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Ella es tan dulce

Susan Elizabeth Phillips

Ella es tan Dulce de Susan Elizabeth Phillips

Ella es tan dulce

Susan Elizabeth Phillips

Resumen:
Sugar Beth, la rica y guapa jovencita que dej varios corazones destrozados en su pueblo natal, ha regresado. Est desesperada y arruinada, pero decidida a que no se note. Han pasado quince aos, y ha aprendido unas cuantas lecciones. Ahora vuelve a casa... sin dinero, desesperada y demasiado orgullosa para permitir que su entorno lo descubra. Los habitantes de Parrish no creen en el perdn y el olvido, y esas amistades arruinadas del pasado estn dispuestas a infligir a Sugar Beth la peor de las venganzas...

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ndice
Captulo 1 .................................................................................... 5 Captulo 2 .................................................................................. 21 Captulo 3 ................................. Error! Bookmark not defined. Captulo 4 ................................. Error! Bookmark not defined. Captulo 5 ................................. Error! Bookmark not defined. Captulo 6 .................................................................................. 77 Captulo 7 .................................................................................. 89 Captulo 8 .................................................................................. 99 Captulo 9 ................................................................................ 111 Captulo 10 ............................... Error! Bookmark not defined. Captulo 11 ............................... Error! Bookmark not defined. Captulo 12 ............................... Error! Bookmark not defined. Captulo 13 ............................... Error! Bookmark not defined. Captulo 14 ............................... Error! Bookmark not defined. Captulo 15 ............................... Error! Bookmark not defined. Captulo 16 ............................... Error! Bookmark not defined. Captulo 17 .............................................................................. 212 Captulo 18 ............................... Error! Bookmark not defined. Captulo 19 ............................... Error! Bookmark not defined. Captulo 20 ............................... Error! Bookmark not defined. Captulo 21 ............................... Error! Bookmark not defined. Captulo 22 ............................... Error! Bookmark not defined. Captulo 23 ............................... Error! Bookmark not defined. Eplogo .................................................................................... 305

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Me temo admiti Beth, que mi comportamiento deja que desear. Mi ta dice que recib una educacin lamentable.

La hija descarriada de Parrish, Misisip, volva a la ciudad que haba jurado dejar para siempre. La mirada de Sugar Beth Carey iba del parabrisas azotado por la lluvia al horrible perro que ocupaba el asiento del pasajero
Ya s qu ests pensando, Gordn, de modo que ms vale que lo sueltes. Piensas en cmo

caen los poderosos. Me equivoco? Solt una risa amarga . Pues que te den. Mira lo que te digo... Parpade para contener las lgrimas. Que te den. Gordon levant la cabeza y la mir con desdn. Como si fuera basura.
Yo no, amiguito. Subi la calefaccin del viejo Volvo para protegerse

del fro de aquel da de finales de febrero . Griffin y Diddie Carey fueron los amos de esta ciudad y yo era su princesa. La chica que prendera fuego al mundo. Oy un aullido imaginario de risas caninas a lo basset. Como la hilera de casas con tejado de zinc que acababa de dejar atrs, Sugar Beth estaba un tanto deteriorada. El largo cabello rubio que le caa en remolinos sobre los hombros ya no brillaba tanto como antes, y los diminutos corazones de oro que adornaban los lbulos de sus orejas ya no danzaban a un ritmo desenfadado. Sus labios fruncidos ya no tenan ganas de esbozar sonrisas seductoras, y sus mejillas de mueca haban perdido la inocencia haca ya tres maridos. Pestaas tupidas seguan enmarcando unos ojos claros asombrosamente azules, aunque delicadas lneas empezaban a dibujar patas de gallo en las comisuras. Quince aos atrs haba sido la chica mejor vestida de Parrish, pero ahora una de sus botas altas hasta la pantorrilla y con tacones de aguja tena un pequeo agujero en la suela, y su vestido de punto escarlata ceido al cuerpo, con su recatado cuello de cisne y su no tan recatado largo, eran de una tienda barata en lugar de una boutique de lujo. Parrish naci en la dcada de 1820 como ciudad algodonera del nordeste de Misisip, y posteriormente se libr de las antorchas del ejrcito de ocupacin de la Unin gracias a la astucia de su poblacin femenina, que recibi a los muchachos de azul con tal encanto perseverante y tal infatigable hospitalidad surea que ninguno de ellos tuvo el valor de encender la primera cerilla. Sugar Beth era descendiente en lnea directa de aquellas

Ella es tan dulce mujeres, aunque en das como se le costaba recordarlo.

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Regul los limpiaparabrisas al acercarse a la calle Shorty Smith y dirigi la mirada al edificio de dos plantas, abandonado en esa tarde de domingo, que todava se ergua en la esquina. Gracias al chantaje econmico de su padre, el instituto Parrish representaba uno de los pocos experimentos acertados en educacin pblica integrada del Sur profundo. Hubo un tiempo en que fue reina de aquellos pasillos. Ella y slo ella decida quin poda sentarse en la mejor mesa de la cafetera, qu chicos eran aceptables para salir con ellos y si estaba bien llevar un bolso Gucci de imitacin cuando tu padre no era Griffin Carey y no podas permitirte el autntico. Rubia y divina, haba sido la reina suprema. Su dictadura no siempre era benvola pero raras veces haban desafiado su poder, ni siquiera los profesores. Uno lo haba intentado y Sugar Beth zanj el asunto de forma expeditiva. En cuanto a Winnie Davis... qu posibilidades tena esa estpida torpe e insegura contra la fuerza y el podero de Sugar Beth Carey? Mientras contemplaba el instituto a travs de la lluvia de febrero, empez a sonar en sus odos la vieja musiquilla: INXS, Miami Sound Machine, Prince. Aquellos das, cuando Elton John cantaba Candle in tbe Wind, slo se refera a Marylin. El instituto. El ltimo lugar en que haba sido ama del mundo. Gordn se tir un pedo.
Dios, cmo te odio, perro miserable.

La expresin desdeosa de Gordn le dijo que le importaba un comino. En los tiempos que corran, a ella tambin. Consult el indicador de la gasolina. Estaba en las ltimas, pero no quera gastar dinero en llenar el depsito hasta que no fuera absolutamente necesario. Mirando el lado bueno: quin necesita gasolina cuando acaba de llegar al final del camino? Gir en la esquina y vio la parcela vaca que sealaba el lugar donde antao se ergua la casa de Ryan. Ryan Galantine y ella eran como Kent y Barbie. El chico ms popular; la chica ms popular. Te querr siempre. Le parti el corazn cuando cursaban el primer ao en la universidad y ella lo dej por Darren Tharp, la estrella del atletismo, que iba a convertirse en su primer marido. Sugar Beth record el modo en que Winnie Davis sola mirar a Ryan cuando crea que nadie la vea. Como si esa paria inepta tuviera alguna oportunidad con un galn como Ryan Galantine. El grupo de amigas de Sugar Beth, las Sauces del Mar, se haban desternillado a

Ella es tan dulce sus espaldas. Ese recuerdo la deprimi todava ms.

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Conduciendo hacia el centro de la ciudad descubri que Parrish haba sacado provecho de su recin adquirido renombre como escena protagonista principal del xito de no ficcin Ultimo apeadero de la lnea a ninguna parte. La nueva Oficina de Turismo haba atrado a una incesante corriente de visitantes, y era evidente que la ciudad se haba puesto a tono. La acera ya no se combaba delante de la iglesia presbiteriana, y las feas farolas de su infancia haban sido sustituidas por encantadores postes estilo belle poque. A lo largo de la calle Tyler, las histricas residencias estilo antebellum, Victoriano y renacimiento helnico lucan nuevas manos de pintura, y una llamativa veleta de cobre agraciaba la cpula de la monstruosidad italianizante de la Eulie Baker. Sugar Beth y Ryan se haban besado en el callejn de detrs de aquella casa la noche antes de consumar definitivamente su relacin. Enfil hacia Broadway, la calle central de la ciudad, que meda cuatro manzanas de longitud. El reloj de los juzgados ya no estaba petrificado en las diez y diez, y la fuente del parque se haba sacudido la mugre. El banco unto con media docena de otros negocios, luca toldos a rayas verdes y marrn y la bandera de la Confederacin no se vea por ninguna parte. Torci a la izquierda en la calle Valley y se dirigi a la vieja y abandonada estacin de trenes, una manzana ms all. Hasta principio de los aos ochenta el Central de Misisipi pasaba por all una vez al da. A diferencia de los dems edificios del centro de la ciudad, la estacin necesitaba grandes reformas y una buena limpieza. Igual que ella. Ya no poda aplazarlo ms. Puso rumbo al pasaje Mockingbird y la mansin conocida como "La Novia del Francs." Aunque La Novia del Francs no perteneca a los edificios histricos de Parrish, era el ms grandioso de la ciudad, con sus altsimas columnas, sus anchas verandas y sus graciosas ventanas saledizas. Una hermosa amalgama de arquitectura tpica de las plantaciones sureas y del estilo reina Ana, el edificio descansaba sobre una suave elevacin del terreno, bastante alejado de la va, y estaba rodeado de magnolias, azaleas y matas de cornejo. Sugar Beth haba crecido en esa casa. Como los edificios histricos de la calle Tyler, tambin ste estaba bien cuidado. Los postigos lucan una mano reciente de pintura negra brillante, y el montante de abanico que coronaba la entrada de doble batiente resplandeca a la luz suave de la lmpara de araa encendida en el interior. Sugar Beth haba dejado de recibir noticias de la ciudad haca aos, salvo la informacin dispersa que su ta Tallulah haba tenido a bien enviarle de vez en cuando, de modo que no saba quin haba comprado la casa. Mejor as. Ya haba

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bastantes personas en su vida a las que detestar, con su propio nombre encabezando la lista. La Novia del francs era una de las tres nicas residencias del pasaje Moikingbird. Ya haba dejado atrs la primera, una romntica casa de dos plantas de estilo colonial francs. A diferencia de La Novia del Francs, saba quin la habitaba. Su destino era la tercera casa, la que haba pertenecido a su ta Tallulah. Gordon se movi. Ese perro era malo pero Emmett, su difunto esposo, le quera, y Sugar Beth se senta obligada a quedrselo hasta encontrarle un nuevo amo. Hasta el momento no haba tenido suerte. Resultaba difcil encontrar un hogar para un basset con un grave trastorno de la personalidad. Ahora la lluvia caa con ms fuerza y, como no saba bien adonde se diriga podra haberse pasado del camino cubierto de frondosidades que se abra del otro lado del alto seto protector que delimitaba La Novia del Francs por el este. Las lluvias se haban llevado la gravilla haca tiempo, y los neumticos desgastados del Volvo protestaron al enfilar el camino lleno de baches. La cochera tena un aspecto ms deteriorado de lo que ella recordaba pero sus paredes de ladrillo blanco cubiertas de musgo, sus aguilones gemelos y su tejado a dos aguas empinadas an le daban cierto encanto de de cuento de hadas. Construida al mismo tiempo que La Novia del Francs, jams haba albergado nada remotamente parecido a un carruaje pero la abuela de Sugar Beth consideraba la palabra garaje muy vulgar. A finales de los aos cincuenta haban convertido aquel lugar en residencia de la ta Tallulah, que vivi all el resto de su vida. Cuando muri, la cochera form parte de su legado a Sugar Beth, una autntica sea de los desesperados, puesto que la ta Tallulah jams haba aprobado a su sobrina. S que no quieres ser vana y egocntrica, Sugar Beth, que Dios te bendiga. Estoy segura que algn da dejars de serlo. Tallulah se crea con el derecho de insultar a su sobrina cuanto se le antojara, siempre que la bendijera en el momento de hacerlo. Sugar Beth se inclin sobre el asiento del copiloto y abri la puerta para Gordon.
Escpate, quieres?

Al perro no le atraa la idea de mojarse las patas y la mir dndole a entender que esperaba que lo llevara en brazos. S esprate sentado.

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El animal le ense los dientes. Sugar Beth agarr su bolso, lo que quedaba de un paquete de la comida para perros ms barata que haba encontrado y un pack de seis Coca-Colas. Lo que haba en el maletero poda esperar hasta que cesara la lluvia. Sali del coche con el vestido corto hasta medio muslo y sus largas piernas purasangres marcando el camino. Gordon se mova con rapidez cuando quera; la adelant corriendo y subi como una flecha los tres escalones que conducan al pequeo porche de la entrada. La placa de madera, pintada de dorado y verde que un obrero haba clavado al ladrillo cuarenta aos atrs, an ocupaban un lugar de honor junto a la puerta delantera.

DURANTE EL VERANO DE 1954 AQU PINTO LINCOLN ASH EL GRAN ARTISTA DEL EXPRESIONISMO ASBTRATO AMERICANO Quien haba dejado a Tallulah una valiosa obra de arte que ahora perteneca a su sobrina, Sugar Beth CareyTharp Zagurski Hooper. Un cuadro que Sugar Beth necesitaba encontrar cuanto antes.. Escogi una de las llaves que le haba enviado el abogado de la ta Tallulah, abri la puerta y entr en la casa. Inmediatamente la envolvieron los olores del mundo de su ta: Ben Gay, moho, ensalada de pollo y desaprobacin. Gordn ech un vistazo, olvid que no le gustaba mojarse las patas y volvi a salir al exterior. Sugar Beth dej sus paquetes en el suelo y mir alrededor. El rea habitable estaba atestada de un horror de objetos entraables de la familia: sillas polvorientas estilo Sheraton, mesas con patas astilladas en forma de garras o de bolas, un escritorio estilo reina Ana y un colgador de sombreros de madera curvada, festoneada de telaraas. El aparador de caoba contena un reloj de repisa estilo Seth Tho-mas, un par de feos doguillos de porcelana y un cofre de plata, blasonado con una placa deslustrada, que honraba a Tallulah Carey por sus muchos aos de servicio dedicado a las Hijas de la Confederacin. No exista un esquema decorativo organizado. La rada alfombra oriental de la sala competa con el sof de descolorida zaraza floreada. La llama bordada en amarillo y rojo coral de un silln asomaba entre una variedad de cojines con fundas hechas a ganchillo. La otomana era de piel verde desgastada; las cortinas, de blonda amarillenta. A pesar de todo, aquellos colores y diseos, apagados por el uso y la edad, acababan conformando una especie de armona cansina.

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Sugar Beth se acerc al aparador y apart una telaraa para abrir el cofre de plata. En su interior haba doce juegos de cubiertos de plata de ley Gorham Chantilly. Cada dos meses, desde que Sugar Beth tena memoria, Tallulah usaba las cucharillas de t cuando se reuna con su grupo para jugar a la canasta los mircoles por la maana. Sugar Beth se pregunt cunto le pagaran por doce juegos de cubiertos de plata de ley. No lo suficiente. Tena que encontrar la pintura. Necesitaba ir al lavabo y estaba hambrienta, pero no poda esperar, ms para ver el estudio. La lluvia no amainaba. Agarr un viejo jersey cursi de color beige que Tallulah haba dejado junto a la puerta, se cubri los hombros y volvi a salir. El agua entr por el agujero de su bota cuando enfil el sendero enlosado que conduca a la parte posterior de la casa, donde se encontraba el garaje. Las viejas puertas de madera colgaban de sus goznes. Utiliz una de sus llaves para liberar el candado, y las abri. El lugar estaba exactamente como lo recordaba. Cuando la cochera fue convertida en hogar de solterona, Tallulah se haba negado a permitir que los carpinteros destruyeran aquella parte del viejo garaje donde Lincoln Ash haba tenido su estudio. Se content con una sala de estar ms pequea y una cocina ms estrecha, y conserv aquello como un templo. En los estantes de madera basta an estaban las latas de pintura seca que Ash haba desparramado sobre sus lienzos cincuenta aos atrs, para crear las pinturas que habran de ser sus obras maestras. Puesto que las dos nicas ventanas del garaje admitan slo una mnima cantidad de luz, el pintor trabajaba con las puertas abiertas y dispona sus lienzos por el suelo. Haca aos su ta haba recubierto el pavimento salpicado de pintura con gruesas capas de plstico protector, ahora ya tan cubierto de grima, polvo y bichos muertos que los colora apenas resultaban visibles. Una escalera salpicada de pintura, tambin envuelta en plstico, descansaba en uno de los extremos del garaje cerca de una mesa de trabajo sobre la que haba una caja de herramientas, una coleccin de los viejos pinceles de Ash y una serie de esptulas, todas desparramadas como si el pintor acabara de tomarse un descanso para fumar un cigarrillo. Sugar Beth no esperaba que su intratable ta hubiera dejado el cuadro esperndola junto a la puerta, pero bueno, no habra estado mal. Reprimi un suspiro. Empezara a buscar en serio a primera hora de la maana. G o r d o n la sigui de vuelta a la casa. Cuando encendi una lmpara de pie con pantalla adornada con flecos, la desesperacin que llevaba semanas atormentndola arremeti con fuerza. Haca quince aos haba dejado Parrish con toda arrogancia, una muchacha tonta y vengativa que. no poda concebir un universo que no girara en torno a ella. Pero el universo haba redo el ltimo.

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Se acerc a la ventana y descorri la cortina cubierta de polvo. Por encima de los setos sucesivos, vio las chimeneas de La Novia del Francs. El nombre provena del hogar original. Su abuela haba diseado la casa, su abuelo la haba construido, su padre la haba modernizado y Diddie la haba dispensado todo su amor. Un da La Novia del Francs, ser tuya, bomboncito. En los viejos tiempos se habra abandonado al llanto por las injusticias de la vida, Ahora corri la cortina y se dio la vuelta para ir a dar de comer a su desagradable perro.

Coln Byrne estaba de pie delante de la ventana del dormitorio principal de La Novia del Francs, en la segunda planta de la casa. Su aspecto invocaba la elegancia melanclica de un hombre de otro perodo histrico, probablemente de la Regencia britnica, o de cualquier poca en la que destacaran los impertinentes, las cajas de tabaco y las reuniones de saln. Tena los ojos color jade hundidos y un rostro estrecho y alargado, esculpido con pmulos prominentes sobre dos cuencas en forma de comas. Las colas de las comas se curvaban hacia las comisuras de una boca que no saba sonrer. Era el rostro de un hombre exquisito, vagamente decadente, o lo habra sido de no ser por su nariz enorme, larga, huesuda y aristocrtica, increblemente fea y, sin embargo, perfectamente conjuntada con cuesto de sus facciones. Llevaba un batn de terciopelo prpura con la misma desenvoltura que otro hombre llevara una sudadera. Completaban su atuendo unos pantalones de pijama de seda negra sujetos con un cordn y unas zapatillas adornadas con smbolos chinos de color escarlata en las puntas. Las prendas haban sido perfectamente confeccionadas para vestir ese cuerpo excepcionalmente alto y ancho de hombros, aunque sus grandes manos trabajadoras, de palmas anchas y dedos gruesos, advertan que no todo lo relacionado con Coln Byrne era exactamente lo que pareca. Mientras desde su ventana vea encenderse las luces de la cochera, la lnea ya adusta de su boca se endureci todava ms. De modo que los rumores eran ciertos. Sugar Beth Carey haba regresado. Haban pasado quince aos desde la ltima vez que la haba visto. Era poco ms que un cro entonces. Tena veintids aos y estaba segursimo de s mismo, un pjaro extico que haba aterrizado en aquella pequea ciudad del Sur para escribir su primera novela y... ah, s, para ejercer de maestro en su tiempo libre. No dejaba de ser placentero, dejar que un rencor fermentase tanto tiempo. Como los buenos vinos franceses, ganaba en complejidad y

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adquira matices y sutilezas que una solucin ms rpida habra hecho imposibles. Las comisuras de sus labios se torcieron de impaciencia. Quince aos atrs estara impotente ante ella. Ahora no. Lleg a Parrish procedente de Inglaterra para ensear en el instituto local, aunque no senta pasin alguna por esa profesin ni tena talento para desempearla. Parrish, no obstante, como otras pequeas ciudades del Misisip, necesitaba maestros desesperadamente. Con la idea de exponer a sus jvenes a un mundo ms amplio que el propio, un comit de ciudadanos ilustres del estado se haba puesto en contacto con las universidades del Reino Unido, ofreciendo puestos acompaados de visas de trabajo para sus licenciados. Colin, fascinado desde siempre con los escritores norteamericanos, no dej pasar la oportunidad. Qu lugar mejor para escribir su propia gran novela que el paisaje literariamente frtil del Misisipi hogar de Faulkner, Eudora Welty, Tennessen, Williams y Richard Wright. Redact una presentacin elocuente que exageraba enormemente su inters en la enseanza, reuni deslumbrantes referencias de sus profesores y adjunt las primeras veinte pginas de la novela que apenas haba empezado, pensando acertadamente, segn se demostr- que un estado con una herencia literaria tan impresionante no podra por menos que apoyar a un escritor. Un mes despus recibi la noticia de su aceptacin y pronto se encontr de camino a Misisipi. Se enamor del maldito lugar desde el primer da: de su hospitalidad, de sus tradiciones, de su encanto de ciudad pequea. No ocurri lo mismo, sin embargo, con su posicin en la enseanza, que de difcil lleg a convertirse directamente en imposible, gracias a Sugar Beth. Colin no haba elaborado un plan especfico para su venganza. Ninguna trama maquiavlica a cuyo ardid hubiera dedicado los ltimos diez aos de su vida. Jams haba concedido a Sugar Beth tanto poder sobre l. Aunque esto no significaba que pretenda dejar de lado su largamente alimentado rencor. Bien al contrario, se tomara su tiempo y esperara a ver qu le sugera su imaginacin de escritor. Son el telfono y Colin abandon la ventana para contestar con ese escueto acento britnico que sus aos en el Sur americano no haban suavizado.
Byrne al habla. Colin,

soy Winnie. Intent localizarte antes.

El haba estado trabajando en el tercer captulo de su nuevo libro.


Lo

siento, amor. Todava no he comprobado mi buzn de voz. Se trata de algo

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importante? Llev el telfono junto a la ventana y mir a travs de los cristales. Una nueva luz se haba encendido en la cochera esta vez en la segunda planta. Estamos todos aqu dispuestos a lo que sea. Los chicos estn viendo las noticias de Daytona y nadie te ha visto en siglos. Por qu no vienes? Te echamos de menos, seor Byrne. A Winnie le gustaba tomarle el pelo recordndole su vieja relacin de profesor y alumna. Ella y su marido eran sus amigos ms ntimos en Parrish y, por un momento, se sinti tentado. Pero las Sauces del Mar y sus medias naranjas estaran all. Generalmente, esas mujeres le divertan, pero esta noche no estaba de humor para sus cotilleos.
Necesito trabajar un rato ms. Ir la prxima vez, de acuerdo? Desde luego.

Mir al otro lado del csped, deseando no ser l quien tuviera que darle la noticia. Winnie..., hay luces encendidas en la cochera. Hubo un silencio antes de que ella respondiera con voz suave, casi inexpresiva: Ha vuelto. Eso parece. Winnie ya no era una adolescente insegura, y un tono acerado impregn sus mullidas vocales sureas: Bien, pues. Que empiece el espectculo.

Winnie entr en su cocina justo a tiempo de ver a Leeann Perkins cerrar su telfono mvil con ojos que bailaban de agitacin.
No vais a creer esto.

Winnie tuvo la sospecha de que s lo creera. Las otras cuatro mujeres que estaban en la cocina dejaron de hacer lo que estaban haciendo. La voz de Leeann tenda a ser chillona cuando estaba alterada, sonaba un poco como una Minnie Mouse surea.
Era

Renee. Os acordis que es pariente de Larry Crter, quien trabaja en el Mercarrpido desde que sali de rehabilitacin? Nunca adivinaris quin pas por caja hace un par de horas. Mientras Leeann haca una pausa deliberadamente dramtica, Winnie cogi un cuchillo y se esforz en concentrarse en cortar la tarta que haba preparado Heidi Pettibone. Su mano

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Ella es tan dulce apenas temblaba.

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Leeann meti el mvil en su bolso sin apartar los ojos de las dems. Ha vuelto Sugar Beth! La cuchara ranurada que Merylinn Jasper estaba enjuagando cay en el fregadero. No me lo creo. Sabamos que volvera. Heidi frunci el ceo con indignacin. Aun as... cmo se ha atrevido? Sugar Beth ha sido siempre bastante atrevida. Le record Leeann. Esto va a causar muchos problemas. Amy Graham toc la cruz dorada que llevaba colgada del cuello. En el instituto haba sido la cristiana mayor del ltimo curso y presidenta del Club Bblico. Todava tena cierta tendencia al proselitismo, pero era una mujer tan decente que las dems lo pasaban por alto. Amy pos una mano en el brazo de Winnie. Ests bien? Estupendamente. Leeann se arrepinti. No deb anunciarlo tan bruscamente. He vuelto a ser insensible, No es cierto? Como siempre dijo Amy . Pero te queremos, a pesar de todo. Y tambin Jess aadi Merylinn antes de que Amy lo dijese. Heidi tir de uno de los diminutos ositos de plata que llevaba como pendientes, a juego con el osito azul de su jersey. Le gustaba coleccionarlos y a veces se pasaba un poco. Cunto tiempo creis que se va a quedar? Leeann meti una mano dentro de su largo escote para ajustarse los tirantes del sujetador. Tena los pechos ms bonitos de las Sauces del Mar y le gustaba presumir de ellos.
No

mucho. Apostara por ello. Dios, ramos unas pequeas arpas.

El silencio se apoder de la cocina. Amy lo rompi para decir lo que todas estaban pensando: Winnie no lo era Por que Winnie no era una de ellas. La nica que no haba pertenecido a las Sauces del Mar. No dejaba de ser irnico, dado que ahora era su lder. Sugar Beth haba concebido la idea de las Sauces del Mar cuando tena once aos. Haba elegido aquel extrao nombre por un sueo que haba tenido aunque ya ninguna de ellas recordaba de qu iba. Las Sauces del Mar sera un c l u b privado, les haba anunciado, el club ms divertido de la historia para las chicas ms populares del colegio que, por supuesto, habra de elegir ella misma. , Esencialmente, haba hecho un buen trabajo y, transcurrido ms de veinte aos, las Sauces el Mar seguan siendo el club ms divertido de la ciudad. En sus mejores momentos haba llegado a tener doce miembros, aunque algunas se

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haban ido de la ciudad y Dreama Shephard haba muerto. Ahora ya slo quedaban las cuatro mujeres que estaban con Winnie en su cocina. Se haban convertido en sus amigas ms entraables. Phil, el marido de Heidi, asom la cabeza en la cocina. Traa el pote de arcilla vaco que haba contenido la salsa Rotel que los hombres insistan en tomar en cada reunin, una mezcla picante de tomate y Velveeta en la que les gustaba remojar sus Tostitos.
Clint nos obliga a ver un partido de golf. Cundo cenaremos?

Pronto. Y nunca adivinaras qu nos acaban de decir. Los pendientes de osito de Heidi bailotearon Sugar Beth ha vuelto. No me digas. Cundo? Esta tarde. Leeann acaba de recibir la noticia. Phil las mir fijamente por un momento, luego mene la cabeza y desapareci para ir a dar la noticia a los dems.

Las mujeres pusieron manos a la obra y el silencio rein en la cocina durante unos minutos, mientras cada una de ellas era presa de sus pensamientos. Los de Winnie eran amargos. De jvenes, Sugar Beth haba tenido todo lo que Winnie deseaba: belleza, popularidad, confianza en s misma y a Ryan Galantine. Winnie, por su parte, slo tena una cosa que Sugar Beth deseara. Una cosa valiosa, sin embargo, que al final demostr ser la nica que importaba. Amy sac un jamn de un horno, junto con una bandeja de las famosas batatas Drambuie de su madre. Del otro horno Leeann sac unas tortas de queso con ajo y una cacerola de espinacas con alcachofas. La espaciosa cocina de Winnie, con sus taquillas de clido color cereza y su enorme isla central, haca de su casa el lugar ms conveniente para sus reuniones. Esa noche haban dejado a los nios con la sobrina de Amy. Winnie haba propuesto a su propia hija que hiciera de canguro, pero ltimamente se haba vuelto dscola y se neg. Sureas de pura cepa, las Sauces del Mar se vestan en toda regla para reunirse, es decir, se pasaban la primera parte de todos sus encuentros comentando la ropa que llevaban. se era el legado que haban recibido de unas madres que se ponan medias de seda y tacones altos para ir hasta el buzn de correos. Winnie, no obstante, no era una Sauce del Mar y, a pesar de las regainas de su madre, le haba costado ms tiempo que a las dems descubrir cmo adecentar su aspecto. Leeann lami una mancha de queso con ajo de su dedo ndice. Me pregunto si Colin se ha enterado Has podido hablar con l, Winnie? Pregunt Amy. despistado tanto que no te lo hemos preguntado.

Las noticias nos ha

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Winnie asinti. S, pero est trabajando. Siempre est trabajando. Merylinn cogi un trozo de papel de cocina. Ni que fuera un yanqui. Te acuerdas cunto miedo le tenamos en el colegio? pregunt Leeann. Excepto Sugar Beth puntualiz Amy. Y Winnie, por supuesto, que era la mascota de los profesores. Todas le sonrieron.
Dios,

cunto le deseaba dijo Heidi. Quiz fuera raro pero, desde luego, era atractivo. Aunque no tan atractivo como ahora. se era un tema familiar. Haban pasado cinco aos desde que Colin volviera a Parrish, y apenas se haban acostumbrado a tener como miembro de su grupo de amigos al hombre que antao fuera su profesor ms temido Todas le desebamos. Excepto Winnie. Yo tambin, un poco dijo Winnie para redimirse. Pero no era del todo cierto. Puede que el ensimismamiento melanclico y romntico de Colin la hiciera suspirar, pero nunca haba fantaseado con l como las otras chicas. Para ella slo exista Ryan. Ryan Galantine, el chico que am a Sugar Beth Carey con toda el alma. Dnde he metido las manoplas del horno? Winnie se las dio. Colin ya sabe que ha vuelto. Ha visto luces en la cochera. Me pregunto qu piensa hacer. Amy meti un tenedor de servir en la bandeja con el jamn. Pues yo, por mi parte, no pienso dirigirle la palabra. Ya sabes que lo hars si tienes la oportunidad repuso Leeann . Todas lo haremos, porque nos morimos de curiosidad. Me pregunto qu aspecto tendr. Rubia y perfecta, pens Winnie. Luch contra las ganas de ir corriendo a mirarse en el espejo para cerciorarse de que ya no era aquella Winnie Davis torpe y rechoncha. Aunque sus mejillas nunca perderan la redondez y ella nada poda hacer para remediar la baja estatura que haba heredado de su padre Estaba delgada y en buena forma gracias a sus cinco torturadoras sesiones semanales en el gimnasio. Como las otras mujeres, se aplicaba el maquillaje con maestra y luca joyas de buen gusto, aunque ms caras que las dems. Llevaba el cabello oscuro en melena corta segn los ltimos dictados de la moda, obra de la mejor peluquera de Memphis. Esta noche llevaba una camiseta bordada, unos pantalones verdes y zapatillas a juego. Todo lo que posea segua la moda, a diferencia de sus aos escolares, cuando andaba torpemente por los corredores enfundada en prendas informes y aterrorizada de que alguien pudiera dirigirle la palabra.

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Coln, l mismo un inadaptado, la haba comprendido. Se haba mostrado amable con ella desde el principio, ms amable que con el resto de sus compaeras de clase, que a menudo eran blancos de su lengua cnica y afilada. A pesar de ello, las chicas soaban con l. Heidi, una apasionada de los romances histricos, fue la que le puso el sobrenombre. Me recuerda a aquel atormentado joven duque ingls, enfundado en una gran capa negra que ondea al viento y que, cada vez que hay tormenta, se pasea por las almenas de su castillo, porque todava llora la muerte de su joven y hermosa esposa. A Coln empezaron a llamarle el Duque, aunque no a la cara. No era el tipo de profesor que inspirara esa especie de familiaridad. Los hombres comenzaron a llegar a la cocina, atrados por el olor a comida y por ver las reacciones de sus mujeres a la noticia del regreso de Sugar Beth. Merylinn quiso espantarles agitando los brazos.
Estis en medio.

Los hombres no le hicieron caso, nunca hacan caso cuando llegaba la hora de la cena, y las mujeres iniciaron su danza habitual en torno a ellos, llevando la comida de la cocina al aparador estilo finales del siglo XVIII que ocupaba una de las paredes del elegante comedor formal de Winnie.
Sabe Colin que Sugar Beth ha vuelto? pregunt Deke, el marido de Merylinn. Fue l quien se lo dijo a Winnie. Merylinn le puso una ensaladera en las manos. Y

vosotras, dulces criaturas, os quejis porque en Parrish nunca pasa nada; Clint, el marido de Amy, era de Meridian pero conoca bien las viejas historias locales que a veces olvidaban que no era uno de ellos. Brad Simmons, que tena una tienda de electrodomsticos, ri por lo bajo. Era la cita de Leeann para la velada. En realidad, a Leeann no le gustaba pero, desde su divorcio, se haba propuesto probar todos los solteros disponibles de Parrish, adems de algunos que no estaban disponibles, aunque las mujeres no hablaban del tema, porque Leeann lo tena difcil. Con dos nios, uno de ellos discapacitado, y un ex marido qu e siempre se retrasaba en pagar la pensin de los hijos, Leeann se merecan todas las diversiones que poda encontrar. El marido de Winnie fue el ltimo en hacer su aparicin. Era el ms alto de los hombres, delgado y de facciones refinadas, con el cabello c o l o r trigo y los ojos color caramelo, y una de esas caras varoniles perfectamente simtricas que en ms de una ocasin haba impulsado a Merylinn a decirle que deba cumplir con la misin que le encomendara Dios y apuntarse como donante habitual de esperma. Las Sauces Mar eran demasiado bien educadas para dejar lo que hacan e interrogarle, como hubiesen deseado, pero le observaban con el rabillo del ojo mientras coga el sacacorchos y se dispona a abrir el vino

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Ella es tan dulce que Winnie haba trado a la mesa.

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Winnie sinti el viejo dolor familiar en el pecho. Llevaban algo ms de trece aos casados. Tenan una hija preciosa, una casa maravillosa, una vida casi perfecta. Casi porque, por mucho que Winnie se esforzara siempre ocupara un segundo lugar en el corazn de Ryan Galantine.

Despus de pasar dos das alimentndose con Krispy Kremes rancias y Coca-Colas, Sugar Beth ya no poda aplazar ms la visita al supermercado. Esper hasta ltima hora del martes, con la esperanza de que habra ya poca gente en la Gran Estrella, y se dirigi al centro con el coche. La suerte la acompa y pudo comprar lo que necesitaba sin tener que hablar con nadie, excepto con Peg Drucker, la cajera, que se conmocion tanto que escane dos veces el cdigo de barras de la mermelada de uva, y con Cubby Bowmar, quien la alcanz mientras Peg meta la compra en las bolsas y le revel un hueco oscuro en el lugar que sola ocupar su diente canino derecho.
Eh,

Sugar Beth, ests an ms preciosa de lo que recordaba muequita. Su mirada baj de sus pechos a la entrepierna de sus pantalones de pinza y cintura baja. Ahora tengo mi propio negocio. Limpieza de Alfombras Bowmar. Y no me va nada mal. Por que t y yo no vamos a tomar unas cervezas en Dudley's y recordamos los viejos tiempos? Qu me dices? Lo siento, Cubby, pero renunci a los hombres guapos el da en que decid hacerme monja. Demonios, Sugar Beth, ni siquiera eres catlica. Pues esto s que ser una sorpresa para mi buen amigo el Papa. No eres catlica, Sugar Beth. Slo estirada, como siempre. Eres un hombre inteligente, Cubby. Dale recuerdos a tu mam, de mi parte. Al sal i r de la Gran Estrella, no quiso mirar el cartel que la haba hecho parar en seco cuando entraba: LOS CONCIERTOS DE WINNIE Y RYANGALANTINE DOMINGO 7 DE MAR/O, A LAS 2 DE LA TARDE SEGUNDA IGLESIA BAUTISTA DONACION DE 5 DOLARES A FAVOR DE LA CARIDAD Le pareci que la noche se le caa encima y puso rumbo al lago, slo para descubrir que no tena dinero suficiente para gasolina. Hizo un giro de ciento ochenta grados en la calle Spring, no lejos de la entrada de la Fbrica de Ventanas Carey, el negocio que fundara su abuelo, slo que ahora se llamaba CWF. Le resultaba difcil imaginarse a Winnie y a Ryan

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organizando una serie de conciertos. Llevaban ms de doce aos casados. La idea no tena por qu causarle dolor, puesto que haba sido Sugar Beth quien le rechazara. Con su caracterstico mal criterio, haba echado un vistazo a Darren Tharp y se haba olvidado del Te querr siempre. Ahora Winnie era la fuerza promotora de la revitalizacin de la ciudad y miembro de la mayora de las juntas de organizaciones cvicas. La furgoneta de Limpieza de Alfombras Bowmar se cruz con ella, en direccin contraria. Cuando iban al instituto, Cubby y sus amigotes aparecan sobre el csped de La Novia del Francs a medianoche, aullando a la luna y coreando su nombre:
Sugar... Sugar... Sugar...

Generalmente, su padre segua durmiendo, pero Diddie se levantaba de la cama para sentarse delante de la ventana de Sugar Beth, donde fumaba sus Tareytons mientras los observaba. Sers una mujer que recordarn, Sugar, cario susurraba . Una mujer que recordarn. Sugar... Sugar... Sugar... La mujer que recordaran enfil con su Volvo maltrecho el pasaje Mockingbird y ech una mirada a la casa colonial francesa que haba sido el hogar del dentista ms rico de la ciudad y ahora perteneca a Ryan y a Winnie. El ltimo par de das no poda haber sido ms desolador. Sugar Beth haba limpiado la cochera para que fuera habitable, pero no haba descubierto ni rastro de la pintura de Lincoln Ash. Maana tendra que enfrentarse a la ingrata tarea de buscarla en la estacin arruinada. No podra la ta Tallulah haberle legado bonos y acciones, en lugar de una miserable cochera y una estacin ferroviaria que deba haber sido demolida haca aos? Lleg al final del pasaje Mockingbird y fren cuando los faros del Volvo iluminaron algo que no estaba all cuando haba partido: una gruesa cadena que obstrua la entrada a su camino de grava. Apenas haba estado ausente dos horas. Alguien se haba dado mucha prisa. Baj del coche para investigar. El cemento rpido era muy eficaz, y un par de fuertes patadas no consigui mover los postes que sosten a n l a cadena. Obviamente, los nuevos propietarios de La Novia del Francs no saban que aquel camino de grava no formaba parte de su propiedad. Sus nimos se hundieron todava ms e intent convencerse de que sera mejor esperar hasta la maana para plantarles cara, pero haba aprendido la dura leccin de nunca postergar la resolucin de los problemas, de modo que se encamin hacia el largo camino que conduca a la entrada de la casa en que haba crecido. Incluso con los ojos vendados habra reconocido el dibujo familiar de los tochos bajo sus pies, el punto donde el camino se

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hunda, el lugar donde trazaba una curva para evitar las races de un roble cado durante una tormenta, cuando ella tena diecisis aos. Se acerc a la veranda principal con sus cuatro elegantes columnas. Si recorriera con el dedo la base de la ms cercana, encontrara el lugar donde haba grabado sus iniciales con la llave de El Dorado de Diddie. En el interior de la casa brillaban luces. Sugar Beth quiso creer que el vaco que senta en el estmago se deba a la falta de comida, pero saba que esa no era la razn. Antes de ir a la ciudad haba tratado de estimular su autoconfianza con una camiseta ceida de tono rosa caramelo, que dejaba al descubierto unos centmetros de barriga, unos pantalones talones de cintura baja ceidos a sus largas piernas, y unos zapatos de tacn de aguja que la elevaban hasta casi los dos metros. Complet su atuendo con una cazadora negra de motociclista- imitaciny con tachones de diamantes falsos del tamao de un guisante, comprada en sustitucin de los autnticos, que haba tenido que empear, Aquel atuendo, sin embargo, no consegua fortalecer su moral en esos momentos y, al cruzar el porche de su viejo hogar, sus tacones marcaron el ritmo lejano de todo lo que haba perdido. Sugar Beth Carey ya no vive aqu. Irgui los hombros, levant la barbilla y llam al timbre, pero, en, lugar de la familiar campanada de siete notas, oy un resonante gong a dos tonos. Qu derecho tena nadie de cambiar las campanadas de La Novia del Francs? La puerta se abri. Un hombre apareci en el umbral. Alto. Majestuoso. Haban pasado quince aos, pero supo quin era incluso antes de que le hablara.
Hola, Sugar Beth.

