranjadas) produce hibridomas (moradas) que se dividen indenidamente Las hibridomas que fabrican el anticuerpo de inters se identican y se cultivan

3 Cosecha de anticuerpos
Lugar de unin del antgeno (CDR)

Se inyecta en un ratn la molcula diana. Las clulas B del sistema inmunitario del animal generan anticuerpos especcos de ese antgeno

Anticuerpo de ratn
El cultivo secreta rplicas del anticuerpo; se purican y ensayan

1 Immunizacin
Antgeno

2 Aislamiento y clonacin

3 Ingeniera gentica

NANOCUERPOS

Se inmuniza un camello o una llama para que produzca anticuerpos normales (izquierda) y anticuerpos de cadena pesada (derecha) especcos de esa diana

En una muestra de sangre, se identican las clulas productoras de anticuerpos de cadena pesada de gran anidad por la diana. Luego, se obtiene la secuencia de ADN para los genes que codican el anticuerpo

El ADN se recorta hasta obtener slo la parte que codica un segmento variable pesado: el nanocuerpo. Para identicar la de mayor utilidad farmacolgica, se ensayan numerosas formas ligeramente mutadas del anticuerpo

nas de las ms espinosas cuestiones sobre los anticuerpos y los Fac. Cuando el grupo de Muyldermans redujo aquellas molculas a sus segmentos distintivos, stos retuvieron una ele-

vada anidad por sus dianas, casi igual a la de un anticuerpo diez veces mayor. Esas protenas acortadas mostraron tambin mayor agilidad qumica, pues eran capaces de unirse

3. NANOCUERPOS ANTICANCEROSOS se ensayaron en ratones inyectados con clulas tumorales humanas. La quimioterapia estndar slo retras el desarrollo del cncer. Sin embargo, con dosis elevadas de quimioterapia dirigida por nanocuerpos los tumores remitieron.

a dianas demasiado pequeas para dar cabida a un anticuerpo, incluidos los sitios activos de las enzimas y las grietas de las membranas celulares. Haban nacido los nanocuerpos. Ablynx no tard en constituirse. Dado que los nanocuerpos son mucho menores que los anticuerpos y, a diferencia de los anticuerpos de dominio, no son hidrfobos, muestran mayor resistencia al calor y a valores extremos de pH. Pieter Rottiers y Hilde Revets, del Instituto de Biotecnologa de Flandes (VIB), han demostrado que estas pequeas protenas retienen su actividad cuando atraviesan el tracto intestinal del ratn. Ello plantea la posibilidad de utilizar pldoras de nanocuerpos para tratar la inamacin del intestino grueso, el cncer de colon y otros trastornos. En cuanto a la composicin qumica y a la conformacin, los nanocuerpos son ms simples que los anticuerpos. INVESTIGACIN Y CIENCIA, octubre, 2005

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LUCY READING-IKKANDA

4 Humanizacin

Anticuerpo quimrico

Anticuerpo humanizado

Anticuerpo humano

Fragmento de anticuerpo (Fac)

Anticuerpo de dominio

Se sustituyen segmentos de anticuerpo de ratn por segmentos humanos (naranja); el anticuerpo se secciona para obtener fragmentos de tamaos diversos

4 Obtencin de nanocuerpo teraputico


Antgeno diana Antgeno diana Enzima, radionclido o profrmaco

Nanocuerpo Anticuerpo simple humanizado

Nanocuerpo polivalente

Nanocuerpo biespecco

Nanocuerpo bifuncional

Con los genes del nanocuerpo se unen genes de otros nanocuerpos u otras biomolculas para obtener frmacos que luego se producen en cultivos bacterianos, fngicos o de levadura

As, aqullos se codican en un gen y se sintetiza en los microorganismos. En 2002, bilogos del holands Unilever Research prepararon ms de un kilogramo de nanocuerpos a partir de 15.000 litros de levadura (un rendimiento de 67 miligramos por litro). Ablynx ha obtenido rendimientos superiores a un gramo por litro de cultivo de levadura: tasas de produccin que sobrepasan con creces las de anticuerpos. Adems, asegura que sus nanocuerpos son estables a temperatura ambiente y que se conservan sin refrigeracin durante mucho tiempo. La creacin de nuevos tipos de nanocuerpos entraa menores dicultades tcnicas y por ello es ms rpida y menos costosa que la de anticuerpos. Inmunizando llamas con el antgeno diana y extrayendo luego de su sangre anticuerpos de cadena pesada, se pasa desde el antgeno a los nanocuerpos de alta anidad en INVESTIGACIN Y CIENCIA, octubre, 2005

un plazo de cuatro meses. En algunos casos, como en la artritis reumatoide, el nanocuerpo sin ms podra operar mediante la obstruccin de las seales celulares perjudiciales, bien unindose a la molcula emisora bien atascando los receptores de la supercie de las clulas. Una de las mayores ventajas de los nanocuerpos es la relativa facilidad con que se unen entre s o a otros tipos de compuestos. En Ablynx han acoplado nanocuerpos antialbuminarios a nanocuerpos de diana especca para prolongar hasta semanas su semivida en el torrente sanguneo. Han enlazado hasta cuatro nanocuerpos para obtener entidades polivalentes capaces de absorber ms antgeno por molcula o unirse a una entre dos dianas distintas, o a ambas. En fecha reciente, Revets, Muyldermans y Patrick De Baetselier, del VIB, publicaron los resultados de un

experimento en el que unos nanocuerpos diseados por ellos se unan a un receptor de las clulas cancerosas, adhirindose as a todos los tumores que encontraban a su paso. Adaptaron un grupo de esos nanocuerpos para que fueran bifuncionales, conectando cada protena a un enzima que convierte otra sustancia qumica inocua (un profrmaco) en un agente quimioteraputico txico que mata las clulas vecinas. Los nanocuerpos se ensayaron en ratones, a los que se inyectaron clulas cancerosas humanas. Pronto desarrollaron tumores del tamao de una canica. Revets trat algunos de los mridos slo con quimioterapia: enfermaron, perdieron peso y sus tumores apenas menguaron (nada nuevo respecto a las quimioterapias al uso). A otro grupo de ratones se les administr una dosis elevada del nanocuerpo bifuncional con enzima adherida. Esperaron a que los nanocuerpos tuvieran tiempo de propagarse por el cuerpo; inyectaron entonces el profrmaco. Los nanocuerpos enfocaron la quimioterapia hacia el cncer: hicieron retroceder a los tumores sin alterar los tejidos sanos. La ecacia de los nanocuerpos en humanos est todava por comprobar. Debern enfrentarse a un enemigo astuto: nuestro sistema inmunitario. En Albynx han ideado mtodos de humanizacin de nanocuerpos. Estudios con babuinos han revelado que sus defensas no reaccionan ante la presencia de las minsculas protenas de origen camlido. Pero nada garantiza que stas logren eludir la renada red de vigilancia celular que protege a los humanos. Los ensayos clnicos determinarn si los nanocuerpos siguen avanzando en su carrera farmacolgica o si comienzan a tropezar con las complejidades del sistema inmunitario humano.

Bibliografa complementaria
NEW DIRECTIONS IN MONOCLONAL ANTIBODIES. Mark C. Via. Cambridge Healthtech Advisors, octubre 2004. NANOBODIES AS NOVEL AGENTS FOR CANCER THERAPY. Hilde Revets, Patrick de Baetselier y Serge Muyldermans en Expert Opinion on Biological Therapy, vol. 5, n.o 1, pgs. 111124; enero 2005.

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La deteccin

de las ondas gravitatorias


Una red global de detectores medir pronto, quiz, las dbiles ondas del propio espaciotiempo. Entonces, una nueva era de la investigacin astrofsica habr empezado
Peter S. Shawhan

1. LOS OBJETOS DE MASA GRANDE EN MOVIMIENTO crean ondas en el espaciotiempo, a las que se denomina ondas gravitatorias. Aunque la manifestacin directa de tales ondas an se ha

de detectar, una simulacin numrica, realizada por miembros del Proyecto Lazarus, muestra de qu modo se perturba la estructura del espaciotiempo, en el caso que se ve aqu por un par de

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INVESTIGACIN Y CIENCIA, octubre, 2005

ELKE MUELLER; INSTITUTO DE FISICA GRAVITACIONAL MAX PLANCK (simulacin numrica); W. BENGER, INSTITUTO ZUSE DE BERLIN E INST. DE FISICA GRAVITACIONAL MAX PLANCK (visualizacin)/American Scientist

n algn lugar, dos agujeros negros podran estar chocando en este preciso momento. Sus potentes campos gravitatorios se entrelazaran en una espiral de muerte, que los arrastrara a fundirse en uno. Por ser agujeros negros, no emitiran delatadoras rfagas de rayos X, ni tan siquiera un destello de luz, nada que pudiesen ver los potentes telescopios de hoy en da. Pero la energa liberada en este violento suceso se radiara por el cosmos en forma de ondulaciones en la geometra del espacio y del tiempo.

Cada vez son ms los investigadores que esperan detectar, por n, los dbiles ecos gravitatorios que, segn se cree, llegan a la Tierra desde cataclismos astrofsicos como se. Las seales sern tan pequeas, que los aparatos que las detecten habrn de registrar cambios de longitud mucho menores que un ncleo atmico. Es tcnicamente posible. Aunque deben superarse dicultades sustanciales para alcanzar las precisiones necesarias, los prximos aos vern la aparicin de una red global de instrumentos capaces de medir la radiacin gravitacional que ahora se pierde sin haber sido observada.

A n de entender el origen de la radiacin gravitacional y qu tipo de aparato fsico se necesita para detectarla, se requiere por lo menos un conocimiento rudimentario de la teora general de la relatividad de Einstein. Esta teora establece que el tiempo es una magnitud similar a las tres dimensiones del espacio y que la combinacin de estas cuatro dimensiones en un espaciotiempo se puede describir con el lenguaje de la geometra. La historia completa de la posicin de un objeto en funcin del tiempo se representa con una lnea de universo, que atraviesa el sistema coordenado cuadridimensional desde el pasado hasta el presente y el futuro. Si sobre el objeto no acta ninguna fuerza, se mover con una velocidad constante y su lnea de universo ser una lnea recta que formar un ngulo jo respecto a los ejes de coordenadas. Un objeto experimenta cerca de una masa grande una aceleracin debida a la fuerza de la gravedad, de manera que su lnea de universo sigue una trayectoria curvada en relacin al sistema de coordenadas. Por ejemplo, si se lanza al aire una bola desde el suelo verticalmente, la grca de su altura en funcin

As se curva el espacio

del tiempo describe una parbola. Por lo menos, ste es el punto de vista ordinario, que viene de la poca de Newton. Einstein dio el enorme salto de abandonar esta manera de ver las cosas: propuso que un cuerpo masivo curva el propio sistema de coordenadas. En vez de seguir una trayectoria curvada en un sistema de coordenadas cartesiano, la bola realmente sigue una trayectoria recta (una geodsica) en un sistema de coordenadas curvado. Vuelve en un instante posterior a la mano de quien la ha lanzado porque la geodsica le lleva all. La gravedad, por tanto, no es realmente una fuerza, sino una manifestacin de la curvatura en la geometra del espaciotiempo. La diferencia entre estos dos puntos de vista puede parecer un mero asunto de denicin, pero la teora de Einstein hace algunas predicciones especcas que se han vericado experimentalmente. Por ejemplo, el astrofsico britnico Arthur Eddington aprovech un eclipse solar de 1919 para medir la desviacin de la luz de una estrella al pasar cerca del Sol. Su resultado coincidi con la prediccin de la teora. De esta concordancia se inform en las primeras pginas de los peridicos de todo el mundo. La reputacin popular de Einstein qued as establecida.