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Veo que ests temblando dijo aquella voz odiosa. No voy a pegarte si te comportas bien. GEORGETTE HEYER, El cachorro del diablo

Trag saliva y dijo con voz ronca:


Seor

Byrne? Los labios severos y delgados del hombre apenas se movieron. Exacto Soy el seor Byrne. Ella intent recuperar el aliento. Tallulah no le haba dicho que quien compr La Novia del Francs haba sido l, aunque su ta slo le comunicaba las noticias que quera que Sugar Beth supiera. Los aos se esfumaron. Veintids. sa era la edad que l tena cuando ella arruin su carrera. Apenas ms que un cro. Tena un aspecto rarsimo en esa poca, con su cuerpo a lo Ichabod demasiado alto, demasiado delgado, el cabello demasiado largo, la nariz demasiado grande, todo l demasiado excntrico para una ciudad del Sur, su fsico, su acento, su actitud. Naturalmente las chicas quedaron deslumbradas. Vesta siempre de negro, por lo general ropa rada, con pauelos de seda anudados en el cuello, algunos con flecos, uno de cachemira plida, otro tan largo que le llegaba a las caderas. Empleaba frases como terriblemente mal y no fastidies Y en una ocasin dijo veo que estamos un poco debiluchos hoy. La primera semana de clase le pillaron con una tabaquera de carey. El da que oy a los chicos murmurar que pareca un marica, les mir por encima de su larga nariz y les dijo que lo consideraba un cumplido ya que muchos de los grandes hombres de la historia haban sido homosexuales. Por desgracia aadi-, yo he sido condenado a una vida de vulgar heterosexualidad. Slo espero que algunos de vosotros seis ms afortunados. Aquello fue carne de reunin de padres-profesores. El joven profesor que ella recordaba sin embargo no era ms que un plido antecedente del hombre imponente que se ergua ante ella. Byrne segua siendo raro aunque de un modo mucho menos inquietante. Su cuerpo desgarbado haba ganado en musculatura y se vea atltico. Era delgado pero ya no enclenque y, por fin, se haba conjuntado con su cara, incluso con aquella nariz de bocina, mientras que los pmulos que antes parecan feroces ahora posean un aire patricio. Sugar Beth conoca el olor del dinero, y le envolva como una nube. La ltima vez que le viera, su pelo le llegaba a los hombros. Ahora segua siendo espeso pero corto y

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cuidadamente despeinado, como el pelo de las estrellas del cine. No era fcil distinguir si su brillo se deba a algn producto costoso de peluquera masculina o a su buena salud, pero una cosa resultaba obvia: aquel corte no se lo haban hecho en Parrish, Misisip. Llevaba un jersey acanalado de cuello de tortuga que se proclamaba a voces Armani, y pantalones de lanilla negra con finsimas rayas doradas. No slo Ichabod Grane haba crecido sino que haba asistido a unos cursos de estilo, antes de comprar la academia y convertirla en franquicia internacional. Sugar Beth casi nunca tena que levantar la cabeza para mirar a un hombre, especialmente cuando llevaba tacones kilomtricos, pero ahora tuvo que levantarla. Para mirar aquellos ojos de jade altivo que tan bien recordaba. Su viejo resentimiento brot enseguida:
Nadie me dijo que habas vuelto.

De veras? Qu divertido. No haba perdido su acento britnico, aunque ella saba que los acentos se pueden fingir. El suyo propio, por ejemplo, poda ser del Norte o del Sur, segn exigiesen las circunstancias. Pasa, por favor. Byrne dio un paso atrs para invitarla a entrar en su propia casa.

Tuvo ganas de hacerle un corte de manga y mandarlo al infierno. Pero la huida era uno de esos lujos que ya no se poda permitir, junto con los berrinches y el abuso de las tarjetas de crdito. El desprecio que contraa las comisuras de los finos labios de Byrne demostraba que saba muy bien cunto dola su invitacin. Saber que l esperaba que ella huyera despavorida le dio la fortaleza necesaria para erguir los hombros y cruzar el umbral de La Novia del Francs. La haba estropeado. Lo vio enseguida. Otra hermosa residencia del Sur arruinada en manos de un invasor extranjero. La forma redondeada del vestbulo de la entrada y la gran curva de la escalera permanecan iguales, pero l haba destruido los romnticos colores apastelados de Diddie pintando las paredes curvas de un marrn oscuro y las viejas molduras de roble, de blanco tiza. Un discordante cuadro abstracto colgaba en el lugar de la pintura que antao dominaba aquel espacio, un retrato de tamao natural de ella misma a la edad de cinco aos, vestida con exquisitos encajes blancos y lazos rosas y acurrucada a los pies elegantemente calzados de su bellsima madre. Diddie haba insistido en que el artista aadiera un caniche de peluche a la c o m posicin, aunque no tenan un caniche ni ninguna clase de perro, a pesar de las splicas de Sugar Beth. Su madre haba declarado que no admitira en su casa a nadie que acostumbrara lamer sus partes ntimas o las partes ntimas de cualquier otro. Los desgastados suelos de madera haban sido sustituidos por losas de mrmol unidas

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con bandas de mrmol de color gris oscuro. Las antiguas cmodas haban desaparecido, como tambin el espejo dorado, estilo Mara Antonieta y el par de sillas tapizadas con brocados dorados. Ahora dominaba el espacio un piano de media cola de reluciente lacado negro. Un piano de media cola en el vestbulo de entrada de La Novia del Francs Puede que la abuela de Sugar Beth, con sus gustos vanguardistas supiera apreciar la extravagancia, pero sin duda Diddie estaba revolviendo en su tumba.
Bueno, bueno... El acento de Sugar Beth vir al Sur profundo, como haca siempre

que se encontraba en posicin desventajosa. Si no has puesto tu sello personal en las cosas... Hago lo que me place. La contempl con la arrogancia de un aristcrata que se ve obligado a hablar con la fregona, pero ella se mereca su hostilidad. Por mucho que l le pusiera los pelos de punta, haba llegado el momento de enfrentarse a las consecuencias. Ya no se poda evitar, as que Sugar Beth dijo: Te escrib una carta de disculpa. De veras? Su expresin no poda ser de mayor desinters. Me fue devuelta. No me digas Pretenda mantenerla de pie en el vestbulo. No se mereca un trato mejor pero tampoco iba a arrastrarse, de modo que opt por un trmino medio entre lo que le deba a el y lo que se deba a s misma.
Demasiado

poco y demasiado tarde, soy consciente de ello. Pero qu demonios? El arrepentimiento es el arrepentimiento. No sabra decirte. No tengo mucho de lo que arrepentirme. Entonces presta atencin a alguien que s lo ha tenido y sabe lo que es. A veces, seor Byrne, un simple lo siento es lo mejor que uno puede hacer. Y a veces lo mejor no basta. No es as? No pensaba perdonarla, como era de esperar. No obstante, sus disculpas no haban sonado demasiado sinceras y, puesto que l se mereca esta sinceridad, la integridad de Sugar Beth le exiga intentarlo de nuevo. No all, sin embargo, no mientras estuviera de pie en el vestbulo como una criada.
Te importara si echo un vistazo? No esper que le diera permiso

sino que se adelant y

entr en el saln. Cmo no. Su voz rezum sarcasmo. Las paredes grises hacan juego con las listas de mrmol del suelo, mientras los mullidos sillones de cuero y el sof de diseo repetan el marrn oscuro del vestbulo. Cuatro fotografas de bustos de mrmol en sepia estaban simtricamente dispuestas sobre la chimenea, que no era la misma que ella recordaba. La vieja repisa de roble, con sus marcas de fuego de las veces que Diddie haba olvidado abrir el humero, haba sido

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sustituida por una repisa neoclsica maciza., con una cornisa voluminosa y un pedimento tallado reminiscentes de un templo helnico. En otra casa le habra encantado la atrevida yuxtaposicin de lo clsico y lo moderno, pero no en La Novia del Francs. Se volvi y vio la silueta de l enmarcada en el umbral, la postura de-perfecta arrogancia de un hombre acostumbrado a mandar. Slo tena cuatro aos ms que ella, es decir, unos treinta y siete. Cuando era su profesor, esos cuatro aos representaban una brecha insuperable pero ahora no significaban nada. Recordaba que las Sauces del Mar le encontraban muy romntico, pero Sugar Beth se negaba a enamorarse de alguien que con tanta terquedad se resista a sus coquetas insinuaciones. Tena que reiterar sus disculpas y, en esta ocasin, con el tono apropiado, pero el desprecio con que l la observaba, unido a la profanacin de su hogar, se interpona entre ella y su propsito.
Puede

que te hiciera un favor. El salario de un profesor jams podra comprar todo esto. Por cierto, enhorabuena por tu libro. Has ledo ltimo apeadero? El escptico arqueo de una ceja elegante le dio rabia a Sugar Beth. Jolines, lo intent. Pero haba tantas palabras difciles... Exacto. Nunca has querido preocupar tu mente con nada ms exigente que las revistas de moda. Me equivoco? Oye, si nadie las leyera, habra un montn de mujeres yendo por ah en ropa de polister. Piensa en lo triste que sera eso. Abri los ojos mesuradamente . Vaya... Ahora me vas a detener por vulgar. El tiempo no haba conseguido afinar su sentido del humor, pens l.
Las

detenciones no surten efecto contigo. Verdad, Sugar Beth? Tu madre nunca las permita. Desde luego, Diddie tena sus propias opiniones acerca de lo bueno o malo para m. Lade la cabeza lo suficiente para que su melena se apartara de los diamantes falsos. Sabas que no quiso dejarme competir por el ttulo de Miss Misisip? Dijo que ganara con toda seguridad, y ella no iba a permitir que una hija suya se acercara siquiera a una ciudad tan ordinaria como Atlantic City. Tuvimos una gran pelea pero ya sabes cmo era Diddie cuando tomaba una decisin. Oh s, me acuerdo. Claro que se acordaba, pens ella. Diddie haba sido quien lograra su despido. Haba llegado el momento de dejar de torear e intentar de nuevo la largamente debida disculpa.
Lo

siento. De veras. Lo que hice es imperdonable. Devolverle la mirada result ms difcil de lo que le hubiese gustado, pero esta vez no vacil. Le dije a mam que yo haba

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mentido, pero el dao ya estaba hecho y t ya te habas ido de la ciudad. Qu extrao. No recuerdo que Diddie tratara de localizarme. Resulta raro que a una mujer inteligente no se le ocurriera telefonear para decirme que todo estaba solucionado, que yo no haba... cmo lo dijo aquel da?... traicionado mi posicin de autoridad comprometiendo la virtud de su inocente hijita. Su forma lenta de pronunciar las ltimas palabras revelaba que saba exactamente qu hacan Ryan y ella en el asiento trasero del Camaro Rojo.
No, no

llam. Y yo no tuve el valor de confesarle la verdad a mi padre. Griffin se haba enterado, a pesar de todo, cuando estuvo revisando los papeles de Diddie pocos meses despus de su muerte y descubri la confesin escrita de Sugar Beth. Debes reconocer que pap te hizo justicia. Prcticamente puso un anuncio en el peridico declarando que yo haba mentido. Haba pasado casi un ao, no es as? Un poco tarde. Ya me haba visto obligado a volver a Inglaterra. Sugar Beth quiso decir que haba conseguido regresar a Estados Unidos -en la solapa de su libro pona que ya era ciudadano estadounidense- , pero slo parecera otro intento de justificarse. El se apart de la puerta y se dirigi a un aparador que contena un pequeo bar. Un bar en la sala de estar de Diddie Carey...
Te

apetece una copa? No era la invitacin de un anfitrin educado sino la trampa edulcorada del gato que juega con el ratn. Ya no bebo. Te has reformado? Demonios, no. Simplemente ya no bebo. Estaba actuando, trataba de ganarse unas risas. Se estaba humillando. l se sirvi unos dedos de lo que pareca una muy cara malta escocesa. Sugar Beth haba olvidado el tamao de sus manos. Sola decir a quien quisiera escucharla que era el afeminado ms grande de la ciudad, pero, incluso entonces, esas manos voluminosas la desmentan. Seguan sin parecer las manos de alguien que recitaba sonetos de memoria y, en ocasiones, se ataba el pelo con una cinta de terciopelo negro. Una tarde en que su grupo sali con retraso del instituto, le vieron en el campo contiguo con una pelota de ftbol. El ftbol no tena adeptos en Parrish, y nunca antes haban visto algo como aquello. Byrne pasaba la pelota de una rodilla a la otra, la haca rebotar en el pie y los muslos; la mantuvo en el aire hasta que perdieron la cuenta. Luego empez a fintar campo abajo, corriendo a toda velocidad con la pelota entre los pies. Despus de aquello, los chicos cambiaron de opinin acerca de l y no pas mucho tiempo antes de que le invitaran a jugar en la liga local de baloncesto.

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Ella es tan dulce


Tres

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maridos, Sugar Beth? Byrne rode la copa de cristal tallado con sus dedos de obrero. Suena un poco exagerado, incluso para ti. Una cosa nunca cambiar en Parrish. El cotilleo sigue siendo el pasatiempo favorito de esta ciudad. Una caricia de aire fresco roz u barriga cuando meti las manos en los bolsillos de la cazadora de cuero y tir hacia atrs. Su camiseta corta rosa caramelo llevaba la palabra BESTIA estampada con letras brillantes sobre el pecho. Resultaba un poco chillona, pero estaba rebajada a cinco dlares con noventa y ella era capaz de prestar elegancia a casi cualquier prenda. Te agradecera que retiraras esa cadena de mi camino de entrada. En serio? Se arrellan en uno de los sillones de cuero sin invitarla a hacer lo propio . Tu historial matrimonial es terrible. Te parece? Las noticias vuelan respondi l con voz cansina. Creo haber odo que a tu esposo nmero uno le conociste en el colegio. Darren Tharp, un dolo americano. Jug con los Braves durante un tiempo Esboz con la mano un hachazo formidable. Impresionante. Tom un sorbo de su bebida, la copa prcticamente engullida por la palma de su mano, y la contempl por encima del borde de cristal. Tambin o que te dej por otra mujer. Qu lstima Se llamaba Samantha. A diferencia de m, ella consigui una licenciatura universitaria, aunque no fue su ttulo lo que atrajo a Darren. Tena un don natural para las felaciones. La copa se detuvo a medio camino de los labios de Byrne. Ella le dedic su ms exquisita sonrisa surea, aquella que recorra todos los caminos menos aquel que la acercara a la sinceridad. Con algunos arreglos -y si Diddie no albergara una animadversin tan grande hacia Atlantic City- aquella sonrisa podra haber colocado algo ms impresionante que una corona de bienvenida sobre su cabeza.
Supongo

que el intelecto no puede llevar a una chica demasiado lejos aadi.

Byrne no tea intencin de permitir que se escabullera.


Al

parecer te fuiste a Hollywood con el dinero de la pensin. Me gan hasta el ltimo dlar de aquel dinero. No te llovieron las ofertas cinematogrficas, sin embargo. Qu amable de tu parte mostrar tanto inters en mis asuntos. Seguro que no deb de entender esto bien. Tu segundo marido fue una especie de ngel del infierno? Eso habra sido ms emocionante, pero me temo que Cy no era ms que un especialista que doblaba actores en escenas peligrosas. Tena muchsimo talento, hasta el da que se mat tratando de saltar con su moto desde el muelle de Santa Mnica hasta la cubierta de un yate de lujo. La pelcula trataba de los males del trfico de drogas, as que prefiero pensar que muri por una buena causa, aunque yo misma fumaba algn canuto que otro en aquella

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Ella es tan dulce poca. Y ms de uno en el instituto, segn recuerdo. Protesto, seora. Crea que slo eran cigarrillos que olan raro.

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Byrne no sonri, y ella tampoco lo esperaba de aquel rostro de granito. Haba dejado a Cy unos meses antes del fatal accidente. No haba mujer en la tierra que igualara su talento para casarse con perdedores embusteros. Emmett haba sido una excepcin, aunque tena setenta aos el da de su boda, y la edad aporta sabidura.
Despus de aquello, la gente te perdi la pista por un tiempo dijo l. Trabaj

en una empresa de restauracin muy exclusiva.

Haba empezado como hostelera de un restaurante decente en Los ngeles, pero la despidieron por discutir con un cliente. Despus trabaj como camarera en una coctelera. Cuando perdi aquel empleo, sirvi lasaa en un restaurante italiano barato, para acabar en una hamburguesera todava ms barata. Toc fondo el da que se pill leyendo los anuncios que pedan chicas para una agencia de acompaantes. Ms que nada, aquello la hizo comprender que haba llegado el momento de madurar y asumir las responsabilidades de su propia vida.
Despus echaste el anzuelo a Emmett Hooper. Y ni siquiera te hizo falta escuchar los cotilleos de Parrish para enterarte.

La sonrisa de

Sugar Beth ocult todo rastro de dolor. La prensa fue bastante informativa. Y entretenida. Una camarera de veintiocho aos se convierte en la esposa de un asquerosamente rico magnate petrolero de Texas, todo un trofeo para sus setenta aos. Un magnate cuyas inversiones se haban ido a pique incluso antes que l enfermara. Emmett haba sido su amigo del alma, su amante y la persona que la ayud a completar la tarea de madurar. Byrne la apunt con su copa. Era la viva imagen de un modelo de Gucci, aburrido pero muy varonil.
Mis condolencias por tu prdida.

El nudo que tena en la garganta le obstaculizaba ofrecer una respuesta ocurrente, pero lo consigui: Te lo agradezco, pero cuando te casas con alguien tan mayor, ya sabes lo que te espera. Le gust ver el desprecio en los ojos de jade. El desprecio es mejor que la lstima, sin duda. Lo observ cruzarse de piernas, movimiento inquietante que combinaba la gracia felina con la fuerza masculina.
Solamos llamarte el Duque a tus espaldas dijo. Lo sabas?

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Por supuesto. Todos pensbamos que eras afeminado. De veras? Y estirado. Lo era. An lo soy. Me enorgullezco de ello.

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Sugar Beth se pregunt si estara casado. Si no lo estaba, las solteras de Parrish deban de hacer cola delante de su puerta, con tartas de coco y carne a la cacerola. Se acerc a la chimenea e intent sonar segura.
Sin

duda te lo has pasado bomba cerrndome el camino de entrada, pero ya te has divertido bastante. Resulta que an me estoy divirtiendo. No tena aspecto de saber disfrutar de nada, excepto tal vez la conquista de la India. Contemplando su ropa de corte impecable, Sugar Beth se pregunt quin habra hecho el trabajo sucio de clavar los postes de cemento tan rpidamente
No

crees que sera embarazoso tener que llamar a la polica? En absoluto. Es mi propiedad. Y yo que te consideraba toda una autoridad en temas de Parrish. Mi padre cedi la cochera a mi ta en los aos cincuenta. La casa s. Pero no el camino de entrada. Eso an forma parte de La Novia del Francs. Sugar Beth se enderez bruscamente. Eso no es cierto. Mi abogado es muy bueno y se fija en detalles como los lmites de una propiedad. Se levant del silln. Puedes leer el informe topogrfico t misma. Te har llegar una copia. Pudo su padre ser tan estpido? Claro que s. Griffin Carey era meticuloso cuando se trataba de asuntos relacionados con la fbrica de ventanas y notoriamente descuidado en todo lo referente a su hogar y su f a m i l i a . De cuntos cuidados era capaz un hombre que tena su esposa y su amante en la misma ciudad? Qu quieres, seor Byrne? Mis disculpas no, es evidente, de modo que ms vale que me lo digas. Venganza, por supuesto. Qu pensabas que quera? Sus palabras sedosas le causaron un escalofro. Evit dirigir una mirada de anhelo a la copa de whisky que l acababa de depositar en la mesilla; no haba probado el alcohol en casi cinco aos, no iba a empezar de nuevo esa noche.
Vaya,

vaya, esto s que va a resultar muy divertido. Dnde esperas que aparque, exactamente? Me trae sin cuidado. Tal vez te ayude alguna de tus viejas amigas.

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se era el momento apropiado para un berrinche, pero ya no recordaba cmo se consegua. As pues, Sugar Beth se encamin a paso lento hacia l, imprimiendo un contoneo a sus caderas, aunque le pareca que sus huesos tenan un siglo de edad.
Vers,

no ests siendo razonable. Ya he perdido tres maridos y un juego de padres, de modo que, si quieres una autntica venganza, tendrs que idear algo mejor que cerrarme un caminito de entrada. Ahora tratamos de inspirar lstima? A tomar por culo, seor Byrne. Y a tomar por culo tu lstima. sas fueron exactamente sus palabras, y Sugar Beth hubiese querido morderse la lengua. En cambio, se levant el cuello de la cazadora y puso rumbo a la puerta. Apenas haba dado tres pasos cuando percibi el aroma de una costosa colonia. El corazn le dio un vuelco cuando l la asi del brazo y la oblig a darse la vuelta.
Qu te parecera esto, como venganza?

La expresin glida y tenebrosa de su rostro la hizo recordar la derecha de Darren Tharp en el instante antes de enviarla al reino del olvido, pero Colin Byrne result tener en mente una venganza muy distinta. Antes que ella pudiera reaccionar, inclin su oscura cabeza y le dio un beso punitivo y brutal en la boca. Besos Cu{ntos haba habido en su vida. Los besitos sonoros de adoracin que le daba su madre en la mejilla. Los que le daba ta Tallulah con sus labios fruncidos y resecos. Los besos adolescentes y empapados de sexualidad que intercambiara con Ryan. Darren haba sido un hombre de primera plana y un besador fracasado. Luego vinieron los besos torpes y borrachos de Cy y los que ella le devolva, impregnados de ginebra. Despus los besos de una serie de hombres que apenas recordaba, excepto que todos tenan el sabor de la desesperacin. La salvacin haba llegado bajo la forma de los besos de Emmett, besos amables, necesitados, temerosos y, al final, resignados. El ltimo beso que haba recibido provena de la hija de Emmett, Delilah, quien le haba rodeado el cuello con los brazos y haba dejado reguero de lgrimas en la mejilla. Te quiero ms que a nadie en el mundo, mi Sugar Beth. Tantos besos, y no poda recordar ni uno que se pareciera a ste. Fro. Calculador. Pensado para humillar. Byrne se tom su tiempo administrando justicia. Le sostena la barbilla sin hacerle dao aunque obligndola a abrir la boca lo suficiente para atacarla con la lengua. Ella no respondi ni se resisti. A l no le import. No la sorprendi cuando l llev la mano a su pecho. Hasta lo haba estado esperando.

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Sigui otra exploracin clnica, como si no hubiera una persona real debajo de la piel, slo carne y huesos, sin un alma. Byrne sostuvo su pecho en una de sus manazas y frot la curva con el pulgar. Al rozar el pezn, la recorri una descarga de anhelo. No fue deseo..., estaba demasiado vaca para eso, y aquello no tena que ver con el sexo sino con venganza. Lo que experiment fue un profundo anhelo de ternura, irnico en alguien como ella, que tan parca haba sido dispensndola. Durante su matrimonio con el especialista cinematogrfico haba aprendido mucho sobre peleas callejeras, y le pas por la mente morder a Byrne o encajarle un rodillazo en la entrepierna. Pero eso sera injusto. El hombre tena derecho a su venganza. Finalmente, l se apart y el aroma del whisky que haba bebido le acarici la mejilla.
Dijiste

que te met la lengua en la boca y te toqu el pecho. Sus ojos de jade la laceraban. No fue sa la mentira que contaste a tu madre, Sugar Beth? No fue as como me cortaste en trocitos y me mandaste al infierno? Fue exactamente as respondi ella con voz queda. l se pas la yema del pulgar por el labio inferior. Viniendo de otro hombre, habra sido un gesto de ternura pero, en este caso, era la huella de un conquistador. Le deba contricin pero lo nico que le quedaba era un poco de dignidad, y preferira morir antes que dejar caer una sola lgrima. l baj el brazo.
Ya no es mentira dijo.

Ella rebusc en sus reservas de fuerza, casi agotadas aunque no del todo, y consigui sacar la suficiente para acariciarle una mejilla. En todo este tiempo me odiaba por haber sido una embustera. Gracias, seor Byrne. Me has quitado un peso de encima. Byrne sinti la frescura de su mano contra la mejilla y supo que ella se estaba arrogando la ltima palabra. Eso lo dej anonadado. La victoria deba ser suya. Ambos lo saban. Pero ella intentaba arrebatrsela. Observ la boca que acababa de someter. No tena el sabor que l hubiera esperado... Tampoco esperaba algo en concreto, puesto que no haba planeado su ataque. Aun as, se haba preparado inconscientemente para enfrentarse a la mezquindad, a la astucia y al ego monstruoso que la caracterizaban. Espejito, quin es la ms bella? Yo! Yo! Yo! Pero haba descubierto algo diferente, un gesto valiente, resuelto e impertinente. Esto ltimo, al menos, resultaba familiar. Ella baj la mano y le seal con el ndice, una pistola apuntando directamente a su autoestima. En el instante antes de apretar el gatillo esboz una sonrisa de sabidura

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Ella es tan dulce cortesana.


Ya nos veremos, seor Byrne.

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Pum! Y desapareci. l permaneci inmvil. El perfume de Sugar Beth, un aroma a especias, sexo y obstinacin, qued suspendido en el aire incluso despus de que ella cerrara la puerta. Ese horrible beso deba haber puesto punto final. En cambio, lo haba empezado todo de nuevo. A los dieciocho, era la criatura ms hermosa que se hubiera visto jams en Parrish. Verla contonearse en la acera que conduca a las puertas del instituto Parrish era observar el arte sexual en movimiento: aquellas piernas interminables, el balanceo de sus caderas, el bamboleo de sus pechos, el brillo de su largo cabello rubio. Los chicos se empujaban para verla pasar, mientras la msica de sus transistores tocaba la banda sonora de su vida. Billy Ocean le suplicaba que saliera de sus sueos y entrara en su coche. Bon Jovi caa rendido a primera vista. Los Cutting Crew estaban ms que dispuestos a morir entre sus brazos esa noche. Guns n' Roses, Poison, Whitesnake, todas las grandes bandas melenudas... las haba reducido de rodillas, y mendigaban las migajas de su amor. Sugar Beth segua siendo hermosa. Esos ojos asesinos de color azul claro y esos rasgos perfectamente simtricos se iran con ella a la tumba y esa nube de cabello rubio era para cubrir una almohada de seda en el desplegable central de Playboy. No obstante, su frescor de roco haba desaparecido. Aparentaba ms de treinta y tres aos y era ms dura Tambin ms delgada. Byrne haba visto los tendones marcados en la larga curva de su cuello, y sus muecas parecan casi frgiles. Sin embargo, su peligrosa sexualidad continuaba ah. A los dieciocho era nueva e indiscriminada; ahora estaba bien afinada y mucho ms letal. Puede que la rosa hubiera perdido el primor, pero sus espinas tenan puntas envenenadas. Recuper su copa y se arrellan de nuevo en el silln, ms deprimido de lo que hubiera querido tras el encuentro. Recorri con la mirada la lujosa casa que haba comprado con su dinero y record las mofas de su padre, un albail irlands, cuando Colin se vio obligado a volver a Inglaterra despus de que le despidieran de su puesto de profesor: Conque vuelves a casa en desgracia, eh? Este es el resultado de tus ideas y de las fantasas de tu madre, muchacho. Ahora tendrs que hacer un trabajo honrado, como el resto de nosotros." Eso slo bastaba para que Colin no perdonara nunca a Sugar Beth Carey.

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Alz la copa, pero ni siquiera el sabor del whisky escocs aejo pudo borrar la determinacin desafiante que haba visto en los ojos de Sugar Beth. A pesar de la ofensiva que l haba lanzado en forma de beso, ella segua considerndose vencedora. Dej la copa a un lado y empez a pensar exactamente de qu manera podra despojarla de esa conviccin.

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Ella es tan dulce

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He hecho algo mal? Tantas personas recatadas mirndome como si no pudieran dar crdito a sus ojos! GEORGETTE HEYER, La, Gran Sophy

Sugar Beth se acab la bolsa de patatas fritas que compona su desayuno y mir a Gordon en el otro extremo de la cocina, agazapado junto a la puerta en actitud hostil.
Por qu no lo superas de una vez? No es mi culpa que Emmet

me quisiera ms que a ti.

El perro puso a prueba su expresin a lo Christopher Walken des ctico, pero los basset juegan con desventaja cuando se trata de mostrarse amenazantes.
Eres pattico.

Gordon puso cara de ofendido. De acuerdo, titi. Sugar Beth se levant de la mesa, cruz la sala y abri la puerta. El perro intent chocar con ella al pasar al trote, pero Sugar Beth que conoca sus trucos y dio un paso a un lado. Despus le sigui fuera a la maana glida y lluviosa de febrero. Pero estaban en Misisip, y la temperatura poda subir a los treinta en pocos das. Se lament por no haberse ido mucho antes. Mientras Gordon olisqueaba el suelo, ella ech una mirada a La Novia del Francs. Haba intentado no pensar ms en su encuentro de anoche con Coln Byrne. Al menos, no se haba desmoronado antes de llegar a la cochera. Las viejas culpas colgaban de su alma como telaraas. Deba haberse esforzado ms en la disculpa pero, segn parece no haba madurado tanto como quera creer. Por qu tuvo que ser l quien comprara La Novia del Francs? Si alguna vez habl con la prensa de su intencin de regresar a Parrish, ella no lo haba ledo. Adems, tena fama de huir de la publicidad y no haba concedido muchas entrevistas. Hasta su foto en la cubierta del libro era distante y granulosa, o ella habra estado mejor preparada para enfrentarse a ese hombre peligroso. Se dirigi al seto de boj que separaba las dos propiedades y apart las ramas ms bajas. Por aqu, demonio de perro. Por una vez, Gordon no opuso resistencia. Haz que mam est orgullosa de ti dijo ella. El perro husme unos momentos antes de encontrar un lugar satisfactorio donde hacer sus necesidades, en medio del csped. Buen perrito. A pesar de lo que dijera a Byrne, haba ledo ltimo apeadero de la lnea a ninguna

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parte como lo hiciera el resto del pas. Cmo no hacer caso de una historia que trataba de personas de las que haba odo hablar toda su vida? Las familias de blancos y de negros, de ricos y de pobres, que poblaban Parrish en los aos cuarenta y los cincuenta incluan a sus propios abuelos, a ta Tallulah, al to abuelo de Leeann y, por supuesto, a Lincoln Ash. El apetito del pblico de crnicas autnticas ambientadas en el Sur haba sido estimulado por el enorme xito de ventas de John Berendt, Medianoche en el jardn del bien y del mal. Pero, mientras que Medianoche trataba de asesinatos y escndalos entre la rica clase aristocrtica de la vieja Savannah, ltimo apeadero haba encontrado oro cavando en las vidas provincianas de la gente comn. La historia de Colin Byrne sobre una pequea ciudad del Misisip que se recupera de su legado segregacionista estaba llena de los personajes excntricos y los dramas domsticos que tanto encantan a los lectores, junto con una fuerte dosis de folclore sureo. Otros libros haban intentado hacer lo mismo, pero el afecto que senta Byrne por la ciudad, combinado con sus cidas observaciones de extranjero, haban instalado ltimo apeadero en una categora exclusiva. Vio que Gordon se diriga al trote hacia la casa, en absoluto intimidado por su grandeza.
Ven aqu.

Por supuesto, no le hizo caso. Hablo en serio, Gordn. Tengo que ir al centro y si no vuelves ahora mismo me ir sin ti. No estaba segura pero tuvo la impresin de que le hizo la higa. Sabes muy bien que intentars morderme si voy a buscarte Nunca llegaba al extremo de hacerle realmente dao pero le gustaba mantenerla a raya. Le vio subir las escaleras de la veranda. Perfecto. Hazme un favor: no te molestes en volver a casa Gordon. Contrario a los hbitos propios de su raza, a Gordon no le gustaba vagar. Disfrutaba demasiado torturndola para darse el piro. Sugar Beth volvi a la cochera. Qu se puede decir de una persona a la que hasta su propio perro odia? Agarr su bolso, se cal un viejo sombrero vaquero de paja y se dispuso a buscar la pintura en la estacin de trenes. Cuando lleg a donde haba dejado el coche, en el extremo de su camino de entrada, encontr una multa de aparcamiento debajo del limpiaparabrisas. Genial. La guard en la visera y puso rumbo a la ciudad. El negocio de recambios automovilsticos de Purlie an estaba abierto pero una tienda de suministros de oficina ocupaba el lugar de la vieja sombrerera Caprichos de Primavera. Diddie la llevaba all cada ao para comprarle un sombrero nuevo por

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Ella es tan dulce Pascua, hasta que Sugar Beth se rebel al llegar al sexto curso.

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A Diddie le temblaban las aletas de la nariz como alas de mariposa cuando se senta contrariada.
Nia

desagradecida. Cmo se supone que nuestro amado Seor sabr que es el da de la Resurreccin si te ve sentada en la iglesia con la cabeza, descubierta, como los paganos? Contstame a esto, seorita Sugar. Sugar Beth la haba enfrentado con un temblor de aletas de nariz como respuesta. Realmente crees que Jesucristo se quedar en la tumba slo porque yo no llevo sombrero? Diddie se ri y fue en busca de un cigarrillo. La aoranza de su madre amorosa e imperfecta la invadi con tanta intensidad que le hizo dao, aunque sus sentimientos hacia su padre eran amargos. No es mi verdadero padre, verdad, Diddie? Alguien te dej embarazada y luego pap se cas contigo. Sugar Beth Carey, cierra la boca. Que tu padre sea un rprobo no significa que yo tambin lo sea. No quiero orte hablar as nunca ms. El azul plateado de los ojos de Sugar Beth, la rplica perfecta de los ojos de su padre, le hizo imposible aferrarse demasiado tiempo a la fantasa del amante secreto de Diddie. Supona que el matrimonio de sus padres haba sido inevitable, aunque no podan hacer peor pareja. Diddie era la hija extravagantemente hermosa y amante de las diversiones de un tendero local. Griffin era el heredero de la Fbrica de Ventanas Carey. Bajito, fecho y de brillante inteligencia, Griffin cay rendido a los pies de la reina de la belleza de Parrish, mientras que Diddie despreciaba en secreto a aquel chico al que consideraba un renacuajo malcarado. Al mismo tiempo, ambicionaba todas las cosas que la unin de ambos podra proporcionarle. Griffin deba de ser consciente de que Diddie sera incapaz de mostrarle la adoracin que anhelaba, pero se cas con ella de todas formas para luego, por no amarle, castigarla viviendo abiertamente con otra mujer. Diddie contraatac fingiendo indiferencia. Al final, Griffin empeor las cosas dando la espalda a la persona que Diddie amaba ms en el mundo: su hija. A pesar de sus mutuos sentimientos de odio, jams consideraron el divorcio. Griffin era el lder financiero de la ciudad; Diddie, su lder social y poltico. Ambos se negaron a renunciar a lo que el otro poda ofrecerle y el matrimonio sigui su curso accidentado, arrastrando a una nia confusa en su estela de destruccin. Sugar Beth pas por delante de un McDonald's que funcionaba desde sus das del instituto y de una agencia de viajes acicalada con uno de esos toldos marrn y verde que tanto se vean en el centro de la ciudad. Enfil la calle Valley. Esta calle, que meda una manzana de largo y terminaba en la estacin de trenes abandonada, haba escapado a los esfuerzos revitalizadores de la ciudad, y Sugar Beth aparc el coche en un parche de

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asfalto agrietado. Contemplando el deteriorado edificio de ladrillo rojo, vio el lugar donde Coln Byrne haba posado para su borrosa foto de autor. El viento se haba llevado las tablillas del tejado de la estacin, y viejos grafitis cubran las tablas de contrachapado que cubran las ventanas. Las hierbas que crecan junto a las vas estaban llenas de latas y botellas rotas. Por qu haba estimado Tallulah importante conservar esta vieja ruina? Su ta, sin embargo, igual que el padre de Sugar Beth, estaba obsesionada con la historia local, y obviamente no le haba parecido razonable demoler aquel edificio. Mientras bajaba del coche, Sugar Beth record la carta arrugada que yaca en el fondo de su bolso: Querida Sugar Beth: Te dejo la cochera, la estacin y, por supuesto, el cuadro, ya que eres mi nica pariente viva y, a pesar de tu conducta, la sangre tira. La estacin est en mal estado pero, cuando la compr, no tena ni las energas ni el dinero necesario para las reparaciones. El hecho de que le permitieran llegar a ese estado de deterioro no habla bien de esta ciudad. Sin duda querrs venderla, aunque d u d o que encuentres a ningn interesado. Ni siquiera la Asociacin Promotora de la Comunidad de Parrish siente por la historia el res peto que se merece. La cochera es patrimonio nacional reconocido. Manten el estudio de Lincoln tal como est. De otro modo, acabara todo en manos de la universidad. En cuanto al cuadro... lo encontrars. O no. Cordialmente,
TALLULAH SHELBORNE CAREY

P.D. A pesar de lo que pudo contarte tu madre, Lincoln Ash me quera. La insistencia de Tallulah en haber sido el gran amor de la vida de Lincoln Ash volva loca a Diddie. Tallulah afirmaba que Ash le haba prometido volver a Parrish a buscarla en cuanto terminara su exposicin individual en Manhattan, pero lo atropello un autobs el da antes de su clausura. Diddie deca a todo el mundo que aquel cuadro era un producto de la imaginacin de Tallulah, aunque Griffin aseguraba que no. Claro que existe el cuadro, lo tiene Tallulah. Yo lo he visto. Sin embargo, cuando Diddie intentaba averiguar

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detalles, se rea de ella. Tallulah nunca quiso exponer la pintura, alegando que era lo nico que le quedaba de Ash y no pensaba compartirlo con los curiosos ni con los pomposos crticos de arte que tanto despreciaba Ash en vida. No haran ms que analizarlo hasta matarlo. El mundo podr admirar todo lo que quiera cuando haya muerto -sola decir-. De momento, lo que es mo, es mo. Sugar Beth introdujo la llave en la cerradura. La puerta estaba combada y tuvo que hacer fuerza con el hombro para abrirla. En el momento de entrar, algo vol hacia su cabeza. Se agach soltando un chillido. Cuando su pulso recobr la normalidad, se cal el sombrero ms hondo y acab de franquear el umbral. Pudo ver lo suficiente para desanimarse. Una capa putrefacta de suciedad y excrementos de pjaro cubra los viejos bancos mellados lo que antao fuera la pequea sala de espera de la estacin. Regueros de xido corran por una pared, un charco ftido cubra el centro del suelo de madera y trozos de muebles rotos yacan diseminados por todas partes, como viejos huesos desparramados. Bajo la ventanilla de billetes una pila de mantas mugrientas, unos viejos peridicos y unas latas vacas indicaban que all haba vivido un mendigo. Su alergia al polvo se despert y Sugar Beth empez a estornudar. Cuando pudo recuperarse, sac la linterna que haba trado y se puso a buscar el cuadro Adems de la sala de espera, la estacin dispona de reas de alma-amiento, taquillas, un despacho tras la ventanilla de billetes y unos servicios pblicos indescriptiblemente sucios, depositarios de tuberas reventadas, accesorios de porcelana rota y manchada, y ominosas pilas de mugre. Sugar Beth pas el par de horas siguientes desenterrando muebles y cajones astillados, archivadores maltrechos, excrementos de ratn y el cadver de un pjaro que le dio escalofros. Pero no encontr seal alguna del cuadro. Sucia, alrgica y asqueada, finalmente se dej caer en un banco. Si Tallulah no lo haba escondido en la cochera ni en la estacin, dnde Lo haba metido? Maana mismo tendra que empezar a interrogar a los miembros supervivientes del club de canasta de Tallulah. Se sentiran impulsadas a chasquear la lengua al verla, pero haban sido las amigas ms ntimas de su ta y era muy probable que conocieran sus secretos. Saber que slo le quedaban cincuenta dlares no haca ms que aumentar su desconsuelo. Si quera seguir comiendo, tendra que buscarse un trabajo.
Un lugar encantador, este que tienes aqu

Sugar Beth estornud y se volvi para descubrir a Coln Byrne en el umbral de la puerta. Tena aspecto de venir de un paseo por los pantanos: llevaba botas, pantalones marrn oscuro, una americana de tweed y el cabello elegantemente revuelto. La expresin de fro clculo de su mirada, sin embargo, haca pensar ms en un cazador furtivo que en un ingls civilizado.

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Si

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has venido para atacarme de nuevo contest, ms vale que te ajustes los suspensorios, porque no pienso ser tan comprensiva esta vez. La tolerancia de mi cuerpo al veneno es limitada. Meti una patilla de sus gafas de sol de diseo en el cuello abierto de su camisa y avanz unos pasos. Resulta interesante que Tallulah te dejara la estacin, aunque no me sorprende, teniendo en cuenta sus sentimientos hacia la familia. Te ofrezco un buen precio si quieres comprarla. No, gracias. Gracias a ella ganaste una fortuna. Podras ser un poco ms agra decido. ltimo apeadero habla de la ciudad. La estacin no fue ms que una metfora. Crea que Metfora era la marca de una bebida diettica. Siempre vas tan almidonado? Siempre que me sea posible, s. Se te ve ridculo. Y t, por supuesto, eres el rbitro de la moda por excelencia. Ech una mirada de desprecio a sus tjanos mugrientos y su camiseta manchada. Sugar Beth se quit el sombrero y apart una telaraa de la mejilla. Eras un profesor malsimo. Espantoso. Byrne apart un trozo de cable con la punta de su bota. Se supone que los profesores deben potenciar la autoestima de sus alumnos. T nos llamabas renacuajos. Slo cuando estabais delante. Me temo que os llamaba cosas peores a vuestras espaldas. Haba sido realmente un profesor malsimo, sarcstico, impaciente y criticn. De vez en cuando, sin embargo, tambin se mostraba esplndido. Sugar Beth record cmo en clase sola leer en voz alta, las palabras brotando de su boca como una umbrosa cascada de msica. A veces reinaba en el aula un silencio tan intenso que pareca, medianoche y ella se imaginaba que estaban todos sentados en la oscuridad en una hoguera. Tena el don de inspirar a los alumnos menos dotados, de modo que los chicos ms estpidos se encontraban leyendo libros, los atletas escriban poemas y los estudiantes ms tmidos se atrevan a alzar la voz, aunque slo fuera para protegerse de la descalificaciones abrasivas del profesor. Un poco tarde record que l tambin le haba enseado a redactar un prrafo que tuviera sentido. Mientras ella se volva a poner el sombrero, Byrne contempl con repugnancia el charco de agua estancada en el suelo.

Es cierto que no fuiste al funeral de tu propio padre? Parece un acto de ignonimia, incluso viniendo de ti. Estaba muerto. Supongo que no se dio cuenta. Se levant del banco con esfuerzov. S que te hicieron la foto para tu libro delante de la propiedad. Quiero cobrar derechos. Algunos miles de dlares. Demndame. Ella apart un trozo de tubera.

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Qu haces aqu, exactamente? Estoy refocilndome, por supuesto. Qu creas?

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Tuvo ganas de agarrar la pata rota de una silla para atizarle, pero sin duda l le habra devuelto el golpe. Prefiri mostrarse ms prctica. Conocas bien a mi ta? Todo lo bien que necesitaba. Se acerc a la taquilla para husmear un poco, en absoluto inhibido por la mugre. Como entusiasta de la historia, era una fuente inapreciable de datos, aunque de miras estrechas. No me caa demasiado bien. Seguro que esto le quitaba el sueo. Byrne pas el dedo por uno de los barrotes de hierro, contempl la suciedad recogida y se sac del bolsillo un pauelo impecablemente blanco para limpiarse.
La mayora de la gente cree que el cuadro no existe.

Ella no se molest en preguntarle cmo saba que lo estaba buscando. Ya todos en la ciudad deban de conocer los trminos del testamento de Tallulah. S que existe. Yo tambin lo creo. Pero cmo lo sabes? No es asunto tuyo. Seal una pila de cajones. Hay un pjaro muerto ah detrs. Haz algo til y scalo de aqu. Byrne inspeccion los cajones pero no hizo gesto alguno de ocuparse del cuerpo del no delito.
Tu ta estaba chiflada. Ocurre

en la familia. Y no esperes que me avergence de ello. Los yanquis encierran a sus parientes locos pero aqu, en el Sur, los exhibimos en los desfiles y les hacemos marchar muy orgullosos al centro de la ciudad. Ests casado? Lo estaba. Soy viudo. Si Sugar Beth no se hubiera convertido en una buena persona. habra preguntado si haba asesinado a su esposa con su agudo sentido del humor. Al mismo tiempo, sinti curiosidad. Qu mujer haba cedido a unirse a un hombre tan insufrible y criticn? Entonces record cuntas chicas del instituto suspiraban por l, incluso despus de ser heridas por alguno de sus comentarios malvolos. Las mujeres y su debilidad por los hombres difciles. Menos mal que ella haba conseguido romper la pauta. Byrne abandon su inspeccin de la taquilla de billetes. Hblame de tu boicot al funeral de tu padre. Por qu te interesa? Soy escritor. Me fascina el funcionamiento secreto de las mentes narcisistas. Ay, Seor, tanto lenguaje culto me deja mareadita.

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Eras

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muy inteligente. Byrne examin una de las viguetas. Tenas una mente aguda pero no queras utilizarla para nada que valiera la pena. Ya estamos otra vez, despreciando las revistas de moda. No ir al funeral requera agallas, incluso para ti. Tena hora en la peluquera. l esper pero Sugar Beth no tena intencin de hablarle de aquel ao terrible. Haba empezado muy bien. Ella era la chica ms popular del primer curso del Ole Miss, y tan enfrascada estaba en el torbellino de actividades de la vida en el campus que se olvid por completo de las Sauces del Mar, no responda a sus llamadas y las dej plantadas cuando fueron a visitarla. Entonces, una maana de enero, Griffin la llam para comunicarle que Diddie haba muerto la noche pasada, vctima de una hemorragia cerebral. Sugar Beth estaba inconsolable. Pensaba que aquello era lo peor que poda pasarle hasta que, seis semanas despus, Griffin le anunci que iba a casarse con su amante de toda la vida. Esperaba que su hija estuviera en un banco de la primera fila durante la ceremonia. Ella le grit que le odiaba y que jams volvera a poner los pies en Parrish, y mantuvo su palabra, a pesar de que su padre amenaz con desheredarla. Pas el da de la boda en la cama con Darren Tharp, tratando de ahogar su dolor en mal sexo. Poco despus de aquello, mientras ordenaba las cosas de Diddie, Griffin encontr la confesin de culpabilidad de su hija. En cuestin de das, todo el mundo saba lo que Sugar Beth le haba hecho a Coln Byrne, y aquellas personas a las que antes les caa mal ahora la odiaban. Las Sauces del Mar, ya dolidas por su modo de abandonarlas, nunca volvieron a dirigirle la palabra. Tampoco tuvo la oportunidad de reconciliarse con su padre. Justo antes de sus exmenes finales, apenas tres meses despus de la boda, su padre muri de un ataque de corazn. Slo entonces supo ella que haba cumplido su amenaza de desheredarla. En el lapso de cinco meses haba perdido a su madre, a su padre, a sus mejores amigas y La Novia del Francs. Era demasiado joven para sospechar cuntas ms prdidas le esperaban en el camino.
Es

cierto que te casaste tres das despus del entierro de Grifan? pregunt Byrne sin mostrar excesivo inters en la respuesta. En mi descargo debo alegar que llor a mares durante la ceremonia. Conmovedor. Sugar Beth sac la llave de su bolsillo. Ha sido divertidsimo hablar contigo, pero he de cerrar y ocuparme de otros asuntos. Masaje y manicura? Despus. Primero debo encontrar trabajo. Una ceja negra y poblada se arque con sorpresa. Trabajo? No doy crdito a mis odos. Me aburro cuando no tengo nada que hacer.

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La

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prensa dijo que Emmett Hooper muri en la bancarrota, pero crea que habras conseguido rescatar algo. Sugar Beth pens en Gordon. Oh, y as fue. Byrne pase la mirada por el calamitoso interior de la estacin, y luego la enfureci levantando la comisura de los labios en lo que ella supo reconocer como una sonrisa lacerante.
Ests realmente arruinada, no es as? Slo hasta que encuentre el cuadro. Si lo encuentras. Lo har. Puedes contar con ello. Al pasar por su lado para dirigirse a la puerta, tuvo que

hacer un esfuerzo para no echar a correr. Siento que no puedas quedarte un rato ms. El se tom su tiempo para seguirla fuera, con la sonrisa siempre colgada de sus labios inflexibles.
A ver si lo he entendido. Ahora tienes que trabajar para mantenerte? Se me da muy bien. Sugar Beth sacudi el candado con ms fuerza de lo necesario. Piensas volver a servir mesas? Es

un trabajo honrado. Se dirigi al coche tratando de no parecer que se daba a la

fuga. En el momento de alcanzarlo, l le habl desde los escalones de la estacin: Si no consigues encontrar trabajo, ven a verme. Puede que tenga algo. Claro, eso es precisamente lo que voy a hacer. Abri la puerta de un tirn y se volvi para mirarlo. Si no quieres que nuestra batallita vecinal se convierta en una guerra, ms vale que quites esa cadena de mi camino antes del anochecer. Eso divirti a Byrne. Me ests amenazando, Sugar Beth? Ya me has odo. Subi al coche y se fue. Por el retrovisor, le vio apoyado en la puerta de su Lexus nuevo y reluciente, una figura elegante, distante y complacida. Bastardo sin alma. Se detuvo en el drugstore para comprar el peridico y se top con Cubby Bowmar en la caja. Se estaba metiendo en el bolsillo el cambio de una botella de Gatorade.
Has visto mi nueva furgoneta en la calle, Sugar Beth? Me temo que no.

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La limpieza de alfombras es un buen negocio estos das. Muy buen negocio.

Se relami y la invit de nuevo a tomar una copa. Sugar Beth apenas pudo escapar con los restos de su virtud. De vuelta en el coche, despleg el peridico sobre el volante y consult los anuncios de trabajo. No tendra que trabajar por mucho tiempo, se record a si misma, nicamente hasta encontrar el cuadro. Despus volvera a Houston. Nadie buscaba camarera, lo que la alivi, porque la idea de servir hamburguesas a todos aquellos que antao haba avasallado le revolva el estmago. Traz un crculo alrededor de tres posibilidades: una panadera, una agencia de seguros y una tienda de anticuario; luego se dirigi a casa a darse una ducha rpida. Una copia del informe topogrfico la esperaba delante de la puerta. La abri y comprob que el camino de entrada perteneca a La Novia del Francs. Deprimida, tom la ducha, se puso rimel y carmn, se recogi el pelo y se visti con el conjunto ms conservador de cuantos tena, una viejsima falda e estilo Chanel y una camiseta blanca. Aadi una rebeca rosa frambuesa, se puso medias y un par de botas. Sali a la calle. Ya que la agencia de seguros ofreca el mejor sueldo, decidi empezar por ella. Por desgracia encontr a Laurie Ferguson sentada tras la mesa de contrataciones. Laurie le caa bien cuando iban al instituto y Sugar Beth no poda recordar que le hubiese hecho nada especialmente despreciable, pero no tard en darse cuenta que los recuerdos de Laurie no coincidan con los suyos.
Sugar

Beth Carey. O que habas vuelto a la ciudad pero jams que te vera aqu. Su espeso cabello tena ahora un color rojo vivo en lugar de castao, y sus pendientes eran demasiado grandes para sus facciones pequeas y agudas. Tamborileaba la superficie de la mesa con una ua acrlica que tena pintada una diminuta bandera Americana. Ests buscando trabajo. Figrate. Dio una calada a su cigarrillo sin invitar a Sugar Beth a sentarse. Supongo que lo comprenders. Slo contratamos a personas seriamente interesadas en hacer carrera. Para Sugar Beth, un puesto de oficinista no cualificado no representaba exactamente una carrera, pero repuso con una sonrisa: No esperara menos. Y necesitamos a alguien fijo. Piensas quedarte en Parrish? Sugar Beth saba que llegaran a eso y, a pesar de la aversin que senta por cualquier manipulacin de la verdad, se vio obligada a defenderse: Habrs odo que ahora tengo una casa aqu O sea que te quedas? El fulgor de malicia en los ojos de Laurie la hizo sospechar que sus indagaciones tenan que ver ms con el deseo de Laurie de alimentar el cotilleo local que con su intencin de

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ofrecerle un trabajo. Por otro lado, la idea de ser jefa de la hija de Griffin y Diddie Carey podra te atractivo suficiente para que Laurie la aceptase, y el paquete casi vacio de pienso para perros que esperaba en la cocina de la cochera impulso a Sugar Beth a responder con amabilidad: No puedo prometer quedarme hasta que est muerta y enterrada, pero pienso quedarme por un tiempo. Cunto, nadie lo saba Entiendo. Laurie revis unos documentos y luego le dirigi. una sonrisa engreda. No te importara pasar nuestro test de aptitud verdad? Necesito asegurarme de que posees las cualificaciones mnimas en lengua y matemticas. Sugar Beth ya no pudo contenerse ms.
No

me importa en absoluto. Las matemticas se me dan especialmente bien. Aunque seguro que lo recuerdas, de todas las veces que copiaste mis deberes de lgebra. Treinta segundos despus estaba en la calle. La panadera La Crme de la Crme se llamaba El Caf de Glendora cuando Sugar Beth era pequea. Por desgracia, la nueva propietaria necesitaba a alguien capaz de realizar labores de mantenimiento a la vez que hornear, y la entrevista termin cuando dio a Sugar Beth una llave inglesa para que hiciera una demostracin de sus habilidades. Ya todo dependa de la tienda de antigedades. El encantador escaparate de Los Tesoros del Ayer inclua un caballito de balancn, un viejo bal lleno de edredones y una silla provista de ruedas, un cntaro pintado a mano y una palangana. Sugar Beth se sinti animada. Qu lugar tan encantador donde trabajar. Quizs el dueo fuera nuevo en Parrish, como la propietaria de la panadera, y desconociera la reputacin de Sugar Beth. La antigua campanilla de la puerta tintine y las dulces notas de las suites para violoncelo de Bach envolvieron a Sugar Beth al entrar. Inhal un popurr de aromas picantes y el olor agradablemente mustio del pasado. Juegos de porcelana inglesa y de cristal irlands relucan sobre mesas antiguas. Los cajones abiertos de una alta cmoda de cerezo exhiban exquisitas telas antiguas de lino. Un raro escritorio de palosanto mostraba una variedad de leontinas, collares y broches. Todo lo que haba en la tienda era de mxima calidad, dispuesto a la perfeccin y cuidado con amor. Una voz de mujer dijo desde la trastienda: Enseguida estoy con usted. No hay prisa. Sugar Beth estaba admirando un alegre cuadro de sombrereras victorianas, violetas de seda y canastas de junco hechas a mano y llenas de huevos pardos moteados cuando una mujer

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emergi de la trastienda. Su cabello oscuro caa en una melena sofisticada que terminaba justo a la altura del mentn. Vesta elegantemente unos pantalones grises un jersey a juego y un sencillo collar de perlas exquisitamente conjuntadas en el cuello. Un dedo glido acarici la columna dorsal de Sugar Beth. Esas perlas. La mujer sonri. Hola. Qu puedo...? Y call. Se detuvo en seco debajo de la araa francesa, un pie torpemente delante del otro, la sonrisa congelada en los labios. Sugar Beth habra reconocido aquellos ojos en cualquier parte. Eran del mismo tono azul cristalino que le devolva el espejo cada maana. Los ojos de su padre. Los ojos de su otra hija.

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Si tuviera una hija como t me avergonzara de se: su padre! GEORGETTE HEYER, La Gran Sophy

La vieja amargura se revolvi en las entraas de Sugar Beth. Los hombres inteligentes mantienen a sus hijos legtimos separados de los ilegtimos, pero Griffin Carey no. Las tena a ambas en la misma ciudad, a apenas tres millas de distancia y, en su total egocentrismo, se neg a reconocer cuan difcil resultara para Sugar Beth y Winnie ir al mismo colegio. Haba dejado a sus dos mujeres embarazadas en menos de un ao, primero a Diddie y despus a Sabrina Davis. Diddie mantuvo la cabeza en alto, esperando que l superara su pasin por una mujer a la que ella consideraba una don nadie melindrosa. Cuando vio que no la superaba, opt por mostrarse filosfica. Las grandes mujeres aprenden a elevarse por encima de las circunstancias, Sugar Beth. Que l tenga su escoria. Yo tengo La Novia del Francs. Siempre que Sugar Beth rabiaba por tener que ir al colegio con Winnie, Diddie se tornaba inusualmente dura. No hay nada peor que la gente te tenga lstima. Mantn la espalda erguida y recuerda que, algn da, todo lo que l posee ser tuyo. Diddie estaba equivocada. Al final, Griffin haba cambiado su testamento y lo haba dejado todo a Sabrina y Winnie Davis. La mujer elegante que tena delante poco se pareca a la rproba introvertida que tropezaba con sus propios pies cada vez que alguien le diriga la palabra. La vieja sensacin de impotencia invadi a Sugar Beth. De nia no haba sido capaz de controlar el comportamiento de los que formaban parte de su vida, de modo que ejerca su poder de la nica manera que saba: sobre la hija ilegtima de su padre. Winnie permaneca inmvil junto a una vieja caja para tartas.
Qu ests haciendo aqu?

Jams podra decirle que vena a buscar trabajo. Pues ... vi la tienda. No saba que era tuya. Winiee fue la primera en recuperar la compostura Te interesa algo en especial? De dnde sacaba aquella pose? La Winnie Davis que Sugar Beth recordaba se ruborizaba cuando alguien le hablaba.

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N..no.

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Slo estoy mirando. Percibi el tartamudeo de su voz Iy por el brillo de satisfaccin en los ojos de Winnie, supo que ella tambin ella lo haba percibido. Acabo de recibir nuevos artculos de Atlanta. Hay unos preciosos frascos de perfume antiguos. Cerr los dedos sobre la ristra de perlas perfectamente conjuntadas que llevaba al cuello, Sugar Beth las miraba fijamente. Le resultaban tan... Me encantan los frascos de perfume. A ti no? La sangre se le fue de la cabeza. Winnie llevaba puestas las perlas de Didie
Cada

vez que veo un viejo frasco de perfume, me pregunto cmo sera la mujer que lo llevaba. Sus dedos acariciaron el collar en gesto liberado. Cruel. Sugar Beth no lo soportaba. No poda quedarse all mirando las perlas Diddie en el cuello de Winnie Davis. Se volvi hacia la puerta en un movimiento tan rpido que choc contra una mesa, igual que Winnie sola chocar contra los pupitres en el colegio. Un candelabro de latn se tambale, cay y rod hasta el borde de la mesa. Sugar Beth no se detuvo para recogerlo.

La cena ser terrible esta noche, y no slo porque hay filete, que me niego a probar por culpa del calentamiento del planeta, etctera, sino por culpa de ella. Por qu no puede parecerse ms a la madre de Chelsea, en lugar de ir tan estirada como si llevara un palo metido en el culo? Yo no soy como ella, a pesar de lo que diga la yaya Sabrina. Y tampoco soy una zorra con pasta. Odio a Kelli Willman.
Gigi, la cena est lista.

Cuando su madre llam desde el pie de la escalera, Gigi cerr de mala gana la libreta en espiral que contena su diario secreto, el que llevaba desde el ao pasado, cuando iba sptimo curso. Lo guard debajo de la almohada y baj de la cama sus piernas enfundadas en bombachos de pana. Detestaba su dormitorio, decorado con las mierdas de Laura Ashley que tanto en-can-ta-ban a su madre. Gigi preferira pintar la habitacin de negro o prpura y cambiar sus antigedades prehistricas por los muebles fantsticos que haba visto en Muelle Uno. Ya que Winifred no se lo permita, Gigi haba pegado carteles de rock por todas partes, cuanto ms provocadores, mejor. A ella le corresponda poner la mesa pero, cuando lleg a la cocina, vio que su madre ya

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Ella es tan dulce lo haba hecho.


Te has lavado las manos? No,

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mam, las he ido arrastrando por el polvo mientras bajaba. Su madre apret los

labios Remueve la ensalada, quieres? La madre de Chelsea llevaba pantalones de cintura baja, pero la de Gigi segua con los sosos pantalones y el jersey grises que haba llevado en el trabajo. Quera que Gigi siguiera vistiendo como el ao pasado, en sptimo, con las mierdas del catlogo de Bloomingdale's. Su madre no entenda cmo era tener a todos llamndote Seorita Zorra Rica a tus espaldas. Aunque Gigi se haba ocupado de eso. Desde septiembre pasado no se haba puesto nada que no proviniera de la tienda de rebajas del Ejrcito de Salvacin. Eso volva loca a Winifred. Gigi tambin haba dejado de comportarse como una intil en el colegio. Y haba hecho amigas nuevas muy guai, como Chelsea.
La

seorita Kimble llam para hablarme de tu examen de historia. Te puso un suficiente. Un suficiente est bien. No soy tan lista como t. Su madre suspir porque saba que no era cierto y, por un momento, compuso una expresin tan triste que Gigi quiso decirle que senta mostrarse tan desagradable y que volvera a trabajar a pleno potencial, pero desisti. Su madre nunca entenda nada. Gigi odiaba tener trece aos. Winifred puso el ltimo plato de ensalada en la mesa. Esta noche usaban la vajilla china decorada con hojas de t, probablemente porque su padre cenaba en casa, para variar. La mesa-velador de roble no Era tan bonita, ni mucho menos, como aquella fabulosa mesa rstica que Winifred haba vendido delante de sus mismsimas narices aunque a Gigi la encantaba y no necesitaban el dinero. Gigi deseaba que su madre cerrara la tienda o, cuando menos, contratara a ms personas para ayudarla, as podran cenar algo decente de vez en cuando en lugar de esa basura congelada. Su madre le dijo que si el asunto la preocupaba tanto, poda cocinar ella misma. A todas luces, no entenda nada. La ensaladera de teca contena una de esas ensaladas de bolsa que tienen lechuga y unos trozos de zanahoria seca. En los viejos tiempos a pesar de sus eternas reuniones de junta, su madre sola preparar ensaladas de tomate, queso suizo y orzo, que era como granos de arroz grueso aunque en realidad era pasta. Hasta haca picatostes de cualquier cosa, con mucho ajo, que a Gigi le encantaba, a pesar del mal aliento.
Quiero tambin orzose quej Gigi. No

he tenido tiempo. Su madre fue a la puerta de atrs y asom la cabeza: Ryan,

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Ella es tan dulce ya estn los filetes? Marchando.

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Su padre asaba la carne en el patio en todas las pocas del ao. No le gustaba mucho asar, pero su madre insista en que as la carne tena mejor sabor, y l se senta culpable porque la mitad de las veces no iba a cenar a casa. Era jefe de operaciones de CWF, un puesto de gran responsabilidad. Su abuela Sabrina era propietaria de la fbrica de ventanas, aunque la diriga la junta directiva, y su padre haba empezado trabajando desde abajo, como todo el mundo, slo que Gigi haba odo a su madre decir a la yaya que trabajaba ms que la mayora, porque siempre le pareca que tena que demostrar su vala. La abuela viva en una mansin muy guai de la calle Pintoresca, en el Paso del Cristiano, en el Golfo, que, segn su padre, casi estaba suficientemente lejos de todo. Las finanzas de la familia eran complicadas. Algunas cosas, como la fbrica de ventanas, pertenecan a la yaya, pero La Novia del Francs haba sido de su madre. Ella, no obstante, no quera vivir all, y la casa permaneci cerrada hasta que la compr Coln. A Gigi la encantaba Coln, incluso cuando se pona sarcstico porque ella no haba ledo rollos como Guerra y Paz. Haca dos aos se haba ofrecido como entrenador voluntario del equipo de ftbol del instituto, y el ao pasado haban llegado a jugar en la liga estatal. Gigi dej caer la ensaladera sobre la mesa. No pienso cenar filete. Ya te lo he dicho. Gigi, ha sido un da muy largo. No me lo compliques All vamos. Su padre cruz la puerta con los filetes de las bandejas chinas que, aunque a Gigi le gustaran, cosa que ceda, no se habra permitido cogerles cario, porque su madre las vendera delante de sus mismsimas narices, como hizo con la mesa. A su madre le chiflaba la historia, razn por la que le gustaba tanto la tienda de antigedades. Su padre le gui un ojo en el momento de depositar la bandeja sobre el salvamanteles de latn. Tena treinta y tres aos, mientras Winifred tena treinta y dos. La mayora de los padres de sus amigos eran mucho mayores, pero Gigi haba nacido mientras sus padres todava estaban en la universidad. Prematura, ya, ja-ja, cualquiera lo crea. El olor de la carne le hizo la boca agua y se oblig a pensar en los. eructos de las vacas, que destruan la capa de ozono y provocaba el calentamiento del planeta. Haca dos semanas, cuando decidi ser vegetariana, trat de explicarlo a la hora de la comida, pero Chels le dijo que dejara de hablar como una imbcil. La rara de Gwen Lu la odo, sin embargo, y quiso entablar una gran conversacin inteligente sobre el tema. Como si la reputacin de Gigi pudiera permitirse que la vieran charlando con Gwen Lu.

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Ella es tan dulce


Tomamos vino esta noche o no? pregunt el padre de Gigi Por

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supuesto. Su madre sac del horno unas asquerosas patatas fritas de la tienda de congelados y las sirvi en una fuente. Su padre cogi una botella del portavinos. En sptimo, cuando Gigi an era amiga de Kelli y todas las dems. Kelli haba dicho que el padre de Gigi se pareca a Brad Pitt, cosa que era una mentira podrida. Para empezar, Brad Pitt era encorvado y viejo, y tena los ojos muy juntos. Adems, quin en sus cabales podra imaginarse a su padre yendo por ah todo el da con el pelo revuelto y con aspecto de no afeitarse nunca? La indignaba que algunas chicas dijeran que su padre era un bombn. Gigi se pareca ms a su padre, especialmente en la boca y la forma de la cara. Su pelo, en cambio, era castao oscuro en lugar de rubio, y no tena sus ojos dorados. Los suyos se parecan a los ojos de su madre de un azul claro y un poco espeluznante Ojal fueran castaos dorados como los de su padre. Dijera lo que dijese la yaya Sabrina, Gigi se pareca ms a su padre que a su madre. Ojal su padre no tuviera que trabajar tanto. Entonces quiz su no habra abierto la tienda. Desde luego no les haca falta el dinero. Su madre haba dicho que con Gigi en el colegio y Ryan haciendo jornadas tan largas se aburra sin nada que hacer, a pesar de todos sus comits. En opinin de Gigi, podra quedarse en casa y preparar ensaladas decentes. Su padre llev las copas de vino a la mesa y se sentaron. Su madre dijo la oracin y Ryan pas la bandeja con los filetes.
Bueno, Gi, qu tal el colegio? Aburrido.

Sus padres intercambiaron una mirada que la hizo desear haber mantenido su boquita cerrada. Ellos pensaban que una de las razones por las que sacaba notas cada vez peores era el pobre estmulo intelectual que reciba en clase, cosa que era cierta, aunque nada tena que ver con sus notas. ltimamente le haba entrado miedo de que la enviaran a un internado para nios superdotados, como haban hecho los padres de Colby Sneed, y eso que Colby no era ni la mitad de inteligente que ella.
Sobre

todo por culpa de los chicos se apresur a aadir. Esta semana las clases han sido muy interesantes, y mis profesores son excelentes. Su madre arque una ceja y su padre mene la cabeza. Una cosa tena que decir de sus padres: no eran estpidos.

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Ella es tan dulce El ech sal a sus patatas fritas.


Qu

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raro, con unas clases tan interesantes no has podido sacar ms que un suficiente en tu examen de historia. Gigi saba que estaba en la cuerda floja. Ser el cerebro de la clase con excepcin de esa oa de Gwen Lu y encima la chica ms rica de la ciudad haca que todos la odiaran, pero, si permita que sus notas bajaran demasiado, podra acabar en un internado, y entonces tendra que suicidarse.
Me dola el estmago. Seguro que me ir mejor la prxima vez.

Los ojos de su padre asumieron esa expresin preocupada que tantas veces le vea ltimamente.
Por

qu no vienes a la fbrica conmigo el sbado por la maana? No estaremos mucho rato, y podrs jugar con los ordenadores. Gigi levant la mirada al techo. Cuando era pequea le encantaba ir al trabajo con l, pero ahora le pareca aburrido. No, gracias. Yo y Chelsea iremos a casa de Shannon. Chelsea y yo la corrigi su madre. Tambin t irs a casa de Shannon? Ya basta, Gi espet su padre. Deja de hacerte la listilla. Puso cara larga pero no tena el valor de contestar a su padre como contestaba a su madre, porque l se enfadaba, y justo acababa de recuperar el privilegio de usar el telfono. Su madre apenas habl durante el resto de la cena, cosa bastante extraa porque cuando su padre cenaba en casa, trataba de mostrarse particularmente divertida, charlaba animadamente e incluso propona temas estimulantes de conversacin. Esa noche, sin embargo, ni siquiera pareca prestar atencin, y Gigi se pregunt si su mutismo tena que ver con el regreso a la ciudad de aquella cuyo-nombre-no-debe-pronunciarse. El que an no hubieran tocado el tema la pona furiosa. Gigi haba tenido que enterarse por Chelsea, quien lo saba por su madre. Los padres de Gigi se comportaban como si ella fuese todava una nia, pero todo el mundo saba que la yaya Sabrina no se haba casado con el padre de mam, Griffin Carey, hasta que mam estaba en el ltimo curso del instituto, y que l tena esa otra familia, pero a quin le importan eso? Aunque Gigi tena que reconocer que senta mucha curiosidad Son el telfono y ella corri a contestar, porque saba que era Chelsea.
Puedo irme?

Esperaba que su madre dijera no, como haca siempre, pero no fue as. Gigi agarr el

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telfono y subi corriendo a su habitacin. Esa noche todo resultaba muy extrao. Winnie sigui a Gigi con la mirada y se pregunt qu le haba pasado a la nia pequea que era feliz slo de estar con ella. El ao pasado, por esas mismas fechas, Gigi volva del colegio tan ansiosa por contarle las noticias del da que las palabras le salan entrecortadas. Ryan mir la puerta. Preferira que no le permitieras salir tanto con Chelsea. Esa nia parece salida de un anuncio de pornografa infantil. Winnie apret el puo en su regazo pero mantuvo la voz tranquila. Cmo piensas que podra impedrselo, exactamente? l suspir. Lo siento. Es pura frustracin. Siempre pienso que superar esta etapa y recuperaremos a nuestra hija. Ella y Ryan no solan intercambiar palabras duras. Tenan sus desacuerdos pero, en ms de trece aos de matrimonio, nunca haban ido ms all de atrincherarse en unos fros silencios. Winnie no entenda cmo podan soportarlo matrimonios como el de Merylinn y Deke. DURANTE una de sus peleas, Deke haba abierto un agujero en la pared de un puetazo, y se lo haban contado a la gente. Bueno, no poda golpearla a ella, dijo Deke, y Merylinn se haba redo. Winnie Se crea incapaz de soportar ese tipo de tensin. Rvan se reclin en la silla.
Parece una nia de la calle con esa ropa.

Otra cosa que era culpa suya. Hoy Gigi se haba puesto esa horrible camisa que haba insistido en comprar en la tienda de rebajas del Ejrcito de Salvacin. Winnie saba que la ropa cara de su hija la converta en blanco de las envidias y no se opuso, pero como quera que Gigi se sintiera bien en su piel haba esperado demasiado tiempo para permitirle vestir con desparpajo. Winnie lanz su servilleta sobre la mesa.
Esta

vez tendrs que hablar t con ella. A m ya me odia bastante.

Cmo haban llegado a eso?, se preguntaba Winnie. Quera ser para Gigi el tipo de madre que tanto le hubiese gustado tener cuando era joven. Winnie supona que Sabrina haba hecho lo mejor que poda, pero la supervivencia econmica de su madre dependa de la buena voluntad de Griffin Carey, y Sabrina haba dedicado todas sus energas a hacerle sentir bien y no reserv nada para su hija emocionalmente necesitada. Sabrina odiaba apasionadamente a Diddie Carey, y le atormentaba saber que Diddie haba trado al mundo a la deslumbrante Sugar Beth, mientras que ella haba parido a una nia

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tan poco agraciada. Ni siquiera poda calmar su ansiedad el hecho de que Grffin adoraba a Winnie. Sabrina conoca la naturaleza sin escrpulos de su amante y siempre esperaba el momento en que transferira sus afectos a su hija legtima. Sin embargo, eso nunca haba ocurrido, y Winnie todava echaba de menos a su padre.
Gigi no te odia dijo Ryan. Slo se comporta como una adolescente. Es

ms que eso. Me hubiera gustado abofetear a todas esas nias por volverse en contra de ella el verano pasado. No fueron ms que celos. Gigi les sigui el juego. Ya lo resolver. A pesar de sus palabras, Winnie saba que l estaba tan preocupado como ella. Se levant para llevar los platos al fregadero.
De postre slo hay helado. Ms tarde, quiz.

Ryan no era quisquilloso con la comida. La mitad de las veces ni siquiera se acordaba de comer, razn por la que estaba tan delgado, mientras que ella tena que vigilar siempre lo que coma. Necesitaba hablarle de la aparicin de Sugar Beth en la tienda. Si no lo hiciera, le estara dando demasiada importancia. Mientras trataba de encontrar la mejor manera de decirlo, la copa de vino que estaba lavando se le escurri entre los dedos y se rompi en el fregadero.
Ests bien?

Ryan se le acerc. Winnie deseaba que la rodeara con los brazos pero l se limit a examinar el destrozo. Muy bien. Por qu no preparas un poco de caf mientras recojo esto? Tirando los fragmentos ms grandes de vidrio a la basura, se pregunt por qu no se senta ms satisfecha de la experiencia del da. Los aos haban dejado su huella en Sugar Beth y, por primera vez en la vida, Winnie haba salido vencedora. Empez a florecer en el ltimo curso del instituto, cuando Sugar Beth y Ryan ya se haban ido a la universidad. Dej de comer en exceso y reuni el valor de cortarse el pelo. Puede que en su interior siguiera siendo la adolescente desmaada de siempre pero exteriormente empez a comportarse con una seguridad recin hallada, que slo aument cuando Griffin y Sabrina se casaron. De repente, ella era la chica rica que viva en La Novia del Francs. Los dedos de Winnie treparon hasta las perlas que llevaba al cuello. La expresin de asombro de Sugar Beth era la culminacin de cualquier fantasa revanchista que pudo albergar jams. Debi disfrutar ms de ella.

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El pasado se abri camino entre el sonido de la caldera que se encenda y el olor al caf que mola Ryan. Volva a tener diecisis aos. Haba cogido un atajo a travs del gimnasio cuando tropez y su libreta de lgebra cay abierta a los pies de Sugar Beth.
Devulvemela!

La voz de Winnie, fuerte y chillona, haba rebotado en el techo del gimnasio. Sin embargo, Sugar Beth no hizo ms que subir a las gradas ms altas con la libreta de lgebra abierta en las manos. Alta y estilizada, rubia y hermosa, Sugar Beth era mala hasta el fondo de su alma. Escuchad todos. Winnie ha hecho mucho ms que resolver problemas de lgebra avanzada. Las Sauces del Mar interrumpieron su charla. El corazn de Winnie lata con tanta fuerza que temi que reventara. Sugar Beth, te lo advierto... Pero sta sonri y subi una grada ms. Winnie quiso seguirla pero se le enganch la zapatilla en un asiento. Tropez con una mueca de dolor. Dmela. Sugar Beth sonri con afectacin. No s por qu te pones as. Aqu slo hay chicas. Amy toc la cruz dorada en su cuello. Quiz no deberas leerlo, si Winnie no quiere. Sugar Beth no le hizo caso. No os vais a creer esto. Winnie parpadeaba furiosamente para contener las lgrimas. Deseaba poder defenderse, aunque slo fuera por una vez, pero Sugar a era demasiado poderosa.
Eso es personal. Devulvemelo ahora mismo. Venga,

no seas tan inmadura. Los aros de oro resplandecieron en las orejas de Sugar Beth cuando agit su perfecta cabellera. Luego empez a leer : l mir mis pezones desnudos... Las chicas rieron, incluso Amy, aunque se llev de nuevo la mano a la cruz. El sudor humedeci las axilas de Winnie bajo la blusa. Haba empezado a escribir sus fantasas haca unos meses, en una libreta especial que ocultaba en el fondo de su taquilla, pero hoy se haba descuidado en la sala de estudio. Basta, Sugar Beth. No, contina! Leeann se roci el flequillo con el Aqua Net que llevaba en el bolso sin apartar la mirada de Sugar Beth sta apoy uno de sus zapatos planos de color metal da superior. Despus desliz su mano ancha y fuerte dentro de braguitas de encaje. El nfasis que puso en la palabra "braguitas como un no tan sutil recordatorio de que las bragas de Winnie no eran tan pequeas. Yo me abr ms de piernas. Winnie jams podra volver al instituto Parrish Desliz la otra mano por el interior de mi muslo...Los ojos azules de Sugar Beth se abrieron

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desmesuradamente afectando sorpresa. Pero bueno, Winnie Davis, esto es pornografa. A m me gusta. Leeann hizo petar un globo de chicle SugarBeth volvi la pgina. Te quiero, Winnie, con toda mi pasin imperecedera. Se detuvo y recorri el texto con la mirada en busca de ms municin para destruir a Winnie. No tard en encontrarla . Oh, Dios mo, escuchad esto. Me abr an ms de piernas cuando sus dedos empezare juguetear. Jade su nombre... Los odos de Winnie zumbaban y el gimnasio empez a girar. Emti un suave gemido de impotencia.
Oh, mi amor, mi amor... Ryan! A Winnie se le hel la sangre. Hola, Sugar Beth. Qu estis haciendo aqu?

Ryan Galantine se acercaba desde el fondo del gimnasio, acompaado de Deke Jasper y Bobby Jarrow, los tres con sus chaquetas con la inicial del equipo, porque aquella noche se jugaba un partido. Winnie slo vio a Ryan, alto, rubio y dorado, el objeto de todas sus fantasas. Horrorizada, vio que empezaba a subir las gradas. Eh, Sugar, pensaba que tenas una reunin. Voy de camino. Estaba leyendo algo que ha escrito Winnie Es realmente muy bueno. Ah, s? Ryan le dio un beso, pasando por alto las normas de la moral pblica del instituto, y luego mir a Winnie y le dedic las migajas de su sonrisa. Yo tambin quiero orlo. Winnie tena que huir de Parrish para siempre. Al dar un paso atrs, sin embargo, su pie resbal en las gradas y cay redonda, quedando sus caderas atrapadas entre las filas de asientos. Ya basta dijo Amy aunque, igual que las dems, le tena un poco de miedo a Sugar Beth y no habl con demasiada autoridad. No; sigue leyendo. Quiero or ms. Leeann hizo petar otro globo Los ojos de Sugar Beth se fijaron en Winnie y luego retornaron a la pgina de la libreta. Vuelvo a los pezones desnudos o a las braguitas? Ryan ri y rode los hombros de Sugar Beth con un brazo posesivo: Oye, esto promete. Sugar Beth mir a Winnie y dijo con voz empalagosa de tanta mala intencin: vO sera mejor empezar por donde pronuncia el nombre de su amante? Winnie estaba a punto de vomitar. S, por qu no? Oh, mi amor... Es ms que suficiente, Sugar Beth. Todos se volvieron de golpe al brusco acento britnico. Winnie lo-ponerse en pie y sigui con la mirada al seor Byrne, su profesor favorito, que se acercaba a las gradas. Ese da llevaba un chaleco a rayas grises y blancas por encima de su viejo jersey negro de cuello alto y el largo pelo recogido en una coleta. Aunque era el profesor ms joven del instituto, casi todos le tenan miedo, porque poda mostrarse muy sarcstico, pero tambin lo respetaban. No pasaba pelculas en clase y esperaba que todos trabajaran duro. Winnie le adoraba. Nunca se mostraba sarcstico con ella y hasta-, le

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prestaba algunos de sus propios libros para leer, porque pensaba que necesitaba ampliar sus horizontes. Sugar Beth no pareca nerviosa ni preocupada, como lo habra estado cualquier otro chico o chica en su lugar. Bien al contrario, lo mir directamente a los ojos: Hola, seor Byrne. Slo nos estamos divirtiendo. No es verdad, Winnie? sta no consigui mover los labios, incapaz de cualquier reaccin. Venid conmigo, las dos. Ahora tengo una reunin, seor Byrne dijo Sugar Beth destilando dulzura y amabilidad. Del comit de bienvenida. Estar en su despacho dentro de una hora? Sonaba exactamente como Diddie, famosa por organizar las reuniones de la junta escolar segn los horarios de emisin de sus programas favoritos de televisin. Los dems profesores no se oponan nunca a Sugar Beth, porque no queran estar a malas con Diddie, pero el seor Byrne todava no haba descubierto la gran importancia de Diddie para el instituto.
No me interesan tus reuniones.

Sugar Beth se encogi de hombros y pas la libreta a Ryan. Yo llevar eso advirti el seor Byrne. El corazn de Winnie se le subi a la garganta cuando Ryan devolvi la libreta a Sugar Beth. Primero, la haban humillado delante de sus compaeras de clase, y ahora incluso el seor Byrne sabra que era una pervertida. En cuanto a Ryan... nunca ms podra mirarle a la cara Sugar Beth baj las gradas con la libreta en la mano. Winnie no pudo ni tragar saliva cuando vio sus escritos cambiar de manos. Las paredes amarillentas se le caan encima mientras iban desde el gimnasio hasta el aula del seor Byrne. Sugar Beth charlaba despreocupadamente, sin importarle que l no contestara. Winnie les segua arrastrando los pies. Cuando llegaron a la puerta del aula, el profesor se detuvo. Winnie fij la mirada en las feas baldosas marrones del suelo. l llevaba viejos mocasines negros, tan lustrados como siempre.
Creo que esto te pertenece, Winnie.

Ella le mir a travs de los velos de su desdicha y vio la altivez familiar de sus ojos, junto con una bondad que nadie pareca percibir nunca excepto ella. El seor Byrne le tendi la libreta. No se poda creer que se la estaba devolviendo y la recibi con mano temblorosa
G... gracias.