La relatividad general arma que la curvatura geomtrica inducida por un objeto masivo no surge instantneamente en todas partes. Por el contrario, se propaga a partir de su fuente a la velocidad de la luz. De esta forma, si un objeto masivo altera su forma o su orientacin, o si un conjunto de objetos cambia su disposicin espacial, el efecto gravitacional la curvatura del espaciotiempo se propaga en forma de una onda gravitatoria. Una onda gravitatoria se puede describir como una distorsin, variable con el tiempo, de la geometra del espacio: modica la distancia efectiva entre cualquier par de puntos y esa modicacin va cambiando con el tiempo. Si el cambio de masa que la causa es brusco, la onda tomar la forma de un corto pulso, muy parecido a la ola producida al lanzar una piedra en un estanque en reposo. En el caso de un cambio peridico, la onda se mantendr, de manera parecida a la onda portadora de la seal de radio de una emisora. En cualquier caso, la amplitud de la onda ser inversamente proporcional a la distancia a la fuente. Al revs de lo que sucede con la aceleracin gravitacional ordinaria, que siempre se dirige hacia la fuente, una onda gravitatoria acta perpen-

agujeros negros que orbitan uno alrededor del otro. La prdida de energa en forma de radiacin gravitatoria hace que sus rbitas vayan menguando poco a poco, hasta que acaban fundidas.

Estas imgenes, dispuestas de izquierda a derecha, muestran la propagacin de la perturbacin del espaciotiempo hacia el exterior como una onda espiral (colores fuertes).

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Nueva York

Roma

dicularmente a la direccin en que se propaga; se dice por tanto que es una onda transversal. Coincide en eso con la luz y diere del sonido, que se propaga por medio de ondas longitudinales. En cualquier instante, una onda gravitatoria alarga el espacio en una direccin y lo contrae en la direccin perpendicular. La relatividad general predice dos posibles orientaciones para el alargamiento y la contraccin, o dos estados de polarizacin. Una fuente dada puede producir, bien uno de los estados, bien una combinacin de los dos, dependiendo de los movimientos especcos de la materia en las direcciones transversales a la lnea de visin. Cualquier objeto que sea alcanzado por una onda gravitatoria se alarga y contrae junto con el espacio que ocupa. En ello se fundamenta el diseo de un detector. La clave es que la amplitud de una onda se describe en trminos fsicos mediante una deformacin, esto es, un cambio en longitud por unidad de longitud. As, los objetos grandes sern los ms afectados, en el sentido de que ser mayor la magnitud absoluta de su cambio de tamao. Qu tipo de sucesos genera ondas gravitatorias? Una respuesta corta: cuando mucha masa se desplaza rpidamente. La emisin de radiacin gravitatoria, al ser un efecto relativista, requiere que grandes masas se muevan a velocidades comparables a la velocidad de la luz. Ningn aparato fabricado por el hombre puede producir ondas gravitatorias sucientemente grandes para que las mida ningn instrumento realizable. Las nicas fuentes posibles son los sistemas astrofsicos de gran masa y energa. Pero no todo sistema as genera ondas gravitatorias. A n de crear el tipo de distorsin espacial que se propaga como una onda, la fuente debe tener una distribucin asimtrica de materia que rpidamente cambie de forma o de orientacin. A n de captar mejor estos principios, consideremos un sistema binario en el que dos objetos de masa elevada pero no muy grandes espacialmente (estrellas de neutrones o agujeros negros) orbitan uno alrededor del otro a poca distancia. INVESTIGACIN Y CIENCIA, octubre, 2005

Produccin de ondas

Tierra

2. DOS PUNTOS DEFINEN UNA LINEA RECTA. Esta caracterstica de la geometra eucldea hace que sea sencillo determinar el camino ms corto entre dos puntos de una ciudad, a y b (arriba a la izquierda). Con independencia de dnde estn a y b, la lnea entre ellos siempre cortar la red de coordenadas (aqu las calles y avenidas) con el mismo ngulo. A escala global, la curvatura de la Tierra hace inaplicable la geometra eucldea y la determinacin del camino ms corto entre puntos distantes resulta mucho ms complicada. El camino ms corto, en general, no forma con la red de coordenadas (en este caso las lneas de longitud y latitud) un ngulo constante, tal como se puede ver fcilmente cuando se proyecta el recorrido que tomara un avin entre Nueva York y Roma, que estn ms o menos a la misma latitud (arriba a la derecha). De manera parecida, un rayo de luz, que siempre sigue la trayectoria ms corta entre puntos, viaja en lnea recta cuando no hay masas, tal como se ve en esta imagen de un universo bidimensional, en la que se representa un conjunto de lneas reticulares (en medio a la izquierda). Cuando una masa curva este espaciotiempo de dos dimensiones, un rayo de luz que vaya de a a b seguir una trayectoria curva que proporcione el camino ms corto entre estos puntos (en medio a la derecha). Los astrnomos pueden a veces observar directamente tales curvaturas del espacio; es lo que sucede en esta imagen del telescopio espacial Hubble (abajo a la izquierda). El cmulo central (amarillento) de galaxias tiene tanta masa, que curva la luz de una galaxia ms lejana blanco-azulada, hasta el punto de que aparece en distintas partes del cielo (abajo a la derecha).

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TOM DUNNE/American Scientist

Un tal sistema emite ondas gravitatorias a una frecuencia doble que la frecuencia de rotacin. Por qu doble? Porque desde la perspectiva de un observador que lo mire de canto, el sistema estelar binario pasa, a un ritmo que duplica la frecuencia orbital, de verse pequeo (con los dos objetos alineados segn la visual del observador) a parecer alargado (con las masas colocadas una al lado de la otra). Las ondas gravitatorias resultantes se llevan energa y momento angular; la distancia orbital y el perodo decrecen, por consiguiente. La rbita contrada, a su vez, hace que la frecuencia de las ondas gravitatorias emitidas se intensique, a la vez que aumenta su amplitud. El ritmo de disminucin orbital se acelera hasta que los objetos nalmente colisionan. Los astrofsicos denominan a esta disminucin y colisin una inspiral. Los sistemas binarios compactos han recibido mucha atencin como fuentes de ondas gravitatorias, en parte debido a que la forma de la onda de sus emisiones puede modelarse con precisin, por lo menos en el caso de las estrellas de neutrones y de agujeros negros con masas que no excedan muchas veces la del Sol. Igualmente importante es que se sepa que existen unos cuantos de estos sistemas en nuestro entorno galctico. Russell Hulse y Joseph Taylor, los dos hoy en Princeton, ganaron un premio Nobel en 1993 por su descubrimiento y sus observaciones de uno de tales sistemas estelares binarios, PSR B1913+16. Lo componen dos estrellas de neutrones, una de las cuales es un plsar, es decir, que emite pulsos de ondas de radio en nuestra direccin a intervalos sumamente regulares. Cada una de esas estrellas tiene una masa unas 1,4 veces la solar. El seguimiento cuidadoso del espaciado de los pulsos, realizado durante muchos aos, ha determinado los parmetros orbitales completos del sistema con notable precisin. En particular, el perodo orbital, actualmente de unas 8 horas, decrece unos 77 microsegundos por ao, lo que har que estas dos estrellas se unan dentro de unos 300 millones de aos. Esta observacin concuerda de manera exacta con las predicciones INVESTIGACIN Y CIENCIA, octubre, 2005

de la relatividad general acerca de la disminucin orbital debida a la radiacin gravitatoria del sistema. Desde entonces se han identicado algunos otros plsares binarios que se fusionarn en algunos miles de millones de aos o menos, incluido el espectacular descubrimiento, hace un ao, de PSR J0737-3039A/B, un sistema plsar doble nico, que actualmente tiene un perodo orbital de 2,45 horas y que se fusionar dentro de 85 millones de aos. Dado el conocimiento de las rbitas menguantes de estos plsares binarios, no cabe poner en cuestin la existencia de la radiacin gravitacional. Sin embargo, hasta ahora han faltado observaciones directas de las ondas gravitatorias. Es fcil entender por qu: ninguno de los detectores construidos con ese objetivo tiene la suciente precisin. Pero cuando nalmente se hagan tales medidas, ayudarn a encarar ciertas cuestiones que no pueden contestarse por ningn otro medio. Se espera que las futuras medidas de ondas gravitatorias ayudarn a determinar, por ejemplo, la abundancia de estrellas de neutrones binarias y de otros sistemas binarios compactos. Los radiotelescopios slo pueden de-

Resolucin de enigmas csmicos

tectar tales sistemas si uno de los objetos es un plsar. Esta limitacin puede explicar por qu an no se dispone de informacin observacional acerca de sistemas binarios que contengan un agujero negro o una estrella de neutrones, aunque tales sistemas deben de abundar. La astronoma de ondas gravitatorias tendra que detectar estas parejas, as como sistemas binarios que contengan dos agujeros negros, hallazgo que sera muy preciado tambin para la astronoma ordinaria. Las mediciones de ondas gravitatorias deberan tambin ayudar a determinar cmo es realmente el material de las estrellas de neutrones. Por ejemplo, si la corteza de las estrellas de neutrones es lo bastante rgida para mantener formas que no sean axialmente simtricas, esos objetos, al girar, emitirn ondas gravitatorias. Incluso aunque la corteza no sea tan rgida, las estrellas de neutrones que giran rpidamente, piensan algunos, debern emitir ondas gravitatorias, ya que generan una inestabilidad que conduce a movimientos masivos del material estelar interno. La observacin de ondas gravitatorias permitir cartograar los movimientos de materia que provocan explosiones de supernovas. Estos cataclismos empiezan con el

Polarizacin ms

Polarizacin cruzada

Tiempo

3. LA RELATIVIDAD GENERAL predice que las ondas gravitatorias pueden adoptar dos patrones, o estados de polarizacin, bsicos. La polarizacin ms (arriba) distorsiona transitoriamente un objeto circular (o un conjunto de masas separadas dispuestas en un crculo) de manera que se comprima horizontalmente y se estire segn la vertical, o viceversa, en un plano perpendicular a la direccin de propagacin de la onda. Las direcciones de compresin y de estiramiento estn giradas 45 grados en el caso de la polarizacin cruzada (abajo).

TOM DUNNE/American Scientist

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4. DOS OBJETOS DE MASA CONSIDERABLE LIGADOS ENTRE SI en una rbita cerrada no slo deforman el espaciotiempo en sus cercanas, sino que tambin forman ondas gravitatorias que se propagan hacia el exterior a la velocidad de la luz. El Observatorio de Ondas Gravitatorias por Interferometra Lser (LIGO) y otros detectores captarn tales ondulaciones, provenientes de fuentes distantes, si la perturbacin gravitacional que crean es lo bastante grande.

Plsar B1913+16 B2127+11C B1534+12 J07373039A,B

Ao de descubrimiento 1974 1990 1990 2003

Perodo orbital (horas) 7,75 8,05 10,10 2,45

Excentricidad 0,617 0,681 0,274 0,088

Tiempo hasta la unin (millones de aos) 300 220 2700 85

5. CUATRO SISTEMAS BINARIOS, cada uno con un par de estrellas de neutrones, han sometido a prueba las predicciones de la teora de la relatividad general de Einstein y confirmado la existencia de ondas gravitatorias. Como la radiacin gravitacional emitida por estos sistemas se lleva energa, sus rbitas se contraen lentamente. Las dos estrellas de cada uno de estos sistemas acabarn fusionndose en una, tras un lapso que depender a la vez del perodo orbital (los perodos ms largos suelen dar tiempos ms largos hasta la unin) y de la excentricidad (las excentricidades grandes tienden a acortar los tiempos que tardan en unirse).