Sugar Beth solt una risita. Seor Byrne, antes debera leer lo que ha escrito Winnie. Todo el mundo sabe que es muy

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inteligente, pero apuesto que ni usted imagina cuan creativa puede ser. Te ver maana en clase, Winnie dijo l sin mirar siquiera a Sugar Beth. Y espero que tengas algo brillante que presentar sobre el pesado de Hester Prynne. Winnie asinti torpemente y apret la libreta contra el pecho. En el instante de darse la vuelta vio de pasada la expresin de Sugar Beth. El viejo odio familiar iluminaba sus ojos. Winnie saba exactamente por qu estaba all. Por qu nunca desaparecera de su vida. Aunque Sugar Beth tena todo lo que le faltaba a Winnie -belleza, popularidad, seguridad en s misma y a Ryan Galantine- , sta tena la nica cosa que la otra deseaba con desesperacin. El amor de su padre. Winnie tir a la basura el ltimo trozo de la copa rota. Su pensamiento salt al otro recuerdo sealado de aquel ao, un recuerdo infinitamente ms doloroso que la exposicin pblica de sus fantasas sexuales, tan doloroso que, aun transcurrido tanto tiempo, todava no poda afrontarlo. Dirigi la mirada a Ryan, ya un hombre adulto. Se haba arremangado la camisa azul claro que llevaba al trabajo. A Winnie le gustaban mucho sus muecas, la estructura de sus huesos, su fuerza. Fue su novia de rebote, la que estuvo all para consolarle aquel verano en que Sugar Beth le abandon para casarse con Darren Tharp. Aunque Winnie no se haba transformado en un cisne mientras l estaba en la universidad, tampoco era ya el patito feo, y Ryan se dio cuenta. El sexo formaba parte del plan de ella, no de l, y Ryan casi se sinti perplejo la tarde en que se encontr en la cama con ella, mientras su padres estaban en el trabajo. Cuando Winnie descubri que estaba embarazada tuvo miedo de contrselo, pero l puso cara de pquer y se cas con ella. Hasta lleg a decirle que la quera, y ella fingi crerselo. No obstante, entonces saba, como ahora, que su amor por ella no era ms que una plida imitacin del que haba sentido por Sugar Beth. hasta el da de hoy, ni una vez la haba mirado como sola mirar a su hermanastra. Sac dos tazones de cermica del armario y los dej sobre el mostrador.
Te

acuerdas de... de cuando Sugar Beth encontr mi libreta en gimnasio y quiso leerla delante de todos? Ryan meti la cabeza en la nevera. No queda leche semidesnatada? Detrs del zumo de naranja. Yo haba escrito una fantasa sexual sobre nosotros dos. Ah, s? Ryan se enderez con el cartn de leche en la mano y le sonri: Qu clase de fantasa sexual? No te lo explic? Diablos, no lo s. Su sonrisa desapareci. Aquello ocurri hace aos. Ests demasiado colgada de lo que pas en el instituto. Cerr la puerta de la nevera con

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fuerza suficiente para hacer temblar la caja de t del siglo XVIII que haba sobre ella. No entiendo por qu te sigue preocupando tanto. Al final todo fue tuyo. La Novia del Francs y unos cuantos millones en depsito. Hasta la fbrica sern tuya algn da. Por qu perder el tiempo recordando las cosas del instituto. No lo hago minti. Su vida entera de adulta estaba influida por aquellos aos difciles: su intelecto, su atencin escrupulosa a su aspecto, hasta su conciencia social. La cafetera emiti su ltimo eructo y Ryan retir la jarra llenaba los tazones, Winnie supo que ya no poda seguir evitando el tema
Sugar Beth vino a la tienda hoy.

Slo una esposa podra haberse fijado en el pequeo tic de su barbilla. Ryan llen los tazones, volvi a colocar la jarra en su sitio y se apoyo contra el borde del mostrador.
Qu quera? Slo

curioseaba, imagino. No creo que supiera que la tienda es ma.

A Ryan le gustaba el caf con leche semidesnatada pero bebi un sorbo sin abrir el cartn.
Parrish

es una ciudad pequea. Tarde o temprano te cruzaras con ella. Winnie empez a enjuagar los platos bajo el grifo. Llevaba un jersey barato. Se la vea cansada. Ya puesta, podra colgar un rtulo proclamando sus propias inseguridades. Pero hermosa. Delgada, como siempre. Ryan se encogi de hombros como si el asunto no le interesa: aunque segua tomando su caf solo. Winnie quera cambiar de tema pero no se le ocurra nada ms que decir. Puede que l sintiera lo mismo, porque dej el tazn y dirigi la mirada hacia ella.
Hblame de aquella fantasa sexual. Winnie cerr el grifo y se oblig a sonrer. Slo

tena diecisis aos, era bastante inocente. Aunque podras persuadirme para ingeniar algo mejor cuando Gigi se haya dormido. l se cruz de brazos y la comisura de su hermosa boca se torci. De veras? La encantaba su sonrisa pero se senta cansada, vapuleada, y lo que realmente le apeteca era tomar un bao caliente y meterse en la cama a leer. En cambio, recorri la distancia que les separaba y desliz una mano en la entrepierna de Ryan.
Por supuesto.

l le acarici el pecho. Ahora mismo me gustara no tener una adolescente en casa.

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Ella retir la mano y dijo afectando sensualidad: No dejes que olvide dnde lo dejamos, vale? Creme, no lo permitir. Le dio un beso furtivo. Entretanto mas vale que le recuerde a su alteza que le toca limpiar la cocina. Gracias. Una vez a solas, Winnie envolvi el filete sobrante y lo guard en la nevera antes de que Gigi lo tirara a la basura. Despus cogi su de tazn e caf y fue a su estudio. Tena que ocuparse de algunos documentos de la Asociacin Promotora de la Comunidad y hacer algunas llamadas para el concierto. En cambio, se acerc a la ventana. Solo tena treinta y dos aos, era demasiado joven para perder la libido. Debera comentarlo con su mdico, pero Paul y Ryan haban sido compaeros de equipo en el instituto. Desde cundo tienes este problema de falta de deseo, Winnie? Desde hace algn tiempo.Podras ser ms precisa? Podra mentir y decir un ao. No sonaba como tres aos o, incluso, cuatro. Cinco, tirando largo. Lo has comentado con Ryan? Como puede una mujer confesarle al hombre que ama que ha estado fingiendo en la cama? Ryan no slo se sentira dolido sino tambin estupefacto. Era un amante amable y considerado, pero haban empezado mal. Winnie, que no quera ser la segundona detrs de Sugar Beth, lo haba hecho todo antes de estar realmente preparada. Aunque Ryan era el ms experto de los dos, ella haba asumido el papel de la parte que toma la iniciativa y, por alguna razn, nunca haban roto ese esquema. Winnie estaba siempre disponible, siempre tena ganas. Jams alegaba dolor de cabeza, nunca obligaba a Ryan a esforzarse para estimularla. Ella era la perseguidora; Ryan, el perseguido. Y, por mucho que lo amase, le guardaba resentimiento tambin por eso. No demasiado. No siempre. Slo de vez en cuando.

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Conque eres obstinado, eh? Ya te dominar Vidal y se puso de pie. GEORGETTE HEYER, El cachorro del diablo

Sugar Beth cambi de mano las bolsas del supermercado, pero las dos pesaban lo mismo y el cambio no ayud demasiado. Recorra la calle Jefferson en direccin al pasaje Mockingbird tratando de relajar los msculos de los hombros. Los pocos alimentos que haba comprado, junto con una caja de comida para perros y otro pack de Coca-Colas, le haban pesado menos en la tienda. No hacer caso a sus multas de aparcamiento no haba contribuido a hacerlas desaparecer, y esa maana se haba visto obligada a recurrir a su arsenal de armas de mujer para librarse del joven cachas que conduca la gra encargada de llevarse su Volvo embargado. Despus de aquello, tuvo la precaucin de aparcar en la parcela de Arby, a medio kilmetro de distancia. Sera un paseo agradable, si no lo hubiera hecho ya dos veces en un da, y ahora, adems, cargada con las compras. Consigui distraerse un poco imaginando terribles venganzas contra Colin Byrne, aunque ya haba estado all, ya lo haba hecho, y eso quitaba inters a sus fantasas. Su suerte no haba mejorado durante la semana transcurrida desde su desastrosa visita a la tienda de antigedades de Winnie. No haba podido encontrar trabajo y tampoco el cuadro, y en su monedero no quedaban ms que polillas. Al menos haba conseguido localizar a los miembros supervivientes del club de canasta de Tallulah, aunque slo Sissy Tooms afirmaba haber visto el cuadro. Por desgracia, tambin afirm estar de camino a Las Vegas, donde iba a cenar con Frank Sinatra. El telfono mvil son en su bolso. En el momento de dejar las bolsas en la acera, se pregunt cunto tiempo pasara antes de que le cortaran la lnea.
Soy yo! canturre una voz suave Hola, pequea sonri ella.

cuando Sugar Beth contesto

Yo! repiti Delilah, como si Sugar Beth pudiera no reconocer la voz de la nica hija de Emmett. Cmo est mi nia preferida? Genial! Ayer pintamos. Y Meesie dijo que hoy poda llamarte. Sugar Beth haba olvidado que era mircoles, el da en que habitualmente charlaba con Delilah. Cmo est tu resfriado? Mejor? Tomo jarabe para la tos cada noche. Me ayuda mucho. Y he pintado algo para ti. Sugar Beth dio la espalda al fro viento y clav el tacn de una bota en la acera. El da

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anterior haba sido clido pero hoy volva a hacer fresco, y su cazadora de cuero imitacin no estaba a la altura.
Qu has pintado para m?

Delilah empez a describirle la imagen del ocano que haba pintado y luego le habl del nuevo angelote del acuario. Cuando, al fin, lleg el momento de colgar, Delilah se despidi como siempre:
Te quiero, Sugar Beth ma. Y t tambin me quieres, verdad?

A Sugar Beth le escocieron los ojos. Costara lo que costase, iba a proteger a esa criatura dulce y frgil. Te quiero un montn. Ya lo saba. Su confianza hizo sonrer a Sugar Beth. Mientras meta el mvil en el bolso, sinti aflorar la vieja ira contra Emmett. Cmo pudo ser tan negligente y no ocuparse del futuro de Delilah?
Hice

provisiones econmicas para ella le haba dicho cuando hablaron del tema. Pero cuando las cosas empezaron a ir mal, tuve que tomar dinero prestado de aquel fondo. Nunca me lo perdonar. Sugar Beth record la primera visita que hizo a Delilah en Brookdale, la institucin privada de lujo donde haba pasado la mayor parte de su vida de adulta. Se haban cado bien una a la otra a primera vista. La madre de Delilah haba muerto pocos aos antes de que Sugar Beth conociera a Emmett, y Delilah la echaba en falta desesperadamente. Para gran sorpresa de Sugar Beth, la hija de Emmett haba transferido sus afectos a su nueva madrastra. Delilah era una persona dulce, divertida y muy, muy vulnerable: una mujer de cincuenta aos con una mente de nia de once. A ambas les gustaban las cosas chicas, la ropa, el maquillaje, las reposiciones de Friends y Pixie Sugar Beth le haba ledo casi todos los libros de Judy Blume, La bruja del estanque del mirlo y las aventuras de Mary-Kate y Ashley. Cuchicheaban acerca de Leonardo DiCaprio, a quien Delilah adoraba, jugaban al Cluedo y salan a dar paseos cogidas de la mano. Si no fuera por Delilah, Sugar Beth no se habra visto obligada a volver a Parrish, pero se haba terminado el dinero destinado a la institucin. Sugar Beth no podra mantener a su hijastra en Brookdale si no encontraba el cuadro de Ash. A pesar de ello, no senta lstima, s misma. El amor incondicional es un regalo de valor incalculable y Sugar Beth saba reconocer las bendiciones cuando las vea. Mientras recoga las bolsas de la compra, un familiar Lexus berlina color coac se detuvo a

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su lado. La ventanilla del conductor baj apareci el rostro del Duque del Infierno en persona, sonrisa burlona incluida.
Pareces una vagabunda.

Sugar Beth supuso que lo deca por las bolsas, no por sus tejanos o su cazadora de motera. Gracias, que tengas un buen da t tambin. l la contempl a travs de unas gafas sin montura. Quieres que te lleve? Dejas subir plebeyos a tu carruaje? Hoy me siento benevolente. Es mi da de suerte. La hizo esperar mientras quitaba lentamente los seguros de las puertas. Sugar Beth abri la puerta trasera y dej las bolsas detrs del asiento del pasajero. Despus, ya que el orgullo tiene cierto peso, se sent en el asiento trasero y cerr la puerta.
Adelante.

l rode el respaldo del otro asiento con el brazo y la mir por encima del hombro. Sugar Beth le devolvi una mirada de altivez. No tengo todo el da. Quiz sea mejor que vayas andando. Es malo para el vecindario. Tener a una vagabunda por sus calles. La complaci ver que l pisaba el acelerador con ms mpetu del necesario y que su tono de voz se tornaba mordaz. Por favor, si puedo hacer algo ms por ti, no dudes en decrmelo. Ella contempl sus anchos hombros. Podras quitar esa estpida cadenita de mi camino de entrada. Pero si me divierte mucho! El coche enfil el pasaje Mockingbird . Esta maana vi una gra junto a tu coche. De veras que lo siento. Oh, no hace falta. La conduca un muchacho encantador, muy razonable, por no hablar de su atractivo. De modo que lograste persuadirle de que no se te llevara el coche? No corras tanto. Las damas del Sur no hablan de los besos que dispensan. Esperaba que le contestara que ella no era una dama, pero l estaba por encima de los comentarios obvios e inici una escaramuza ms. Cmo progresa tu bsqueda de trabajo? Ella consigui esbozar un gesto desdeoso con la mano. Las decisiones profesionales me estresan, y voy poco a poco. Puedes dejarme aqu mismo. l no le hizo caso y entr en el camino que conduca a La Novia del Frances. Hay mucho donde elegir, no es as? Toneladas de ofertas. Eso haba odo. La ciudad est que bulle.

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Qu te apuestas.

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Byrne aparc cerca de la casa y apag el motor. Se rumorea que incluso Louis Higgins se neg a contratarte en el Mercarrpido, y eso que l contrata a cualquiera capaz de chapucear dos frases seguidas en ingls. Por desgracia, yo fui la promotora de un rumor algo malicioso acerca de su hermana cuando bamos a noveno. No pareci importarle que el rumor fuera cierto. Si escupes al cielo, en la cara te caer, no es as? Con el peso de un proverbio. Sugar Beth abri la puerta y empez a bajar las bolsas. Justo en ese momento Byrne acab de rodear el coche y a ella casi se le cay el paquete de Coca-Colas, porque vio que llevaba un autntico sobretodo de gamuza negra, que, con su pelo corto y despeinado, le daba un aspecto demasiado atractivo. Permteme que lleve las bolsas hasta la cochera. Es lo menos que puedo hacer. Sugar Beth estaba demasiado asombrada con la prenda para contestar. Y eso que estaban en Misisip.
Supona

que la obstruccin del camino de entrada no causara demasiados inconvenientes. Por desgracia, estaba equivocado. No te preocupes dijo ella, por fin recuperada. Con el ejercicio extra, he podido despedir a mi entrenador particular. Al parecer Gordn haba estado escondido en la veranda, porque apareci trotando a travs del patio. Byrne la asombr con su expresin de contento. Carg todas las bolsas en una mano para tener libre, se agach y rasc al perro detrs de las orejas.
De modo que no te has escapado. Bonito perro gru Sugar Beth. Apareci hace unos das. Est perdido. Podra tener la rabia. En tu lugar, llamara a la perrera. No

tiene la rabia. Byrne pareci ms irritado de lo habitual. Y sabes muy bien qu le haran en la perrera. Le meteran en la cmara de gas. Y fulmin con la mirada a Gordon, que poda oler un tonto a un kilmetro de distancia. En lugar de gruirle como tena por costumbre, el perrucho actu para su nuevo pblico bajando la cabeza, dejando caer sus largas orejas y emitiendo un discreto gaido, el vivo retrato de un chucho pattico. Ese comentario es demasiado insensible, incluso viniendo de ti v repuso Byrne secamente. S, bueno, ste es un mundo de perros. Gordon trot de vuelta a la veranda, muy satisfecho de s mismo. Sugar Beth observ que avanzaba con un contoneo especial. No le habrs estado alimentando? Se lo ve gordo. Ya ti qu te importa si le he estado alimentando o no? Ella suspir. Llegaron a la cochera. En el momento de abrir la puerta, Byrne volvi a mostrarse crtico:

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Por qu no cierras con llave? Esto es Parrish, recuerdas? Aqu

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hay delincuencia, como en cualquier otro sitio. A partir de ahora, cierra con

llave. Como si eso fuera a detenerte. Te bastara con darle una buena patada y... No para protegerte de m, boba. Odio ser yo quien te d la mala noticia pero, en caso de que se encontrase mi cuerpo sin vida, t eres quien ms rencor me guarda. No es posible mantener una conversacin racional contigo. Observ la sala con disgusto, a pesar de que ella lo haba limpiado, de arriba abajo. Tu ta nunca tiraba nada? En realidad no. Si ves algo que te gusta, no dudes en hacerme una oferta No apostara por ello. Se dirigi a la cocina, el sobretodo ondeando a cada paso. Sugar Beth se quit la cazadora con movimientos bruscos de los hombros, dej caer su bolso en una silla, y le sigui a la cocina.
Yo s apostara a que sacaras el billetero por el cuadro de Ash. Me

temo que sera demasiado, incluso para mis finanzas. Dej las bolsas sobre la encimera, llenando el pequeo espacio con su corpulencia Sugar Beth sac un paquete de galletas Fudge. T hablaste con Tallulah, Crees que el cuadro existe, no es as? Creo que exista. Espero que sta sea tu particular manera britnica de decir: S, .... S Sugar Beth, claro que existe. Byrne se apoy contra la vieja nevera y cruz los tobillos. Creo muy probable que tu ta lo haya destruido. Imposible. Era su posesin ms valiosa. Por qu iba a destruirla? Nunca quiso compartirla mientras viva. Por qu querra hacerlo despus de muerta? Y para no andarnos con remilgos: por qu iba a compartirla con una sobrina a la que consideraba un poco ramera? Porque crea en la familia. Byrne recogi la caja de comida para perros que ella acababa de tirar. Qu es esto? Soy pobre, y es nutritiva. Se la arrebat de las manos e intent no rozarse con l mientras guardaba las Coca-Colas en la nevera. Que me aspen. Ese perro apareci al mismo tiempo que tu es tuyo, verdad? No es motivo de orgullo, creme. Las dej en el primer estante. Me sugeriste que llamara a la perrera. La complaci detectar cierta nota de indignacin en su voz. Todos tenemos derecho a nuestras fantasas. Por qu lo tienes, si tanto te molesta?

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Sugar Beth se arrodill para guardar el pienso debajo del fregadero Porque Gordn perteneca a Emmett y nadie ms le quera, intent buscarle un nuevo dueo, pero sufre un trastorno de la personalidad. Tonteras. Es un perro magnfico. Te hace la pelota. Aparentemente, Byrne decidi que ella ya se haba divertido bastante a su costa, porque empez a pasearse por la cocina, inspeccionando los armarios con puerta de vidrio y los viejos electrodomsticos. El pomo de porcelana de la vieja panera se le qued en la mano, y sonri mientras lo examinaba:
Es una pena que

te cueste tanto encontrar trabajo. Bueno, no hace falta que tu arrogante cabezota se preocupe pon eso. Su top de punto subi cuando se estir para guardar una bolsa de patatas fritas en el estante superior. Supo que Byrne lo advirti porque tard un segundo de ms en retomar el hilo. Casi siento lstima por ti dijo. Tienes un perro que no te gusta, nadie te da trabajo y ests sin blanca. Pero todava conservo mi encanto. Byrne apoy un hombro contra la pared y empez a pasarse el pomo de una mano a la otra. Creo haber mencionado que podra tener un trabajo para ti. Ests ya lo bastante desesperada? Ella casi se ahog con su propia saliva. Pens que te estabas cachondeando. Estoy bastante seguro de no haberme cachondeado nunca de nadie. El trabajo implica dejar que me cachees otra vez? Te gustara? Su manera de entrecerrar los ojos le indic que ella no era la nica que saba jugar. Me preocupara el riesgo de congelacin. La curiosidad pudo ms que su deseo de remover la basura: En qu habas pensado? Byrne inspeccion la panera y luego se dedic a enroscar de nuevo lentamente el pomo en su sitio, mientras ella contena la respiracin. Cuando por fin termin, se volvi hacia Sugar Beth con ojos perspicaces
Necesito un ama de llaves. Un ama de llaves! Alguien que cuide de la casa. S lo que significa. Por qu me ofreces el puesto a m?

Me resulta muy tentador. La hija adorada de La Novia del Frances, obligada a fregar los suelos y a servir de rodillas al hombre que intent destruir. Los Hermanos Grimm en versin de Colin Byrne. No te parece delicioso?

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Espera que

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encuentre el cuchillo de trinchar de Tallulah y estars muerto. Abri de un tirn el cajn ms cercano. Byrne no se dio prisa en alejarse de su alcance yendo a la sala. Pero veamos el lado prctico... El mantenimiento de La Novia del Francs es casi un trabajo a jornada completa, y me quita demasiado tiempo de la escritura. Seran seis das a la semana, desde las siete de la maana hasta despus de la cena. Una jornada larga y, dicho sea paso, lo ms ardua posible. Dnde demonios est el cuchillo? Contestars al telfono, te ocupars de las compras y la preparacin de las comidas sencillas, aunque supongo que esto es demasiado para ti. Hay que organizar las facturas, ordenar el correo y hacer colada. Quiero una casa que funcione a la perfeccin, sin esfuerzo alguno de mi parte. Te consideras capaz de hacerlo? No intent ocultar un tono de desprecio altivo, y ella pens que todava no estaba tan desesperada. Pero lo estaba. Byrne mencion un salario que le levant los nimos, y ella corri a la sala. Acepto. Ser por cada da de trabajo, me equivoco? En el otro extremo de la sala, Byrne vio iluminarse su rostro y supo que debera sentir vergenza de s mismo. Pero no la senta. No se haba sentido mejor desde el da de la llegada de Sugar Beth.
No seas tonta. La mir despectivo. Ser tu salario semanal.

Ella pareci atragantarse y l no intent disimular su sonrisa. La idea de ofrecerle un trabajo se le haba ocurrido aquel da en la estacin. Haba tenido tiempo para pensrselo mejor desde entonces y lo haba descartado por demasiado problemtico, hasta que la vio un rato antes en la acera, con sus tjanos ceidos y el mvil en el odo, como una prostituta de lujo. Entonces el viento le agit el cabello rubio y lo hizo ondear como una bandera de publicidad. Sugar Beth le pareci tan indemne del mal que haba causado, que cambi de opinin en ese mismo instante. No tena intencin de destruirla aunque, desde luego, se propona ver alguna sangre o, cuanto menos, algunas lgrimas de sincero arrepentimiento. Hasta la persona ms comprensiva reconocera que se mereca ms de lo que haba recibido hasta el momento. Cercar el camino de la entrada con la cadena haba sido como perseguir un elefante con una honda. Esto otro, en cambio, dara mejores resultados. Sugar Beth agarr la silla con ms fuerza, todava anonadada por la ofensiva oferta de salario.
Ningn ser humano puede valer tan poco.

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Byrne la mir con altivez. No olvides que te dar de comer, y que sin duda utilizars mi telfono. Y siempre hay que tener en cuenta el despilfarro que uno ha de esperar del servicio. Los ojos azules de Sugar Beth destellaban como bateras antiareas. Y para demostrarte que me atengo a razones quitar la cadena de tu camino de entrada. Hizo una pausa inspirada Y, por supuesto, pagar el uniforme. El uniforme! Oh, s. Verla moverse por su casa con pantalones ceidos y camisetas seductoras sera demasiada distraccin. El simple hecho de verla guardar las compras haba puesto a prueba su capacidad de control. Sus largas piernas, los diez centmetros de abdomen que quedaron al descubierto cuando se estir para alcanzar el ltimo estante. se era el lado negativo de la masculinidad. Su cuerpo no reconoca el veneno, ni siquiera cuando su mente saba perfectamente que estaba all.
Sers el ama de llaves le dijo. Y por tanto necesitars un uniforme. En pleno siglo veintiuno? Concretaremos los detalles en tu primer da de trabajo.

Sugar Beth apret sus pequeos y bien formados dientes De acuerdo, hijo de perra. Pero la comida de Gordn la compras t Ser un placer. Te espero maana a las siete. Hizo ademn de marcharse pero an no estaba del todo satisfecho. Necesitaba cerciorarse por completo de que ella comprenda las condiciones exactas del acuerdo, y pens detenidamente hasta encontrar el ltimo clavo para su atad: Acurdate de entrar por la puerta de servicio, quieres? Ama de llaves de Coln Byrne! Sugar Beth recorra la cochera una y otra vez con largas zancadas furiosas, hasta que Gordon se sinti tan molesto que atrap su tobillo entre las fauces y se neg a soltarlo hasta estar seguro de que ella lo tomaba en serio. Sugar Beth se agach para soltarse el tobillo, pero l estaba empecinado.
Un

da de stos me dejars marcas, perro del infierno, y se ser tu ltimo da conmigo. Gordon levant una pata y se lami. Ella subi al bao, con la esperanza de que un rato en remojo conseguira calmarla. El cuarto de bao tena una baera con patas en forma de garras y una nica ventana con un visillo amarillento. Dej caer la ropa al suelo de baldosas blancas y negras que formaban un anticuado diseo en forma de panal, se recogi el pelo en la coronilla ech al agua sales con aroma a lirio silvestre. Se meti en la baera e intent ver el lado positivo de la situacin. Ya haba registrado hasta el ltimo centmetro de la estacin, la cochera y el estudio, y

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slo le quedaba un lugar donde buscar. La Novia el Francs. Tallulah no poda haber escondido el cuadro en otro sitio. Aunque, por qu no lo sac de all antes de que Byrne se instalara en su casa? Quiz ya estaba demasiado enferma. Lincoln Ash lleg a Parrish en la primavera de 1954. Hasta entonces haba vivido en un piso de Manhattan sin agua caliente y frecuentaba, en compaa de un tambin pauprrimo Jackson Pollock, el Cedar Bar de Greenwich Village. La comunidad artstica instituida se mofaba de los manchados, como les haban apodado, pero el pblico empez a fijarse en su trabajo, incluida la abuela de Sugar Beth, que se consideraba a s misma patrona de las vanguardias. Ella se ofreci a proporcionar al artista techo y comida durante tres meses, adems de un estudio donde trabajar y un modesto estipendio. A cambio, reclamaba el derecho a jactarse de ser la primera mujer en el ni Misisip en tener su propio artista residente. Griffin tena diecisis aos en aquella poca, y le encantaba contar a la gente cmo haba aprendido a fumar cigarros puros y beber buen whisky del propio Lincoln Ash. El agua casi rozaba el borde de la baera y Sugar Beth cerr el grifo con el pie. Pensaba en La Novia del Francs, en sus armarios profundos y en los intrincados espacios de sus chiribitiles. Y lo que era ms tentador: el armario secreto del desvn... Su abuelo haba mandado construirlo para el caso de que los idiotas de Washington decid reinstaurar la Ley Seca. Conoca Byrne la existencia de ese arma Tallulah Desde luego s. La teora segn la cual Tallulah pudiera haber destruido el cuadro no le pareca digna de consideracin pero, mientras se hunda cada vez ms en el agua de la baera, la asalt un pensamiento no menos alarmante. Byrne haba comprado la casa. La transaccin inclua el contenido? Qu pasara si l fuera ahora el dueo del cuadro? Sugar Beth no conoca los entresijos del derecho de propiedad y tampoco poda permitirse contratar a un abogado. Si consiguiera encontrarlo, sencillamente tendra que sacarlo de la casa sin que l se diera cuenta, una perspectiva muy poco halagea. No obstante, estaba dispuesta a correr ese riesgo y muchos otros, porque la venta del cuadro de Ash le proporcionara, por fin, el dinero necesario para mantener a Delilah en Brookdale. En cuanto a su propio sustento, volvera a Houston y trabajara como camarera hasta conseguir sacar una licencia de agente inmobiliario. No pudo dormir hasta bien pasada la medianoche, y pronto la despert una pesadilla. Yaci inmvil por un momento, la piel empapada en sudor, el corazn desbocado, el sueo todava presente. Normalmente, los ronquidos de Gordn la irritaban, pero ahora el sonido rasposo que llegaba de los pies de la cama constitua un recordatorio consolador de que no estaba totalmente sola en el mundo. Haba vuelto a soar con Winnie. No la mujer sofisticada que vio en la tienda de

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antigedades la semana anterior, sino la muchacha insegura que haba acechado a sus espaldas hasta conseguir robarle lo que ms amaba en el mundo. Pap, te comportaste como un autntico cretino. Lo sabas? Nunca poda recordar exactamente cmo lleg a enterarse de la otra familia de su padre. Detalles delatores aqu y all, retazos de conversaciones, el hecho de ver a su padre en lugares incongruentes. Con el tiempo lleg a comprender la dinmica ms sutil de su relacin con las dos mujeres de su vida. Diddie representaba a su Escarlata O'Hara inalcanzable y voluble; Sabrina, a su amante y reconfortante Melanie. Sus primeros recuerdos, sin embargo, eran sencillamente de su padre dndole la espalda.
Mira cmo doy una voltereta, pap. Ahora no, Sugar

Beth. Estoy ocupado. Vendrs a mi funcin de danza, verdad? No tengo tiempo. He de trabajar para pagar esos zapatos que ests arrastrando por el polvo. Se le acercaba con un libro en la mano, slo para verle ponerse de pie antes de que ella tuviera tiempo de trepar a su regazo. Su padre se acordaba de hacer una llamada justo cuando ella apareca con un dibujo hecho expresamente para complacerle. Sospechaba que el flirteo se le daba tan bien gracias al arsenal de trucos que de nia haba tenido que emplear para llamar la atencin de su padre. Ninguno surti efecto Estaba en tercero cuando descubri que no era la nica hija de su padre, y todo por su desaprobacin de las notas de Sugar Beth. Te han puesto un insuficiente en aritmtica? Tienes el cerebro de un mosquito, Sugar Beth. Otra de las cosas que has heredado de tu madre. l no comprenda el suplicio que representaba el colegio para ella, estar sentada tantas horas, cuando lo nico que quera era rerse y bailar, saltar la comba con Leeahn y jugar a las Barbies con Heidi. Decorar bizcochos con Amy y cantar canciones de los Bee Gees con Merilynn. Un da en que su padre la hizo llorar tachndola otra vez de estpida, Sugar Beth lleg a la conclusin de que no la quera por culpa de sus malas notas. Durante seis largas semanas se esforz al mximo para cambiar las cosas. Estaba quieta en clase y terminaba sus aburridsimos deberes. Prestaba atencin a la maestra en lugar de parlotear, dej de dibujar caras sonrientes en los libros de texto y, al final, consigui sobresalientes. Cuando llev el boletn de notas a casa aquella tarde de abril, estaba prcticamente enferma de emocin. Diddie la recibi con mimos, pero no era la aprobacin de Diddie

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Ella es tan dulce lo que anhelaba.

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Mientras esperaba el regreso de su padre, se imaginaba cmo le sonreira al ver sus logros y cmo la levantara en brazos y se reiran juntos. Qu inteligente es mi nia. Estoy muy orgulloso de ti, Sugar Beth Dale a tu pap un besote. Estaba demasiado ansiosa para cenar. Se sent en la veranda a esperar la llegada de su coche. Cuando se hizo de noche y l todava no haba aparecido, Diddie le dijo que daba igual y la oblig a irse a la cama Pero no daba igual. El sbado por la maana, cuando despert y descubri que l ya se haba ido, agarr su preciado boletn de notas -el pasaporte mgico al amor de su padrey sali a escondidas la casa. Todava recordaba cmo cruz el patio corriendo hasta su bicicleta con asiento en forma de pltano y cmo ech el boletn en la cesta. Mont de un salto en la bici y se lanz pasaje Mockingbird abajo, pedaleando con sus zapatillas de deporte y con sus pasadores en el pelo, el corazn gozoso. Por fin, mi pap me querr! Ya no recordaba cmo supo dar con la casa donde su padre dorma a veces con esa otra seora, ni por qu crea que iba a encontrarlo all esa maana, aunque s recordaba el aseado bungal de ladrillo visto, la distancia que lo separaba de la calle y las cortinas echadas tras las ventanas delanteras. Dej la bici en el camino de entrada, detrs del coche de su padre, cogi el boletn de notas de la cesta y corri hacia la puerta. La detuvo el sonido lejano de su voz, que vena de la parte posterior de la casa. Sugar Beth se volvi hacia la empalizada que rodeaba el patio arbolado y se acerc a la puerta parcialmente abierta con el boletn de notas en las manos sudorosas y una sonrisa embelesada en la cara. Mirando a hurtadillas por la puerta, le vio sentado en una gran tumbona en medio de un patio empedrado. Llevaba el cuello de la camisa desabrochado, dejando al descubierto el vello negro y sedoso del que nunca, jams le haba permitido tirar. La sonrisa se borr de la cara y la invadi una sensacin de hormigueo, como si unas araas enormes estuvieran trepando por sus piernas. Porque su padre no estaba solo. Una nia de segundo, que se llamaba Winnie Davis, estaba acurrucada en su regazo y apoyaba la cabeza en su hombro con las piernas colgando, como si se sentara as cada da de su vida. l le estaba leyendo un libro imitando las voces de los personajes, igual que Diddie cuando le lea a ella. Las araas ya trepaban por todo su cuerpo, incluso por la barriga, y le entraron ganas de vomitar. Winnie se ri con una voz de falsete y l le dio un beso en la cabeza. Sin que ella tuviera que pedrselo. El boletn mgico se le cay de la mano. Debi de hacer algn ruido, porque su padre volvi

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la cabeza bruscamente y la vio. Apart a Winnie y se puso de pie de un brinco. Sus pobladas cejas negras chocaron cuando frunci el entrecejo.
Qu haces aqu? pregunt.

Las palabras se le atragantaron a Sugar Beth. No le poda hablar del boletn de notas mgico, de lo orgulloso que deba sentirse de ella. l se acerc con pasos regios, un hombre paticorto de trax abultado y actitud de gallito pelen.
Qu

crees que ests haciendo? Vuelve a casa ahora mismo. Pis el boletn de notas, que yaca en el suelo. Nunca debes venir aqu, me oyes? La agarr del brazo y la llev a rastras al camino de la entrada. Winnie les sigui y se detuvo junto a la valla. Sugar Beth ech a llorar. P-por qu estaba sentada en tu regazo? Porque es una nia buena, por eso. Porque no se mete donde nadie la llama. Ahora sube a la bici y vete a casa. Pap? llam Winnie desde la valla. Todo va bien, cario. A Sugar Beth le dola tanto el estmago que no poda soportarlo. Alz la mirada hacia su padre a travs de un mar de lgrimas. Por qu te llama as? Su padre ni se molest en mirarla mientras la alejaba todava ms de la casa. No te preocupes por eso. Sollozando, se volvi hacia Winnie. l no es tu pap! No le llames as! Recibi un zarandeo brusco que pretenda hacerla callar. Ya es suficiente, Sugar Beth. Dile que no te llame as nunca ms! Clmate ahora mismo o recibirs unos azotes. Entonces ella se solt y se lanz camino abajo, dejando atrs su bicicleta rosa con asiento en forma de pltano. Alcanz la acera, sus zapatillas resonando a cada paso, su pequeo corazn a punto de estallar en su pecho. l no la sigui. Pasaron los aos. A veces, Sugar Beth vea a Griffin en la ciudad con Winnie, haciendo todas esas cosas que nunca tena tiempo para hacer con ella. Poco a poco, empez a comprender por qu prefera una nia a la otra. Winnie era tranquila. Consegua buenas notas y le encantaba la historia, igual que a l. Winnie no tena berrinches porque l no la llevaba a la granja Reina ni llegaba a casa custodiada por el jet de polica por estar bebida siendo menor de edad. Y, por supuesto, Winnie nunca le provoc un fallo cardaco en su ltimo ao de instituto porque no le vena la regla y pens que estaba embarazada de Ryan. No, la Winnie perfecta haba esperado que Griffin muriera para hacerlo. Y lo ms importante: Winnie no era hija de Diddie.

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Sugar Beth no poda castigar a su padre por no quererla, de modo que se dedic a castigar a Winnie. Gordn se movi a los pies de la cama. Ella se volvi e intento volver a dormir antes de que los recuerdos la arrastraran por el camino de las tinieblas, pero su mente no quera colaborar. El ltimo curso. La lectura vespertina de poemas a la que el seor Byrne requiri que sus alumnos asistieran... Al final del acto el escenario qued a oscuras, y dos figuras manchadas con pintura fluorescente amarilla aparecieron baadas en plida luz ultravioleta. Stuart Sherman y Winnie Davis. Sugar Beth ya no recordaba qu poema haban dramatizado. Slo recordaba que algo la hizo volverse hacia la parte posterior del auditorio, donde vio a Griffin de pie bajo el rtulo luminoso de la salida. El padre que el pasado octubre haba estado demasiado ocupado como para esperar cinco minutos en la escalinata de los juzgados y verla pasar sentada en el respaldo del asiento trasero del Mustang descapotable de Jimmie Caldwell con la corona de bienvenida en la cabeza, no estaba demasiado ocupado para ir a escuchar a su otra hija recitar poesa. Sugar Beth saba qu tena que hacer. Hizo tiempo en el aparcamiento con Ryan y algunos de sus amigos y, transcurrido un buen rato, anunci que iba a buscar el rizador de pestaas que se haba olvidado en su taquilla del gimnasio. El sonido de la ducha la recibi al abrirse camino por la zona casi vaca de las taquillas. Winnie, con la cara y el cuello manchados de pintura amarilla fluorescente y los brazos y las piernas pintados, era la nica participante de la velada que necesitaba ducharse antes de volver a casa. Sugar Beth trabaj con rapidez y, en el momento de salir de los vestuarios se imagin la pintura amarilla yndose por el desage y llevndose consigo a la hija ilegtima de su padre.
Sabis

qu? Dijo a los chicos cuando volvi al aparcamiento. Los vestuarios de las chicas estn vacos. Desde el primer curso habis amenazado con entrar all. Esta es vuestra ltima oportunidad antes de licenciarnos. No hizo falta esforzarse demasiado para convencerles que la siguieran Deke Jasper, Bobby Jarrow, Woody Newhouse y, por supuesto, el componente ms importante de su plan. Woody y Deke se fueron a buscar papelitos para escribir las notas que queran dejar caer dentro de las taquillas de sus novias. Hacan demasiado ruido, Sugar Beth les mand callar.
Puede que haya algn profesor cerca.

Todo sucedi tal como se lo haba imaginado. Winnie estaba desnuda delante de las taquillas cuando ellos entraron, el cabello aplastado en la cabeza, la piel todava mojada y una expresin de perplejidad al no encontrar la ropa y la toalla que haba dejado encima del banco. Haban desaparecido, escondidos en la taquilla de Sugar Beth. Hasta la pila de toallas que sola

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haber en el rincn haba desaparecido, oculta tras el arcn de las herramientas. Los chicos quedaron petrificados. La sangre abandon la cara de Winnie.
Mierda susurr Woody.

Winnie pudo haber redo y vuelto corriendo a la ducha y todo habra terminado. Pero no lo hizo. Se qued all inmvil, paralizada por aquella inesperada flecha envenenada. No tena el cuerpo estilizado de Sugar Beth. Sus brazos y piernas eran cortos y los muslos y caderas, un poco anchos en proporcin a los hombros. No era gorda, slo lo bastante llenita para hacerla parecer ancha de caderas. Una lnea blanca atrajo la atencin de Sugar Beth desagradable se removi en el fondo de su estmago. Un hilo asomaba bajo la mata hmeda de vello pbico en la entrepierna de Winnie tena la regla. Los ojos de Winnie se clavaron en Ryan. Slo en l. Todos los chicos vieron el hilo pero Ryan era el nico que importaba. Fue exactamente como haba planeado Sugar Beth, aunque ahora se senta enferma, como si fuera ella la que estaba all de pie, desnuda y humillada. Winnie emiti un agudo lamento contenido y permaneci inmvil, los brazos cados a los costados, el hilo de algodn blanco asomando bajo el vello pbico. La puerta del vestuario se abri de golpe y entr el seor Byrne
Qu est pasando...?