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INVESTIGACIN Y CIENCIA, octubre, 2005

WWW. ASTRONOMYNOTES.COM, CORTESIA DE NICK STROBEL (arriba); TOM DUNNE (abajo)/American Scientist

colapso del ncleo de una estrella de gran masa, que libera una enorme cantidad de energa. Se sabe mucho de estas explosiones, pero se ignora an cmo puede escapar esta energa a travs de las densas capas de material estelar. Aunque las simulaciones numricas sugieren que la conveccin y la rotacin del ncleo desempean un papel crucial, modelar ablemente estos movimientos sigue siendo un problema computacional inabordable. Sin embargo, est claro que durante la explosin

se emitirn ondas gravitatorias si y slo si la explosin es asimtrica. Las observaciones de ondas gravitatorias ofrecen as un medio de escrutar los mecanismos inductores de esas explosiones que complementar la astronoma corriente, capaz de descubrir el material despedido slo algunas horas despus de la explosin inicial. Con mayor ambicin an, los cosmlogos esperan que las ondas gravitatorias les valgan para saber cmo se mova la masa en los primeros

momentos tras la gran explosin (Big Bang). Las ondas gravitatorias emitidas en aquel instante siguen baando la Tierra con pequeas uctuaciones geomtricas, anlogas a la radiacin de fondo csmica de microondas, pero originadas mucho antes en la evolucin del universo, en una poca en que el cosmos segua siendo opaco a las ondas electromagnticas. La captacin de ondas gravitatorias deber tambin mostrar la masa y el espaciotiempo en situaciones extremas. Se espera que las ecuaciones no lineales de la relatividad general den lugar a comportamientos complejos en tales casos: cuando la radiacin gravitacional afecte profundamente la evolucin de los sistemas astrofsicos. Estas predicciones se podrn comprobar con las observaciones de binarias compactas de masa elevada (especialmente si uno o ambos objetos giran deprisa) y por las observaciones de ondas intensas emitidas cuando dos objetos de gran masa se unen. Finalmente, se espera que esta lnea de investigacin contribuya a determinar la verdadera naturaleza de la gravedad. La relatividad general, a pesar de su espectacular xito en diversas comprobaciones experimentales, no es la nica teora posible de la gravedad. Estn adems las teoras escalar-tensoriales; en ellas, la naturaleza de la radiacin gravitatoria diere de la que le atribuye la relatividad general. En particular, estas teoras predicen ms de dos estados de polarizacin. Observaciones simultneas de una fuente de intensidad suciente por medio de mltiples detectores contrastaran estas teoras. Aunque la recompensa cientca promete ser enorme, la deteccin directa de ondas gravitatorias supone un problema experimental extraordinario. Se espera que las fuentes sean raras o de por s dbiles (o las dos cosas a la vez). En consecuencia, los instrumentos deben ser muy sensibles; han de analizar un gran volumen de espacio en un tiempo razonable. La amplitud de la deformacin causada por una onda gravitatoria tpica que alcance la Tierra sera de alrededor de 1021. Este nmero es tan pequeo, que cuesta imaginarlo. Signica que la distancia entre dos objetos separados, digamos, por el

tr me kil 4

os

Espejo

Lse Lser

6. EL INTERFEROMETRO original de Michelson doblaba varias veces la trayectoria de la luz en cada brazo de su dispositivo mediante una serie de espejos (arriba). Los interfermetros del LIGO utilizan una tcnica ms compleja, en la que cada brazo slo emplea dos espejos para crear una cavidad ptica resonante donde los fotones van y vienen unas 50 veces, en promedio (derecha). Cada una de las dos instalaciones LIGO, una en el estado de Washington y la otra en el de Louisiana, contiene un interfermetro con brazos de 4 kilmetros de largo; el observatorio de Washington tambin alberga un segundo interfermetro, con brazos de 2 kilmetros.

Divisor del haz

Espejos parcialmente transparentes Espejo reciclador


4k ilm

Fotodetector

etr os

Espejo

dimetro de la Tierra, se alargaran y contraeran slo en una cantidad igual al tamao de un ncleo atmico. Sera fcil concluir que la deteccin directa de ondas gravitatorias es imposible. Pero algunos fsicos lo consideran un reto. Joseph Weber, fsico de la Universidad de Maryland, acometi en los aos sesenta los primeros intentos serios de medir las ondas gravitatorias. El detector de Weber consista en un gran cilindro de aluminio slido colgado horizontalmente por su punto medio de un cable. En un extremo se instal un transductor sensible, que meda las vibraciones del cilindro a su frecuencia de resonancia; las podra inducir el paso de una onda gravitatoria. Weber construy muchos detectores y aport algunos indicios de que se haban excitado simultneamente, pero nadie pudo nunca reproducir sus resultados. Sin embargo, el diseo de la barra de Weber se ha ido renando con el paso de los aos y hoy funcionan varios de tales detectores. Dos de ellos operan a una fraccin de grado sobre el cero absoluto, lo INVESTIGACIN Y CIENCIA, octubre, 2005

Cilindros e interfermetros

que minimiza el ruido debido a los movimientos trmicos internos. Los detectores de barra slo son muy sensibles en una banda de frecuencias bastante estrecha (cerca de la frecuencia de resonancia de la barra); esta caracterstica limita los tipos de fuentes que cabe esperar que se detecten con ellos. De ah que en los ltimos aos los esfuerzos se hayan concentrado en la interferometra, el uso de luz para medir con precisin las distancias entre espejos muy distantes. Los interfermetros tienen la ventaja de ser sensibles a un intervalo de frecuencias comparativamente ancho. Aunque las conguraciones pticas dieren algo, todos estos interfermetros son variaciones del diseo bsico que Albert A. Michelson utiliz, primero en 1881 y de nuevo seis aos despus con la ayuda de Edward Morley, en el famoso experimento de Michelson-Morley. Aquella prueba elimin la existencia del ter, el medio fantasmagrico que muchos fsicos del siglo XIX pensaban que baaba el rmamento para permitir el paso de las ondas luminosas a travs del espacio. En esquema, un interfermetro de ondas gravitatorias funciona como sigue: un espejo parcialmente reectante divide la luz de un lser en dos haces, que se propagan por los brazos perpendiculares del dispositivo. Unos espejos suspendidos libremente en

los extremos de estos brazos reejan los dos haces de luz, devolvindolos a un punto comn del espejo que desdobl el haz. El resultado de esta separacin de los haces depende de la fase relativa de las ondas de los dos haces cuando se recombinan, que a su vez depender de cunto haya tenido que recorrer cada uno. As, un interfermetro puede calibrar la diferencia de longitud entre los dos brazos con una precisin de una pequea fraccin de la longitud de onda de la luz empleada. Una medicin de este tipo se adecua perfectamente al carcter de los desplazamientos que induce una onda gravitatoria. La amplitud del desplazamiento en cada brazo depende de la direccin de llegada y de la polarizacin de la onda. Aunque un interfermetro no puede detectar ondas en ciertas direcciones y polarizaciones, responde apreciablemente en la mayora de casos. En este sentido, un interfermetro de ondas gravitatorias no mira en una direccin particular. Ms bien escucha el universo que lo rodea. Los lseres, las pticas, los fotodetectores y los sistemas de control de hoy permiten medidas mucho ms estables y precisas que las de Michelson y Morley. Tras dcadas de planicacin y elaboracin de prototipos, nos es dado ya poder construir interfermetros de gran escala capaces de detectar los tipos de seales que 81

TOM DUNNE/American Scientist

7. LA SENSIBILIDAD DE LIGO est limitada por tres efectos diferentes. A bajas frecuencias, la vibracin ssmica de los espejos suspendidos libremente limita las seales gravitatorias menores que se pueden detectar. A altas frecuencias, la vida media de los fotones en el interior de los brazos, combinada con un efecto cuntico, el ruido de disparo, determina el lmite inferior. Entre ambos extremos, la agitacin trmica en las suspensiones de los espejos establece el nivel de ruido que acota la regin de sensibilidad.

1018 1019 Ruido de deformacin (hertz1/2) 1020 1021


rm T
Ssmico

1022 1023 1024 1025


1

o ar isp D

10 100 1000 10.000 Frecuencia (hertz)

cabe pensar que llegarn a la Tierra. En consecuencia, se han construido grandes interfermetros para la deteccin de ondas gravitatorias en Europa, Japn y los Estados Unidos. LIGO, el Observatorio de Ondas Gravitatorias por Interferometra Lser, es el proyecto de Estados Unidos en este campo. La Fundacin Nacional de las Ciencias ha aportado los 300 millones de dlares que ha costado su construccin. Se ha tardado ms de diez aos en acabarlo. Es, pues, un proyecto de los considerados ciencia a gran escala, como los aceleradores de partculas. El Laboratorio LIGO (gestionado conjuntamente por el Instituto de Tecnologa de California y el Instituto de Tecnologa de Massachusetts) tiene instalaciones en Hanford, un emplazamiento del Departamento de Energa, en el estado de Washington, y en Livingston, Louisiana [esta sede, aunque qued fuera de servicio, soport bien el huracn Katrina; en los das anteriores a que ste tocase tierra, el interfermetro capt sus efectos microssmicos]. En ambas instalaciones, un complejo central de edicios est conectado a dos estrechos tneles que discurren a lo largo de 4 kilmetros en direcciones perpendiculares. Estas largas conducciones albergan los haces lser. El Observatorio de Hanford dispone de dos interfermetros independientes, uno con brazos de 4 kilmetros y el otro de 2 kilmetros, colocados uno al lado del otro. En conjunto, los tres interfermetros del LIGO proporcionan un potente sistema de congruencia: la seal de una onda gravitatoria debe aparecer 82

8. UNA FOTOGRAFIA AEREA de la instalacin LIGO en Livingston, Louisiana, revela la gran escala del aparato, con sus brazos de 4 kilmetros.

INVESTIGACIN Y CIENCIA, octubre, 2005

TOM DUNNE (arriba); LABORATORIO LIGO, INST. DE TECNOLOGIA DE CALIFORNIA, PASADENA; CORTESIA DE RUSTY GAUTREAUX, AERO-DATA (abajo)/American Scientist

De los planos a los haces

en los dos detectores de Hanford al mismo tiempo y con la misma amplitud de desplazamiento (es decir, con un factor dos de diferencia en el cambio de longitud absoluto), y en el detector de Livingston, con el mximo tiempo de desplazamiento de la luz entre los dos lugares, 10 milisegundos, antes o despus. LIGO aade algunos renamientos al diseo bsico de Michelson. Hace que los fotones vayan y vengan por los brazos unas 50 veces (en promedio) antes de dirigirse hacia el separador del haz. El interfermetro de Michelson doblaba tambin la trayectoria de la luz en cada uno de sus brazos (ocho veces) con espejos mltiples que cambiaban ligeramente cada segmento. En LIGO la luz va y viene entre los dos espejos en la misma trayectoria y escapa nalmen-

te por donde lleg a travs de uno de los espejos reectantes, que es parcialmente transparente. El funcionamiento adecuado exige que la distancia entre estos dos espejos est controlada con una tolerancia del orden del nanmetro; se necesita tanta precisin porque los dos espejos han de constituir una cavidad ptica mantenida muy cerca de la resonancia: de manera que entre los espejos quepa un nmero grande y jo de longitudes de onda de la luz. Se mide la diferencia entre las longitudes de los brazos (indicada por la intensidad del haz de luz recombinado que llega al fotodetector) y se utiliza esta informacin para ajustar unos electroimanes que apartan o atraen unos imanes permanentes pegados a los espejos. As se preserva la cavidad. Este sistema de retroalimentacin est cuidadosamente diseado para que aplique fuerzas a los espejos slo a bajas frecuencias, en las que el movimiento del suelo (el ruido ssmico) y las resonancias mecnicas son peores. A frecuencias superiores, en las que el interfermetro se halla bien aislado de las perturbaciones externas, los espejos tienen libertad para responder a cualquier posible seal. De este modo, la diferencia entre las longitudes de los brazos constituye un indicador muy sensible de una onda gravitatoria a altas frecuencias. Incluso a frecuencias algo ms bajas, donde el sistema de retroalimentacin ejerce alguna inuencia, resulta

ico

posible dar con ondas gravitatorias, precisamente porque causaran la retroalimentacin. Cada uno de los tres interfermetros del LIGO usa un lser de 10 watt, cuya emisin debe estar bien estabilizada. Aunque 10 watt no es mucho, otra mejora con respecto al diseo de Michelson amplica la intensidad de la luz que se interere: un espejo parcialmente reectante entre el lser y el desdoblador del haz. As, la luz, en vez de volver del separador del haz hacia el lser, se recicla dentro del interfermetro. El resultado equivale a aumentar la potencia del lser por 30. A fin de evitar los problemas que causa la dispersin de la luz, los distintos componentes pticos estn instalados en cmaras de vaco que, en conjunto, abarcan toda la longitud de los brazos. Se trata del mayor sistema de ultraalto vaco del mundo. Su construccin se encarg a Chicago Bridge and Iron Company. Fabric las largas cmaras uniendo muchas secciones cilndricas cortas, que a su vez se construyeron soldando lminas planas de delgado acero inoxidable dobladas en espiral; se parece a como suelen estar hechos los tubos de cartn. Aunque el ensamblaje del sistema de vaco fue bastante complicado, cost ms aislar los espejos del suelo y del entorno del laboratorio, que vibra a frecuencias inferiores a unos cuantos hertz. Una suspensin por cables, de las llamadas de pndulo, que sujeta los espejos, proporciona la primera lnea de defensa. Las bases sobre las que se apoyan los espejos suspendidos descansan en pesadas columnas con amortiguadores que INVESTIGACIN Y CIENCIA, octubre, 2005