Profiri un juramento en voz baja al ver a Winnie. Sus manos volaron hacia los botones de su vieja camisa negra. En cuestin de segundos, se la haba quitado y envolva a Winnie con ella. Les dirigi a todos una mirada enfurecida. Fuera de aqu! Esperadme en el vestbulo. La expresin de sus ojos verdes hel la sangre de Sugar Beth El profesor saba que no se trataba de un accidente, y saba tambin quien era la responsable. Huy de los vestuarios y del edificio sintindose tan desnuda como Winnie, con un calambre en el estmago como si fuera ella quien tuviera la regla. Ryan la llam: No huyas, Sugar Beth! Slo conseguirs empeorar las cosas. No le hizo caso. Lleg a la carrera hasta su coche pero no acertaba a encontrar las llaves. Cay de rodillas, abri el bolso con ambas manos y empez a rebuscar entre pauelos de papel, su estuche de maquillaje, bolgrafos y el permiso firmado para participar en la excursin, qu e se haba olvidado de presentar. Un tampn con el envoltorio roto yaca en el fondo. Sugar Beth se mordi el labio. Con el rabillo del ojo vio que el seor Byrne se acercaba. Con el torso desnudo y el largo cabello

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Ella es tan dulce negro suelto.


Vuelve ahora mismo.

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Los ojos de Ryan suplicaban. Ven, Sugar Beth. Haz lo que te dice. Ella forceje con el bolso. Intent pensar en lo que deba hacer. Mentira, dira que no saba que Winnie estaba all. El director era amigo de Diddie. En qu lo se haba metido? Poco a poco, su corazn se tranquiliz. No tena por qu estar tan alarmada. Agarr el bolso, volvi a guardar el contenido en su interior y se puso de pie.
Cul es

el problema? Ha sido un accidente, seor Byrne. No sabamos que ella estaba all. Ya lo creo que lo sabais. Dios, cmo le odiaba. El primer da que le vio le haba parecido guapo; raro, pero tan sofisticado que hasta Ryan pareca inmaduro a su lado. Sin embargo, cuando despus de clase se le acerc para coquetear un poco, l se haba comportado como un cretino y se haba mostrado completamente hostil. Deke, Bobby y Woody esperaban en el gimnasio, junto a la puerta y Ryan no la delatara y Deke y Bobby eran duros, pero Woody tema a su padre, de modo que Sugar Beth le dirigi una mirada implacable para indicarle que ms le vala mantener su bocaza cerrada, o le ha r a algo diez veces peor que el peor castigo que pudiera idear su padre.
Quin

quiere explicarme qu ha pasado? El torso de Byrne era delgado y sin su camisa pareca ridculo, aunque esto al parecer no le preocupaba. Sugar Beth se dijo que no haba hecho nada tan terrible. Winnie debi volver corriendo a la ducha. Dios, qu estpida era. Debi rerse de todo el asunto. Es lo que habra hecho Sugar Beth en su lugar. Se pregunt si Winnie se lo contara a su padre. En toda su vida, Sugar Beth jams le haba odo pronunciar el nombre de su otra hija.
No sabamos que ella estaba all dijo Deke. Creamos que el vestuario estaba vaco.

Un pequeo temblor agit el mentn de Byrne. Sugar Beth se concentr en ello, porque se senta mejor sabiendo que tena tics nerviosos. Es eso cierto? pregunt el profesor. S, seor asintieron todos. La mirada de Byrne pas de un rostro al otro en busca del eslabn, y lo encontr en la expresin de Woody. Ninguno de vosotros lo saba? Woody trag saliva. Sus ojos se volvieron hacia Sugar Beth. Ah-ha. Entonces, dnde est su ropa? Nadie tena una respuesta a eso. Sugar Beth, ven conmigo.

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Ella es tan dulce El resto podis iros. Los chicos se alejaron, menos Ryan, que permaneci junto a Sugar T tambin, Galantine. Si no tiene inconveniente, seor, me quedar aqu, con ella. S tengo inconveniente. Quiero hablar a solas con ella.

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Ryan asumi una expresin obstinada, que indicaba que iba a quedarse exactamente all. Pero estaba esperando que le concedieran una beca, y Sugar Beth temi que Byrne tratara de sabotersela. Adems, no quera que Byrne pensara que necesitaba la proteccin de su novio.
Vete dijo a Ryan.

Justo en ese momento se abri la puerta de los vestuarios y apareci Winnie. Llevaba una sudadera y la camisa de Byrne en la mano, el pelo colgaba enredado y goteaba sobre el jersey, con el estampado de un bulldog. No mir a Sugar Beth sino a Ryan, con una expresin angustiada que Sugar Beth hubiese querido sacudirla. No tea orgullo?
No pretendamos nada malo dijo Ryan suavemente.

Winnie agach la cabeza y se alej hacia la fachada del edificio llevndose la camisa de Byrne, como si hubiera olvidado que la tena en la mano. Ryan mir a Sugar Beth con expresin de tal perplejidad que la llen de vergenza. No quera que l estuviera all, no quera que fuera testigo de lo que seguira. Se alz de puntillas y le dio un beso.
Llmame cuando vuelvas a casa del trabajo.

Ryan no pareca, contento de marchar pero, al final, se dio la vuelta y puso rumbo al aparcamiento. Byrne abri la puerta de los vestuarios. Por aqu. Sugar Beth se dio cuenta de que le tena un poco de miedo, y le odi an ms por ello. Abre tu taquilla dijo el profesor en cuanto hubieron entrado. Mierda. Eso no lo haba previsto. Mi taquilla? El esper. Sugar Beth intent contraatacar. No debera estar aqu, lo sabe? Son los vestuarios de las chicas Abre la maldita taquilla o har que el conserje reviente la cerradura. Sugar Beth pens en dirigirse a otra taquilla, la de Amy o la de Leeann, pero le pareci que Byrne se dara cuenta de la treta. Al infierno. Si l quera hacer de eso un gran problema, era cosa suya. Sugar Beth rode dos

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filas de taquillas hasta la suya y marc la combinacin. Sus dedos estaban torpes y necesit tres intentos para conseguirlo. Finalmente la cerradura cedi, pero ella no abri la puerta. El brazo desnudo de Byrne le roz el hombro cuando estir la mano delante de ella. Tir de la portezuela metlica. La ropa de Winnie yaca revuelta arriba del todo. Byrne se limit a mirarla, y Sugar Beth tuvo la terrible sensacin de que sus ojos eran capaces de atravesarla.
Es

sta la clase de persona que quieres ser? Sugar Beth se sinti pequea y fea. Tuvo que morderse la lengua para no contarle cunto querra su padre a Winnie y cuan poco a ella, haba intentado ser guapa, dulce y especial para llamar su atencin sin conseguirlo nunca. Dile a tu madre que pasar a verla esta noche. Sugar Beth sinti alivio. Diddie lo cortara en trocitos. Quiso rerse en su cara pero no logr encontrar la risa en su interior. Cuando Byrne lleg a La Novia del Francs aquella noche, Sugar Beth ya haba hecho su trabajo. No le haba acusado de atacarla -pasara varias semanas antes que se le ocurriera eso-, slo se haba quejado de l ante Diddie. Cmo la despreciaba en clase, cmo la humillaba delante de sus amigas. Cmo su actitud la haba turbado tanto que lleg a hacer algo realmente estpido, algo que tena que ver con Winnie Davis. Diddie no estaba predispuesta a sentir simpata por la hija ilegtima de su marido y, cuando recibi a Colin Byrne, una cordialidad de acero contratradijo su rubia belleza etrea.
No

veo la necesidad de montar un escndalo por una travesura. Estoy convencida de que Sugar Beth no pretenda nada malo, Byrne no era del Sur y no comprenda cunto poder puede tener una mujer de habla delicada y, a diferencia de muchos, no se senta intimidado por Diddie.
S

que pretenda algo malo. Ha estado acosando a Winnie Davis sistemticamente desde principios de curso. Su franqueza irrit a Diddie, por no mencionar el hecho de llevar el pelo largo, rasgo que ella desaprob desde el principio. Usted es un educador. Espero que comprenda que las causas ms profundas de esta situacin embarazosa no yacen en Sugar Beth sino en el lamentable estilo de vida bohemio de mi esposo. Mi hija es una unto como esa... chica. Lo que ha ocurrido hoy es una crueldad. Una crueldad? Carmbanos de hielo cayeron de los ptalos de magnolia. Lo tardo de su visita debe de haberle fatigado seor Byrne. No se me ocurre otra razn por la que un profesor pueda hablar de un modo tan poco profesional de una de las alumnas selectas que jams ha

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tenido el instituto Parrish. Tal vez sea una cuestin cultural, seora Carey, pero en Inglaterra las jvenes selectas no someten a las dems a humillaciones. Le acompao a la puerta. Al final, Sugar Beth no recibi ms que una leve reprimenda del director, un hombre que deba su cargo a la influencia de Diddie. Winnie, entretanto, se dej el pelo largo y caminaba con la cabeza para ocultarse tras l. Gordon levant la cabeza. Sugar Beth se levant y fue al cuarto de bao en busca de un vaso de agua. Winnie haba cuidado bien de s misma. Lo mejor del talante de Sugar Beth -aquella parte que crea que cualquiera que luchaba contra las adversidades y sala ganador- quera alegrarse por ella. Sin embargo, los viejos fantasmas se cernan ominosos y no lo consegua. Un punto ms a aadir a la larga lista de cosas por las que todava tena que hacer penitencia. Volvi al dormitorio con la esperanza de conciliar el sueo. Maana sera probablemente uno de los peores das de su vida, y necesitaba estar despejada para afrontarlo.

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Sin duda me atribuas una lamentable falta de modales. Puedes sentarte. A mis pies. GEORGETTE HEYER, Estas viejas persianas

A Sugar Beth no le gustaba el aleteo de mariposas que le revolva el estmago mientras cruzaba el csped hmedo hacia La Novia del Francs. Lamentablemente, ya llegaba una hora tarde. Despus de su incmodo viaje por el sendero de los recuerdos la noche pasada, haba dormido tan mal que apag el despertador sin pensar en las consecuencias. Byrne no estara contento. Mala suerte. Ella tampoco lo estaba. Gordn se detuvo para olisquear un trozo de csped y se oy la llamada de un sinsonte. No tena intencin de entrar furtivamente por la puerta trasera, a pesar de lo que dijera Byrne, de modo que subi la escalinata frontal pero, cuando lleg al final, vio una nota pegada al picaporte: Cerrada con llave. Entra por atrs. Bastardo! El pestillo no se movi y Sugar Beth descarg su furia contra el objetivo que tena ms cerca: Qu has de decir de tu eleccin de amigos, eh? Espero que ests orgulloso de ti mismo. Gordon le dirigi una mirada de desprecio pero no se apart de su lado mientras ella bajaba furiosa los peldaos; no por lealtad sino porque no le haba dado de comer. Sugar Beth sigui el sendero empedrado que conduca a la parte posterior de la casa y, de repente, se detuvo en seco. Una nueva y elegante adicin, invisible desde la calle y tambin desde la cochera, se ergua en el espacio donde sola estar el patio. La adicin comprenda un espacioso porche acristalado y un solario anchos y altos ventanales. Una nueva profanacin. Entr por el porche en lo que antao haba sido la a cocina donde reinaba Ellie Myers, la cocinera y ama de llave de Diddie. Nada segua igual. Haban desaparecido paredes, se haba elevados los techos, se haban aadido ventanas cenitales, y todo junto supona una cocina de acuerdo con los ltimos dictados de la moda. Sugar Beth contempl los armarios de arce que cubran todas las paredes y los electrodomsticos de acero inoxidable. Una gruesa plancha de vidrio templado colgaba suspendida sobre una seccin de la encimera de pizarra natural. Uno de sus extremos se curvaba, formando un saliente escultural que separaba la cocina del solario, decorado al gusto asitico: paredes traslcidas y muebles lacados en rojo oscuros junto con algunas piezas europeas. Un sof Adams, tapizado en

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dorado bruido salpicado de tachones de latn, se encontraba cerca de una decorativa jaula de madera estilo Victoriano. Varios recipientes bamb lacado y algunas piezas de cermica cocida contenan una frondosa seleccin de plantas de interior. El discreto estampado de pagodas del silln y la otomana combinaba con el vecino arcn chino, sobre el que descansaba una pila de libros y un ordenador porttil al parecer fuera de uso. La casa de su niez haba desaparecido. Sugar Beth necesit unos momentos para reunir fuerzas y quitarse la chaqueta. Mientras le haca, vio una lista pulcramente mecanografiada apoyada en la encimera de pizarra. Su mirada se detuvo en el primer artculo: Desayuno en mi despacho: zumo de naranja natural, creps de arndano, salchicha, tomates asados y ms caf. Era imposible que Byrne desayunara as todas las maanas, no con ese cuerpo delgado que tena. Sugar Beth saba reconocer una prueba y baj la mirada hacia Gordon.
Se cree que no estoy a la altura de su desafo.

La expresin de Gordon indic que l tambin tena sus dudas. Puso manos a la obra. Tard un poco en encontrar la comida para perros, que verti en una exquisita fuente Waterford, que puso en el suelo, cerca de las puertas del porche.
Para ti slo lo mejor. Verdad, campen?

Gordon ya tena la boca llena y no contest. Sugar Beth estaba contemplando la anticuada licuadora cuando oy sonido de pasos. No le gust el vuelco que dio su estomago. Estaba acostumbrada a ser ella quien pona nerviosos a los nombres, no al revs. Byrne entr en la cocina a travs de una arcada recin construida. Cuando la recorri con la mirada, Sugar Beth se dio una buena puntuacin por su eleccin de ropa de trabajo. Se supone que las amas de llaves visten de negro, s, pero acaso su misin en la vida no era alegrar la vista? Su ceida blusa de encaje negro tena un pronunciado escote en V y sus viejos pantalones negros an conservaban soltura suficiente para acariciarle las caderas. Byrne miraba la pequea mariposa turquesa que colgaba de una cadenita de plata entre sus pechos. Ojal tuviera una delantera realmente espectacular para mostrarle. Aun as, con el sujetador apropiado todo era posible y, juzgando por el tiempo en que tard en volver la mirada a su rostro, no lo haca nada mal. Uniforme, y un cuerno. En contraste con su atavo casi prostibulario, l llevaba pantalones de tono oscuro, una

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camisa de mangas largas de seda color burdeos y unos elegantes tirantes. Qu hombre viste as para trabajar en casa? Mientras Byrne la contemplaba desde las alturas de su engreimiento, Sugar Beth supo que era un ser atrapado en el siglo equivocado.
Vuelve

de su cabalgata matutina por Hyde Park, mi seor?

Esboz una pequea reverencia no del todo eficaz, ya que ella se encontraba detrs de la encimera y Byrne no pudo ver su genuflexin. l le dirigi una mirada cortante. Sera posible tomar ahora mi desayuno o supondra un gran inconveniente? Est prcticamente listo. l observ la encimera casi vaca. Ya veo. Me estoy familiarizando con la cocina. Llegas una hora tarde. Qu quieres decir? Llegu antes de las ocho. Se supone que debas entrar a las siete. Estoy segura que dijiste a las ocho. Verdad, Gordn? El maldito chucho estaba demasiado ocupado congracindose con Byrne respaldar su versin de la historia. Sugar Beth cogi una naranja del frutero que haba sobre el mostrador. Es cierto que tus padres eran miembros de la familia real britnica? A un paso del trono. Byrne vio el cuenco Waterford camino del solano pero no hizo ningn comentario. Embustero. Tu familia era pobre. Por qu preguntas si ya lo sabes? Para irritarte llamando la atencin sobre nuestros diferentes genes. El tuyo, humilde y esculido. El mo, mimado y privilegiado Y, si quieres zumo natural cada maana, necesitar una licuadora automtica. Tendrs que apaarte. Es fcil decirlo. No sers t quien tenga ampollas en las manos. Byrne sali por la misma puerta de arco por la que haba entrado, con un libro en la mano. La luz de los altos ventanales traz una raya luminosa de color caoba en su cabello, ya bastante llamativo.
Quiero el desayuno en mi despacho dentro de veinte minutos

Y desapareci por el pasillo.

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Con viento fresco musit ella. Fingir no haber odo eso.

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Sugar Beth rode como una flecha el extremo de la encimera y asom la cabeza al pasillo. Esto te divierte, verdad? La risa queda de Byrne lleg hasta sus odos, contenida y diablica. El cuento de la Cenicienta al revs. Ojal hubiera cenizas en la chimenea, as podra ordenarte que las recogieras. Vamos, Gordn. Sugar Beth observ con repulsa al perro traidor que segua a Byrne hacia su despacho. Media hora ms tarde haba conseguido preparar un desayuno semidecente, que consista en dos huevos escalfados servidos encima una tostada, un bol de cereales de receta tradicional cubiertos con una montaa de azcar moreno y un vaso pequeo de zumo natural. Por desgracia, ya estaba abriendo la puerta de la vieja biblioteca cuando se le ocurri que podra escupir en l. Como el resto de la casa, la biblioteca no se pareca en nada a estancia sobria y revestida con paneles de nogal que ella recordaba. Persianas blancas, tpicas de las antiguas plantaciones, se abran a la extensin de csped del lado occidental del inmueble, dejando entrar la lu. El batiburrillo de antigedades entre las que haba crecido haba sido reemplazado por relucientes muebles estilizados de vidrio y granito. Gordon yaca sobre la alfombra de diseo abstracto, no lejos de los pies de Byrne, entre papeles arrugados que no haban acertado a la papelera. Sugar Beth deposit la bandeja en un extremo del escritorio. Byrne apart la mirada de la pantalla de su ordenador y examin el desayuno a travs de unas gafas sin montura a lo Richard Gere.
Di por supuesto que sabas leer.

Ella ya se estaba hartando de esas insinuaciones que aludan a su estupidez. No hay libros de recetas en la cocina, y no recuerdo cmo se hacen lo crepes. Los libros estn en el estante superior de la despensa. Byrne examin los cereales. Detesto las gachas de avena. Dnde estn mis tomates asados? La altivez de su voz exageraba su acento britnico, prestndole un matiz endiabladamente pretencioso.
Ya

s que tienes la ciudadana americana pero, si sigues hablando as, acabarn echndote a patadas de Misisip. A quin se le ocurre pedir tomates en su desayuno? Demonios, ya me es bastante difcil tragrmelos con la cena. Seal el bol. Y stos, amigo mo, son los buenos, viejos copos de avena Quaker. Slo los nios menores de tres aos dicen gachas. Has terminado? Creo que s. Sugar Beth agarr el bol con los cereales y la cuchara y los llev al sof, donde se sent en uno de los brazos y hundi la cuchara en el azcar moreno. Es

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mejor con pasas pero no he podido encontrarlas. Tampoco los arndanos, as que de todas maneras no habra podido prepararte tus creps. Se llev una cucharada de cereales a la boca y con la lengua sabore el gluten clido y reconfortante. Haca una eternidad que no coma algo decente, porque nunca cocinaba para s. Byrne se quit las Richard Gere. Ve a comprar. No es por eso que ests aqu? Y no recuerdo haberte invitado a sentarte. Sugar Beth se sac la cuchara de la boca arrastrndola sobre le labio inferior. Tenemos que hablar de mi sueldo. Ya hemos hablado de ello. Quiero un aumento. Hizo un gesto sealando los huevos escalfados. Cmelos antes de que se enfren. La cuestin es que recibes el servicio que corresponde a lo que pagas y, de momento, lo que pagas no da para mucho. Byrne mir el vaso de zumo, lleno hasta la mitad. Me parece que recibo exactamente lo que vales. Slo para ser malvada, Sugar Beth se inclin hacia delante, lo suficiente para ofrecerle una vista generosa de su pronunciado escote No tienes la menor idea de lo que valgo, titi. El se tom su tiempo en observarla, arrellanndose en el silln sin preocuparse por ser sutil. Al final, fue ella quien se sinti incmoda y utiliz los cereales como excusa para volver a enderezarse, cosa que Byrne encontr tan divertida que sobraban los comentarios.
Deberas

tener cuidado con la exposicin de tus mercanca Sugar Beth. Podra pensar que deseas ampliar tus servicios. No caer esa breva. Quizs ste sea el momento apropiado para decirte que siento debilidad por las mujeres complacientes. Pues eso me excluye. Precisamente. Con las mujeres complacientes me muestro infinitamente amable. Galante, se podra decir. Pero con las furcias como yo te quitas los guantes. Es eso? No te llamara exactamente una furcia. Pero soy de miras amplias. Sugar Beth se reprimi las ganas de vaciarle las gachas en el regazo. Byrne dirigi su atencin a los huevos, dndole la oportunidad de observarle de arriba abajo, un menester nada desagradable. No era un chico guapo, como sus primeros dos maridos. Darren era un seductor y Cy haba posado como Mister Enero para el calendario de los extras especiales. Aunque Colin Byrne tena algo... Pmulos letales, labios demasiado carnosos para esa larga cuchilla de nariz. Tena pies grandes aunque no patosos, porque eran de planta estrecha. Estudi sus manos. Deberan

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Ella es tan dulce ser delgadas y elegantes

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En cambio, parecan hechas para cavar zanjas. Una peligrosa descarga de calor recorri su cuerpo. Puede que Byrne fuera el diablo en persona pero tambin era demasiado sexy para su tranquilidad. Al parecer no se haba deshecho de todos sus viejos instintos suicidas en lo que a hombres inadecuados se refera. Su mirada volvi a esos dedos contundentes y competentes. Parpade Fuiste t quien puso la cadena en mi camino de entrada. Eso ya lo sabas. No; quiero decir que lo hiciste t en persona. No contrataste a nadie.. T mismo echaste el cemento y clavaste los postes. Tampoco fue ciruga cerebral. No estuve fuera ms de dos horas. Y cuando te vi a mi regreso, ibas vestido de Armani. Creo que era Hugo Boss. Realmente sabes realizar trabajos manuales? Cmo piensas que sobreviv despus de perder mi puesto de profesor Con tus libros. Si consegua decirlo convencida, puede que resultara cierto. Me temo que mi capacidad de escribir cualquier cosa digna de ser leda qued en suspenso cuando acabaste de divertirte, Sugar Beth perdi el apetito. Mi padre era albail prosigui Byrne_ . Irlands. Y mi madre era inglesa. Es una historia muy divertida. Ella perteneca a una familia de clase alta, que haba gastado los restos de su fortuna menguante en asegurarse que su nica hija contrajera un matrimonio ventajoso. En cambio, ella se enamor de mi padre. Hubo lgrimas y amenazas, la repudiaron. La materia prima de un autntico gran romance Cmo result? Se odiaban mutuamente antes de terminar el ao. Sugar Beth saba cmo era eso. Hered mi amor por la literatura y las artes de mi madre, aunque mi carcter se parece ms al de mi padre, un bastardo malicioso y rencoroso. Aun as, me ense un oficio til. Trabajaste de albail cuando volviste a Inglaterra? Tambin aqu. La novela que escrib antes de ltimo apeadero no tuvo el xito que esperaba. Por suerte, me gusta trabajar con las manos y no tuve problemas para sobrevivir. No tendra que lograrlo poniendo tochos, sin embargo. A Sugar Beth se le bajaron los humos.
Nunca me perdonars, verdad? Digamos

que no tengo prisa en hacerlo. Seal la puerta con un brusco ademn de la mano : Ve a buscar algo humillante que hacer.

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Son el telfono. l quiso contestar pero Sugar Beth se haba enfadado de nuevo y se le adelant: Residencia Byrne. Dame el telfono. Es un servicio gratuito le susurr ella. Quisiera hablar con Coln dijo una mujer al otro extremo la lnea. Byrne tendi la mano para recibir el auricular, seguro de que deba esperar lo peor. Pero Sugar Beth tena algo que demostrar y le dio la espalda.
El seor Byrne est trabajando. Desea dejar un mensaje? Dgale

que ha llamado Madeline. La mujer no se esforz en disimular su disgusto por verse rechazada. Estoy segura de que aceptara la llamada. Madeline? Sugar Beth se volvi de nuevo hacia Byrne, l neg enrgicamente con la cabeza. Ella se sent en el brazo del sof y recuper el bol de cereales. Por fin, empezaba a divertirse. Lo siento, tengo rdenes de no interrumpirle. No le importar. Se lo aseguro. Me ocupar de transmitirle su mensaje. Me temo que no lo entiende. Soy Madeline Farr. Sugar Beth reconoci vagamente el nombre de una dama de la sociedad neoyorquina y exager ms su acento sureo: De veras? Dios mo, esto s que es un honor. No veo la hora de contarles a mis amigos que he hablado con usted en persona. Dme nmero de telfono. Tom una cucharada de cereales mientras la irritada Madeline dictaba un nmero que ella no se tom la molestia de anotar.
Ya lo tengo dijo cuando la mujer dej de hablar para recuperar el aliento. Es muy importante que Colin me llame antes de la noche. Se

lo dir en cuanto le vea, aunque todava tiene mensajes pendientes de la semana pasada y ha estado trabajando tan duro que apenas sale de su despacho, pobre diablo. Levant un pulgar hacia mostrndole que era capaz de hablar su jerga. Las comisuras de los labios de Byrne se curvaron. Asegrate de que reciba mi mensaje espet la mujer. Claro que s. Un placer hablar con usted, seora Farr. Colg y mir a Byrne con satisfaccin.
Toma

nota: no le he dicho que se vaya a tomar por saco, aunque es obvio que es una arpa. He sido amable, encantadora, casi. Al mismo tiempo, no te he comprometido en nada. En caso de que no seas suficientemente listo para verlo por ti mismo, tener a una pecadora como yo para contestar el telfono es una verdadera ventaja. Yo miento y tu conciencia queda tranquila. Se levant del sof. En cuanto ment de sueldo...

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Ella es tan dulce Byrne bebi un sorbo de caf, indiferente a su perorata


Dentro

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de diez das ofrecer una cena de agradecimiento a algunas personas de la universidad que me ayudaron con mi ltimo libro. Mi agente literario y mi editor vendrn en avin. Habr algunos ms, quizs unas treinta personas en total, ya te lo confirmar. El telfono del catering est en tu lista. Haz lo que debas para tener la casa a punto. Y por supuesto, tendrs que servirnos. Despus hablaremos de lo que vales. Ya lo creo que hablaremos. Sugar Beth agarr el bol con los cereales y se encamin hacia la puerta. Colin se qued escuchando el taconeo de sus zapatos, ridculamente altos, que se alejaban por el pasillo. Su imaginacin de escritor poda ser una ventaja o una maldicin y, en esos momentos, le persigui la imagen de los ceidos pantalones negros ajustados a sus nalgas y de la pequea mariposa turquesa que palpitaba entre sus pechos. Tena que localizar una empresa de uniformes cuanto antes. Era irnico. Cuando lleg al instituto Parrish tena veintids aos y estaba dominado por sus propias descargas hormonales. Tuvo que hacer acopio de todo su autodominio para evitar que su mirada se posara largamente en muchsimas faldas cortas y muchsimos pechos sinuosos. No obstante, Sugar Beth, jams le haba tentado. Cmo era posible que ahora, siendo mayor e infinitamente ms sensato, se viera bombardeado por fantasas de su cuerpo desnudo tendido en su cama? Estaba advertido. Su dolorosa experiencia le haba enseado a mantener relaciones sexuales sin complicaciones aunque, a veces todava tena que luchar contra ese lado de su carcter que se senta instintivamente atrado por las mujeres dramticas. sta era, sin lugar a dudas, una de esas ocasiones. La edad, sin embargo, le haba enseado a controlar su vieja debilidad. No tena por qu preocuparse. Haba heredado su estpido romanticismo de su madre. Cuando era nio, soaba despierto con matar dragones y rescatar princesas en apuros demasiadas veces para el gusto de su padre y, tras recibir varias palizas, Coln aprendi a confinar esa parte de s en el reino de historias que escriba en su cabeza. A pesar de ello, fueron sus cinco aos de desastroso matrimonio con una muy neurtica poetisa americana de cabello azabache, piel nvea y ojos atormentados, los que le hicieron comprender que nunca podra volver a expresar aquella parte de s mismo excepto sobre el papel. Am a Lara con desesperacin pero no haba en el mundo amor suficiente para satisfacer sus necesidades. Una de esas noches lluviosas de Nueva Orleans, nueve aos atrs, ella haba empotrado el coche en un muro de cemento, poniendo fin a su propia vida y a la de su

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hijo todava sin nacer. Aqul haba sido el peor perodo de su vida, un infierno tenebroso que le trag entero durante casi dos aos. Haba jurado no volver a someterse a nada parecido nunca ms. Por ensima vez se plante la sensatez de tener en su casa a una hembra de alta potencia, aunque la oportunidad de buscar venganza haba sido demasiado dulce para rechazarla. De todas formas, no le permitira volver a distraerle. A partir de ahora dedicara todas sus energas donde corresponda. A su nueva novela. Oy el lejano sonido de agua en la cocina. La noche anterior haba tardado casi una hora en inventar esa largusima lista de cosas que Sugar Beth deba hacer hoy. La cena se estaba gestando desde haca un mes de modo que eso fue pura casualidad. Byrne sonri e hizo examen de conciencia para ver si se avergonzaba de s mismo, pero al muchacho romntico que antao soaba con matar dragones y rescatar princesas en apuros le haba salido un corazn de cnico, y su conciencia no dijo ni mu Sugar Beth tir a un lado la lista de Colin mucho antes de leerla hasta el final y se concentr en lo esencial. Tal y como imaginaba, el congelador estaba atestado de cazuelas escarchadas, gentileza de las buenas seoras de Parrish, pero el resto de la nevera estaba casi tan vaca como la suya propia. Byrne haba dejado en el sof una pila de ropa para la tintorera, y haba que llevar a correos un paquete dirigido a una agencia literaria de Nueva York. Tambin le haba dejado una nota sobre unos libros que deba recoger de la librera. Si terminaba las tareas imprescindibles, puede que por la tarde pudiera empezar a registrar la casa. Apur su caf, dej el bol de cereales en remojo en el fregadero y agarr las llaves del Lexus. Por supuesto, no iba a gastar la gasolina de su Volvo para hacer los recados de Byrne. En el ltimo momento, se le ocurri dejar las llaves del viejo Volvo en la encimera, por si surga una emergencia. No poda mostrarse ms considerada. El Lexus ola a colonia de diseo y a cartera de acciones. Sugar Beth dej su bolso en el asiento. Dentro llevaba el sobre con los cien dlares que le haba dejado Byrne, junto con una nota en que le adverta que esperaba un recibo por cada centavo gastado. Bastardo receloso. Al salir de la tintorera se top con Sherry Wilkes, una de sus antiguas compaeras de clase, quien la entretuvo para ofrecerle un informe detallado de todos sus problemas de salud, incluida su acidosis, su eccema y una endometriosis incipiente. Sugar Beth pens que debera de estar agradecida de que una mujer se interesase en hablar con ella, pero ese encuentro no hizo ms que agudizar su aoranza de las Sauces del Mar. Hasta el momento no se haba encontrado con ninguna aunque esto no poda durar eternamente. No anhelaba, precisamente el momento de enfrentarse a las mujeres cuya amistad haba vendido tan barata.

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La nueva librera de la ciudad se encontraba en la esquina opuesta. De la tienda de antigedades de Winnie. Una serie de animales africanos pintados a mano bordeaba la luna del escaparate, que exhiba los ltimos xitos de ventas, algunas biografas y una amplia seleccin de novelistas afroamericanos. Un tren elctrico rodeaba una pila de ejemplares firmados de ltimo apeadero, con la clara intencin de atraer a los turistas. En el centro de la luna estaba impreso el nombre de: la tienda, LIBROS GEMIMA, en letras doradas y contorneadas en negro. Debajo del nombre, una inscripcin m{s pequea que rezaba Bienvenidos sean los de espritu libre. El nico rtulo que Sugar recordaba de la antigua librera de Parrish adverta: NI HELADOS NI COMIDA. Sonaba Glen Gould interpretando las Variaciones Goldl Bach. Dos seoras mayores charlaban delante de los libros de cocina y una madre con su pequeo examinaba la seccin dedicada a la crianza de los hijos, con la ayuda de una dependienta de cabello rubio rizado. Sugar Beth sola pensar que nada huele mejor que el departamento de perfumera de unos grandes almacenes, pero los libros tambin olan de maravilla. Se le acerc una negra bajita, cuya cabeza rapada revelaba la forma elegante de su crneo. Llevaba un top azafrn de mangas largas ceido al cuerpo, un collar de cuentas de madera y una falda estrecha hasta media pantorrilla. Tena cuerpo de bailarina, por menudo que fuera y sonrea mientras ocupaba su puesto detrs de la caja.
Puedo ayudarla...? Pero bueno... Arque las cejas.

Vaya.

Aparentaban la misma edad y era muy posible que hubiesen ido juntas al colegio, pero Sugar Beth no la reconoca. Los nios blancos no se relacionaban demasiado con los negros, aunque se esperaba que se llevaran bien, gracias a la influencia de la poltica de contratacin que segua su padre en la fbrica de ventanas. Aunque Griffin Carey era tradicionalista sureo en muchos aspectos, su ideologa social era liberal y haba utilizado su poder econmico para reforzar sus ideas. La moderna Parrish, con su comunidad afro americana relativamente prspera y cuarenta aos de integracin racial, haba cosechado los beneficios. Sugar Beth se prepar para lo peor. Me temo que no... Ya lo veo. Soy Jewel Myers. Jewel? Sugar Beth no pudo creer que esa mujer fuese Jewel Myers, la hija marimacho del ama de llaves de Diddie. Pues... no te haba reconocido. Me hice mayor mientras estabas fuera. Pareca divertirse. Me convert en una feminista lesbiana radical. Interesante carrera para una muchacha de Misisip.

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Un cliente las interrumpi para hacer una pregunta, y Sugar Beth tuvo tiempo para resituarse antes de que Jewel volviera a dedicarle su atencin. La observ de arriba abajo.
Sola usar tu ropa vieja. Mam la arreglaba para m. No lo recuerdo. Nunca lo mencionaste. Ao tras ao apareca en el colegio con ropa vieja, pero ni una vez

te reste de m. No era mala del todo. Cario, eras la arpa ms grande del colegio. Si yo hubiese representado una amenaza, como era el caso de Winnie, lo habras publicado en el peridico del instituto. No obstante, he de reconocer que nunca te metiste demasiado con las chicas negras. Al menos, mientras ellas no se metieran contigo. Bien. En qu puedo ayudarla, seorita Sugar Beth Carey? Sugar Beth no pudo reprimir un tono melanclico al mirar alrededor
Podras ofrecerme un trabajo. Me encantan las libreras. Me

temo que no necesito a nadie. Adems, slo contrato lesbianas y miembros de otras minoras discriminadas. Sonri y observ el top de encaje negro que llevaba Sugar Beth. No sers lesbiana, verdad? De momento no. Pero no creas que no me lo planteara para conseguir un buen empleo. Jewel ri, una risa asombrosamente sonora viniendo de una mujer tan menuda. As que ests buscando trabajo. En teora no. Pero mi jefe actual es un bastardo sin corazn y no dudara en abandonarlo si encontrara algo mejor. A nosotros nos gusta Coln. Las noticias vuelan. Mucha gente se est partiendo de risa. Hasta yo, una persona ecunime y sin motivo para odiarte, lo encuentro divertido. Sabes que fue Colin quien me ayud a conseguir una beca universitaria? Los consejeros no me hacan caso. Es un verdadero santo Sugar Beth ech otra mirada contrita por la librera. Se supone que he de recoger unos libros que encarg. Dijo que los cargaras a su cuenta. Y, ya que estamos, aade algunas novelas rosa de Georgette Heyer No es lo que Colin suele leer Est ampliando sus horizontes. Sugar Beth la sigui hasta el pasillo de los best sellers. Libros Gemima era un Jugar acogedor y bien surtido. De los estantes colgaban fichas con los comentarios manuscritos de JeweJ, que recomendaba determinadas lecturas. Sillas cmodas invitaban a sentarse y curiosear. Slo la seccin infantil pareca descuidada.
Tienes una gran tienda. Soy afortunada. Pese a todos los turistas que

atrae la asociacin de la comunidad, Parrish

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sigue siendo un lugar demasiado pequeo para interesar a las grandes cadenas. De dnde viene el nombre de la librera? Libros Gemima Jewel significa gema. Pero Gemima? Me gusta reinterpretar los iconos femeninos afroamericanos . La idea original fue llamarla Mammi, pero a mi madre le dio un soponcio. A propsito, gracias por la nota que enviaste cuando muri Charlaron de libros durante un rato. Jewel prefera la ficcin de contenido social, pero no se mostraba esnob sobre el tema y Suger Beth habra pasado gustosamente el da entero con ella. Otros clientes entraron en la tienda y Jewel les salud a todos por su nombre, salvo a los turistas. Le recomend a Sugar Beth el libro de una autora de origen hispano y una nueva novelista de temtica femenina destinada a ser un xito de ventas. Resultaba tan agradable estar con alguien que no se mostraba hostil, que Sugar Beth tuvo que resistir la necesidad de abrazarla y pedirle que fuera su amiga. Cosa que sirve para demostrar hasta qu punto puede llegar a abatirnos la soledad. JeweJ prepar el pedido y dirigi a Sugar Beth una sonrisa traviesa al entregarle el paquete.
Espero que Colin disfrute de las lecturas de Georgette Heyer Se

lo dir, de tu parte. Juguete con la correa del bolso, cambi el paquete de mano e intent sonar natural: Si alguna vez te aburres y te apetece tomar un caf, llmame. De acuerdo. La respuesta de Jewel no fue precisamente entusiasta pero tampoco del todo desfavorable, y Sugar Beth haba odo decir que a veces ocurren milagros, aunque nunca le ocurrieran a ella. Volviendo al coche ech un vistazo a su reloj. Tena que hacer ms recados pero se haba demorado ms de lo necesario. Dejara el resto para maana. Aqulla result la decisin apropiada, porque haba problemas en la residencia del Duque. Al parecer, su excelencia se haba tornado impaciente esperando el regreso de su humilde ama de llaves...

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No tienes vergenza! dijo l con enfado. Tonteras! Lo dices slo porque conduje tus caballosreplic ella. GEORGETTE HEYER, La Gran SIP Dnde demonios has estado?

Colin entr en la cocina con Gordn pisndole los talones, en el momento en que Sugar Beth dejaba las ltimas bolsas sobre la encimera.
Haciendo sus recados, excrecencia. Te llevaste mi coche. Preferas que fuera andando? Prefera que llevaras el tuyo. El tuyo me gusta ms. No lo dudo. Colin se cerna sobre ella. Como a m me gustaba

el flamante Camaro rojo que conducas cuando ibas al instituto Aun as, no me largu con l, no es as? Apuesto a que lo habras hecho si hubiese tenido la costumbre de dejar las llaves puestas. Byrne cogi las llaves del coche de la encimera y las guard en su bolsillo.
Dnde est mi comida? Crea que los escritores famosos almuerzan alcohol. Hoy no. Son las dos de la tarde y slo he tomado un caf y dos huevos escalfados. Fros. No hubieran estado fros si los hubieses comido enseguida, como te dije. Ahrrame el numerito de la sirvienta descarada Muy

bien. Sugar Beth estamp una caja de arroz sobre la encimera. Djame sola y te servir la comida en cuanto pueda. Byrne le dirigi una mirada glida. Se inician las hostilidades? Hostilidad o descaro, esto es lo que hay. Elige lo que prefieras. Permteme recordarte que uno de tus deberes consiste en prepararme la comida, que espero tener servida precisamente a la hora de comer Le dio la espalda poniendo fin a la discusin pero, en lugar de volver a su despacho, se dirigi al solario, donde se dej caer cuan largo era en el gran silln junto a los ventanales, todo hosquedad y elegancia Sugar Beht le observ mientras guardaba los comestibles. Coln tamborileaba con los dedos en el brazo del silln, y cruzaba y descruzaba las piernas. Despus de guardar las cebollas en la despensa, Sugar Beth decidi que le preocupaba algo ms que su descaro. Recogi una bolsa de compras que se haba cado al suelo y dijo:
Probablemente

no lo sepas pero, adems de trabajar como extra, y el difunto y poco

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talentoso Cy Zagurski se crea compositor de canciones No me digas Country malo. Cy era un tipo dulce, incluso cuando estaba borracho que, debo reconocer, era casi siempre. Borracho o sobrio, sin embargo, cuando se bloqueaba y no se le ocurran las letras, empezaba a gritarme En qu parte de la conversacin se supone que debo mostrar inters? Son ms presumido que el demonio pero no mostr intencin alguna de marcharse. Sugar Beth se felicit de haber adquirido algunos conocimientos de la naturaleza humana. Hblame de tu nuevo libro. Cual de ellos? El que te hace comportarte como un gilipollas, que Dios te bendiga Byrne apoy la cabeza en el respaldo y suspir Podra ser cualquiera de ellos, segn el momento. Cualquiera? Quit el envoltorio de celofn de un paquete doble de Twinkies, cogi uno de ellos y entr en el solario. Conozco ltimo apeadero, y me dijiste que escribiste una novela hace tiempo Hay ms? La continuacin de ltimo apeadero. La termin en julio. Se titula Reflexiones, si quieres saberlo. ltimo apeadero llegaba hasta 1960, as que era lgico que en su continuacin los padres de Sugar Beth figuraran entre los protagonistas. Teniendo en cuenta lo que Byrne senta por Diddie, debera conseguir un ejemplar cuanto antes.
Cundo se pondr a la venta? En un par de meses. Por

el ttulo imagino que mis padres y la Fbrica de Carey representarn un papel importante. Sin la fbrica, Parrish habra muerto despus de los aos sesenta, como tantsimas pequeas ciudades del Sur. Est ya la comida? Casi. Sugar Beth dio un mordisco al Twinkie y flirte con el peligro sentndose en el borde de una silla plegable, cerca de Byrne Qu has hecho desde julio? He viajado un poco. Investigando para una novela. Se levant y se acerc a los ventanales, tapando el sol con el cuerpo. Una saga familiar. Hace aos que la tengo en mente. Sugar Beth record las hojas arrugadas dispersas por el suelo de su despacho. Cmo va? Nunca es fcil empezar un libro. No lo dudo. ste se basa, ms o menos, en mi familia. Es la historia de tres generaciones de una familia britnica de clase alta. Corre paralela a la vida de tres generaciones de una familia irlandesa pobre. Y todos se encuentran cuando la hija de la familia rica se enamora del hijo del albail?