9. LA PRUEBA DIRECTA DE LA RADIACION GRAVITATORIA puede llegar de una fuente intensa, como la unin de dos agujeros negros que orbiten uno alrededor del otro. Las seales de un suceso as se espera que muestren una oscilacin de amplitud creciente y longitud de onda decreciente a medida que los agujeros negros describan una espiral que tienda a unirlos (izquierda). Cuando se junten, puede que se emita un patrn catico de ondas gravitatorias (centro). Finalmente, se espera que el agujero negro nico resultante suene, que emita ondas con una o ms frecuencias caractersticas que disminuirn con el tiempo (derecha).

protegen an ms los espejos de las vibraciones de alta frecuencia. Gracias a todos estos ingenios, los interfermetros son muy sensibles a las ondas gravitatorias de una frecuencia de entre 40 hertz y 2 kilohertz. A frecuencias ms bajas, los movimientos del suelo alimentan con una intensidad excesiva el sistema, a pesar de las suspensiones pendulares y los soportes que amortiguan las vibraciones. A frecuencias ms elevadas, la naturaleza cuntica del haz lser (formado por fotones discretos, si bien muy numerosos) limita la precisin de la medida. Aunque el aumento de la potencia del lser reducira el problema del ruido cuntico, los interfermetros del LIGO no sirven para medir ondas gravitatorias que estiren o contraigan los brazos mucho ms deprisa que el tiempo que un fotn suele permanecer en sus cavidades pticas, alrededor de un milisegundo. Las actividades cientcas de este proyecto, incluido el anlisis de los datos recogidos por los interfermetros, son responsabilidad de la Colaboracin Cientca LIGO, un grupo de ms de 400 investigadores de docenas de instituciones de todo el mundo. Los datos obtenidos por

Tamiz de bits

LIGO constan de muchos canales, cada uno de los cuales observa una parte distinta del aparato. Registran una serie continua de valores digitalizados. Un canal de cada interfermetro contiene la medicin de la diferencia de longitud de los brazos, tomada con una frecuencia de 16.384 hertz; ah es donde aparecera una onda gravitatoria. Centenares de canales auxiliares registran las seales de diagnstico del interfermetro: seales de retroalimentacin, as como datos de los sensores que registran distintas condiciones ambientales. Mediante el anlisis de los datos se pretende detectar dbiles seales enterradas en ruidosos datos. Si se sabe la forma de la onda de la seal, como se sabe en el caso de la inspiral de un sistema binario de estrellas de neutrones o de la onda continua de una estrella de neutrones asimtrica en rotacin, cabe emplear un sistema de ltrado coincidente para lograr una ptima precisin; es decir, podemos buscar correlaciones entre las medidas y el supuesto patrn de seales. Si se desconoce la forma exacta de la onda de la seal, nos debemos basar en tcnicas ms generales, como la bsqueda de pulsos cortos de una seal de intensidad anormalmente grande en alguna banda de frecuencia. Hay que poner mucho 83

TOM DUNNE/American Scientist

cuidado: esperamos que el detector experimentar seales falsas como resultado de perturbaciones del entorno o de problemas instrumentales. De manera que deberemos utilizar los canales auxiliares para vetar las detecciones que en realidad tengan orgenes ms prosaicos. Existe un creciente espritu de colaboracin entre los investigadores del LIGO y quienes trabajan con los otros tres interfermetros de ondas gravitatorias: GEO600 (un proyecto britnico-alemn que est poniendo a punto un instrumento de 600 metros cerca de Hannover), TAMA300 (un interfermetro de 300 metros que ha estado funcionando a temporadas durante los ltimos aos en Japn) y Virgo (un interfermetro francoitaliano de brazos de 3 kilmetros cercano a Pisa). La combinacin de datos de mltiples interfermetros posibilitar la realizacin de ms pruebas de congruencia y que se comprueben las caractersticas fundamentales de las ondas gravitatorias una vez que se haya establecido una seal. En un futuro no muy distante, la red global quiz cuente con otros grandes interfermetros, cuya construccin se sopesa en Japn, China y Australia. Los investigadores del LIGO realizaron su primera toma de datos durante 17 das del verano del ao 2002. Hubo un par de sesiones ms durante 2003, cada una de dos meses de duracin, y una cuarta a nales de 2004. El tiempo entre las sesiones se dedic a rastrear las fuentes de ruido y a realizar varios cambios para mejorar el funcionamiento. Como resultado, las sensibilidades de los interfermetros han mejorado continuamente y se han acercado mucho al objetivo. Incluso una vez que los interfermetros del LIGO empiecen a funcionar con toda la sensibilidad, no hay garantas de que encuentren algo. No se puede saber cundo hallarn ondas gravitatorias; al n y al cabo, se trata de una exploracin en lo an desconocido. Sin embargo, podemos hacer suposiciones razonables acerca de algunas de las posibles fuentes. Por ejemplo, la proporcin de inspirales de estrellas de neutrones binarias que tendrn lugar tan cerca como 84

para proporcionar una seal detectable no llegar a una por decenio. Habramos de tener suerte para que LIGO registrara pronto una inspiral. En el caso de otras fuentes, nos es ms difcil calcular con qu frecuencia aparecern. Nuestro objetivo para el prximo futuro es estar preparados para cualquier sorpresa que la naturaleza nos pueda ofrecer. Las ondas gravitatorias no podrn seguir ocultas indenidamente. Ya se estn desarrollando mejores tcnicas de deteccin para futuros interfermetros. Una de las mejoras propuestas, LIGO Avanzado, aprovechar esos desarrollos y aumentar las sensibilidades de los tres interfermetros en alrededor de un orden de magnitud; escrutar as un volumen de espacio mil veces mayor. Si se aprueba, tendramos la seguridad de detectar inspirales binarias a un ritmo adecuado y sera mucho ms probable identicar otras fuentes. A modo de complemento de los detectores terrestres, pueden tambin rastrearse las ondas gravitatorias midiendo de manera continua y con precisin la distancia a una nave interplanetaria. En anteriores experimentos de este tipo, se emita una seal de radio desde la Tierra y la

nave lejana la devolva. Actualmente, la Agencia Europea del Espacio y la NASA estn colaborando en el diseo de la Antena Espacial para el Interfermetro Lser (LISA), un conjunto de tres naves espaciales que muy probablemente se pondrn en rbita en torno al Sol en la prxima dcada. Esta manera de abordar la astronoma de ondas gravitatorias se libra de los problemas del movimiento del suelo y dispondra de brazos interferomtricos de millones de kilmetros de longitud: los haces lser que se propagaran a travs del vaco espacial. LISA rastreara una banda de frecuencias ms baja que la que LIGO puede esperar cubrir; buscara fuentes distintas. Y contar, al contrario que cualquiera de los actuales detectores terrestres, con sensibilidad suciente para registrar ondas gravitatorias de fuentes conocidas (como el doble plsar descubierto hace poco). Ofrecer as valiosos patrones de calibracin. La dicultad de detectar de forma directa ondas gravitatorias es imponente. Pero tantos aos de paciente trabajo nos han acercado a ese objetivo. Esperamos observar por n estas pequeas ondas del espaciotiempo en un futuro no muy lejano.

La voz del universo

El autor
Peter S. Shawhan se doctor en fsica en 1999 por la Universidad de Chicago. Hoy trabaja en el Instituto de Tecnologa de California. Ha realizado diversas contribuciones al LIGO, donde ahora se dedica al anlisis de datos. American Scientist Magazine.

Bibliografa complementaria
A NEW TEST OF GENERAL RELATIVITY: GRAVITATIONAL RADIATION AND THE BINARY PULSAR PSR 1913+16. J. H. Taylor y J. M. Weisberg en Astrophysical Journal, vol. 253, pgs. 908-920; 1982. WAS EINSTEIN RIGHT? PUTTING GENERAL RELATIVITY TO THE TEST. C. M. Will. Basic Books; Nueva York, 1993. FUNDAMENTALS OF INTERFEROMETRIC GRAVITATIONAL WAVE DETECTORS. P. R. Saulson. World Scientific; Singapore, 1994. LIGO AND THE DETECTION OF GRAVITATIONAL WAVES. B. C. Barish y R. Weiss en Physics Today, vol. 52, n.o 10, pgs. 44-50; 1999. GRAVITATIONAL RADIATION AND THE VALIDITY OF GENERAL RELATIVITY. C. M. Will en Physics Today, vol. 52, n.o 10, pgs. 38-43; 1999. GRAVITY FROM THE GROUND UP. B. S. Schutz. Cambridge University Press; Cambridge, 2003. A DOUBLE-PULSAR SYSTEM: A RARE LABORATORY FOR RELATIVISTIC GRAVITY AND PLASMA PHYSICS. A. G. Lyne, M. Burgay, M. Kramer, A. Possenti, R. N. Manchester, F. Camilo, M. A. McLaughlin, D. R. Lorimer, N. DAmico, B. C. Joshi, J. Reynolds y P. C. C. Freire en Science, vol. 303, pgs. 1153-1157; 2004.

INVESTIGACIN Y CIENCIA, octubre, 2005

C URIOSIDADES DE LA FSICA
Tirones, deslices y violines
l vehculo se detiene con un chirriar de frenos... El detective aguza el odo... El sollozo de un violn suena desde el fondo de la casa apartada... La reja rechina cuando el detective la empuja... Estos sonidos, que alimentan la tensin en las pelculas de suspense y aaden emocin a las piezas musicales, comparten un mismo origen fsico: la accin combinada del rozamiento y la elasticidad. Los chirridos son producto del rozamiento que se produce entre dos superficies slidas en contacto; la intensidad de esa fuerza de rozamiento disminuye conforme aumenta la velocidad relativa entre las superficies. Experimentamos este fenmeno cada vez que hacemos deslizar sobre el suelo una caja o un mueble. Para poner la caja en movimiento, debemos empujarla horizontalmente ejerciendo una fuerza igual o superior a un valor umbral: el producto del peso de la caja por el coeficiente de rozamiento esttico, que vale entre 0,5 y 1. Iniciado el movimiento, la fuerza necesaria para mantenerlo es menor que la inicial, puesto que el rozamiento entre la caja y el suelo disminuye. Ello se debe a que el coeficiente de rozamiento dinmico es del orden de un 25 por ciento menor que el esttico. Aadamos ahora la elasticidad. Imaginemos que usamos una cuerda elstica, una goma, para tirar de la caja. Al principio, la cuerda no ejerce fuerza alguna sobre la caja. Poco a poco, empezamos a tirar de ella a velocidad
BRUNO VACARO

Jean-Michel Courty y Edouard Kierlik

constante. A medida que la goma se alarga, aumentan su tensin y la fuerza que ejerce sobre la caja. Pero la caja sigue inmvil hasta que esa fuerza alcanza el valor umbral determinado por el coeciente de rozamiento esttico; entonces se pone en movimiento y el rozamiento (ahora dinmico) disminuye en un 25 por ciento. La goma empieza a contraerse para recuperar su longitud original, pero mientras su alargamiento no disminuya en un 25 por ciento, la fuerza que sta ejerce sobre la caja sigue siendo mayor que la fuerza de rozamiento dinmico y, por tanto, la caja acelera. Luego la caja frena, pierde velocidad y, por n, se para. Para volver a poner la caja en movimiento, puesto que el frotamiento torna a ser esttico, hay que volver a estirar la cuerda elstica, y as sucesivamente. Se observa entonces un movimiento discontinuo, a tirones, que describe ciclos de retencin-deslizamiento (stick-slip). Se produce una alternancia entre una fase esttica, durante la cual la energa suministrada por el operador se almacena en forma elstica (aqu en la goma), y una fase de deslizamiento, en la que esa energa se libera bruscamente en forma de energa cintica y se disipa a travs del calor en el rozamiento. Las sacudidas caractersticas de este tipo de movimiento no siempre se perciben a simple vista; pero s se oyen cuando su frecuencia crece lo suciente: una puerta que chirra, unos frenos que rechinan, unos neu-

A tirones

BRUNO VACARO

1. La caja permanece inmvil mientras la fuerza de traccin es inferior al rozamiento esttico (a). Cuando la caja se pone en movimiento, el rozamiento (ahora dinmico) disminuye (b). La

caja se acelera, alcanza al caminante y luego se para (c). La cuerda elstica vuelve a su estado relajado y se inicia el ciclo de retencin-deslizamiento.

86

INVESTIGACIN Y CIENCIA, octubre, 2005

BRUNO VACARO

2. Movimiento de retencin-deslizamiento del arco sobre la cuerda de un violn. Durante la fase de retencin, el arco que se desplaza hacia la derecha (echa roja) arrastra a la cuerda (a). La llegada de la deformacin (echa negra) hace que la cuerda se suelte y empiece a deslizarse sobre el arco (b), con independencia de cmo se mueva ste: es la fase de deslizamiento. La deformacin se

propaga hacia el puente (c), donde se reeja y retorna hacia el arco. La llegada de la deformacin al arco hace que la cuerda vuelva a agarrarse a aqul (e). Mientras que el arco arrastra a la cuerda, la deformacin se dirige hacia la ceja (f). Tras reejarse en sta, la deformacin vuelve a dirigirse hacia el arco (a) y el ciclo se reinicia. Las echas azules indican el movimiento global de la cuerda.

mticos que chillan o un dedo mojado que hace vibrar una copa. La elasticidad est siempre presente, si bien a veces enmascarada: as, cuando abrimos una puerta, la lmina metlica que une el marco de la misma con las bisagras y, por tanto, a la pared, se curva y opera como un muelle mientras el rozamiento impide que las dos partes de la bisagra deslicen una respecto a la otra. Cuando la fuerza ejercida es suciente, empieza ese deslizamiento relativo, la lmina recupera su forma inicial y se reinicia el ciclo. Cmo eliminar los chirridos? Volvamos al modelo de la caja. Para evitar la repeticin de los ciclos de retencin-deslizamiento, es preciso que la traccin que sufre la cuerda elstica no disminuya demasiado cuando la caja se pone en movimiento, es decir, que la velocidad de sta no sea mucho mayor que la velocidad con la que tiramos de la goma. Una solucin consiste en disminuir la energa elstica almacenada y tirar de la caja mediante una barra casi rgida. Otra posibilidad sera tirar rpidamente. Esta es la opcin que ponemos en prctica mientras esperamos a engrasar los goznes cuando no queremos que una puerta chirre: la abrimos de golpe. En vez de eliminar los chirridos, podemos tambin embellecerlos. Basta con asociar el movimiento de retencin-deslizamiento a un sistema que presente de forma natural un movimiento peridico: una cuerda de violn, por ejemplo. En efecto, cuando una pequea deformacin transversal se propaga a lo largo de la cuerda, se reeja en cada uno de sus extremos: cualquiera que sea la forma de la deformacin, provoca un movimiento de ida y vuelta de perodo igual al doble de la longitud de la cuerda dividida por la velocidad de propagacin. Qu ocurre cuando se frota un arco sobre una cuerda vibrante? Las cerdas del arco, impregnadas de colofonia, aumentan el coeciente de rozamiento esttico y el arco muerde la cuerda. Al comienzo de su movimiento, cuando se ataca la nota, el arco arrastra la cuerda. Esta forma un codo y, lo mismo que la cuerda de un INVESTIGACIN Y CIENCIA, octubre, 2005

Chirridos armoniosos

arco para disparar echas, ejerce una fuerza cada vez mayor sobre las cerdas. Cuando esa fuerza rebasa un cierto valor lmite, la cuerda se suelta y empieza a deslizarse en sentido opuesto al movimiento del arco. La deformacin creada se propaga a lo largo de la cuerda hasta el puente, se reeja en ste y regresa a la altura del arco. Este primer paso da a la cuerda una pequea sacudida que la reengancha al arco y ste vuelve a arrastrarla. Durante ese tiempo, el codo sigue su camino, se reeja en la ceja o en el dedo del msico, regresa a la altura del arco y desengancha la cuerda, que vuelve a deslizarse y as sucesivamente. As pues, salvo en el momento de atacar una nota, no es la elasticidad lo que provoca el deslizamiento y la retencin de la cuerda, sino la llegada peridica de una deformacin. El movimiento de retencin-deslizamiento ya no es espontneo, sino controlado! El timbre del sonido lo ja el perodo del movimiento, que depende de la longitud de la cuerda (eventualmente modicada por la posicin del dedo) y de su tensin (que determina la velocidad de propagacin de la deformacin). El ejecutante, deseoso de producir un sonido bello, se asegura de que la retencin y el deslizamiento no se produzcan espontneamente, sino slo al paso de la deformacin. Cuida as de mantener una presin, suciente para que el arco no se deslice de forma descontrolada, pero no excesiva, y as evitar que la sacudida provocada por el paso del codo suelte la cuerda. Cuando el codo llega, la posicin y la velocidad del arco no tienen efecto alguno sobre el timbre del sonido. En cambio, dado que esta ltima determina la velocidad de arrastre de la cuerda durante las fases de retencin, condiciona la amplitud de la deformacin y, por tanto, el volumen del sonido: cuanto ms rpido mueve el msico el arco, ms intenso es el sonido. Un principiante que controle mal la presin del arco lo apoyar demasiado o demasiado poco, no dejar que la cuerda cante y producir un sonido desagradable. El conocimiento de las leyes fsicas no constituye desde luego sinnimo de virtuosismo, pero si tocamos mal, sepamos al menos por qu 87

J UEGOS MATEMTICOS
Hagan sus apuestas

Juan M.R. Parrondo

omo se supone que soy un experto en juegos de azar, mucha gente me pregunta si no he aprovechado tanta sabidura para hacerme rico en un casino. Lo cierto es que la nica vez que he jugado a la ruleta fue hace muchos aos, fascinado por un mtodo de apuestas supuestamente infalible pero con el que perd casi todos mis ahorros en menos de un cuarto de hora. Existe un mtodo clsico, probablemente conocido por muchos lectores, con el que, en teora, siempre se puede ganar en la ruleta. Casanova lo describe en sus memorias, publicadas en 1754. Se apuesta siempre a rojo, a negro o a cualquier jugada que d como premio la misma cantidad que se apuesta. Se comienza con una apuesta baja, un euro, por ejemplo. Cada vez que se pierde, se dobla la cantidad apostada, mientras que si se gana se vuelve a empezar el proceso con un euro. Si, por ejemplo, perdemos cinco veces seguidas, las apuestas que debemos realizar son 1, 2, 4, 8 y 16 euros en cada turno, lo que hace un total de 31 euros perdidos. En el sexto turno apostaremos 32 euros y por tanto, si ganamos, recuperamos todo lo perdido ms un euro. Ocurre lo mismo con cualquier nmero de turnos, debido a una conocida frmula matemtica: 1 + 2 + 22 + 23 + ... 2n = 2n+1 1

Con este sistema basta ganar una vez para ganar un euro, sin importar cuntas veces hayamos perdido antes de ese turno ganador. Como es imposible perder un nmero innito de veces, con el sistema de Casanova, que se conoce como martingala, se ganara siempre. Por qu entonces no se ha arruinado todava ningn casino? La respuesta es muy simple: porque es bastante probable perder un gran nmero de veces seguidas y en ese caso la apuesta puede superar la apuesta mxima permitida o, lo que es peor, nuestros propios fondos. En un conocido casino de Madrid, la apuesta mxima est entre 20 y 30 veces la apuesta mnima, con lo que la martingala alcanzara la apuesta mxima con slo perder cinco veces seguidas y esto ocurre con una probabilidad (19/37)5 = 0,03507 (hay 37 nmeros en la ruleta, de los que, si apostamos a rojo o a negro, 19 son perdedores dado que el cero es siempre perdedor). Incluso con apuestas mximas ms altas, la martingala entraa un considerable riesgo. En la gura 1 pueden ver la evolucin del capital (en azul) y de la cantidad apostada (en rojo) de un jugador que aplica el mtodo de martingala durante diez mil turnos, comenzando con un euro. Como vemos, el jugador gana de forma sistemtica. Como gana un euro por cada turno ganador, la ganancia total es, aproximadamente, igual a la mitad del nmero de turnos. En la grca se aprecia que el capital se encuentra cerca de una recta de pendiente 1/2. Sin 88

embargo, hay ciertos perodos de mala suerte en donde un nmero continuado de prdidas hace que el capital baje considerablemente. Vemos una de estas malas rachas entre el turno 1000 y 2000, en donde la apuesta sube hasta 8192 (curva roja), despus de 12 turnos sin ganar, y el capital desciende hasta casi 8000 euros. Es decir, nuestro jugador habra necesitado un colchn de unos 8000 euros para superar esta mala racha. Lo malo del mtodo de martingala es que estas malas rachas pueden ser de cualquier intensidad. En la grca vemos que ha habido dos apuestas de 8192 euros, que es la cantidad a apostar despus de 12 turnos sin ganar. Pero bien podra haber sido tambin perdedor el turno decimotercero, con lo que la apuesta habra subido a ms de 16.000 euros. En denitiva, la martingala es un mtodo muy arriesgado. De hecho, algunos casinos han aumentado considerablemente las apuestas mximas ante la evidencia de que nadie se atreve a poner en prctica la martingala, al menos en su formulacin original. En algunos casinos de Las Vegas, la apuesta mxima puede llegar a ser 4000 veces la apuesta mnima. En ellos la martingala alcanzara la apuesta mxima tras perder 11 veces seguidas. Podra parecer que el casino est arriesgndose excesivamente. Sin embargo, para que un jugador gane, por ejemplo, 1000 euros, necesitara jugar aproximadamente 2000 veces y en esas dos mil veces la probabilidad de perder 11 veces seguidas es superior al 50 %. En algunos libros y sitios de Internet se aconseja esperar a que, por ejemplo, salga rojo 5 veces seguidas para comenzar a utilizar la martingala apostando a negro, con la supersticiosa creencia de que es prcticamente imposible que en una tarde el rojo salga 15 veces
10.000 8000 6000 4000 2000 0 2000 4000 6000 8000

1000

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Nmero de turnos

1. Capital (en azul) y apuesta realizada (en rojo) en 10.000 turnos utilizando el mtodo de la martingala.

INVESTIGACIN Y CIENCIA, octubre, 2005

seguidas. Cualquier experto en probabilidad sabe que una ruleta no tiene (o no debe tener) memoria alguna. Aunque haya salido rojo 100 veces seguidas, la probabilidad de que salga rojo o negro en la siguiente tirada es exactamente la misma. Hay otros mtodos inspirados en la martingala pero, en apariencia, ms razonables. Uno de ellos es el que consigui engatusarme hace aos, hasta que la caprichosa bolita de la ruleta me devolvi a la dura realidad. Se conoce como mtodo de Labouchere, en honor de Henry du Pre Labouchere, un periodista y parlamentario ingls que vivi entre 1831 y 1912. Sin embargo, el propio Labouchere atribua el mtodo al matemtico francs Condorcet (1743-1794), de quien ya hemos hablado en esta seccin (Paradojas democrticas, marzo de 2002). El mtodo consiste en escribir en un papel una lista con unos pocos nmeros, por ejemplo, 1 1 3. En cada turno apostamos a rojo o negro la suma del primero y el ltimo nmero de la lista. En nuestro caso, la primera apuesta sera de 4 euros. Cada vez que ganamos, tachamos el primero y el ltimo nmero, mientras que, si perdemos, aadimos a la lista la cantidad perdida. Cuando se han tachado todos los nmeros de la lista se vuelve a empezar. La siguiente tabla muestra cmo evoluciona el capital (empezando con cero euros), la apuesta y la lista en unos cuantos turnos:
LISTA APUESTA RESULTADO CAPITAL