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Algo as. Es todo un cambio, escribir una novela.

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Que se me conozca como autor de obras de no ficcin no significa que es lo nico que s hacer. Por supuesto que no. No la sorprendi que se pusiera a la defensiva. Haba tenido un gran xito con la crnica de ltimo apeadero pero su primer intento de ficcin haba fracasado. No pareces rebosar confianza. Byrne mir el Twinkie que ella tena en la mano. Es eso orgnico? Dira que no. Sugar Beth removi con la lengua un trozo metido en un diente.

Byrne permaneci inmvil, y su manera de observar su boca le revel a Sugar Beth que era sensible a su presencia, le gustara o no. En el pasado las mujeres que no saban excitar a un hombre constituan un misterio para Sugar Beth, que encontraba facilsimo seducirles. Luego, un da descubri que las mujeres inteligentes usaban su cerebro para valerse en el mundo, no su cuerpo. Y vaya si no se sinti estpida al darse cuenta. A pesar de todo, a veces has de utilizar lo que Dios ha querido darte, y Sugar Beth continu el acto de sexo oral con el Twinkie, nada descarado- sera una vulgaridad demasiado grande para comentarla- , slo unos movimientos lentos y circulares de la lengua para demostrar a ese britnico arrogante que no poda intimidarla. No demasiado, al menos La mirada de Byrne permaneca fija en su boca.
Te gustan los juegos, no es as, Sugar Beth? A nosotras las rameras nos gusta divertirnos.

L le dirigi una sonrisa enigmtica y se apart del ventanal. Sugar Beth pens que volvera a su despacho, pero Byrne empez a inspeccionar las compras que ella no haba guardado todava.
Veo que

no leste mis instrucciones sobre los alimentos orgnicos Vaya hablabas en serio. Cre que era una especie de prueba, para averiguar si puedo pensar por m misma en lugar de seguir ciegamente indicaciones ridculas. Otra vez la ceja arqueada. Sugar Beth termin su Twinkie y se acerc a la encimera
Creo

haber mencionado productos frescos orgnicos, si es posible. Cereales integrales, pescado, fruta seca, yogur. Cogi una bolsa de Twizzlers de cereza. Sigues un rgimen abominable. Desayun cereales S i n d u d a t u primera comida decente desde que llegaste a la ciudad. Aunque comiste, sobre todo, el azcar moreno. Necesito energa. Mi jefe es un negrero.

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Byrne descubri la bolsa de la tienda de Jewel y perdi inters en las compras del supermercado. Por desgracia, el primer libro que sac de la bolsa era de Georgette Heyer. Sugar Beth se lo quit de las manos.
Un

buen ejemplo del despilfarro de la servidumbre, que mencionaste antes para justificar tu tacaera. Byrne consult la factura. Ya lo veo. Abri uno de sus nuevos libros de investigacin. Ella se lo qued mirando.
Si necesitas ayuda con ese captulo que ests escribiendo, el que

te hace estar tan animado,

llmame. Tengo muchas ideas. Supongo que s. Era hora de retirarse, pero Sugar Beth an no haba aprendido a controlar su tendencia a los excesos.
Por ejemplo, estoy convencida de que podra escribir una magnfica escena de sexo. Lo tendr en cuenta. Piensas incluir varias escenas de sexo, verdad? No puedes vender novelas sin ellas.

Byrne pase la mirada de su cuello a sus pechos. Este hombre nunca se perdera en el cuerpo de una mujer.
Sabes mucho sobre escribir novelas. Me equivoco? Pero

no ha de ser sexo entre lesbianas. Ya s que a los hombres os gusta mucho, pero son las mujeres quienes compran ms libros en este pas, y no es ste el tema que ms nos excita. Record a Jewel. Aunque supongo que no te perjudicara meterle una. Meterle una? Interesante eleccin de trminos. Siempre he tenido el don de la palabra. Juguete con la mariposa turquesa. A m, personalmente, me gustara que alguien escribiera una escena con una mujer y dos hombres. Mejor tres. Creo que fue por eso que inventaron la pornografa. Como si no fueran pornogrficas esas escenas lesbianas que quieres escribir. Yo no quiero... Lo entiendo. Agit una mano desdeosa. Los hombres heterosexuales se sienten amenazados cuando hay otro hombre en la cama. Pero no veo el problema, siempre que la mujer est en medio de los dos. Hablas por experiencia propia ? Si te lo digo perder su misterio. Le dedic su radiante sonrisa de reina de la belleza. Y ahora vete para que pueda hacer m trabajo

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Byrne no mordi el anzuelo. Se sent en un taburete delante de la encimera y abri uno de sus libros. Fantasas impdicas invadieron el pensamiento de Sugar Beth, imgenes de s misma desnuda en la cama con Colin.. Aadi a George Clooney y a Hugh Jackman de propina. Juguete un poco con la fantasa, dej que la pelcula se desarrollara en su cabeza hasta que se dio cuenta de que aquello no funcionaba. En lugar de prestar atencin a su cuerpo desnudo, George y Hugh hablaban de ftbol. Intent reconducir el argumento, pero eran dos autnticos fanticos del deporte y, al poco, la haban abandonado para jugar una de Chargers. Eso quera decir que ella y Coln estaban solos y desnudos. Sus pezones se endurecieron. Por suerte, Byrne estaba abstrado en su lectura y no se fijaba en ella. Slo haba pasado un ao desde que la salud de Emmett fallara, y ah estaba ella, teniendo fantasas sexuales con un hombre que la odiaba. Muy tpico. Justo cuando crea haberse vuelto sensata, sus viejos hbitos masoquistas volvan a escena. -Promteme, Sugar Beth, que no perders el tiempo llorndome, Has vivido como una monja durante ms aos de los que quisiera reconocer. Ya es suficiente. Pero no haba sido suficiente. Le record postrado en cama durante meses, su cuerpo fuerte consumindose, y la invadi el viejo amor cargado de ira. Por qu tuviste que enfermar, viejo chocho? Y, mucho menos, morir? No sabes que te necesito? El haba sido el amor de su vida, y haba das en que no se senta capaz de resistir el dolor. Colin se levant y fue a su despacho. Ella prepar apresuradamente la comida, un sndwich de pan integral con pavo y -como colmo de los castigos- un generoso puado de brotes de judas orgnicas. Colin estaba escribiendo, de modo que dej la bandeja en una esquina del escritorio, sin interrumpirle. Su manual de deberes domsticos estableca que una mujer de la limpieza iba una vez por semana, pero Sugar Beth tendra que ocuparse de su entorno personal, es decir, de hacer la cama ducal y limpiar el bao imperial. Puesto que ambos quehaceres le ofrecan una excusa para investigar, subi al primer piso. Gordn, aburrido de la vida literaria, fue tras ella. Una pintura de color humo haba sustituido el diseo floral del empapelado de Diddie, y unos modernos candelabros de pared enmarcaban los ventanales del rellano. Cuando alcanz el primer piso mir a su derecha y vio algunos cambios menores: la pintura y las molduras, una iluminacin distinta, una delgada escultura de acero sobre un bloque de cristal esmerilado. A la izquierda, en cambio, todo era diferente. En lugar del pasillo que conduca a los dormitorios separados de de Diddie y Griffin, un arco neoclsico enmarcaba una puerta de doble batiente. No se lo pudo creer. La vieja puerta del desvn estaba

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Ella es tan dulce colocada al final de un pasillo que ya no exista!

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Entr apresurada en el dormitorio principal, una suite vasta con arcadas, piezas de arte y mobiliario elegante, que inclua una cama enorme con cuatro postes de metal torneado. La puerta mas cercana conduca a un bao tamao catedral. La segunda puerta daba a un lujoso vestidor de dos piezas, perfumado con aroma de cedro y equipado con un banco de teca. Mir por todas partes pero, al no encontrar ningn acceso al desvn, se dirigi a la otra ala de la casa. Su viejo dormitorio y el antiguo cuarto de la costura haban sido reconvertidos en un gimnasio privado completamente equipado. Una de las habitaciones de huspedes contena un pequeo estudio revestido de libros, mientras que la otra haba sido decorada con todo lujo para recibir compaa. Sugar Beth meti la cabeza en los armarios mirando detrs de las cmodas, busc en todos los lugares imaginables La puerta del desvn haba desaparecido.

Ryan no concilio el sueo hasta la medianoche y se despert antes de las cinco. Tena una reunin importante esa maana y no quera llegar tarde, aunque ltimamente le costaba dormir. Debera hacerlo como un beb. Su vida era maravillosa, tena una familia que adoraba. Un trabajo que le inspiraba, una casa hermosa, buenos amigos. Era el hombre ms afortunado del mundo. Winnie suspir suavemente en sueos y se apret contra l. Ola ligeramente al perfume que se haba puesto en la base del cuello antes de volver l a casa la tarde anterior. Siempre haca cosas as, iba bien peinada y recin maquillada. Otros hombres se quejaban de la dejadez de sus mujeres, pero Winnie estaba ms guapa cada da. Era perfecta en todos los sentidos: lista, considerada, afectuosa. Muy distinta a Sugar Beth, exigente, temperamental, envanecida y malcriada. Aunque tambin era maravillosa, una mujer que le mandaba del xtasis a la desesperacin y de vuelta al xtasis en un abrir y cerrar de ojos. Cuando le haba a roto el corazn, pens que el dolor le matara. La mirada de adoracin de Winnie haba sido como un blsamo para sus heridas de juventud. Winnie puso la mano sobre su muslo. Estaba desnuda. Sola dormir as. Dispuesta. Disponible. Ryan an no se haca a la idea de la suerte que haba tenido. Puede que a veces deseara que ella no se esforzara tanto, pero eso slo ocurra porque se senta culpable, saba que ella aportaba ms que l al matrimonio. Qu podra aportar l, sin embargo cuando ella ya lo haba previsto todo?

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Consciente de que no volvera a dormir, se levant y el radar de Winnie se activ, como siempre.
Qu pasa? Voy

a correr un rato. Cubri el hombro desnudo de Winnie con la manta y se puso el chndal. An era demasiado temprano para correr. Antes adelantara un poco de papeleo. Al salir al pasillo vio que Gigi haba colocado otro pster en la puerta de su habitacin, aunque se supona que deba colgarlos slo en el interior. Haba empezado a hacer preguntas acerca de Sugar Beth. La llamaba aquella-cuyo-nombre-no-debe-pronunciarse, como la malvada Voldemort de los libros de Harry Potter. Listilla. Nunca haban intentado ocultarle la verdad, y Gigi conoca desde siempre la relacin de parentesco que exista entre Winnie y Sugar Beth aunque las complejidades secretas de aquella relacin estaban ms all de la capacidad de comprensin de una nia de trece aos, Ryan supona que era natural que sintiera curiosidad, pero su hija se mostraba tan rebelde ltimamente que sus preguntas empezaban a ponerle nervioso. La crea perfectamente capaz de abordar a Sugar Beth por la calle y preguntarle las mismas cosas que le preguntaba a l. , tuvo que prohibirle cualquier contacto con la recin llegada. Ojal alguien hiciera lo mismo con l. Cuando lleg al despacho, Ryan ya volva a sentirse el de siempre.. Le recibi el gran vestbulo restaurado al estilo modernista, de tres pisos de altura y con anchos ventanales de CWF. Nunca se haba hecho del todo a la idea de que, a sus treinta y tres aos, era un alto directivo de la empresa donde sus padres haban trabajado toda la vida, su madre como archivadora y su padre como pintor Haba alcanzado su posicin, junto con el respeto de sus empleados, gracias al duro trabajo y la dedicacin que ofreca a la empresa, y jams daba su cargo por sentado. Los productos de la fbrica eran de probada seguridad y la reunin marchaba bien cuando su secretaria le apart del grupo de visitantes que estaba guiando para informarle que la directora del colegio de Gigi esperaba al telfono. Eva no lo llamaba nunca, y Ryan se excuso para atender la llamada en la oficina del rea de carga y descarga
Eva, Ryan al habla. Qu ocurre? Tengo aqu a Gigi. Es necesario que vengas. Se ha hecho dao? Ella

est bien. Pero Chelsea Kiefer tiene una mueca rota. Gigi la empuj dentro de una taquilla.

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Gigi jams empujara a nadie.

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Ryan se apoy en la esquina del escritorio y contempl el rea de carga y descarga por la mampara. Craig Watson, uno de sus vicepresidentes, le sustitua como gua del grupo visitante, pero Craig no estaba al corriente de todas las innovaciones y Ryan tena que volver. Chelsea es la mejor amiga de Gigi. Sin duda ha habido un malentendido. Llama a Winnie. Ella se ocupar de esto. Se ha ido a Memphis. Tienes que venir t. Haba olvidado que Winnie haba ido a comprar material. Ryan cambi de posicin para ver mejor por la mampara.
No

puedo ir ahora mismo pero uno de nosotros estar all a las cinco. Si Winnie no haba vuelto para entonces, cambiara su agenda. No era conveniente pero se las arreglara. Esto no puede esperar tanto. Gigi est beligerante y la madre de Chelsea est furiosa. Dice que presentar una denuncia a la polica Una denuncia? S, Ryan, una denuncia. Ven aqu inmediatamente.

Gigi jams haba visto a su padre tan enfurecido. Sus nudillos blanqueaban de tanto apretar el volante del coche y en la comisura de los labios tena un persistente tic. Nunca le haba pegado, pero ella tampoco haba hecho nunca antes algo tan malo, y le pareci que sta podra ser la primera vez. No le haba dicho ni una palabra desde que salieran del despacho de la directora. En parte prefera que empezara a gritar para terminar cuanto antes, pero en parte deseaba aplazarlo lo mximo posible. En realidad, no haba tenido intencin de romperle la mueca a Chelsea Solo recordarlo le daba dolor de barriga. Chelsea llevaba toda la semana comportndose como una arpa, quiz porque haba estado riendo con su madre, pero eso no justificaba que acusara a Gigi de ser nia estirada y rica. Al final, Gigi se enfad tanto que la acus de estar ponindose gorda, cosa que era verdad. Chelsea respondi gritando que la odiaba, como la odiaban todos, y entonces Gigi la empuj, no para hacerle dao, slo para zarandearla un poco, pero la puerta de la taquilla estaba abierta y Chelsea se dio contra ella y se rompi la mueca. Y ahora todo el mundo le echaba la culpa a Gigi. El trozo de pizza que haba comido en la cafetera le subi a la garganta. An poda or el sonido que hizo la mueca de Chelsea al romperse y su pequeo grito ahogado. Gigi trag con fuerza para volver a bajar el trozo de pizza. Cuando su padre entr finalmente en el despacho de la directora, Gigi estaba tan

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asustada por la madre de Chelsea, que amenazaba con denunciarla a la polica, que hubiese querido esconderse entre sus brazos y llorar, como haca cuando era pequea. Pero l ni siquiera la haba mirado como tampoco lo haca ahora. La seora Whitestone la haba expulsado del colegio por el resto de la semana y la haba hecho esperar fuera del despacho mientras los adultos hablaban. A la madre de Chelsea siempre le haba gustado el padre de Gigi. Hasta haba intentado flirtear con l, cosa que a Gigi le pareca repulsiva pero que result ser beneficiosa, porque al final la mujer dej de gritar. Sin embargo, su padre sali del despacho con cara de querer asesinar a alguien, y Gigi no crea que pensara en la madre de Chelsea Las otras chicas siempre le decan que era afortunada de tener unos padres tan jvenes, porque podan recordar lo que significa ser adolescente. Su padre, sin embargo, no pareca recordar nada de la adolescencia en esos momentos. La indignacin la remorda. Cuando su padre iba al instituto, le haban nombrado el chico ms popular. Lo haba visto en el anuario. Y su madre nunca se meta en los. Bien, pues, Gigi no era como ellos. No poda soportar el silencio que reinaba en el coche ni un segundo ms y tendi la mano hacia el botn de la radio.
No

lo toques. Solan escuchar msica juntos pero ahora pa recia que nunca ms querra escuchar msica con ella. Fue Chelsea quien empez. No quiero hablar del tema. Saba que estaras de su parte. Ryan la fulmin con la mirada. Te sugiero que mantengas la boca cerrada. Gigi lo intent pero aquello era muy injusto, y le dola que no hubiera dado uno de sus grandes abrazos de oso y dicho que todo iba salir bien.
Y todo esto porque no soy tan perfecta como lo fuisteis mam y t! Esto nada tiene que ver con tu madre ni conmigo. Esto tiene que

ver con que llevas meses comportndote como una mocosa malcriada y hoy has llegado a agredir fsicamente a alguien. Tienes suerte de que la madre de Chelsea decidiera no denunciarte. Cada acto tiene sus consecuencias, Gig, y creme, vas a sufrir unas consecuencias muy serias Una vez le rompiste la clavcula a un tipo. T mismo me lo dijiste. Fue jugando al ftbol. Eso no lo justifica. Ni una palabra ms! Aquella tarde, cuando su madre volvi a casa, hicieron sentar a Gigi en la sala de estar. Fue su padre quien habl sobre todo. Le dijo que se sentan muy decepcionados de ella y

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que su ofensa haba sido muy grave. Gigi esperaba que aadiera que, a pesar de haber hecho algo tan malo, l la quera como siempre. Pero no lo hizo.
No

podrs utilizar el telfono durante dos semanas dijo su madre_ . No podrs ver la televisin y tampoco saldrs de casa sin que uno de nosotros te acompae. Esto no es justo! Ni siquiera os cae bien Chelsea. Pensis que es una mala influencia. Y os encanta Kelli Willman! Su padre no hizo caso de su estallido. Tambin tendrs que estudiar mucho para recuperar las clases que perders durante tu expulsin. Como si no pudiera recuperarlas en cuestin de segundos. Y tendrs que disculparte ante Chelsea aadi su madre, Gigi se puso de pie de un brinco, Primero tiene que disculparse ella! Fue ella quien empez. Esto no es negociable. Le rompiste la mueca. No era mi intencin! Ni caso Volvieron a empezar, sin comprender que Gigi ya estaba hecha polvo y no necesitaba or de nuevo lo mala que era. Sus padres haban olvidado por completo lo que significa ser adolescente, aunque a ellos no les odiaban todos como odiaban a Gigi. Sus padres haban sido perfectos. Bueno, Gigi no era perfecta. No era como ellos. Era Era como su ta. La palabra rod por su cabeza como si fuera una canica grande y reluciente. Su ta. No tena mucha familia: la yaya Sabrina y la abuela Galantine y su to Jeremy, que era un soltern mucho mayor que su padre. Solo quedaba una persona. Puede que Sugar Beth Carey fuera solo su ta slo a medias pero aun as... Las Sauces del Mar hablaban mucho de ella cuando crean que Gigi no las oa, de ella y de cmo todos le besaban el culo cuando iban al instituto. En cierta ocasin oy decir a Colin que Sugar Beth era tambin una de las alumnas ms inteligentes de su clase, pero las Sauces del Mar, no lo crean, porque sus notas eran siempre psimas. No obstante, Colin haba visto la puntuacin de los exmenes de todos y era el nico que poda saberlo, aunque se negaba a revelar cul haba sido esa puntuacin. Sugar Beth comprendera muy bien lo que tena que soportar Gigi. Pero su padre le haba prohibido que hablase con ella. Le dijo que si la vea por la calle ni siquiera podra decirle hola, porque l saba cmo era Gigi, que no se conformara con un hola, y nadie tena ganas de desenterrar viejas historias Eso sin embargo no era una vieja historia. Era la vida de Gigi. Tena que hablar con alguien capaz de entenderla. Aunque la castigaran el resto de su vida.

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Ahora me perteneces en cuerpo y alma GEORGETTE HAYER , Estas viejas persianas

La voz de Colin acarici la piel de Sugar Beth como una gota de agua fra. Qu ests haciendo aqu? La cama. Pues ve a hacerla a otra parte. Ya te has vuelto a olvidar de la sonrisa, eh? Estir las piernas y balance el peso de su cuerpo sobre la punta de un pie doblando la otra rodilla e inclinndose exageradamente sobre la cama para obligarle a admirar su mobiliario trasero. Era la nica arma que le quedaba, y la haba utilizado tantas veces como le fue posible a lo largo de los nueve das que llevaba trabajando para Byrne. Y qu, si sus tretas sexuales conseguan que ella tambin pensara en l ms de lo que quisiera? Byrne no lo saba. O s? Esto es lo que pasa con los juegos sexuales. Nunca se puede estar del todo seguro de quin pilla a quin. A quin. Es un asco vivir con tu viejo profesor de literatura especialmente cuando tu viejo profesor de literatura no es tan viejo y tiene exactamente el tipo de cuerpo que te atrae, alto y esbelto, ancho. de hombros y estrecho de caderas. Y luego estaba su intelecto. Sugar Beth haba tardado aos en reconocer el atractivo de esa parte especial del hombre pero, cuando por fin adquiri el hbito, ya nunca pudo deshacerse de l. No se dio prisa en arreglar la ltima almohada. La cena festiva tendra lugar la noche siguiente, y pronto llegara la furgoneta con las mesas de alquiler. Aunque el comedor de La Novia del Francs era amplio no tena espacio suficiente para los treinta comensales que Byrne haba invitado, y Sugar Beth haba alquilado mesas ms pequeas para distribuir por la planta baja. El editor y el agente literario llegaran en avin desde Nueva York, pero Byrne haba realizado gran parte de su investigacin en Ole Miss, y la mayora de los invitados vendran en coche desde Oxford. Aunque no todos.
A

cunta gente local me dijiste que has invitado? Byrne no le haba mostrado la lista oficial de invitados, y ella no podra relajarse hasta estar segura de que no tendra que servir a gente cuya presencia preferira evitar. Ya te lo dije. A dos bibliotecarias que no conoces. Y a Aaron Leary y su esposa. Aaron era el alcalde actual de Parrish. Haban ido juntos al instituto pero dado que l

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era presidente del club de ajedrez y, adems, negro, no se haban movido en los mismos crculos. Sugar Beth le recordaba como un muchacho estudioso y entraable, de modo que no debi de joderle demasiado. Verse obligada a servir a un compaero de clase le resultaba humillante pero, tratndose del alcalde sera llevadero.
Y su esposa? Charise. Una mujer encantadora. Deja de hacerte el difcil. Ya hemos

tenido esta conversacin. Sugar Beth se afan con la esquina del cubrecamas. El nombre de Charise no me suena. Creo que es de Jackson. Porqu no me lo dijiste desde el principio? Lo siento. Acaso te he dado la impresin de querer facilitarte las cosas? Es extrao que no tengas ms amigos en Parrish. Qu digo, no es nada extrao. Byrne se quit el reloj. La cena de maana es de negocios. Lo s. De agradecimiento a las personas que te ayudaron con tus Reflexiones no sern ms las personas que te ayudaron a investigar aqu, en Parrish que en Oxford? Tu ta est muerta, Hank Withers est en el hospital. Shaible ha ido a visitar a su hija en Ohio. Hemos terminado ya con este tema? Empez a desabrocharse la camisa y no se dio prisa en hacerlo. Como encargada de la lavandera, Sugar Beth ya saba que el no tena costumbre de llevar camisetas, como tambin saba gustaban los boxers de diseo de tonos cristalinos. Lo cierto es que saba demasiado.
Al

menos podras esperar a que termine mi trabajo aqu, antes de empezar a desvestirte. Lo dijo con irritacin, porque no le gustaba la manera en que la presencia de Byrne haba despertado del como a la furcia que dorma en su interior. Te molesta? El espectculo ertico prosigui, un botn desabrochado tras otro, sus ojos fijos en ella. Slo porque he visto el libro que ests leyendo. La camisa qued abierta. A qu libro te refieres? La vida ertica de un caballero Victoriano. Menudo caballero. Un perro merodeador, dira yo. Hay captulos enteros dedicados a las relaciones entre amos y criadas. Byrne encaj un dedo en la cintura de sus pantalones, con expresin arrogante y peligrosa.
No creers que me hago ilusiones?

S que te haces ilusiones. Has subrayado determinados pasajes. Byrne ri por lo bajo y desapareci dentro del vestidor. A Sugar Beth la encantaba aquel cuarto, la extravagancia de los estantes de cerezo pulido y los accesorios de estao, la pulcritud de los cajones, los percheros y los compartimentos, el olor a telas de importacin y a atmsfera altiva. Es parte de mi investigacin dijo Byrne desde el vestbulo . Y quin te manda

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fisgonear en mi despacho? Estaba ordenando. Tambin buscando el manuscrito Reflexiones, aunque esto no iba a decrselo. Enderez la pantalla lmpara. El captulo sobre la subasta de vrgenes es nauseabundo Vaya, vaya. S que has estado fisgoneando. Necesito estmulos intelectuales. Este trabajo es ms aburrido que un cementerio. _ Byrne no haba cerrado la puerta del vestidor de modo que ella se acerc y mir dentro : No creo que ests investigando nada. Creo que eres un pervertido. Un calificativo muy duro. Dnde estn los pantalones cortos de gimnasia? Todava llevaba los pantalones aunque se haba quitado la camisa. Sugar Beth se pregunt cmo aquel trax enclenque, que recordaba de los das del instituto, pudo haberse convertido en un torso tan magnfico. Byrne puso los brazos en jarras y ella se dio cuenta de que esperaba una respuesta. Se humedeci los labios.
No tengo la menor idea.

Los pantalones cortos estaban en el Estante donde l los haba dejado, pero no pensaba hacerle la vida ms Fcil. Vio el cinturn dejado sobre el banco de teca, en medio del vestidor. Byrne le gustaba el orden, y ella tena la sensacin de que le costaba esfuerzo no recoger l mismo las cosas.
Crea

que hacas ejercicio por las maanas. Tambin por las tardes, cuando me apetece. Y hoy te apetece porque ests bloqueado. Me equivoco? No tiene cacharros que fregar? Ests desechando tantas pginas que debera comprarte otra papelera ms para tu despacho. Te importara darte la vuelta para que pueda quitarme los pantalones? Este el nico aliciente de mi trabajo. S, me importara. A un tercero le hubiese costado discernir si la pequea mueca de Byrne signific regodeo o desaprobacin, pero Sugar Beth prefiri pensar que la encontraba ms divertida de lo que l mismo quisiera. Se apoy el marco de la puerta.
Dime

por qu ests bloqueado. Normalmente, te recomendara una escena de sexo (quiz recuerdes que les tengo debilidad) pero, despus de lo que le esta maana en ese libro, no s si debo alentarte ms. Es una historia complicada e intento introducir un personaje nuevo. Me plantea algunos problemas, esto es todo. Cherche la femme. Precisamente. Recogi el cinturn que haba abandonado, por la nica razn aparente de ponerla nerviosa . Fannie es una figura central del libro. Es joven y bien

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educada, pero la ahogan los convencionalismos de la sociedad victoriana. Me puedo identificar con... Oye, se es mi nombre! Por una vez, pareci pillarle por sorpresa. De qu ests hablando? Mi verdadero nombre. Francs Elizabeth Carey. No lo saba. Claro que s. Nadie me llama nunca Francs, pero el nombre figuraba en todos los informes del colegio. Sin duda lo olvid hace tiempo. Sin duda no. Byrne desliz el cinturn entre los dedos. Vuelve a tu trabajo. Me ests molestando. Ms vale que no se trate de una hermosa rubia de gusto impecable. Me voy a quitar los pantalones, ests mirando o no. Dej el cinturn, se baj la cremallera y dej caer los pantalones. Sugar Beth tuvo un atisbo de muslos largos y musculatura firme antes de darse la vuelta. La recorri un escalofro y tuvo que recordarse que tena cosas ms importantes en que pensar que en el cuerpo de Byrne. Fue al cuarto de bao y se llev una toalla hmeda a la cara antes de colgarla. Haban pasado nueve das y todava no haba encontrado el acceso al desvn. Haba preguntado dos veces a Byrne acerca de la puerta, tratando de que pareciera mera curiosidad. En la primera ocasin, son el telfono antes de que l contestase. En la segunda una ardilla puso a Gordon en pie de guerra, y la conversacin interrumpi en seco. Una ardilla, por el amor de Dios! Cmo odiaba a ese perro. La cena de maana le ofreca una buena excusa para volver a sacar . el tema. Regres al dormitorio, hablando alto para que l la oyese desde el vestidor.
Esta

maana he vuelto a llamar a la florista. Le comuniqu lo que me dijiste de los arreglos, que no los quieres demasiado femeninos para no seguir alimentando esos rumores acerca de tu homosexualidad. Ella es cristiana y lo comprendi perfectamente. Le pareci que Byrne suspiraba y sonri para s cuando l sali del vestidor con unos pantalones cortos de cachemira gris y una camiseta marinera colgada del brazo.
Fascinante gru

l, aunque no recuerdo haber dicho una palabra acerca de las

flores. Sugar Beth apart la mirada de su trax. Si mostraras un poco ms de inters en el ftbol, esos rumores moriran de muerte natural. Aparte, claro est, de dejar de hablar como un mariquita..

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Los labios de Byrne se curvaron y eso la irrit, porque su intencin era molestarle, no divertirle. Pos una mano en la cadera, los dedos hacia atrs y asumi una expresin de aburrimiento.
La

cena es maana, y pienso que la vajilla Spode de Diddie podra estar todava en el desvn. Subir esta tarde para comprobarlo. Contuvo el aliento. El se puso la camiseta. No te molestes. El catering incluye la vajilla, Siendo extranjero no podras saberlo, pero en Misisip el empleo de vajillas del catering, en lugar de las preciosas herencias familiares, se considera una vulgaridad. Las herencias familiares que pudiera haber en el desvn desaparecieron hace mucho tiempo. Qu quieres decir? Qu les pas? Winnie vendi todo lo que haba en el desvn antes de comprar yo la casa No hizo ningn esfuerzo por suavizar lo que hasta los ms insensibles reconoceran como un golpe bajo para Sugar Beth. Lo vendi? Aqu estaba de nuevo. La sensacin aterradora de haberlo perdido todo. Se oblig a pensar en la gran sonrisa de Delilah para venirse abajo. Estaba en su derecho puntualiz Byrne. S supongo que s. Apret el puo a la espalda y se hinc las uas en la palma. Aunque puede que se olvidara de las bandejas. Diddie tena su s escondrijos. Pero Byrne ya estaba saliendo de la habitacin. La cadencia regular de la cinta de andar generalmente lo calmaba, Aunque hoy le resultaba demasiado tranquila. Necesitaba salir al aire libre. Hacer algo con las manos. Luchar contra el atractivo sexual de Sugar Beth ya era bastante difcil sin tener que resistirse tambin a su encanto, especialmente cuando l saba que era calculado. No le gustaba, como tampoco su malicioso sentido del humor, que tanto poda emplear contra s misma como contra l. O esa inteligencia aguda que insista en aflorar entre su comportamiento de chica buena. l ya saba que exista, por supuesto, pero nunca se haba imaginado que tambin ella lo descubrira. Y de dnde sacaba su entereza, por no hablar de su peculiar y an as, impresionante competencia? Preparaba comidas aceptables y mejores de las que l preparaba para s, y, si bien ignoraba casi todas sus instrucciones, sus platos solan ajustarse a lo que Byrne haba ideado para contrariarla. Tena una manera de separar lo sensato de lo insensato y de llevar a cabo sus tareas. No, eso no le gustaba en absoluto. Se enjug el sudor de la frente y aument la velocidad de la cinta en varios puntos. Hoy Sugar Beth haba aparecido con otro de sus tops retractilados, ste, del mismo azul plateado que sus ojos. Y el escote en forma de corazn bajaba lo suficiente para que l

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pudiera ver esa maldita mariposa turquesa aleteando de un pecho al otro. Debera cumplir su amenaza de obligarla a llevar uniforme pero, por alguna razn nunca se acordaba de ello El viejo resentimiento arda. Hacerla caer de rodillas no le estaba resultando tan fcil como prevea, aunque todava no haba utilizado el as que llevaba en la manga. Se imagin aquellos ojos azules empaados de al menos algunas lgrimas de sincero arrepentimiento. Por fin conseguira volver la ltima pgina de ese viejsimo y muy pesaroso captulo de su vida. Ojal tu mam pudiera ver a su precioso hijito ahora. Ha vuelto a casa con el rabo entre las piernas. Aument la velocidad de la cinta y de sus propios pasos, pero no sirvi de nada. Sus manos anhelaban el tacto familiar del ladrillo y la piedra. Gordn no era del todo intil. Empez a ladrar incluso antes de que sonara el timbre de la cochera. Sugar Beth dej a un lado el libro que haba birlado de la impresionante biblioteca de Colin. No dejaba de sorprenderla que Gordn volviera a casa con ella cada tarde, en lugar de quedarse con su adorado Colin. Cierto que se las ingeniaba para hacerla tropezar cada da al cruzar el jardn, pero aun as la acompaa y la vida en la cochera pareca un poco menos solitaria. Sugar Beth se levant a regaadientes del sof. Incluso cuando todo va bien, las buenas noticias no suelen llamar a. la puerta a las diez de la noche. Mientras cruzaba la sala, Gordon sigui ladrando. Descorri la cortina de la ventana lateral de la puerta pero no vio nada ms ominoso que la silueta de una muchacha joven.
Cllate, Gordn.

Encendi la luz del porche. Cuando Sugar Beth abri la puerta, Gordon trot fuera y dio unas vueltas exploratorias alrededor de los tobillos de la joven. Tendra trece o catorce aos y era delgada, bisoa y hermosa. La suya era una belleza an torpe, una hermosura todava en paales que, con toda probabilidad, le haca la vida miserable. LA chica se sujet la melena corta y lacia detrs de las orejas. Su ropa era horrible: un par de pantalones informes y, como mnimo, dos tallas ms grandes de lo necesario y una cazadora desastrada que le llegaba a las caderas. Su rostro era redondo y delicado, y su boca un tanto grande para la fragilidad de los pmulos. Incluso a la luz dbil del porche, Sugar Beth vio sus ojos azul plido, casi fantasmales en su contraste con su pelo oscuro. Gordon se alej del porche para husmear entre los arbustos. La chica miraba a Sugar Beth fijamente, como si fuera un espectro. sta esper a que la recin llegada dijera algo y, al ver que no lo haca, habl ella misma.

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Puedo ayudarte?

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La muchacha se humedeci los labios. S seora. Frot uno de sus zapatos de suela gruesa contra el otro. Su voz tena un matiz ronco que la haca parecer mayor de lo que era. Tena un aire inquietante, casi familiar, aunque Sugar Beth nunca la haba visto. Esper sintiendo un cosquilleo de preocupacin. | La joven trag saliva.
Yo soypues... m{s o menos... su sobrina. Mi sobrina? No te entiendo. Pero s la entenda. Soy .Gigi

Galantine.

Su nombre son muy extrao combinado con el apellido de l. Gigi la hija de Ryan. Una aoranza aguda y agridulce le oprimi el corazn. La hija de Ryan. La hija que pudo haber sido suya. Cmo haba podido perder a los nicos hombres buenos que haba amado en la vida ? A Ryan, por su estupidez y a Emmett... quiz como castigo por lo que le hizo a Ryan. Esa muchacha sin embargo, era tambin la hija de Winnie, y eso le hel la sangre. Por eso le resultaba tan familiar. Los ojos azul plateado de Griffin Carey se haban abierto camino hasta la siguiente generacin Gigi sac las manos de los bolsillos de la cazadora.
Ver,

s que es de muy mala educacin y todo eso, presentarme as, quiero decir, pero pens que quiz no supiera de mi existencia Y s que no debera estar aqu ni nada, pero slo quera saludarla. Haba sido un da largo. Colin y su torso desnudo. La cenan maana. Despus haba recibido una llamada inquietante de Delilah que estaba desolada porque Sugar Beth no podra visitarla el Da de la Familia. No necesitaba ms complicaciones emocionales, que era precisamente lo que prometa la presencia de esa nia de ojos plidos.
No es un poco tarde para que ests en la calle? S, seora. Pap me matar si me descubre.

Sugar Beth no se poda imaginar al pacfico Ryan matando a nadie aunque, claro est, ella recordaba al muchacho de dieciocho aos que a orillas del lago, a su lado sobre la roja toalla de playa, le deca que una vez casados, abandonaran Parrish y se instalaran en Atlanta
Quiz debas volver a casa antes de que eso suceda.

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Gigi baj la vista a sus zapatos y golpe uno de sus gruesos tacones contra las tablas astilladas del suelo. Esperaba que tal vez podramos hablar. Levant la cabeza con un destello de desafo en la mirada : Porque es mi ta y todo eso No creo que tus padres estn muy de acuerdo. Ellos no son mis amos. Sugar Beth se fij en el apretn obstinado de su barbilla, reprimi un suspiro y dio un paso atrs para dejarla pasar. Tarde o temprano alguien tendra que pagar caro por esto, y sin duda Sugar Beth se encontrara la primera ante la caja.
De

veras? Puedo entrar? Cruz el umbral con tanto mpetu que casi derrib a Sugar

Beth. Gordn subi de nuevo al porche y la sigui al interior de la casa Slo por unos minutos dijo Sugar Beth y cerr la puerta . Tendrs deberes que hacer, supongo. No, seora. Es viernes. Y adems me han expulsado. Sugar Beth no logr concebir que la hija de Ryan y Winnie pudiera hacer algo tan grave que mereciera su expulsin del instituto. Ryan nunca se meta en problemas y Winnie era incapaz de entregar siquiera un trabajo con retraso.
Supongo que tus padres estarn encantados. Me odian.

A pesar de su actitud desafiante, la muchacha pareca bastante perdida Lo dudo mucho. Bueno, quiz no me odien exactamente pero estn muy cabreados. No me extraa. Usted no puede estar de su parte! Gigi apret sus pequeos puos a cada costado. Sencillamente, no puede. Beth la examin con ms atencin. Tena la cara enrojecida y surcos de tensin entre las cejas. Pareca pensar que la haba traicionado. La cama vaca le haca seales, as que opt por la va de la menor resistencia
De acuerdo. Estoy de tu parte.

Gigi se mordi el labio y sus ojos plateados se colmaron de esperanza ansiosa. De veras? Por qu no? Saba que lo estara. Estupendo. Y ahora, qu? Te apetece una Coca-Cola?

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S

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seora si no es demasiada molestia. Los buenos modales del Sur debajo del desafo furioso. Sugar Beth se dirigi a la cocina y sac dos latas de la nevera. Tambin sac unas galletas de su envoltorio y las meti en uno de los platos Wedgwood de Tallulah. Consider la posibilidad de servir la Coca-Cola en vasos pero decidi que la hospitalidad nocturna tiene sus lmites Gigi la sigui a la cocina, donde se agach para rascar la barriga de Gordon. El perro se despatarr y agit las orejas sobre el linleo, con dicha bassetiana.
Tiene

un perro muy bonito. Gigi se enderez cuando Sugar Beth puso las latas sobre la mesa. Gordon se levant tambin y se frot contra los tobillos de la chica, la mascota ms cariosa del planeta. Gigi dirigi una mirada a la sala de estar. Tambin tiene unas antigedades muy bonitas. Eran de mi ta Tallulah. Lo s. Mam sola traerme aqu a veces. No le gustaban demasiado los nios. Cuntamelo. Seal una silla del otro lado de la mesa. Gigi se mova con cierta torpeza, como si todava no se hubiera acostumbrado del todo al reciente estirn de sus largas piernas Resulta difcil creer que ella fuese objeto de la pasin de Lincoln Ash. Sugar Beth sonri. Ya lo sabas? Todos lo saben. Gigi se acomod a la mesa y Emp. A juguetear con la lata de refresco. El reloj Seth Thomas marcaba los segundos en la habitacin contigua. La chica se inclin para rascar a Gordn. Cuntos aos tienes, Gigi? Trece. Sugar Beth se acord de sus trece aos. Fue el ao en que le crecieron los pechos, el ao en que Ryan Galantine descubri que en la vida hay algo ms que los deportes y Donkey Kong. Empuj el plato de galletas hacia Gigi. Ella cogi una pero no se la llev a la boca. Por qu te expulsaron? Nunca me haban expulsado antes, si eso est pensando. No estoy pensando nada. No te conozco. Es un poco complicado. La galleta se fue desintegrando en un montoncito de migajas mientras Gigi contaba su historia, primero lentamente y luego con mpetu creciente. La traicin de Kelli Willma, la amistad de Gigi con Chelsea, la discusin, la taquilla, la mueca rota Gigi tena un modo desconcertante de mezclar la jerga adolescente con trminos de adulto. Era la hija de su madre. Llegando al fin de su relato se desinfl y qued con una expresin tan desafiante como desdichada. Saba que se haba portado mal pero no estaba preparada para asumirlo.

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Si Sugar Beth hubiera golpeado a alguien contra una taquilla cuando tena trece aos, Diddie habra exhalado un anillo de humo y habra dicho que las seoritas bien educadas no empujan a la gente contra las taquillas, ni siquiera a las nias que se lo merecen. Una pequea dama se limita a dar la espalda, organizar una fiesta divina y no invitar a la parte ofensora. Muchas gracias, Diddie. Tus consejos resultan realmente tiles. ste era un buen momento para descubrir de qu pasta estaba hecha Gigi Galantine.
Seguro

que Chelsea se arrepiente de haberte llamado estirada. , A Gigi le gust el comentario y asinti vigorosamente con la cabeza No soy una estirada. Quiero decir, no es mi culpa que seamos ricos Sugar Beth esper. Gigi volva a morderse el labio, ya no tan satisfecha de s misma. No la habra llamado gorda si ella no me hubiera insultado antes. Pero Chelsea es gorda. Cierto? Su madre la deja comer demasiadas porqueras. Sugar Beth reprimi las ganas de cubrir las galletas con una servilleta. Gigi tom otro sorbo de Coca-Cola y volvi a dejar la lata sobre la mesa sin apartar la mirada de ella.
Mi madre me llev en coche a

su casa y me oblig a disculparme pero Chelsea ni siquiera me mir. Tena esa escayola en la mano... Sugar Beth ech un poco ms de tierra en la tumba que Gigi haba cavado para s Supongo que cada uno recibe lo que se merece. Gigi no pareci tan segura. Creo que no se encontraba demasiado bien ese da. Y ella no tiene tantas ya sabe... tantas ventajas como yo. No tiene padre ni es rica ni nada de eso. Se form una nueva nube de tormenta. Aunque su madre es su mejor amiga. Su madre s que lo entiende todo. No como la madre de Gigi que, al parecer, no entenda nada.
Qu piensas hacer?

Gigi levant la cabeza y a Sugar Beth se le pusieron los pelos de punta. Por un instante tuvo la impresin de estar viendo sus propios ojos. Por eso he venido. Para que usted me dijera qu debo hacer. Cario yo soy la ltima persona del mundo a la que acudir para pedir consejo Pero es la nica que sabe cmo es esto. Quiero decir, somos parecidas no? De nuevo las palabras salieron a borbotones. Usted tambin era la chica ms rica de la ciudad, y apostara que todos pensaban que era egocntrica y estirada. Los padres de los otros chicos trabajaban para su padre, como ahora trabajan para el mo y deban decir cosas desagradables a su espalda. Aunque nadie se meta con usted como se meten conmigo. Yo quiero ser as. No quiero que te se meta conmigo. Quiero ser... ya sabe... poderosa. De modo que era eso. Sugar Beth gan un poco de tiempo tomando un sorbo de CocaCola. Gigi pensaba que eran parecidas, pero se equivocaba. Esta nia no tena a una Diddie

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que le dijera que era mejor que todos los dems, ni para hacerle creer que la desconsideracin es admisible. A diferencia de Sugar Beth, Gigi tena bastantes probabilidades de poder crecer sin tener que aprenderlo todo a palos. Su sobrina. Sugar Beth se haba acostumbrado a pensar que Delilah era la nica familia que tena, pero esta nia llevaba su sangre en las venas. Dio vueltas a la idea.
Quieres que te cuente cmo lo haca,

es eso? Come manipulaba a la gente para conseguir

lo que quera. Gigi asinti, y una parte de Sugar Beth tuvo ganas de aplaudirla Un hurra para ti, nia. Persigues tu parcela del poder en esta vida Y aunque no lo ests haciendo bien... un hurra para ti. Se sent encima de un tobillo.
Ests segura de querer saberlo? OH, s respondi Gigi, ansiosa. Todas las Sauces del Mar

dicen que usted era la chica

ms popular del instituto. De modo que Gigi conoca la existencia de las Sauces del Mar Eran mis mejores amigas, aunque ya no tengo contacto. Hizo una breve pausa para que sus siguientes palabras efecto: Las echo de menos. Pero tiene muchos amigos. Amigos importantes que hizo cuando viva en California y en Houston. Ya no necesita a las Sauces del Mar. Quiero decir, no son importantes ni nada de eso. Un nudo traidor apret la garganta de Sugar Beth. Su cuerda emocional era ms floja cada da.
Los verdaderos amigos siempre son importantes.

No era sa la respuesta que Gigi deseaba or, y Sugar Beth vio que su mente gil se preparaba para lanzar una nueva descarga de argumentos. Antes de que lo hiciese, aadi: Es tarde y estoy cansada. Seguro que t tambin. Gigi pareci derrumbarse. Sugar Beth se dijo que su agenda de problemas no admita ms anotaciones. Pero comprenda a esa nia mejor de lo que quera y, en el momento de levantarse de la mesa se oy decir: Tengo un rato libre el domingo. Quiz podamos hablar entonces. Gigi se anim Podra escaparme por la tarde. Mis padres tienen un concierto. Sugar Beth record los carteles que haba visto en el centro. Los conciertos de Ryan y Winnie Galantine... No creo que escaparse sea una buena idea. Mi padre es bastante estricto. Es la nica manera de poder vernos. -Sugar Beth poda entender que Winnie le prohibiera verla. Pero Ryan? Qu se imaginaba l que le hara a su hija? De acuerdo. Sugar Beth se levant de la mesa. Hasta el domingo por la tarde, pues.

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No poda permitir que la muchacha volviera a casa sola a esas horas y cogi su chaqueta.
Te acompao. No

es necesario. S lo es. Abri la puerta y salieron. Gordn se les adelant a la carrera por supuesto, prefiri trotar al lado de Gigi, en lugar de su propietaria. El pasaje Mockingbird no tena aceras, de modo que echaron a andar por la calle.
Mi padre y usted fueron novios, verdad? Hace mucho tiempo. Y usted y mi madre no se llevaban bien, verdad? Porque ella era Es complicado Ya.

ilegtima y todo eso.

Gigi levant la cabeza para mirar el cielo. Cuando me vaya de Parrich, no volver nunca ms. Es lo que decimos todos, querida". Las luces brillaban en las ventanas de la vieja casa colonial francesa, que hubiese estado mejor ubicada en el Vieux Garre. Gigi se detuvo antes de que se acercaran demasiado.
No

tiene que seguir. Mi dormitorio est encima del porche de atrs y es bastante de fcil trepar por la baranda. No hay peligro No lo pongo en duda. _ Debera obligarla a entrar por la puerta y sufrir su castigo pero no era la madre de Gigi y no tena que hacer lo correcto. Mirar slo para estar segura. Vale, pero no se acerque demasiado. Tenemos focos en el jardn. Una de las ideas de Winnifred. Sugar Beth percibi el desdn en la voz de Gigi y emiti una orden estricta para s: nada de pullas, por tentadoras que fueran. Apart de su pensamiento la imagen de las perlas de Diddie en el cuello de Winnie.
No me acercar.

Momentos despus vio a Gigi trepar el poste de hierro forjado del pequeo porche trasero. Haba muchos puntos de apoyo para los pies y pronto la muchacha alcanz el tejadillo. Un instante antes de abrir la ventana de atrs, se dio la vuelta y salud con la mano. Sugar Beth aguardaba en las sombras pero, aunque no se la poda ver, devolvi el saludo. He trado a tu hija a casa, Ryan. A salvo y de una pieza. Suspir y mir a Gordon. Vmonos, colega. Ya es hora de ir a la cama. Maana nos espera un largo da.

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El duque era siempre magnfico, aunque esta noche se superaba a s mismo. GEORGETTE HEYER, Estas viejas persianas

Colin termin de afeitarse y se dirigi al vestidor. Gordn sola hacerlo compaa mientras se vesta, pero esta noche le haban desterrado a la cochera. Lo mejor de Sugar Beth era su perro. De la cocina lleg el estallido de algo estrellndose contra el suelo. Otra vez el proveedor. O tal vez se le hubiera cado algo a Sugar llevaba todo el da corriendo arriba y abajo: para abrir la puerta, para dar el ltimo toque a los ramos de flores, para discutir con el proveedor. Se dedicaba en cuerpo y alma en pos de su anhelado ascenso. Colin rezong al tropezar con el banco del vestidor. No tena por qu sentirse culpable. Lo que iba a ocurrir esta noche era de una sencillez brutal que no tena intencin de dedicar el resto de su vida a la venganza, tambin sera el final de la historia. Un punto y aparte. Cogi una camisa de su percha de cedro. Una vez terminada la velada, le firmara un cuantioso cheque de despedida y nunca volvera a pensar en ella. Cosa que no resultara fcil, claro. Acababa de abrocharse los gemelos Bulgari cuando oy que llamaban a la puerta. Largo de aqu. Sugar Beth entr como un vendaval, como l esperaba. Vesta Un conjunto conservador al menos para ella: pantalones negros y blusa blanca con cuello de uve. Desde el ngulo apropiado, como era el caso en ese momento, se poda tener un atisbo del encaje blanco del sujetador. Colin ech de menos los altsimos tacones de aguja con que haba venido, a pesar de que haba sido l quien la hizo cambiarlo con el pretexto de que tendra que pasarse toda la velada de pie, aunque ambos saban la verdadera razn. Son las invitadas quienes lucen zapatos de tacones altos, no los miembros del servicio. Estos tampoco se recogen el cabello dejando sueltos largos y despreocupados mechones -sobre la curva enarbolada de la mejilla, junto a la lnea delicada del cuello, delante de las pequeas orejas, de cuyos lbulos colgaba un diminuto par de corazones de oro-, pero Colin hizo la vista gorda. Me liar a puetazos con este proveedor! _ exclam ella, lo corazones de oro agitndose . Deb pedirte que buscaras a otro en el instante mismo en que me dijo que es de California. Est poniendo tofu en los hors d'oeuvre. Sin frerlo siquiera!

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Estaba en pleno modo ama de casa. Colin empezaba a sospechar que lo asuma cada vez que se encontraba a la defensiva, al parecer casi siempre. El rubor de sus mejillas le prestaba un aspecto ms sano que recin llegada a Parrish, aunque sus muecas todava eran enclenques y el trazado de venas azules en el dorso de la mano que plant sobre la cadera podra ser el mapa de carreteras de todas las decepciones que la vida dispensa a las viejas reinas de la belleza.
Acaba

de romper la jarra nueva que te traje. Y sabas que pensaba utilizar bandejas de aluminio desechable en la mesa del buf? He tenido que recordarle que se trata de una cena formal, no de una francachela improvisada. Mientras Sugar Beth segua despotricando, Byrne tuvo ganas de ordenarle que dejara de malgastar energas en una fiesta que no era suya. Desde el primer momento le haba explicado que su cometido era servir a los invitados, pero Sugar Beth ni siquiera pestaeo. El intent recalcar lo dicho mandndola vestir apropiadamente. Resulta sorprendente lo fcil que es comportarse como un bastardo cuando uno se lo propone. Si ella inclinara su orgullosa cabeza una sola vez para admitir su derrota, l lo dejara correr. Pero Sugar Beth no se humillaba. Y aqu estaban los dos. Y l tena ganas de que todo acabara de una vez. ... no te olvides de deducir el precio de la jarra de sus honorarios cuando le firmes el cheque. As lo har. Lo ms probable es que el proveedor hubiese roto la jarra por no poder dejar de mirar el sugerente escote de Sugar Beth No lo hars. Con excepcin de mi sueldo, eres mister Derrochon en persona. Incluso cuando se trata de este incompetente proveedor de la Costa Oeste. Cuntos prejuicios, para alguien que tambin ha vivido en California S. Claro, pero estaba borracha casi todo el tiempo.

Byrne consigui reprimir la sonrisa en el ltimo momento. No iba a ceder a sus encantos seductores. El mordaz sentido del humor de Sugar Beth no era ms que otra de sus tretas, lo utilizaba contra s misma para evitar que el otro tirara la primera piedra.
Eso es todo?

Sugar Beth recorri con la mirada sus pantalones negros y la camisa de manga larga color burdeos. Lstima que he llevado tus pistolas de duelo a la tintorera. Byrne se haba prometido no enzarzarse en esgrimas verbales con ella, pero las palabras le salieron a su pesar: Al menos conservo la fusta. Me dicen que su uso se recomienda para disciplinar a los criados desobedientes. A Sugar Beth la divirti el comentario, y le dedic una ancha sonrisa en el momento de cruzar la puerta, Eres bastante divertido, para un envarado.

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La palabra envarado qued suspendida en el aire, como el olor a sbanas despus del acto sexual. Si ella slo supiera... Hasta el momento todo bien, pens Sugar Beth. La casa era preciosa, haba flores y velas encendidas por todas partes. En el vestbulo, las llamas de una docena de velas blancas se reflejaban en la oscura superficie lacada del piano de media cola. La joven pianista que Coln haba contratado para la velada alz los ojos del teclado y sonri. Sugar Beth respondi y ech una ltima ojeada al saln. Pequeas velas de color crema anidaban entre las hojas de magnolia con que haba decorado la repisa de la chimenea, y otras parpadeaban en las mesillas dispuestas para el solario. Sigue movindote. No pienses. No todos los cambios que Coln haba hecho en la casa eran malos. Libres del empapelado chilln, los espacios de la planta baja parecan ms amplios, y la cocina nueva y funcional era decididamente mejor que la vieja y atestada. Tambin le gustaba que el solario rescatara de las sombras la parte posterior de la casa. Aun as, echaba de me nos las llaves de su padre encima de una mesilla y el perfume de Diddie en todas las habitaciones. Al cabo de pocas horas todo habr terminado. Se dirigi al comedor para comprobar que el proveedor no hubiera cambiado las cosas de sitio. Las ramas de pimentero que haba entrelazado en los brazos de la araa prestaban un aspecto ms hogareo a la sala, y el centro de rosas naranja plido y lirios dorados del Per relumbraba sobre el mantel de lino moca, como ella haba previsto. Ya haba disminuido la intensidad de la araa del vestbulo, y ahora hizo lo mismo en el comedor. Las viejas paredes la abrazaron. Deberas ser ma pens. No te merezco, ni siquiera te quera, pero deberas ser ma, a pesar de todo. Prefera creer que haba trabajado tan duro para esta fiesta a efectos de demostrarle a Colin que no era una intil, pero haba mas que eso. Necesitaba ver la casa brillar de nuevo. Y necesitaba mantenerse muy ocupada para no pensar en el papel que le tocaba interpretar esa noche. Por un momento se permiti imaginar que an era la hija de La Novia del Francs, que los huspedes de esa noche eran los mismos que ella habra invitado si no se hubiera esforzado tanto en arruinar su vida. Las Sauces del Mar, Ryan, la vieja chalada de Carmichael sola decir a todo el mundo que Sugar Beth era tan dulce como su nombre; Bobby Jarrow y Woody Newhouse, el pastor Ferrelle su esposa, y la ta Tallulah, aunque desaprobara la labor decorativa Sugar Beth.

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Dnde estn los palitos de queso de tu abuela? Dios de mi alma Sugar Beth, hasta t sabes que no se puede celebrar una fiesta en la Novia del Francs sin los palitos de queso de Martha Carey. La lista de invitados imaginaria se esfum. Lo ltimo que deseaba ver esa noche eran caras familiares. Reson un tintineo de cristalera cuando Renaldo, el estudiante contratado para servir las bebidas, pas de camino al bar del saln llevando una bandeja con copas de champn vacas.
Ernie dice que la necesita en la cocina. Vale Gracias. No pienses en lo que va a pasar. Concntrate en tu trabajo.

Ernie, el desgraciado proveedor, con su cara rosada, su cabeza calva y sus cejas pobladas, pareca una versin demonaca de Porky el Cerdito. Se haba olvidado de traer palillos para las bandejas de los hors doeuvre , y Sugar Beth tuvo que buscarlos por su cuenta. Justo en el momento de entregrselos son el timbre de la puerta. El estmago le dio un vuelco. Ah no. No vas a acobardarte ahora. Irgui la espalda y se dirigi a la puerta principal. Colin haba llegado primero. Estaba en el vestbulo con dos hombres y una mujer, cuyo elegante vestido negro llevaba Nueva York escrito por todas partes. Uno de los hombres deba rondar los cincuenta y estaba bronceado; el otro era un apuesto licenciado de alguna universidad del nordeste. No podan ser otros que el agente de Colin, su esposa y Neil Kirkpatrick, su editor. Colin haba almorzado con el Parrish Inn, donde se alojaban, aunque era la primera vez Beth los vea. La mujer abri los ojos desmesuradamente al contemplar la amplia escalinata y el vestbulo iluminado por las velas.
Colin, no me esperaba esto. Es increble.

Sugar Beth absorbi el cumplido como si se lo hubieran hecho a ella. La Novia del Francs no era el ltimo apeadero de ninguna lnea a ninguna parte. La dulce balada que surga del piano, el suelo de mrmol que reluca bajo la luz aterciopelada de la gran araa, el parpadeo de las velas.. Todo era hermoso. La casa la atrap en su hechizo y, por un momento le pareci percibir una exhalacin del perfume de Diddie. Sonri. Se acerc a los invitados y tendi la mano,
Bienvenidos a La Novia del Francs.

La mujer lade la cabeza y los hombres parecieron confusos. Sugar Beth se dio cuenta

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de lo que acababa de hacer y sus dedos se contrajeron al retirar precipitadamente la mano. Colin se adelant un paso y dijo con voz tranquila: Llvate el abrigo de la seora Lucato, Sugar Beth. Ruborizndose de vergenza, ella se oblig a tender la mano de nuevo para recibir el abrigo. Desde luego. No le poda mirar a la cara, no soportaba saber que la estaba observando. En cuestin de segundos haba desmentido diez das de obstinacin y ocurrencias ingeniosas, diez das de no dejarle entrever cunto dola trabajar como sirviente en la casa que debi ser de su propiedad. Consigui abrirse camino hasta el cuarto lavadero, donde haba instalado un colgador de abrigos. Haba estado a punto de presentarse a los invitados como si tuviera pleno derecho a ello. Su piel arda. Tena ganas de echar a correr pero estaba atrapada. Atrapada en esa casa en esa ciudad. Atrapada al lado de un hombre que solo deseaba su mal. El timbre volvi a sonar, lejano para audible. Sugar Beth pens en Delilah para recuperar fuerzas y fue a abrir. Los nuevos invitados de Colin era un matrimonio ya mayor. Logr recibirles con un simple asentimiento de la cabeza. Despus las llegadas se sucedieron con ms rapidez, hasta que aparecieron el alcalde Aaron Leary y su esposa.
Sugar

BethHa pasado mucho tiempo. dijo l Mucho tiempo coincidi ella Te presento a mi esposa Charise La estilizada mujer no era de Parrish y no comprendi por qu su marido le presentaba a la criada. Es un placer conocerla, seora Leary. No volvera a cometer el error de traspasar los lmites de la familiaridad, no cuando Colin acechaba para pillarla justamente en falta. Llegaron varios matrimonios de Oxford, profesores, supuso Sugar Beth. Todos saludaron a Colin como si fuera uno de ellos a pesar de que no lo sera nunca, ni que pasaran mil aos. Sugar Beth senta que observaba todos sus movimientos, que deseaba proporcionarle una experiencia espantosa. sta era su venganza. Se oblig a aceptarlo. Lleg Jewl Myers, acompaada de la rubia rizada que trabajaba en la librera. Sugar Beth record que Ellie sola mandar a Jewel a la veranda con una jarra, para servirla a ella y a sus amigas. Esta limonada no es de color rosa, Jewel. Llvala a la cocina y dile a Ellie que la queremos rosa Jewel examin los pantalones negros y la blusa blanca de Sugar Beth.

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Vaya,

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vaya El mundo resulta m{s interesante cada da que pasa. Slo la semana pasada Sugar Beth haba deseado trabar amistad con Jewel. Ahora se daba cuenta de la imposibilidad de aquel deseo. Quieres darme tu chal? De momento me lo quedo. Voces del pasado resonaron en su cabeza. No quiero jamn, Jewel. Dile a Ellie que me prepare mantequilla de cacahuete con miel. S, seorita Escarlata. Jewel haba llegado a contestarle eso de veras, y Sugar Beth quiso creer que se haba redo, aunque no era muy probable. En el saln, Coln charlaba con un profesor con aparente inters; ella saba que era slo una pose. Cada partcula de su ser estaba pendiente de ella. La hora de la venganza le haba llegado.
No

creo que Meredith quiera quedarse con su abrigo dijo Jewel con una chispa de diversin en la mirada. Sugar Beth agradeci la oportunidad de escaparse y, mientras colgaba el abrigo, pronunci una pequea oracin: De acuerdo, Dios, ya toca aflojar un poco el nudo. Admito que fui una persona horrible, pero he intentado cambiar mis actitudes. Algunas, al menos... Crees que ahora podras apretar menos? Sin embargo, Dios tena ocupaciones ms importantes que escuchar las oraciones de una mancillada belleza surea, porque la siguiente vez que abri la puerta Sugar Beth se encontr cara a cara con las Sauces del Mar. Aunque no todas, slo Leeann y Merylinn. Ms que suficiente. Sugar Beth contempl sus caras, tan familiares y a la vez cambiadas, y record como Colin haba jugado con la verdad. Debi imaginar que ellas estaran invitadas. Una parte de ella debi saberlo. Merylinn la contemplaron sin sorpresa, porque haban estado esperando el momento. Los ojos de Leeann destellaban con alegra maliciosa.
Bueno Sugar Beth. Omos que habas vuelto. Imagnate, encontrarnos aqu. aadi Merylinn.

En un tiempo ambas haban sido sus mejores amigas. Pero en la universidad Sugar Beth se haba olvidado de ellas. Ahora Leeann era enfermera y pesaba unos diez kilos ms que en el instituto, cuando, haba sido una de las mejores atletas del ltimo curso. Llevaba un vestido tubo de seda amarillo vibrante, ms adecuado para julio que principios de marzo.. En cuanto a Merylinn, llevaba un conjunto anaranjado de cordoncillo que quedaba bien con su figura alta y ancha; todava exageraba la nota de su maquillaje. Tallulah le haba dicho que enseaba matemticas en el instituto. Resultaba difcil imaginarse a Merylinn, la compaera predilecta de travesuras de Sugar Beth, en el papel de maestra.

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Sugar Beth se dio cuenta de que les impeda el paso y se hizo a un lado. Por primera vez, se fij en la presencia de los hombres. Deke Jasper, el marido de Merylinn, haba perdido parte de su cabello aunque conservaba la mandbula cuadrada y su atractivo. Siempre haba sido un tanto sentimental, y a Sugar Beth le pareci ver un destello de simpata en sus ojos. El acompaante de Leeann era un hombre pulcro y de baja estatura que llevaba demasiada colonia.
Hola, Sugar Beth. Te acuerdas de m? Soy Brad Sirmons.

Era uno de esos chicos que no acaban de encajar en ningn grupo En el baile de primavera de octavo la haba invitado a bailar y ella casi se moj las bragas de la risa, porque l era bajito y ella era Sugar Beth Carey. Intuy la presencia de Coln a pocos metros de distancia, esperando verla desmoronarse. Se mordi el labio inferior y quiso cerrar la puerta cuando vio que otras dos parejas remontaban el camino de acceso. Heidi y Amy con sus maridos. Debi imaginrselo. Donde hubiera una Sauce del Mar, pronto aparecan las otras. Apenas aquella maana Colin y ella haban intercambiado sonrisas cuando Gordon trot en la cocina con una oreja vuelta del revs y una caja de galletas vaca en la boca. Ahora le odiaba por aquella sonrisa. Heidi Dwyer -ahora Pettibone- an tena sus grandes ojos color avellana y el cabello rojo, rizado y rebelde. Un osito de palta de ley colgaba de una cadenilla alrededor de su cuello, y su jersey rojo vivo estaba adornado con un racimo de cometas que ondeaban a la brisa de marzo. Sugar Beth imagin que deba de tener una cmoda repleta de jersis apropiados para toda estacin y ocasin festiva. En los viejos tiempos, Heidi haca la ropa para sus Barbies. Phil, el marido de Heidi, jugaba al ftbol con Ryan. Segua tan delgado como en el instituto, aunque ahora tena el aspecto bronceado y nervudo de un corredor de fondo. Durante el ltimo verano del colegio, todos pasaron los fines de semana junto al lago, bebiendo la cerveza que les proporcionaba a escondidas uno de los ayudantes del restaurante local. Phil ya sala con Heidi entonces, aunque l haba intentado besar a Sugar Beth. Como ella no quera estropear su amistad con Ryan, nunca le cont lo ocurrido, aunque s se lo cont a Heidi y la hizo llorar. Amy segua sin llevar maquillaje, y la cruz de oro visible entre el cuello abierto y su conservador vestido rosa era una versin ms grande de la que llevaba en el instituto, cuando ella y Sugar Beth se apoderaron de la cocina de Ellie para hacer galletas. El hombre de pelo castao y gafas deba de ser su marido.
Sugar

Beth. _ Amy era demasiado religiosa para humillarla. Pero el que hubiese

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perdonado a la pecadora no significaba que tuviera la obligacin de perdonar el pecado, y no quiso presentarle a su esposo. En cambio, fue directa hacia Coln y su saludo afectuoso no dej lugar a dudas con respecto a sus lealtades. Leeann saludo con la mano a alguien que estaba en el saln. Haba sido la primera amiga de Sugar Beth. Se haban conocido en el parvulario, donde -. segn contaban sus madres, Leeann haba intentado arrebatarle un telfono de juguete a Sugar Beth y sta se lo haba estampado en la cabeza. Cuando Leeann rompi a llorar, Sugar Beth hizo lo propio y luego le dio su nuevo reloj de Miss Piggy para calmarla. De todas las Sauces del Mar, Leeann fue la que se sinti ms traicionada por Sugar Beth cuando les dio la espalda para quedarse con Darren Tharp.
Colin,

cario. Se apret contra el profesor que casi la haba suspendido por no ser suficientemente lista para contestar a sus preguntas fciles del examen. Aunque ahora a Coln ya no pareca preocuparle que ella siguiera creyendo que Beowulf era un luchador de sumo. Ni siquiera le mir el vestido mientras le daba un abrazo carioso. Sugar Beth al final tuvo que observar lo que no haba querido ver: que Leeann llevaba abrigo. Una chaqueta, en realidad. De lana marrn acolchada, demasiado gruesa para llevar dentro de la casa. Una prenda que la criada ha de llevarse para colgar. Leeann se estremeci de placer al quitarse la chaqueta y lanzarla hacia Sugar Beth.
Cuidado con ella. Es mi favorita.

Una docena de insultos pasaron por la cabeza de Sugar Beth pero no profiri ninguno, porque haba dado la espalda a su ms vieja amiga por un intil fracasado llamado Darren Tharp. Todos la siguieron con la mirada mientras se alejaba por el vestbulo. La chaqueta que llevaba colgada del brazo pesaba media tonelada. El timbre son de nuevo. Sugar Beth sigui avanzando, No se permiti orlo. Casi estaba a salvo.
Te

importara abrir, Sugar Beth? pidi Colin

El terror le revolvi el estmago. Donde hubiera una Mar, pronto aparecan las otras. El camino hasta la puerta fue interminable. Ya no quedaban Sauces del Mar en Parrish. Las dems se haban mudado. Aunque algunos de sus novios seguan en la ciudad... Abri la puerta. Le result tan familiar como si lo hubiera visto esa misma maana aunque los aos haban dejado su impronta y, al mirarle a los ojos, supo que el adolescente que ella recordaba no era ms que una sombra del hombre en que se haba convertido. Era an

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ms apuesto de lo que se haba imaginado, seguro y refinado, su pelo rubio un tono ms oscuro, pero sus ojos del mismo clido color caramelo. Su americana deportiva de espiga blanca y negra combinaba a la perfeccin con su camisa de discretas rayas. Ambas prendas eran de confeccin impecable y muy caras. A pesar de su asombroso atractivo, Sugar Beth no sinti la mordedura de la pasin. Ni asomo del deseo ardiente que le despertaba Colin Byrne. En su lugar experiment una mezcla de nostalgia y profundsimo arrepentimiento. La chaqueta de lana de Leeann le abrasaba el brazo. La pianista empez a tocar una balada de Sting. La familia de Ryan era pobre,. comparada con la de Sugar Beth. Su casa era pequea y atestada y sus coches, viejos, aunque a ella nunca le haba importado. Incluso cuando l era un muchacho haba sabido ver su vala. Al menos se poda conceder ese crdito. Por el otro lado, quiz su aprecio no fuera ms que resultado de la atraccin sexual.
Hola, Sugar Beth.

Ella intent pronunciar su nombre, pero se le qued pegado en el paladar y slo consigui saludarle con un asentimiento. Dio un torpe paso atrs, para dejarles pasar. Porque, naturalmente, Ryan no haba venido solo. Winnie haba cambiado las perlas de Diddie por un diamante engastado, y gemas a juego brillaban en su cabello oscuro. Llevaba un entallado traje pantaln verde albahaca y una blusa de lentejuelas esmeralda. Esos. colores apagaran la belleza de Sugar Beth, pero Winnie haba heredado la tez aceitunada de Griffin y estaba radiante. No mostr ni pizca de la satisfaccin maliciosa exhibida por Leeann y Merylinn. Cuando sus miradas se cruzaron, slo dej traslucir una profunda y fiera dignidad. Que todo el mundo viese que la rproba torpona se haba convertido en un cisne muy hermoso, y muy rico. Ryan rode los hombros de Winnie con el brazo. Sugar Beth capt el mensaje. Colin dio un paso adelante. De pie entre los dos hombres, Winnie apareca menuda y femenina. Sugar Beth haba olvidado su talla pequea . Ella y Coln intercambiaron besos en la mejilla.
Winnie,

esta noche ests deslumbrante. Como siempre. Su sonrisa dio a entender a Sugar Beth que, por mucho que estimara a Leeann y las dems Sauces del Mar, su amistad con Winnie era ms profunda. Tem que llegaramos tarde. Ryan tuvo una emergencia en la fbrica. Problemas con el equipo de una lnea explic l. Ya est todo solucionado. Me alegro de orlo. Colin y Ryan se dieron la mano con la naturalidad de dos hombres

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que se encuentran cmodos en mutua compaa. Ambos componan un cuadro de contrastes: Ryan era rubio y de facciones delicadas. Colin, moreno, adusto y enigmtico. Sugar Beth huy. Cuando alcanz el cuarto lavadero estaba temblando. No volvera all por nada en el mundo. Se ira para no regresar jams. Dnde estaba su bolso? Dnde lo haba dejado? Dnde... ? Te quiero, Sugar Beth ma. Y t tambin me quieres. Verdad? Delilah... Por un momento, se haba permitido olvidar. La conservacin de su orgullo no detendra las facturas pendientes de la residencia. Una vez ms haba alcanzado uno de esos momentos clave de la existencia. Emmett hubiese dicho que esa velada le ofreca una oportunidad de oro para demostrar de qu pasta estaba hecha.
De vidrio, amor mo. Como las ventanas de pap. Deja de remolonear, amorcito, y haz lo que tienes que hacer. A ti te es fcil decirlo. Ests muerto. Pero t no, y Delilah depende de ti.

Embisti el cuello de la chaqueta de Leeann con una percha. Casi poda percibir el dulce sabor de la venganza en la lengua de Coln. El esperaba que ella huyera, deseaba que ella huyera y, cuanto ms permaneciera encerrada en el lavadero, ms le satisfaca. Se volvi hacia la puerta y respir hondo. Haba llegado el momento de pasar una prueba. Otra vez.

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Las personas embargadas de fuertes emociones tienen algo extremadamente vulgar. GEORGETTE HEYER, El corintio

Sugar Beth entr en el saln con una bandeja de canaps y un puado de servilletas de papel. Las Sauces del Mar irguieron las cabezas, aves de presa al acecho de su vctima. Estaban reunidas aparte, dejando que sus maridos cuidaran de s mismos. Winnie, la vieja rproba convertida en su actual lder, brillaba entre ellas tanto como los diamantes que luca. Bebi un sorbo de vino de su copa. Ni finga ignorar la presencia de Sugar Beth ni la miraba fijamente, como hacan las dems. Ryan estaba de pie bajo la arcada de la entrada, separado del resto y observando discretamente a Sugar Beth. Colin trataba de espolear el ansia justiciera que le impulsaba desde que ella volviera a Parrish, pero no consegua encontrarla. Verla obligada a coger el abrigo de Leeann haba sido ms que suficiente para satisfacer su apetito de venganza. Ahora lo nico que deseaba era terminar la velada, para olvidar a Sugar Beth y todos los estragos que ella haba causado. El rubor arda en sus mejillas mientras cruzaba el saln pero, en lugar de evitar a las Sauces del Mar, como hara cualquier persona razonable fue directa hacia ellas. Colin percibi la predisposicin negativa de ellas deslizndose hacia Sugar Beth como una nube radiactiva. Las haba herido a todas, y no lo haban olvidado. Vindola avanzar, Colin dese que dispusiera de cierta municin para defenderse: los negros tacones de aguja que la haba obligado a quitarse, uno de sus tops retractilados la mariposa turquesa... Sugar Beth tendi la bandeja a Leeann. Gambas? Leeann se llev un dedo a la barbilla. Dame un minuto, quieres? Intento imaginarme qu pensara Diddie si viese a su Sugar Beth ahora. En lugar de borrar la sonrisa burlona de los labios de Leeann con uno de sus comentarios mordaces, como habra hecho la vieja Sugar Beth, la rubia alta con la bandeja de gambas no respondi. Permaneci inmvil, dejando que la examinaran como si le hubieran salido hongos. Coln arrug el entrecejo. Por qu Sugar Beth no minimizaba las prdidas largndose ahora mismo? Tanto necesitaba aquel cuadro? No se le ocurra otra razn por la que estuviera dispuesta a canjear su autoestima.
Son

frescas las gambas? pregunt Heidi con altivez Como anfitrin, Colin debera sentirse ofendido, aunque aquello nada tena que ver con l ni con las gambas. Le hubiese

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gustado que Sugar Beth lanzara un contraataque, pero no lo hizo. Por supuesto. Heidi tom una gamba y Leeann, rebosante de dignidad cogi la copa medio vaca de Winnie. Hay que rellenar la copa de Winnie. Trae champn. Colin haba sido el artfice de todo aquello. Cmo poda culparlas por su descarado despliegue de regodeo? Cuando tramaba su plan vea en l la manera perfecta de ajustar cuentas. La venganza de un caballero: directa al grano pero sin que la sangre llegara al ro. Ahora, embargo, su vieja amargura pareca un fotograma granuloso que llevaba demasiado tiempo proyectndose en su cabeza. Sugar Beth pas las servilletas a la mano que sostena la y cogi la copa. La sed de venganza se apag completamente en la boca de Byrne a quien embarg el viejo y destructivo deseo de matar dragones. Se coloc al lado de Sugar Beth.
Yo me ocupar.

Ella apart la copa antes que pudiera tocarla. No se preocupe, seor Byrne. Estar encantada de hacerlo. Puso rumbo al bar, la cabeza alta, la espalda erguida, una reina portando una bandeja de gambas.
Bueno,

bueno. Leeann frunci el entrecejo, decepcionada por no haber conseguido reacciones ms intensas. Sigue siendo una malcriada Heidi estir el cuello para poder ver a Sugar Beth en el bar. Habis visto su cara cuando Leeann le dio la copa de Winnie? No se vosotras, pero sta es la velada ms divertida de mi vida Amy pareca preocupada. Quizs no debamos divertirnos tanto. Psatelo bien replic Merylinn. Maana pedirs perdn en la iglesia. Nos borr de su vida de un plumazo record Heidi. En el instante en que pis la universidad, nosotras dejamos de existir para ella. Por no mencionar lo que le hizo a Colin apostill Amy. Jur que era cierto. Leeann se dirigi a Byrne. Pero nosotras nuca la cremos. Colin y a haba odo eso en otras ocasiones y no quera volver a orlo. Agua pasada. Dejmoslo correr. Se lo quedron mirando pero, antes de reaccionar, Sugar Beth regres con la copa de Winnie. sta la acept sin mirarla siquiera, como si su hermana fuera invisible. Colin debera felicitarse. Aqulla era justicia de salon en su versin ms refinada.
He

terminado de leer aquel autor chino que me recomendaste. Tenas razn. Disfrut mucho del libro.

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Colin sinti una punzada de irritacin. Winnie saba mejor que todas como es sentirse proscrita, y esperaba algo ms de ella. Su propia hipocresa le asombr. Acaso iba a culpar a Winnie de lo que l mimo haba puesto en marcha? Sugar Beth se march a la cocina, y Colin se permiti relajarse un poco. Quizs tuviera el buen sentido de marcharse. Desde luego, la vieja Sugar Beth lo hara. Con espritu deportivo, accedi a comentar la obra del autor chino.. Su voz sonaba pomposa pero eso no le preocup. Adems que demonios, l no era pomposo, dijera lo que dijese Sugar Beth. Sencillamente, le gustaba alentar a la gente a hablar de literatura.
Es

poco probable que lo lea, salvo que haya un hombre desnudo en la tapa brome Merylinn. Quizs hagan una pelcula. Todos rieron excepto Winnie. Colin sigui su mirada y vio que Sugar Beth haba vuelto de la cocina e iba directa hacia Ryan. A Ryan le gustaban las fiestas con buena msica y buena comida las fiestas en que los viejos amigos podan mezclarse con gente nueva e interesante, pero esta noche hubiera preferido no asistir. Al mismo tiempo, casi no haba podido pensar en otra cosa. Por fin volvera a verla.. Colin se lo restregar en la cara, esperad y veris cacareado Leeann la ltima vez que estuvieron todos juntos No sera humano si no lo hiciera. Los dems aportaron alegremente sus opiniones, y slo Winnie permaneci callada. No tuvo que ver a Sugar Beth para saber que iba hacia l. Lo mismo ocurra en el instituto. Antes de torcer en una esquina, Ryan ya saba que se la encontrara del otro lado. Te querr siempre. Apart de la mente aquel susurro oxidado. No haban sido Romeo y Julieta, precisamente. Ms bien Ken y Barbie, como solan llamarles los amigos para tomarles el pelo. l se acurrucaba a sus pies como un cachorro enamorado, y ella era exactamente lo mismo que ahora una mujer nacida demasiado hermosa y demasiado rica para preocuparse de pequeeces como la integridad.
Hola,

t dijo Sugar Beth con voz ms ronca de lo que l recordaba. Tengo algunas brochetas mediocres para hombres con buen apetito, pero ni te acerques a lo otro. Es tofu. Ryan se volvi lentamente.

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Aunque vesta con ms sencillez que las otras mujeres, Sugar Beth consegua hacerles sombra slo con su porte. No obstante, haba perdido el frescor de su juventud. Estaba demasiado delgada y la piel en torno a los ojos se vea tensa. Pareca una mujer un tanto usada. No desgastada, pero ya no nueva. Al mismo tiempo, nada poda ocultar su pedigr de purasangre. Ella le ofreci la bandeja que llevaba.
Mira

a quin tenemos aqu dijo con voz sedosa. Al Pez Gordo en persona. No hablaba con sarcasmo sino con afecto ms como una madre orgullosa que como una ex novia infiel. Ryan se sinti extraamente desinflado y reaccion con aspereza No puedo quejarme. Me encuentro muy a gusto en el despacho de tu padre. Seguro que s. La sonrisa de Sugar Beth se torn ms generosa, matiz que slo consigui irritarle. Nunca se sabe cundo la vida nos dar calabazas, verdad, Sugar Beth? Ya lo puedes decir. Ryan sinti una punzada, seguida de una marea de emociones confusas. No le gust la expresin de afecto en los ojos de ella. Hubiera deseado algo ms excitante. Incluso una dosis de angustia por todo lo pasado, y algo deseo lujurioso para calmar su ego aunque, considerando su torpeza adolescente, esto no era demasiado probable.
He cambiado de opinin. Me duele. Sal.

Pero ya era demasiado tarde. Dios mo. Lo siento. Ella se haba redo. No importa. Probemos de nuevo. Y eso hicieron. Una y otra vez, hasta que por fin les sali bien. Lo hicieron en el Camaro, sobre mantas a orillas del lago, junto a la caldera del stano de los padres de Leeann. Aun as, no era suficiente. Se haban prometido que, una vez casados, lo haran al menos tres veces por da Te querr siempre.
Sugar Beth, quisiera hablar contigo un momento.