Sin embargo, esta apreciacin no se corresponde con la verdad. En la gura 2 se muestra una simulacin del mtodo y vemos que en ocasiones la apuesta (curva roja) casi alcanza los 2000 euros y que el capital desciende hasta casi 3000. El mtodo de Labouchere es especialmente peligroso ante rachas en las que se pierden cuatro o cinco turnos seguidos y a continuacin se gana slo una vez. En ese caso, la lista se va poblando de nmeros cada vez ms altos. En la gura 2 vemos que la ganancia media en 10.000 turnos es del orden de 7000 euros. Calcular la ganancia media de forma exacta es un problema matemtico bastante difcil. Sin embargo, se puede estimar de una forma muy sencilla. Como hemos visto antes, con el mtodo de Labouchere, si se pierde durante n turnos, basta ganar durante los (n + 3)/2 siguientes (o el entero inmediatamente superior) para ganar 5 euros. Podemos escribir estos nmeros en una tabla:
TURNOS PERDIDOS TURNOS GANADOS GANANCIA 1 2 +5 2 3 +5 3 3 +5 4 4 +5 5 4 +5 6 5 +5 7 5 +5 8 6 +5 9 6 +5

113 1134 11345 134 1345 34 347 3 4 7 10 47

4 5 6 5 6 7 10 13 11

P P G P G P P G G

4 9 3 8 2 9 19 6 +5

Si jugamos un gran nmero de turnos, ganaremos en la mitad de ellos y perderemos en la otra mitad. Las combinaciones ms comunes de turnos ganados y perdidos son entonces las resaltadas en azul en la tabla. Por tanto, lo ms probable es que ganemos 5 euros cada 7 turnos. En el caso de 10.000 turnos, la ganancia tiene que ascender a 5 10.000/7 7143 euros, de acuerdo con la simulacin de la gura 2.
8000

6000

4000

Despus de estos 9 turnos, hemos tachado todos los nmeros de la lista. Puesto que todo lo que se gana se tacha de la lista y todo lo que se pierde se apunta, la ganancia neta al tachar todos los nmeros es igual a la suma de los nmeros con los que comenzamos la lista, es decir, 1 + 1 + 3 = 5 euros. Pero cada vez que ganamos tachamos dos nmeros (salvo si en la lista slo queda un nmero) mientras que apuntamos slo uno cada vez que perdemos. Por lo tanto, si perdemos n veces, bastar ganar (n + 3)/2 veces (o el entero inmediatamente superior si n es par) para tachar todos los nmeros y ganar 5 euros. En el ejemplo de la tabla hemos perdido 5 veces y hemos ganado 4. Esta diferencia se hace mayor cuantos ms turnos juguemos antes de tachar todos los nmeros. Si, por ejemplo, perdemos 20 veces, basta ganar 12 para conseguir los 5 euros. El mtodo de Labouchere se basa en la misma idea que la martingala: aumentar la apuesta cuando se pierde para, de ese modo, tener que ganar menos veces para recuperar lo perdido. La ventaja frente a la martingala es que la apuesta crece mucho ms lentamente, con lo cual parece difcil alcanzar la apuesta mxima del casino. INVESTIGACIN Y CIENCIA, octubre, 2005

2000

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Nmero de turnos

2. Capital (en azul) y apuesta realizada (en rojo) en 10.000 turnos utilizando el mtodo de Labouchere.

Espero que consideren estos mtodos meras curiosidades matemticas y no los apliquen en el casino. Para olvidar semejante idea, basta echar un vistazo a las dos guras e imaginarse a uno mismo aumentando ms y ms la apuesta en una de esas malas rachas. Eso es precisamente lo que me ocurri hace aos, utilizando el mtodo de Labouchere. La apuesta subi tanto, que estuve a punto de perderlo todo al poco tiempo de empezar a jugar. 89

I DEAS APLICADAS
TELEVISORES DELGADOS

Mark Fischetti

Tubos catdicos ms cortos


a estrechez de los televisores de pantalla de plasma o de cristal lquido (LCD) ha conquistado el favor del pblico, pese a que esos receptores siguen siendo mucho ms caros que los clsicos de tubos de rayos catdicos (TRC). Los TRC han perdido atractivo. Los fabricantes estn reaccionando diseando unos tubos de imagen mucho ms cortos. Algunas marcas han dado a conocer sus prototipos de televisores delgados. Un aparato de 30 pulgadas (75 cm) en diagonal tendra un grosor de unas 16 pulgadas (40 cm) en vez de 24 (60 cm) y sera algo ms caro. Aunque ms voluminosos que las entre 3 y 5 pulgadas (entre 7,5 y 13 cm) de grosor de los receptores de plasma o LCD de la gama de 30 pulgadas, los televisores delgados ahorrarn un espacio considerable y mantendrn su mejor calidad de imagen y su precio ms bajo. Los televisores delgados, que llevan tiempo en los laboratorios, manejarn las habituales seales analgicas radiadas o procedentes de suministradores de TV por cable y podran ofrecer sintonizadores para las seales de televisin digital portadoras de la televisin de alta denicin. Ofrecern tambin frontales planos, en vez de los curvos de los actuales TRC. En un tubo ms corto, los tres haces electrnicos que barren horizontalmente la pantalla deben cubrir un ngulo mayor al ir de un costado al otro. Esa abertura deforma la iluminacin sobre los pxeles luminiscentes de la pantalla, emisores de la luz que vemos. Para mantener los haces adecuadamente focalizados, el can emisor de electrones debe estar continuamente cambiando la forma de la seccin transversal de cada haz. A la vez, los imanes deben direccionar cada haz de un modo distinto. La electrnica capaz de controlar todos esos cambios requiere unos algoritmos ms renados y unos procesadores ms rpidos. En general, los fabricantes de televisores convienen en que los TRC clsicos y los cortos resultan demasiado grandes para pantallas de ms de 36 pulgadas (90 cm). Pero los TCR podran seguir dominando por debajo de ese lmite, es decir, en el grueso del mercado de televisores. Thomson y Philips estn trabajando en TRC digitales de barrido vertical, y no horizontal, que podran comprimir un aparato de 30 pulgadas hasta las 14 pulgadas (35 cm) e incluso hasta las 12 pulgadas (30 cm). 90

1. EL TUBO DE RAYOS CATODICOS de un televisor delgado es aproximadamente un 33 por ciento ms corto que el de un modelo corriente. En ambos casos, un can electrnico acelera y focaliza tres haces electrnicos sobre una mscara metlica. Dos juegos de bobinas desviadoras crean unos campos magnticos variables que hacen variar los puntos de incidencia de los haces sobre la mscara. En sta hay ranuras dispuestas convenientemente para que los haces la atraviesen bajo ngulos un poco diferentes, para incidir despus en distintas bandas con sustancias fosforescentes, o luminforos, dispuestas en la cara interna de la pantalla. Cada banda la llenan tres luminforos, que, al ser activados por los haces, emiten las luces roja, verde y azul que se combinan creando un color cualquiera en un punto, o pxel, de la pantalla. Como en los modelos delgados el can est ms cerca de la mscara, los haces deben desviarse lateralmente 125 grados en vez de entre 90 y 110 grados.

Inicio

Inicio

3. EL BARRIDO DE TRAMA es la tcnica que permite crear una imagen lnea a lnea sobre una pantalla. En los TRC actuales (izquierda), el haz electrnico (azul) empieza en la esquina superior izquierda, barre una lnea horizontal de pxeles (puntos), retrocede entonces de un salto (rojo) hasta el extremo izquierdo de la segunda lnea, y as sucesivamente. Puede que en los futuros televisores delgados el barrido sea vertical (derecha), con lo que disminuira el ngulo de incidencia del haz respecto a las bandas de luminforos, permitiendo as unos diseos con un grosor an menor; este procedimiento requiere una electrnica especial de procesado de seales digitales para reconstruir la informacin de vdeo.

GEORGE RETSECK

INVESTIGACIN Y CIENCIA, octubre, 2005

SABIA USTED QUE...?

EL SECRETO DEL ORIFICIO: Las tres bandas luminiscentes contiguas que, densamente dispuestas, cubren la cara interna de una pantalla de TRC ocupan menos de un milmetro de ancho. La placa perforada, o mscara metlica delgada, est situada unos doce milmetros tras la pantalla y los oricios ranurados que hay en ella tienen un dimetro de un cuarto de pxel aproximadamente. Los tres haces electrnicos, cada uno con ms de un milmetro de ancho, llegan a cada oricio con un cierto ngulo entre s. Como los haces son mayores que cada oricio, slo pasan algunos electrones. CUESTION

entre los hemisferios norte y sur. Un receptor construido para Japn dar un color deciente en Ecuador o Australia. Los fabricantes deben aadir imanes, anillos magnetizables, bobinas o blindajes y ajustarlos para su latitud de destino aproximada. En los aparatos de TV digital, el ajuste de los circuitos electrnicos controladores de los imanes puede incorporarse simplemente mediante un programa.
PRESION

DE LATITUD: El campo magntico terrestre puede alterar ligeramente las trayectorias de los haces electrnicos de un TRC. Ese campo tiene su mxima intensidad en los polos, disminuye en el ecuador y su polaridad diere

Y VIDRIO: Al conformarlo, en cada TRC se hace el vaco para que el ctodo la fuente de electrones dure mucho tiempo y los electrones de los haces puedan uir sin perturbaciones. La forma de un televisor delgado es ms de cuenco que de cono. En la parte posterior el vidrio debe ser ms grueso que en un TRC corriente, para que la presin atmosfrica no lo aplaste a causa del vaco interno.

2. UN HAZ ELECTRONICO que incida en el centro de la pantalla crea un crculo. Pero cuando aumenta el ngulo de incidencia, ese crculo se alarga naturalmente tanto ms cuanto ms cercano est a los bordes de la pantalla (abajo). (Comprubese esto proyectando la luz de una linterna sobre una pared, mantenindose quieto mientras se hace girar la luz.) El problema se agudiza en los televisores delgados porque el ngulo de desviacin es mayor. Para cada punto de la pantalla, la accin combinada de la electrnica, las rejillas del can y los pequeos imanes del yugo alteran la velocidad y la forma de cada haz.

Mscara (ranurada) Profundidad de un TRC de caja ordinaria para una pantalla del mismo tamao

Yugo Pantalla Bobinas deectoras

Can electrnico

TV delgada

INVESTIGACIN Y CIENCIA, octubre, 2005

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L IBROS
Revolucin cientca
Los jesuitas
CATHOLIC PHYSICS. JESUIT NATURAL PHILOSOPHY IN EARLY MODERN GERMANY, por Marcus Hellyer. University of Notre Dame Press; Notre Dame, 2005. THE NEW SCIENCE AND JESUIT SCIENCE: SEVENTEENTH CENTURY PERSPECTIVES. Dirigido por Mordechai Feingold. Kluwer Academic Publishers; Dordrecht, 2003. ERGO PERIT COELUM DIE SUPERNOVA DES JAHRES 1572 UND DIE BERWINDUNG DER ARISTOTELISCHEN KOSMOLOGIE, por Michael Weichenhan. Franz Steiner Verlag; Stuttgart, 2004. SEARCHING 2003.
THE HEAVENS AND THE EARTH: THE HISTORY OF JESUIT OBSERVATORIES, por Agustn Udas. Kluwer Academic Publishers; Dordrecht,

FERDINAND VERBIEST, S. J. (1623-1688) AND THE CHINESE HEAVEN, por Nol Golvers. Leuven University Press; Lovaina, 2003.

l aanzamiento y extensin de la Revolucin Cientca resultan ininteligibles si ignoramos la labor determinante de la Compaa de Jess. El inters de los jesuitas por las ciencias comenz desde el momento de la fundacin de la Orden por el espaol Ignacio de Loyola (1491-1556), en 1540, escasos aos antes de la aparicin de la trada de tratados que marcaron el nuevo rumbo de la scienza nuova: el de Leonhardt Fuchs sobre botnica, el de Nicols Coprnico sobre astronoma y el de Andrs Vesalio sobre anatoma. La aportacin jesutica se sustancia a travs de varios factores, unos internos al propio desarrollo de la ciencia (Catholic Physics. Jesuit Natural Philosophy in Early Modern Germany, The New Science and Jesuit Science: Seventeenth Century Perspectives y Ergo perit coelum Die Supernova des Jahres 1572 und die berwindung der aristotelischen Kosmologie) y otros relacionados con su institucionalizacin, es decir, con la enseanza (Catholic Physics) y la creacin de observatorios en Occidente y Oriente (Searching the Heavens and the Earth: The History of 92

Jesuit Observatories y Ferdinand Verbiest, S. J. (1623-1688) and the Chinese Heaven). La investigacin actual, al sacar a primer plano la aportacin de esa guardia pretoriana de la Iglesia, pone sordina al viejo mito de una ciencia moderna deudora del ethos calvinista. Mrito principalsimo de la Compaa, y exclusivo en su origen, fue el estatuto asignado a la matemtica en la nueva losofa natural. No podemos hablar de la matemtica de los siglos XVI y XVII sin que no aparezca un jesuita en cada rincn, observaba George Sarton en 1940. En sus aulas empez a orse que el carcter deductivo de la matemtica aplicada a la fsica ofreca mayor solidez a la argumentacin que las inferencias de la fsica aristotlica; eran demonstrationes potissimae. El aprendizaje de la matemtica se impuso obligatorio a los jvenes formandos jesuitas, con particular profundizacin por parte de los mejor dotados. De cara al exterior, los dos primeros colegios de la Compaa, el de Messina y el de Roma, instituyeron una ctedra donde no slo se enseaban aritmtica, geometra y lgebra, sino tambin

mathesis applicata (astronoma, mecnica, ptica, acstica, hidrulica, cartografa e ingeniera militar). De ese par de ctedras, la siciliana y la romana, creadas en el ecuador del siglo XVI, se haba pasado a 95 a nales del siglo XVIII, cuando Europa estaba sembrada de colegios y universidades de la Compaa: unos 625 antes de la supresin de la Orden en 1773. El caso particular de Alemania resulta paradigmtico. Muchas ciudades germanas entregaron a los jesuitas la regencia de sus centros superiores, que se espejaron en el Collegio Romano, transformado en universidad desde 1553. Aqu ense quien sera la gura clave del arranque de la matemtica, Christopher Clavius (1537-1612). Conocida es la participacin de Clavius en la reforma del calendario promovida por el papa Gregorio XIII en 1582. Sabido es tambin que Galileo busc su apoyo. Escribi un manual sobre lgebra y coment los libros de Euclides y el tratado Sobre la esfera de John Sacrobosco, que se convirtieron en textos cannicos de matemtica y astronoma. En la ltima edicin, de 1611, de su In Sphaeram Ioannis de Sacrobosco Commentarius, indicaba que, tras los nuevos descubrimientos, incluidos los de Galileo, se impona una reforma del sistema astronmico. Contribuy a la redaccin de la Ratio studiorum de la Orden, en particular del relieve concedido a la matemtica. En ese cdigo legal, pergeado en 1586 y elaborado denitivamente en 1599, se formalizaban el mtodo y programas de la enseanza jesutica. Christopher Grienberger (15641636) sucedi a Clavius en 1612 al frente de la academia de matemtica del Collegio Romano. Entrado en la Orden en 1580, fue llamado en 1591 a Roma para auxiliar a Clavius. De raro talento matemtico y habilidad manual, introdujo el montaje ecuatorial del telescopio, observ los satlites de Jpiter y estableci un programa de determinacin de las posiciones de las estrellas. Reacio a publicar, omita siempre su nombre INVESTIGACIN Y CIENCIA, octubre, 2005

en los textos que redactaba, as como en los instrumentos pticos y astronmicos por l diseados y construidos (entre ellos, un telescopio heliotrpico, que se montaba simultneamente sobre dos ejes en torno a los cuales podra girar libremente siguiendo la trayectoria del Sol). El discurso sobre la nova de 1604 que la historiografa vena atribuyendo a Odo van Maelcote, sali de su pluma. Se encarg de la censura tcnica de las obras matemticas escritas por autores jesuitas. Sola remitir clculos minuciosos y correcciones detalladas al autor, para que los incorporara antes de la publicacin. En algn caso, como en el intento de Gregory de St. Vincent de cuadrar el crculo, Grienberger aconsej al Prepsito general que no lo permitiera, porque sus errores daaran la reputacin de la Compaa. Resulta interesante por dems su relacin con Galileo. Se han trazado incluso paralelismos entre ambas guras. Ms generoso el jesuita, al presentar en 1612 las cartas estelares elogia las observaciones telescpicas del autor de Sidereus Nuntius. Dos aos ms tarde, prestaba su apoyo a los principios hidrulicos de Galileo. Sali en su defensa a propsito de los montes de la Luna y le invit a frecuentar la sede del Collegio Romano. Con Galileo, en cambio, entr en polmica el jesuita Orazio Grassi (1583-1654) a propsito de la naturaleza de los cometas. Y discuti tambin con Christopher Scheiner (1573-1650), profesor, primero en la Universidad de Ingolstadt y, ms tarde, en Roma. Observ y estudi las manchas solares. En 1630 Scheiner public su Rosa Ursina, primer estudio completo del Sol. A Scheiner le sucedi en Ingolstadt Johann B. Cysat (1588-1667), quien en 1618 observ el paso de un cometa y determin su trayectoria y posible composicin. Descubri la Nebulosa de Orin y, en 1631, contempl el trnsito de Mercurio a travs del Sol. La historia de la ciencia suele detenerse en otros maestros del Collegio Romano. Desde 1638 hasta 1680 ense all matemtica Athanasius Kircher (1601-1680), famoso tambin por sus vastos intereses (jeroglcos egipcios, ptica y magnetismo, entre otros). En 1664 escribi Mundus subterraneus, donINVESTIGACIN Y CIENCIA, octubre, 2005

1. Fresco del techo de la Goldener Saal en la antigua universidad jesuita de Dillingen. La filosofa aparece aqu representada por instrumentos matemticos y experimentales, entre los cuales destaca una bomba de aire.

de especulaba sobre la naturaleza del interior de la Tierra. Abordaba el origen de los terremotos y volcanes; en su opinin, se formaban por la accin de conductos internos que vehiculaban el fuego del centro de la Tierra. Con Giuseppe Asclepi (1707-1775) y Roger Josep Boscovic (1711-1787) podemos cerrar el ciclo de maestros del Collegio Romano. Boscovic adopt ya la fsica newtoniana. En su Philosophiae Naturalis Theoria, publicado en 1758, present una teora atmica de la materia en la que los tomos constituan puntos centrales de fuerzas sin dimensiones. En la proximidad de los tomos, las fuerzas alternaban entre la atraccin y la repulsin; pero, lejos de ellos, slo operaban las fuerzas de atraccin, de acuerdo con la ley newtoniana del inverso del cuadrado de la distancia. Fue elegido miembro de la Regia Sociedad de Londres. Nuevo Clavius fue llamado Giovanni Battista Riccioli (1598-1671), profesor en Parma y Bolonia, autor de un monumental Almagestum Novum.

Ms extenso que el vetus de Ptolomeo, le supera tambin en variedad de temas y forma de presentarlos. El jesuita agrega a las cuestiones tratadas por el alejandrino en su Syntaxis la instrumentacin astronmica, la ptica, la geometra matemtica y la cronologa. En el prlogo ofrece un resumen somero de la historia de la astronoma, desde sus orgenes bblicos hasta los griegos, pasando por egipcios, babilonios y caldeos. Pero desde Tales es una historia de la superacin de los problemas en un proceso de precisin creciente de los ciclos solares y lunares y movimientos de los planetas. Pasa revista a los calendarios, tablas y efemrides. Y llega al cambio operado en el siglo XVI, si bien limita el alcance del De revolutionibus copernicano a la antesala de las Tablas Prutnicas. Aborda la supernova de Tycho (Ergo perit coelum Die Supernova des Jahres 1572 und die berwindung der aristotelischen Kosmologie), as llamada porque el 11 de noviembre de 1572, Tycho Brahe descubri en la conste93

2. Cuadrante de Tycho construido por Ferdinand Verbiest para el Observatorio de Beijing.

3. Sextante de Tycho construido por Ferdinand Verbiest para el Observatorio de Beijing.

lacin de Casiopea una nueva estrella brillante, de luminosidad pareja a la de Jpiter, y a la que consagr el libro De Nova Stella. Era una supernova del tipo Ia, que brill intensamente en el cielo hasta marzo de 1574. En realidad Tycho no vio una estrella nueva, sino una supernova, es decir, la muerte de una estrella. (Sabido es que las supernovas de tipo Ia son explosiones extremadamente luminosas que pueden contemplarse a travs de la mayor parte del Universo observable. En nuestro tiempo cobran un inters particular por su determinante papel para las mediciones que revelan la expansin acelerada del universo. Se supone que constituyen los restos de enanas blancas, o restos superdensos de estrellas, que arrastraron material suciente de una estrella compaera para precipitar una explosin termonuclear.). La aparicin de una nueva estrella visible, novum et ingens sidus, en palabras de Riccioli, as como de numerosos trnsitos en los aos subsiguientes, contradeca la teora vigente, que aunaba observacin y teora aristotlica sobre un cosmos que se reputaba inmutable desde el momento de su creacin. El mundo habra aparecido de una vez por todas, sin que hubiera una trastienda de donde pudieran ir saliendo nuevos cuerpos celestes. Ahora no slo se trataba de discutir si su presencia superaba la esfera de los planetas, o superaba slo la esfera de la Luna, aunque permaneca en la esfera de los planetas, o si se encontraba por debajo de la esfera de la Luna. Haba que conocer su composicin, su naturaleza y la razn de su aparicin. En cualquier caso, no poda negarse ya la mutabilidad del rmamento, contra la cosmologa de Aristteles. Enciclopdico tambin era el Cursus mathematicus (1661) del jesuita Kaspar Schott. En 23 libros, comienza con un resumen de todas las ramas de la matemtica. Tras exponer los principios de aritmtica y geometra, derivados de los seis primeros libros de los Elementos de Euclides, pasa a la trigonometra, para introducirse luego en la astronoma elemental, astronoma terica, astronoma prctica, astrologa, cronografa (medicin del tiempo), geografa, hidrografa, horografa (construccin de relojes), mecnica, esttica, hidrostti-

ca, hidrotcnica (mquinas hidrulicas), ptica, catptrica (reexin y espejos), diptrica (refraccin y lentes), arquitectura militar, armona o msica y sinopsis de disciplinas matemticas. Junto a la matemtica, la segunda aportacin sustancial de los jesuitas a la Revolucin Cientca fue la absorcin y difusin de una losofa natural auxiliada por la instrumentacin. En buena parte de Europa, la historia de la losofa natural, desde la segunda mitad del siglo XVI hasta la Ilustracin, fue necesariamente una historia de losofa natural jesuita. En sus aulas penetr el conocimiento cientco emergente a extramuros de la universidad. Y lo hizo al comps del avance de la Revolucin. No es lo mismo la losofa natural de Francisco de Toledo (Commentaria una cum quaestionibus in octo libros Aristotelis de physica auscultatione) y Francisco Surez (Disputationes metaphysicae), aristotlica, que la ciencia experimental matematizada que se transmite en vsperas de su extincin cannica. A lo largo de ese perodo, la nocin de losofa natural no es sinnimo estricto de ciencia, pues abarca muchos captulos especulativos que hoy consideraramos a extramuros del concepto de ciencia. La transicin puso a prueba la musculatura de lsofos y telogos de la Compaa que tenan que habrselas, por un lado, con la asuncin y dominio de los mtodos empricos y su instrumental asociado, y, por otro, con la refriega dialctica contra cartesianos y atomistas, para lo que necesitaban liberarse de una interpretacin angosta del aristotelismo. Y empezar por discernir entre lo probable y lo hipottico. Riccioli consideraba el sistema copernicano como el ms simple, elegante y mejor construido, pero hipottico. El trmino hipottico no tena entonces su signicado actual explicacin provisional que no ha alcanzado todava el estatuto epistemolgico de teora, sino que se consideraba un constructo matemtico al que poda recurrirse para explicar los fenmenos observados, si bien careca de realidad fsica. Los jesuitas se mostraron unnimes en establecer que el sistema de Tycho s constitua una tesis: daba cuenta de los fenmenos observados, era conforme con la fsiINVESTIGACIN Y CIENCIA, octubre, 2005

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ca y no atentaba contra las Escrituras. Riccioli propona que slo Mercurio, Venus y Marte dieran vueltas al Sol. La Tierra permanecera estable en el centro, y en torno a ella giraran la Luna, el Sol y, mucho ms alejados, Jpiter y Saturno. A la nocin de cambio natural, quicio de la fsica aristotlica, se agreg el concepto de cambio arti-

cial, que abra la puerta a la fsica experimental con la introduccin de las mquinas o artefactos. En particular, los relacionados con el vaco, desde la invencin del tubo de mercurio de Evangelista Torricelli, si bien centrado en la bomba de aire. Aunque originada en Magdeburgo, la bomba se hizo pblica en Wurzburgo con la exposicin detallada

de la misma por Kaspar Schott, un jesuita que haba quedado fascinado ante su funcionamiento, en 1657. El inventor de la bomba haba sido Otto von Guericke (1602-86), alcalde de Magdeburgo. En un comienzo era un ingenio muy sencillo, constituido por un receptor de latn redondo de unos treinta centmetros de dimetro, con un pequea abertura y llave,

Teora de un Destino Maniesto


DARK VANISHING. DISCOURSE ON THE EXTINCTION OF PRIMITIVE RACES, por Patrick Brantlinger. Cornell University Press; Ithaca y Londres, 2003. mitivas es parte de los planteamientos de este libro. En las incidencias intelectuales que han concurrido a entender histricamente el proceso de extincin de dichas poblaciones, la teora evolucionista ha estado siempre presente en forma de explicacin objetiva: en ella la exposicin del conocimiento estricto se convierte en pensamiento aparentemente objetivo por neutralismo y ausencia de juicio de valor, por estar slo en los hechos y en sus resultados. As, la explicacin evolucionista prevalece sobre cualquier otra. En especial suele imponerse sobre las que tienen origen en la reexin tica. Desde el humanismo, sta condena toda extincin de poblaciones cuando slo tiene por causa la violencia y la guerra como medio de dominacin. La explicacin evolucionista vendra a establecer que mientras toda especie compite por el control y propiedad de los recursos materiales que le permiten reproducirse, hay tambin en estos procesos un designio de la propia naturaleza inherente en las formas de manifestarse sta. Segn este principio, la extincin de poblaciones humanas por causa de la intervencin violenta de otras de la misma especie formara parte de dicho designio. Este principio ha venido contando con el apoyo de lsofos sociales que explican la historia humana en forma de una razn objetiva donde los hechos valen evolutivamente en sus resultados. As, las sustituciones de unos pueblos por otros resultan ser el efecto de una mayor ecacia competitiva. Por lo mismo, el xito ingls y angloamericano de 1800 a 1930 asume, en una explicacin darwinista, ser la expresin de una superioridad competitiva de los grupos anglosajones. Incluye, asimismo, a la expansin por este medio del capitalismo en sus diferentes formas de ecacia y capacidad de dominacin, y supone el reconocimiento de que dicha ecacia es parte del punto en el que se encuentra la evolucin humana. Brantlinger asocia ese pensamiento con ciertas convicciones del protestantismo. As, se dira, 1) que la esclavitud beneci a los esclavos porque stos aprendieron e imitaron la cultura que les permiti sobrevivir; 2) que la integracin de razas de origen esclavo en la civilizacin las protegi de su extincin; 3) que tarde o temprano los que son gentes poseedoras de rasgos primitivos sern eliminadas fsicamente por seleccin natural; y 4) que el genocidio es un hecho de naturaleza, consciente en la represin de la resistencia a una dominacin. Ese destino maniesto estara dado en la supuesta irracionalidad de los pueblos primitivos. El contexto ideolgico en que se funda dicha conviccin tiene un carcter teleolgico, anclado en un darwinismo cuyos principios han estado presentes en las formulaciones de la expansin del protestantismo y del capitalismo. Han sido modos de entender la realidad de la historia de la cultura en el pensamiento de generaciones. CLAUDIO ESTEVA FABREGAT

este libro podemos acreditarle marca de excelencia. Se ocupa de fenmenos de extincin relacionados con la historia de los pueblos primitivos en conexin con los que identicamos como civilizacin avanzada, industrial, con los blancos en particular y con los grupos que se mueven ideolgicamente dentro del contexto y mbitos de inuencia anglosajones, en una historia del pensamiento que abarca desde 1800 a 1930, y que se interesa, sobre todo, por lo ocurrido en Norteamrica, Australia y Nueva Zelanda. Se reconocen, asimismo, incursiones aadidas en la experiencia imperialista y del capitalismo en Africa. El tratamiento de la extincin de los pueblos primitivos pertenece al campo de la etnobiologa. En este contexto hay dos cuestiones que afectan a la formacin de la teora crtica de las relaciones histricas que se han dado entre sociedades primitivas y sociedades de civilizacin industrial o urbanas en sus diferentes expansiones geogrcas en el tiempo. As, la reduccin de los tamaos demogrcos de las primeras ha sido objeto de anlisis frecuentes en sus causas e incidencias histricas. En las ms reconocidas de stas, la invasin agresiva por parte de los grupos imperialistas es, en origen, el factor ms determinante de su extincin fsica. La reduccin demogrca por presin ecolgica o por presin poltica se ha manifestado como referente causal de debilidad en las tasas de reproduccin y, en consecuencia, como factor de alta susceptibilidad a toda experiencia epidmica. La reduccin demogrca tendra su causa dinmica en la reduccin de los tamaos ecolgicos relacionados con las fuentes de sustentacin material de estas poblaciones. En breve, el discurso de reproduccin de los grupos primitivos, en sus contracciones y desarrollos demogrcos, viene a ser una funcin de la forma en que se combinan las variables poltica, ecolgica, econmica, e inuencia del ms fuerte en el control de los recursos que le pueda disputar otra poblacin ms dbil en dicha capacidad. A este efecto, todo contacto entre individuos culturalmente diferentes en trminos de civilizacin y de subsistencia es causa frecuente de inuencia: los individuos jvenes del segundo grupo son atrados por las ofertas del primero en forma de emigracin. Estas son relaciones de aculturacin y en sus efectos producen debilidad demogrca y contraccin progresiva de los tamaos de poblacin del grupo llamado primitivo. Nuestro autor, Brantlinger, se dirige a plantear cuestiones relacionadas con la ansiedad que se produce entre humanistas o gentes ticamente orientadas en el juicio histrico de los encuentros entre civilizacin y grupo primitivo. En la ansiedad, la repulsa que sigue a la idea de justicar por derecho de civilizacin la extincin de las poblaciones pri-

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que poda abrirse o cerrarse. La abertura comunicaba con la bomba, bsicamente una jeringa gigante de las empleadas para avivar el fuego. El tubo de latn contena un pistn y dos vlvulas. Estas aseguraban que el aire no volviera al receptor, sino que fuera expelido a la atmsfera cuando se empujara el pistn. Schott no admita que se obtuviera un vaco absoluto y prefera vincular la bomba con otros ingenios pneumticos ideados para estudiar el aire atmosfrico. Pero donde la ciencia jesutica iba a destacar por encima de la media, a lo largo de los siglos, sera en la astronoma de observacin (Searching the Heavens and the Earth: The History of Jesuit Observatories). Durante los siglos XVII y XVIII la Compaa levant observatorios astronmicos, geofsicos y meteorolgicos por toda Europa. Antes de la supresin de la Orden, el nmero de observatorios fundados y dirigidos rondaba la treintena, la cuarta parte de los existentes. En muchos pases los primeros observatorios se establecieron en colegios jesuitas. No slo en Occidente. Jesuitas fueron los primeros cientficos europeos en entrar en contacto con la India y China. Introdujeron all la astronoma occidental. Dirigieron el Observatorio Imperial de Beijing, desde 1644 hasta 1773 (Ferdinand Verbiest, S. J. (1623-1688) and the Chinese Heaven). Todos esos observatorios dejaron de funcionar con la supresin de la Compaa en 1773, o antes con su expulsin de Portugal (1759), Francia (1764) y Espaa (1767). En nuestro pas, el observatorio del Colegio Imperial precedi en un ao al de la Armada, en San Fernando. Mas, a diferencia de las instituciones pblicas, la labor cientca de la Compaa tena un claro n ltimo misionero. De hecho, encontraron en la astronoma una ayuda valiosa en su tarea evangelizadora en Extremo Oriente. As lo reconoca Ferdinand Verbiest (1623-1688), director del Observatorio de Beijing, en su Astronomia Europaea: La sa96

4. Francisco de Toledo fue uno de los autores representativos del aristotelismo abierto de la Compaa.

grada religin hace su entrada ocial en China como una reina hermosa, apoyada en los brazos de la astronoma. En 1578 Alessandro Valignano, visitador de las misiones de las Indias Orientales, impulsaba una nueva estrategia de la difusin de la fe, fundada en la adaptacin a la cultura local. El cristianismo no poda avanzar por la imposicin, sino a travs de su insercin en el tejido cultural. Matteo Ricci (1552-1610), formado en el Collegio Romano con Clavius y dotado de una personalidad arrolladora, se present, en 1595, vestido con la indumentaria china, como profesor occidental. Tras varios aos trabajando en el sur de China, lleg en 1600 a Beijing, procedente de Nanjing, donde haba visitado el observatorio astronmico y admirado las esferas armilares, globos celestes, gnomones y otros instrumentos astronmicos, trabajados en bronce. Pero comprob que los astrnomos chinos no saban manejarlos. En realidad, se trataba de instrumentos del siglo XIII fabricados por Kuo Shou Ching, quien vivi durante el reinado del emperador mongol Kublai Khan. En 1607, Ricci, que ya dominaba el idioma, con la colaboracin de Hs Kuang Chi,

public una traduccin china del primer libro de Euclides. Tradujo varios libros de Clavius y escribi breves textos sobre geometra. Levant el primer mapamundi, ofreciendo la ubicacin correcta de China en relacin a otros pases y las nuevas tierras descubiertas de Amrica. A la muerte de Ricci, su obra fue proseguida por sus hermanos de religin. De modo muy particular por Ferdinand Verbiest, quien lleg a Beijing en 1660 y empez a trabajar en el observatorio bajo la direccin de Johann Adam Schall von Bell (1592-1666). Verbiest dirigi el observatorio durante 19 aos, emprendi una intensa actividad, preparando el calendario anual, enseando astronoma europea a los astrnomos chinos y construyendo instrumentos astronmicos en sustitucin de los viejos. Escribi ms de 20 libros sobre astronoma en chino. Dos de los ms importantes, conocidos por sus ttulos en latn, son Liber Organicus Astronomiae Europeae (1668) y Astronomia Perpetua Imperatoris Kam Hi (1683). Esta ltima contena las efemrides del Sol, la Luna y los planetas, con tablas de los eclipses solares y lunares de 2000 aos. Adems de sus obras sobre astronoma, escribi tambin sendos libros sobre el termmetro y el barmetro. Bajo su direccin se construyeron una esfera armilar eclptica apoyada en cuatro cabezas de dragn, una esfera armilar ecuatorial, un gran globo celeste, un crculo del horizonte para las mediciones del azimut, un cuadrante y un sextante. Todos esos instrumentos se describen en su obra publicada en 1763 en chino, De Theoria, Usu et Fabrica Instrumentorum Astronomicorum et Mechanicorum. El propsito de esos instrumentos, amn de su empleo en observaciones astronmicas, era servir de demostracin de superioridad de la astronoma occidental. LUIS ALONSO INVESTIGACIN Y CIENCIA, octubre, 2005

EN EL PROXIMO NUMERO...

...DE NOVIEMBRE 2005

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