Ryan no se haba percatado de la presencia de Colin y sinti ganas de protegerla al ver que su sonrisa se desvaneca. Lo siento, jefe. No tengo tiempo para charlar. He de servir estos canap s antes de que se enfren. Olvdate de eso. Pero ella ya se haba alejado.

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La pianista atac una cancin de Faith Hill. Colin mir con ceo la espalda de Sugar Beth. Ryan tom un sorbo de cerveza y mene la cabeza En qu demonios estabas pensando? Colin suspir. Me pareci una buena idea, en su momento. No lo es. Dime algo que no sepa ya. La sensacin de desastre inminente se fue agudizando mientras Colin observaba a Sugar Beth moverse por el saln con la bandeja. Ted Willowby no poda quitarle ojo, y el muchacho del bar haca el ridculo cada vez que ella pasaba por all para rellenar las copas. Sugar Beth ofreci una servilleta a la bibliotecaria en jefe de la universidad y llev una copa a Charse Leary. Despus se puso la mscara, de fra indiferencia y fue directa hacia las Sauces del Mar. A Coln el whisky se le removi en el estmago. Ella se quebrara antes que doblegarse un pice. Tuvo ganas de sacarla a rastras del saln y quitarle su obstinacin a besos.
An se cree la duea del universo observ Ryan

Pero Sugar Beth ya no era la adolescente custica que ambos recordaban. Coln quiso decrselo a Ryan pero, consciente de que l mismo apenas empezaba a darse cuenta de ello, se abstuvo. Oy una exclamacin contenida y volvi la cabeza justo a tiempo; de ver a Merylinn volcar su copa de vino tinto encima de la blusa blanca de Sugar Beth. Sugar Beth huy al dormitorio de Colin. No iba a permitirles que la hicieran llorar. En su vida ya haba derramado lgrimas de compasin suficientes para ahogar a una cabra, y lo nico que haba conseguido era un cero patatero. El vino que empapaba su blusa pareca sangre recin vertida. Se oblig a respirar hondo y acompasadamente, pero no logr deshacer el nudo que le cerraba la garganta. Ya poda llamar las cosas por su nombre. El nudo naca de la vergenza. Hay una gran diferencia entre saber que la gente te odia y ver el odio en sus caras. En el bao encontr pauelos de papel para sonarse la nariz No iba a huir. Las Sauces del Mar ya podan arrancarle la piel a mordiscos, ella no pensaba irse a ninguna parte. Se senta como el mueco contra el que los nios descargan puetazos. Por muchas veces que la derribaran, ella volvera a ponerse en pie. O no? No se senta con nimos de levantarse mientras se quitaba la blusa y se limpiaba el pecho con la toalla de Colin. El vino haba dejado una mancha roja en su sujetador, y eso ya no tena remedio. Lo cierto es que pocas cosas tenan remedio. Se senta tan frgil como el castillo

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Ella es tan dulce azcar que una vez decorara el pastel de su octavo cumpleaos. Colin entr en la habitacin. Sal de aqu le orden ella y entr en el vestidor.

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Byrne no replic que aqulla era su habitacin. Se detuvo justo pasado el umbral del vestidor, en el mismo lugar que haba ocupado ella unas horas antes mientras l se vesta.
Quiero que vuelvas a la cochera ahora mismo

le dijo, con una consideracin que doli

ms que las hostilidades del saln. No me digas. _ Rebusc entre las camisas de l. Es ms que suficiente. Todava no me han hecho sangre. Descolg una camisa blanca de su percha y se la puso. No quiero tu sangre, Sugar Beth. Oh ,s la quieres, hasta la ltima gota. Y ahora qutate de en medio Quiso salir pero l la agarr del brazo y la oblig a alzar la vista. Normalmente, a Sugar Beth le gustaba mirarle, pero ahora aquellos ojos arrogantes expresaban una compasin que la indignaba.
Qutame las manos de encima.

Byrne relaj los dedos pero no la solt, y sus palabras cayeron sobre ella, fras y lijeras como copos de nieve: Es que tengo que echarte fsicamente? Sugar Beth contuvo el impulso de ocultar la cara en su cuello. Si Byrne quera volverse sensible, era su problema; ella no pensaba seguirle el juego.
Eso mismo seorito. Se apart de l. Tienes que echarme, porque es la nica forma de

conseguir que me vaya. Esto no es una pelea. Dselo a ellas, Mejor an, dilo a ti mismo. Trataba, furiosa, de abrocharse la camisa Me equivoqu admiti l, y prosigui con la misma voz de Padre Amador : Vete a casa. Quedas despedida. Ir a primera hora de la maana para darte un cheque. Un cheque suculento, estaba segura.
T

y tu peculio de la lstima podis ir al infierno, vuestra merced. La invitada de honor no se marcha a mitad de la fiesta. Haba planeado esta fiesta antes de contratarte. Pero no habas previsto la diversin. Esperaste mi llegada para eso. l no lo neg. Cada vez que Sugar Beth le haba preguntado por los invitados haba evitado darle una respuesta concreta. Permteme le apart las manos de los botones. Te ests haciendo un lo.

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Puedo hacerlo sola. Desde

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luego. Como todo Sugar Beth intent retroceder pero l la retuvo con firmeza. Sus manos empezaron a recorrer la hilera de botones, desabrochando los que estaban mal abrochados y abrochando el resto. Crees que no necesitas a nadie. Porque era la ta ms dura de la ciudad. Cretelo Armada y peligrosa. Y que todos sepan lo dura que eres Mucho ms que las comadrejas como treplic ella Sin duda Colin arque una ceja Me gusta pensar que poseo cierta sensibilidad femenina Apuesto a que llevas braguitas de encaje No creo que me entren Sus manos llegaron a la altura de sus pechos y el dorso de los dedos roz la suave curva, envindole pequeas descargas de excitacin por toda la piel. Esta sensacin la asust ms que la idea de volver al saln. Byrne exudaba la misma fuerza varonil que la haba derrotado en el pasado. Pero esta vez no. Pasara lo que pasara. Se apart de l y empez a anudar las puntas de la camisa en la cintura. Desde luego, no he visto mujeres por aqu. Cunto hace no tienes una cita? Con una mujer, quiero decir. Estoy pasando una temporada sabtica. Es lo que dicen todos antes de empezar a vestir santos. Ve a casa, Sugar Beth. Ya les has demostrado de qu pasta ests hecha. No necesitas nada ms. Por qu dejar una fiesta justo cuando se pone interesante Porque esta fiesta en particular te est destrozando el corazn. No podras estar ms equivocado, macho. He enterrado a mis padres y a un par de maridos. Esto no me afecta en absoluto, sali del vestidor y se dirigi a la puerta del dormitorio. Esta vez Byrne no intent detenerla. Colin no haba previsto que las cosas podan empeorar, y fue un error. Sugar Beth no pensaba retroceder. Con la mscara de desapego cordial bien puesta, sigui sirviendo bebidas y pasando la bandeja con los hors d'oeuvres. Cuando ya no soport seguir observndola, le quit la ltima bandeja de las manos, ganndose una sonrisa melindrosa y un gesto de desaire.

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Cuando la haba visto en el vestidor, el sujetador blanco manchado de vino, ni siquiera el deseo que le despertaba pudo disimular el desprecio que senta por s mismo. Byrne se mova por el saln tratando de concentrarse en sus deberes de anfitrin. Todos los que estaban all le haban ayudado a escribir Reflexiones, de una manera u otra. Las bibliotecarias, los historiadores... Winnie le haba hecho la crtica de su manuscrito cuando necesit una mirada diferente. Jewel y Aaron Laery le haban facilitado el acceso a la poblacin negra de la ciudad y la comprensin de la forma de pensar de sus miembros ms ancianos. Las sauces del Mar le haban ayudado a separar los hechos de las habladuras. Vio a Winnie de pie junto a una de las mesillas dispuestas en el solario Estaba contemplando la oscuridad del otro lado de los ventanales. Detrs de la isla central que divida la cocina, Sugar Beth y el proveedor daban los ltimos toques a las bandejas con la cena. Ryan y las Sauces del Mar haban ido al solario, acompaados de algunos invitados ms, pero Winnie se haba alejado de todos. Pareca pequea comparada con Sugar Beth, aunque menos indefensa.
Una fiesta inolvidable dijo cuando Coln se le acerc.

l hizo un esfuerzo ftil por distanciarse de la crueldad que haba puesto en marcha: Ya la haba planeado antes que ella volviera a Parrish. Lo s A diferencia de la mayora de las mujeres, a Winnie no la incomodaban los silencios en medio de una conversacin, pero esa noche su silencio pona nervioso a Colin, quien finalmente opt por cortarlo:
Merylnn no debi tirarle el vino encima. Tienes razn. Pero me encant, Colin. Mentira si dijera que no disfrut de cada gota.

l lo comprenda, y esto slo le hizo enfadarse ms consigo mismo. El editor entr en el solario. La buena disposicin de una editorial no se debe tomar a la ligera, ni siquiera por uno de sus autores ms relevantes y Colin deba acercrsele para darle conversacin. En cambio, se limit a observar cmo Sugar Beth llevaba una ensaladera al comedor Sucedi hace mucho tiempo coment. ramos todos unos cros. Se te ha ocurrido alguna vez olvidarlo todo? Supo que haba metido la pata incluso antes de orla contener la respiracin. Influye en ti, verdad? Como influye en todos los hombres que se acercan demasiado a su telaraa. Claro que no.

La expresin de Winnie le dijo que no se lo crea. Ni siquiera l se lo crea. Record la

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oleada de calor que le haba invadido mientras abrochaba la camisa que Sugar Beth le haba cogido del armario.
Siempre pens que seras la nica persona inmune a ella dijo Winnie. Todos

tenemos cosas turbias en nuestro pasado. Su presencia aqu me ha hecho ver que llega un momento en que debemos dejarlas atrs y seguir con nuestras vidas. Winnie se llev la mano al diamante solitario que le colgaba del cuello. Crees que yo no he seguido adelante con mi vida? Estoy hablando de m respondi l con cuidado. Mejor para ti, si ests dispuesto a superar las acusaciones de agresin sexual. Yo no he avanzado tanto. Winnie... Convirti mi vida en una pesadilla, Colin. Sabas que sola vomitar antes de ir al colegio y que luego me atiborraba de porqueras para sentirme mejor? Ella nunca perda la oportunidad de humillarme. En el instituto, planificaba por qu pasillos pasar para no cruzarme con ella. Slo tena que mirarme para que yo empezara a dar traspis. Si alguna chica daba seales de buscar mi compaa, Sugar Beth le deca que slo las perdedoras andaban con Winnie Davis. Era mala, Colin y esa maldad no desaparece, forma parte del carcter de la persona. Si crees que ella ha cambiado, me das lstima. Y ahora disclpame no he tenido la oportunidad de charlar con Charise. Byrne reprimi las ganas de seguirla. El lunes pasara por la tienda para calmar las aguas. Para entonces habra superado la necesidad que senta de defender a Sugar Beth. Para entonces no se sentira tentado de sealar que las cosas tampoco pudieron ser fciles para ella, verse obligada a ir al mismo colegio que la hija ilegtima de su padre y tener a alguien como Diddie como modelo. Quiz Sugar Beth no hiciera ms que luchar de la nica manera que saba. Ms invitados llegaron al solario, atrados por el olor a comida. Las Sauces del Mar rodearon a Neil, y Colin las oy preguntar si conoca buenos libros de dietas y si conoca a Reese Witherspoon en persona. Sugar Beth se le acerc, pero su deferencia no le enga ni por un instante.
Disculpe la interrupcin, seor Byrne, pero la cena est lista. Sus invitados pueden ir al buf.

Para enfatizar su actitud servil, llevaba uno de los delantales del proveedor en la cintura. Colin quiso arrancrselo, arrancarle toda la ropa y llevarla de vuelta al dormitorio.
Ya has hecho bastante. Srvete un plato y sintate con nosotros.

Las Sauces del Mar le oyeron. Giraron las cabezas como buitres. Winnie irgui la espalda y Ryan se dirigi al bar. Pero las hogueras que ardan en los ojos de Sugar Beth le decan que no deba esperar notas de agradecimiento en el futuro prximo.

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Ella es tan dulce


Es

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usted un encanto de jefe, preocupndose por los miembros de la servidumbre, pero ya me he atiborrado de hors d'oeuvres. Sera incapaz de probar un bocado ms. Santo Dios, Diddie haba vuelto de la tumba.
El

seor necesita algo ms? Arrull Sugar Beth, desafindole con la mirada. Estar encantada de proporcionrselo. Le estaba despreciando, como haba hecho con sus ex maridos, y la cabezonera irlandesa heredada de su padre despert en Byrne. Puedes deshacerte de ese maldito delantal y venir a cenar con nosotros. Los invitados que no eran de Parrish les escuchaban extraados, pero las Sauces del Mar comprendan, y siseos de desaprobacin salieron de sus picos. Maana todo Parrish estara al tanto de su traicin. Mucho antes incluso. Les cosquilleaban los dedos de las ganas de sacar sus telfonos mviles y ser las primeras en informar al mundo que Colin Byrne se haba unido a las fuerzas del mal. Sugar Beth tuvo el valor de darle palmaditas en el brazo.
Ya

te ha vuelto a equivocar de medicamento, corazn. Maana mismo llamaremos a tu psiquiatra y todo quedar aclarado. Tendi la mano para coger la copa de vino de Aaron Leary, que estaba vaca. Permtame seor alcalde, as tendr ambas manos libres para el buf. Y alej sus garras goteando sangre de Colin Byrne. Neil se le acerc El drama vivo de la vida en una pequea ciudad del Sur. Deberas escribir un libro. Excelente idea. Neil mir hacia el comedor. Es tal como la describiste. Por qu no me dijiste que haba vuelto? Las cosas se han complicado. Quiz podamos tener una triloga sobre Parrish. A Coln no le cost interpretar su expresin esperanzada. ltimo apeadero haba representado el mayor xito editorial de la carrera de Neil, y Reflexiones prometa ser mejor. Neil prefera un tercer libro sobre Parrish, en lugar de una larga novela sobre tres generacin; irlandesas e inglesas. Neil se resisti cuando Coln quiso conducirle hacia el bufe puesto en el comedor. An no. Las Sauces del Mar acaban de entrar. Esas mujeres dan miedo. Imagnate cmo eran bajo el liderazgo de Sugar Beth. No tengo que imaginrmelo respondi Neil. He ledo Reflexiones. Nadie ms lo haba ledo, sin embargo, y Coln se preguntaba como reaccionaran los

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ciudadanos de Parrish a este segundo libro sobre su ciudad, cuando tantos de sus protagonistas an seguan all. Mir tambin hacia el comedor. Las Sauces del Mar prefirieron cenar en las mesillas del solario Cuando todos los invitados estuvieron servidos, Coln disimul su falta de apetito haciendo la ronda por las otras mesas. Al final, regres al solario y se apost junto al mostrador con un plato que no tena ganas de comer y con la vana esperanza de poder, de alguna manera misteriosa, controlar los acontecimientos desde aquella posicin elevada.
Se me ha olvidado la servilleta dijo Heidi. Treme una, Sugar

Beth. Quiero otro de estos deliciosos rollos. Asegrate que est a caliente. Llvate este plato sucio. Ya he terminado. En cuanto realizaba un recado, las Sauces del Mar la enviaban por otro. Y ella lo permita. Ni se deshaca en prisas ni las envi a tomar por saco.
Treme una toallita hmeda. Tengo las manos pegajosas, A ver si encuentras

el molinillo de la pimienta. Seguro que hay uno

Ni siquiera Amy pudo resistir la tentacin de unrseles, a su manera particular, y Colin la oy susurrar: Jess puede lavar los pecados de todos, Sugar Beth, incluso los tuyos. Entrgate a su piedad Colin apart su plato con la intencin de poner fin a aquella tontera, pero Sugar Beth detect su movimiento y le dirigi una mirada que no solo pona en duda su virilidad sino su propio derecho de existir en este mundo. Con resignacin, Byrne no se movi y se prepar para lo peor

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No creo dijo lord Bromford despus de someter el tema a su seria consideracin que uno deba sacrificar sus principios para satisfacer los caprichos de su mujer GEORGETTEHEYER,LAGRANSOHPY

Winnie dej probar a Ryan un bocado de su tarta de kiwi antes de pasar a la accin. Cuando Sugar Beth empez a recoger los platos Winnie alz la voz discretamente:
Ay, Seor, se me ha cado el tenedor debajo de la mesa. Me apartar, Sugar Beth, para que

puedas recogerlo. Se apart de la silla y dio un pequeo paso a un lado. Coln comprendi la jugada de inmediato. Winnie haba elegido algo nimio, insignificante, pero que lo simbolizaba todo, para recuperar el tenedor, Sugar Beth tendra que ponerse de rodillas ante Winnie. No saba si Sugar Beth pensaba complacerla ni quiso esperar a averiguarlo. Se apart del mostrador como un resorte, slo para ver que el marido de Winnie se le adelantaba.
Permteme dijo Ryan.

La boca de Winnie se torci y, por primera vez, pareci ms vulnerable que Sugar Beth. sta mir a Ryan una fraccin de segundo antes de dar un paso atrs. Lentamente, l se apoy sobre una rodilla a los pies de su esposa, busc debajo de la mesa y cogi el tenedor que sin duda, Winnie haba empujado hasta all con el pie. Colin miraba a las dos mujeres alternativamente. Siempre le haban fascinado los arquetipos literarios, pero, si alguien le hubiera preguntado cul era la valiente Cenicienta y cul la malvada hermanastra no le habra sido fcil responder. La velada avanzaba lentamente. Aunque l se senta desdichado, sus invitados parecan estar divirtindose y eran ya las once pasadas , cuando, por fin, empezaron a despedirse, uno tras otro.

Las manos de Winnie no estaban del todo firmes cuando se puso el corto camisn de encaje negro. Era uno de los muchos que tena, de colores distintos. Ryan entr en el dormitorio sin su americana informal. Sin duda la haba dejado tirada sobre el silln, en la planta baja. An estara all cuando volvieran de la iglesia a la maana siguiente. Ryan no esperaba que Winnie recogiera sus cosas. Sencillamente, no se daba cuenta de cuntas cosas dejaba tiradas por todas partes.

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Mira

esto. l le mostr un arrugado pster de un cachas con el torso desnudo, que luca dos piercings en los pezones mientras una mano femenina asomaba entre sus muslos para cerrarse sobre su entrepierna. Lo encontr pegado en el interior de su puerta cuando entr para ver cmo estaba. Ya sabe cunto odiamos esos psters. Por eso sigue colgndolos. Si es rebelde ahora, qu pasar cuando tenga diecisis? Winnie no verbaliz su temor ms profundo, que la gentica seguira su curso y Gigi terminara como Sugar Beth: egocntrica, vengativa y sexualmente activa a una edad demasiado temprana. Ryan tir el pster en la papelera y fue hacia el armario. No hizo ningn comentario sobre el camisn negro de importacin, aunque porqu habra de hacerlo ? Winnie tena una vasta coleccin de prendas de dormir sexy, y l la vea con una de ellas -o sin una de ellas- casi todas las noches. A veces, ella tena ganas de tirarlas todas a la basura e ir al mercadillo a comprar unos cmodos pijamas de algodn. Mientras Ryan segua su rutina de antes de acostarse, Winnie se desliz entre las sbanas y abri el libro que haba dejado en la mesilla de noche, aunque no se esforz en fingir que lea. La remorda el feo recuerdo de Ryan arrodillado a los pies de Sugar Beth. Haba cometido un terrible error de clculo. Haba obligado a su marido a tomar partido y l lo haba tomado por la persona equivocada. Sus propios celos la ponan enferma. Ryan se haba fijado en Sugar Beth toda la noche. Fue discreto en su observacin, pero no puedes vivir con un hombre tanto tiempo sin llegar a saber qu est pensando, Esta noche, Winnie tena que hacerle el amor hasta dejarlo tan exhausto que no fuera capaz de recordar a Sugar Beth. Dmelo, amor Como una estrella porno de tercera. Pero la sola idea de los giros, gemidos y el revoltijo le provocaban hasto y resentimiento. Ryan termin con el bao y se meti desnudo en la cama. Se volvi de costado para mirarla. Bastara con rozarse contra l para provocarle una ereccin. Ryan tendi una mano para acariciarle el pelo y luego pas un dedo por debajo del tirante del camisn y le roz un pezn Dmelo, amor mo... Winnie se lo deba todo, pero opt por dejar el libro sobre la mesilla, como excusa para apartarse de l. Y entonces dijo algo absolutamente extraordinario:
No me encuentro bien. Creo que esta noche dormir en la habitacin de invitados.

Los ojos dorados de Ryan se llenaron de preocupacin. Qu te pasa? Tengo el estmago un poco revuelto. Winnie apart las sbanas y baj las piernas de la cama. No quisiera despertarte en mitad de la noche. l le frot la zona lumbar.

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No me importa. Ambos dormiremos mejor as.

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Se levant sin darle un beso de buenas noches. Estaba asombrada, de s misma. Hoy, de todas las noches, cuando ms necesitaba mostrarse seductora, ni siquiera era capaz de besarle. Se senta harta l. Harta de su gallarda, de su comportamiento impecable, de su solicitud sin fin. Harta de sentirse la segundona. Y, por encima de todo, estaba harta de fingir que Ryan le gustaba, cuando no era verdad. Le quera, s. Le quera con toda el alma. Eso jams cambiara. Pero, ahora mismo, no quera verle ni en pintura. Cogi su bata de los pies de la cama.
Por la maana, Gigi montar una escena para no ir a catequesis Lo dejo en tus manos.

Ryan se incorpor sobre un codo y la mir con curiosidad. De acuerdo. Winnie se dijo que ms le vala no pronunciar ni una palabra ms e irse a la habitacin de invitados y cerrar la puerta antes de echarlo todo a perder. Comprar unos pijamas. No uso pijamas repuso l. Para m. l le dedic una de sus sonrisas sexy patentadas. Me gusta lo que llevas ahora. Pero a m no. La sonrisa se borr de la cara de Ryan. Ests cansada. Cansada y hastiada. Y l saba por qu, aunque no quisiera admitirlo Antes fingira no conocer la existencia de ese fantasma que se haba cernido sobre ellos los ltimos catorce aos, como finga ella misma, porque su matrimonio era frgil como la cscara de un huevo y ninguno de los dos quera arriesgarse a romperlo.
Cansada, s. Logr esbozar una sonrisa temblorosa. Te har

crepes para desayunar. Como si una pila de creps pudiera arreglar lo que fallaba entre ambos. Winnie apag la luz y se dirigi a la puerta. Te apetece que te frote la espalda? pregunt Ryan. No. No me apetece en absoluto. Y sali del dormitorio. Colin entr en la cocina y vio a Sugar Beth de pie encima de un taburete, guardando una bandeja en el armario sobre la encimera. Era la una de la madrugada, el proveedor ya se haba marchado y ella estaba claramente agotada, aunque an no haba terminado de demostrar que poda aguantar lo que Colin le echara. Qu hombre intentara quebrar un espritu como ste?

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Ests muerta de cansancio. Vete a casa.

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Sugar Beth mir a su perro. Qu hace aqu Gordont He ido a la cochera para dejarle salir y me ha seguido hasta aqu, Se ha comido una de sus correas. Me odia. Los perros no odian a sus amos. Ira contra el orden natural del universo Segn t. Baj del taburete y, al cogerlo para devolverlo a su sitio Colin vio las ojeras debajo de sus ojos, negras como hematomas. Deja el maldito taburete donde est. Maana me ocupar de lo que quede por hacer. Ella apoy el taburete en la cadera y le mir con burla indisimulada.
Mrate.

La culpa rezuma de cada uno de tus poros. No te echaras a llorar, verdad? Eso me superara, la verdad. Intentar contener las lgrimas. Ahora vete a la cama. Por la maana te extender un cheque. Ya lo creo que s. Y me pagars el doble por las horas extra. Aunque dos veces nada, sigue siendo nada. Dios, eres tan tacao. Si no gastaras tanto dinero en perfumes caros y en discos de Barbara Streisand. quiz podras pagarme lo que valgo. Querida, ni siquiera yo tengo tanto dinero. Sus palabras la dejaron helada. Coln tuvo la satisfaccin de verla parpadear y luego fruncir el entrecejo mientras buscaba la ofensa encubierta. Aprovech ms su ventaja:
S

que te sentirs decepcionada, pero esta noche ha sido la ltima. Estamos en paz. Me he vengado oficialmente de tu mentira adolescente. Ella alz la mirada al techo, de vuelta al ruedo. Me ests diciendo que esta poca culpa basta para que te retires con la cola entre las patas? Y te llamas un hombre. Seguramente haba estado leyendo demasiadas novelas er t icas victorianas, porque de pronto tuvo ganas de tumbarla sobre un silln y... hacer algo muy malo. Sugar Beth se acomod en uno de los taburetes delante de la encimera y apoy un taln descalzo en el travesao..
Creo

que nunca te lo he dicho. Lade la cabeza en actitud de falsa ensoacin. La noche que perge aquella mentira sobre ti, llor autnticas lgrimas. No me digas. Ella se estaba haciendo dao, Coln lo intua pero no saba cmo impedrselo. Adems, sus das de querer rescatar a damas en peligro haban quedado atrs. Vers, aquel da tuve un accidente con el Cmaro (las seales de stop siguen sacando la rebelde que hay en m) y tema que pap me quitara las llaves del coche. As que no fue

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slo el odio que te tena lo que me hizo mentir. Es tarde, Sugar Beth, y ests cansada. Fue divertidsimo. Nada ms decir que habas intentado manosearme, Diddie olvid por completo el lateral abollado, y pap tambin. Ni siquiera me hicieron pagar la reparacin c o n mi semanada An me ro cuando lo recuerdo No tena aspecto de rerse. Se la vea exhausta y reventada. Colin se le acerc.
Eras una nia, y una nia muy malcriada. Deja de castigarte ya.

Debera haber sabido que la compasin era un error. Sugar Beth se levant del taburete siseando como una serpiente.
Pero

si eres la caridad cristiana en persona. Destilas compasin y perdn. No necesito tu lstima, seor Byrne. No necesito... Ya basta! Con un rpido movimiento, la levant en brazos y la sac de la cocina. La lucha consigo mismo haba terminado. Toda la velada les vena conduciendo a esto: ahora la llevara a su habitacin y la depositara en la cama y le hara el amor hasta que ambos quedaran sin sentido. Vaya, vaya... Sugar Beth le miraba con ojos cansados y voz provocadoramente arrastrada. Esto ya se entiende ms, grandulln. Byrne se detuvo en seco.
Qu ocurre, milord? Ya no le parece tan buena idea? Se burlaba de l con su expresin de

coquetera cansina. Acaso temes no poder satisfacer las necesidades de una chica? El sexo y el descaro eran las nicas armas que le quedaban para desquitarse Colin lo comprenda, como tambin que su amabilidad deba de ser como un veneno lento para aquella orgullosa sangre surea. Se estaba comportando como un hombre cnico excitado ms all de su capacidad de resistencia. Sin embargo, otrora haba tenido un espritu romntico, y eso le ayud a encontrar fuerzas para dejarla en el suelo. Despus, ya que algn premio se mereca por su contencin, le dio un beso largo y profundo. Ella respondi como una seductora. Le dio la lengua, gimi con cada aliento y restreg las caderas contra las suyas, todo falso, todo destinado a darle a entender lo que poda hacer con su compasin. Aun as a Colin la sangre le palpitaba en las ingles y su cuerpo peda ms. Necesit todo su autodominio para no sucumbir, pero mantuvo los labios suaves y receptivos, y le dio tiempo para descargar su ira. Poco a poco, el frotamiento ces y Sugar Beth retir la lengua de su boca. Se apret contra l, relajada y clida. Colin sorbi sus labios. Saban a terciopelo.

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Sugar Beth sinti la delicada succin de la boca de Byrne y supo que la haba desarmado, y estaba demasiado agotada para seguir luchando. l estaba muy excitado y la sorprendi darse cuenta que ella tambin. Su cuerpo haba cobrado vida bajo las capas de cansancio. Coln saba a salud y vigor, a esa especio de potencia masculina que, ella casi haba olvidado que exista. Su beso se hizo mas profundo. Sugar Beth senta los msculos fibrosos, la fuerza de su cuerpo . Entreabri los labios y la lengua de l se desliz en su boca. Le rodeo el cuello con los brazos. l jugueteaba y la acariciaba. Oy su propio suspiro cuando Colin dej de besarla para levantarla de nuevo en brazos. Sin embargo, en lugar de dirigirse a las escaleras, la llev a travs del vestbulo y la reacomod entre sus brazos para poder abrir la puerta principal.
Esto

es lo ms difcil que he hecho en mi vida dijo apretando los dientes, pero cuando hagamos el amor (y creme cuando te digo que lo haremos) ser un acto de placer, no una maldita pelea para ver quin queda de pie al final. Fuera haca fro. Sugar Beth apoy la mejilla en la pechera de Byrne, cuyo ritmo de la respiracin no vari mientras cruzaba el csped con ella en brazos y Gordon abrindoles camino.
Adems prosigui l, estars descansada. Yla apret contra s,

ms amable. Has bebido ms de lo que crea. Sugar Beth bostez y cerr los ojos. Vamos, reconcelo. Te doy miedo. Terror sera una palabra ms apropiada. Ella se apret ms contra su pecho. Desde luego soy un mal bicho. La peor de mis pesadillas. La puerta de la cochera se atascaba, y Byrne tuvo que dejarla en el suelo para poder abrir. Una vez dentro, volvi a besarla, a u n q u e apenas rozndole los labios, como si no confiara en s mismo. Fue entonces cuando Sugar Beth se dio cuenta de que no era broma que la dejaba. No quera que se fuera pero tampoco se le ocurra cmo decirle que se senta sola, perdida, y que necesitaba su presencia.
No tienes idea de lo difcil que me resulta esto dijo Byrne as que no esperes cordialidades

cuando venga a verte por la maana Quin ha dicho que ests invitado? Quin ha dicho que necesito una invitacin? Esta vez, al marcharse, se llev el perro consigo. Sugar Beth apenas consigui arrastrarse hasta el dormitorio. Dej la ropa en el suelo y de algn lugar sac fuerzas para lavarse los dientes, pero sera demasiado pedirle que hallara energas para analizar sus sentimientos confusos.. Se dej caer en la cama, Antes de quedar dormida, les oy.

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Ella es tan dulce .. Sugar... Sugar.Sugar.

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Al principio pens que era un sueo pero, al darse la vuelta, las voces sonaron con ms fuerza. ... Sugar...SugarSugar Cybby Bpwmar y sus amiguetes borrachos estaban all fuera Llamndola como hacan en el instituto. Sers una mujer que recordarn, le haba dicho Diddie. Se cubri la cabeza con la almohada y se qued dormida.

A Winnie la despert el ruido que haca Ryan al ducharse. Poco despus le oy despertar a Gigi para ir a catequesis, y la protesta previsible de la chica.
Pap me expulsaron Lo recuerdas? No de la Iglesia Dnde esta mam? No se encuentra bien Yo tampoco. Vstete.

Winnie estaba medio dormida. Percibi el lejano aroma del caf, el tintineo de los platos en la cocina, el golpe de un portazo, el motor de un coche que se alejaba... La vida que segua sin ella. Finalmente, se despert lo suficiente para levantarse de la cama. Pas por encima del camisn negro que haba sustituido la noche anterior por una vieja camiseta de Ryan y unos pantalones de chndal rosa que haba guardado en el armario para llevarlos a la recogida de ropa vieja de la iglesia. Se dirigi al cuarto de bao y consigui lavarse los dientes, aunque no se sinti capaz de una ducha. Se contempl en el espejo: ojeras, semblante plido, pelo aplastado a un lado de la cabeza. Su vida se estaba deshilachando como los fondillos del chndal rosa , hilo tras hilo.
Te encuentras mejor?

Dio un respingo al ver el reflejo de Ryan en el espejo, por encima de su hombro. Llevaba pantalones de faena y la sudadera Old Navy que Gigi le haba regalado por Navidad.
Cre que te habas ido.

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Estaba

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preocupado por ti y ped a Merylinn que llevara a Gigi a la iglesia con ellos. Cmo va eso? Bien. Winnie sinti la llamada de la cama de invitados un lugar aislado donde no podra herir a ninguno de los dos. Quera arrastrarse hasta la cama y esconderse bajo las mantas. Esta tarde tenemos el concierto. La recepcin. Podrs hacerlo? Estar bien. Ryan cruz los brazos y se apoy contra la jamba de la puerta. Ella saba por qu se haba quedado en casa en lugar de ir a la iglesia. Quera compensarla por lo de la cena. Las cosas siempre les resultaban tan -fciles a Sugar Beth: su belleza, su encanto, su habilidad de hipnotizar hasta al ms decente de los hombres, incluso a Colin. En cuanto a Ryan... Le bast una mirada para verse arrollado por un cargamento entero de posibilidades perdidas. A Winnie la ahogaba la furia. Haba sacrificado la esencia misma de su ser en un vano intento de competir con el fantasma de una adolescente malcriada. Senta tanto asco de s misma que no lo soportaba Ryan consult su reloj.
Gigi an tardar en volver. Por qu no... ? No

puedes pensar en otra cosa que no sea sexo? Las palabras emergieron de su garganta como arrastradas por un giser prehistrico. Si le hubiera abofeteado, Ryan no habra parecido ms humillado El geiser borbote y se desinfl bajo el peso de la culpa
Lo siento. Ay, cario, Ryan, lo siento mucho no quera decir eso.

Pero no bastaba con una disculpa para remediar las cosas. Los clidos ojos castaos de Ryan se tornaron glaciares
Iba

a sugerir que te vistieras para ir a la panadera y comprar buuelos de cereza que tanto te gustan. La injusticia de su propio arranque la puso enferma, pero la ira que arda en su interior no quera desaparecer. Toda la vida haba credo que no se mereca nada mejor que las migajas y ya estaba harta. Respir hondo para serenarse
Lo siento. No slo pienso en el sexo, sabes? Ya lo s. Es que... no me encuentro bien Se sujet el vientre tratando de

contener la fuerza

del geiser. Espera que me arregle e ir contigo.

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Olvdalo. Tengo que revisar unos documentos. Ryan dio un paso y

se detuvo. Un rayo del sol matinal proyect sombras en su cara y por un momento, pareci un completo extrao. Si ests enfadada por lo de anoche, por qu no lo dices claramente, en lugar de montar todo un drama?. El geiser rugi. No estoy enfadada. Sugar Beth se mereca el despecho, pero lo que ocurri fue mucho ms alla. Os comportasteis como unas cras, y no quiero tener nada que ver con eso. Imagino que no. El geiser herva en su interior, buscando un resquicio por donde erupcionar. Cuando vas a olvidar el pasado? Como t? S, demonios. No pudiste apartar los ojos de ella! En toda la noche. Cada vez que te miraba, la estabas observando. Alto ah. Ryan levant una mano admonitoria. Hablaremos de esto cuando puedas ser razonable. El rechazo desbarat los restos de su autodominio, y el geiser lo arrastr todo a la superficie, incluso el secreto que Winnie haba guardado bajo llave todos esos aos.
No puedo ms!

Ryan quiso alejarse. No te atrevas a dejarme as! l sigui andando. Winnie corri tras l, una arpa chillando, histrica, fuera de s. Me qued embarazada a propsito! Clmate Te ment! Ryan se etuvo junto a las escaleras y se volvi para mirarla. Por primera vez, pareca autnticamente preocupado. Winnie ya basta Me qued embarazada a propsito, para que te casaras conmigo! Lo s Ella se tap la boca, trag su bilis, intent respirar y no pudo Lo sabes? Lo sabes y nunca dijiste nada? Para qu? Ryan se mes el pelo. No tiene sentido hablar de esto. Te tend una trampa! No me siento atrapado. Amo a Gigi ms que a mi propia vida. Ve a tomar un bao. Te sentirs mejor. Como si el bao pudiera lavar su pecado. Ryan... Pero l ya se alejaba escaleras abajo.

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Susan Elizabeth Phillips y a l no le

Winnie tuvo que apoyarse contra la pared. Su ms infame secreto importaba.

Anonadada, volvi al cuarto de bao y se dej caer junto a la baera. Nunca se haba planteado atraparle. Pero, una noche, se oy decir que tomaba la pldora, que l no tena por qu preocuparse. Como era Winnie Davis, l la crey. Tena responsabilidades que atender y abri los grifo de la baera- Esta tarde tenan el concierto, la recepcin. Si slo pudiera ser como Sugar Beth..., insensible y egocntrica, totalmente carente de conciencia. Se ech a llorar. Durante cunto tiempo hay que pagar por lo viejos pecados? De su mentira haba salido Gigi, y eso no poda lamentarlo. Por qu, entonces, se detestaba tanto a s misma? Quiz porque Ryan nunca haba tomado las rienda.

Sugar Beth oli el caf. Y el beicon. La encantaba el beicon. Se dio la vuelta en la cama, vio que eran casi las once y fue al cuarto de bao. Veinte minutos ms tarde se encaminaba a la planta baja. Llevaba ropa interior limpia, una bata de seda negra marca Victorias Secret que tena desde haca una eternidad y su ms viejo par de botas camperas. Se haba lavado el pelo pero no se haba entretenido en secarselo. Tampoco en ponerse maquillaje. Despus de lo de anoche Colin Byrne no se mereca ms que un pelo limpio y un poco de locin hidratante. Le dolan los msculos del duro trabajo y la justa indignacin del da anterior, aunque prevaleca una sensacin alivio. Consciente de ello o no, Colin, por fin, la haba perdonado. Ya se haba librado de la carga que arrastraba desde haca tanto tiempo. l estaba delante de los fuegos de la pequea cocina. La daba la espalda y su presencia dominaba el reducido espacio. Slo con verle, Sugar Beth dese arrancarle la ropa y llevarle a rastras al piso de arriba.
Estaba a punto de subir a despertarte.

Ella dese haberse quedado ms tiempo en cama para darle la oportunidad de hacerlo.. Era la misma magia negra de siempre: rendirse al hombre inadecuado. Aunque ya no era tan estpida como antes, Puede que le hubiese llevado ms tiempo, pero al fin haba aprendido a distinguir entre deseo y el amor.
!Santo Dios Ser verdad que llevas tjanos? Dame un poco de caf rpido Estn

hechos a medida repuso Coln mientras coga una taza Wedwood de la ta Tallulah de un estante y se serva caf. Son franceses y cuestan ms de trescientos dlares

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pero creo que lo valen. Ella observ los tjanos se amoldaban a sus caderas perf ectas Esos franchutes saben hacer tjanos, desde luego dijo secamente O a tus admiradores anoche. A Cubby y a los muchachos? Sin duda celebraban haber ganado el ttulo de idiotas. Un huevo o dos Ech dos en la sartn, Dime que hay un paquete de Krispy Kremes escondido en alguna parte. Tienes suerte de que las tostadas no sean integrales. Colin se fij en la bata de seda y las botas camperas. Sugerente. Eres el nico hombre en Parrish con agallas para emplear una palabra como sa. Dnde est mi perro? Fuera No parece propenso a escaparse, Es demasiado obstinado para eso. Sugar Beth se acerc a la mesa de la cocina con su caf y se sent. Huele a beicon. Dnde est? Te preparar ms. Colin sirvi los huevos en un plato con sorprendente habilidad, aadi una tostada untada con mantequilla y lo dejo sobre la mesa, delante de ella. Qu haces, comiendo beicon? Tus arterias habrn sufrido un shock La carne es dbil. Desde luego, conozco la sensacin. La tostada estaba fra pero l no haba escatimado mantequilla, y ella no se quej. Y los huevos no estaban nada mal. El beicon sise cuando lo ech en la sartn con destreza. Sugar Beth habl entre bocados. Espero que nadie descubra que ests ofreciendo ayuda y consuelo al enemigo. Creo que sobrevivir. Me ests preparando el desayuno porque an no has superado tu sentimiento de culpa o slo quieres ser agradable para echar mano antes al pastel? Imagino que el pastel son esas partes apetecibles de tu cuerpo, las ocultas debajo de la bata. A sas me refiero, s. Probablemente. Probablemente qu? La culpa o el pastel? Tengo que elegir? No importa. Sugar Beth se acab el primer huevo. Hblame de tu mujer. No. Pues entonces, no hay pastel. Coln no se andaba con rodeos y ella no pensaba hacerlo tampoco. Cmo muri? l hinc el tenedor en el beicon. Choc contra un muro de cemento, si quieres saberlo. Sera muy trgico en cualquier circunstancia pero, adems, ella lo hizo a propsito Ay. Exacto. Haba un mundo de dolor debajo de aquel perfil impasible. Sabes de culpas mucho ms de lo que pensaba coment ella.. Es curioso, cunto

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podemos malinterpretar a las personas. No tena por qu sentirme culpable. Haba hecho todo lo posible por ayudarla. Sugar Beth conoca la dinmica de las recriminaciones demasiado bien para creer su rplica, y arque una ceja. Byrne apart la mirada. De acuerdo, ella estaba embarazada y tard un tiempo en asimilarlo. Pero al final prevaleci la cordura y consegu aceptarlo. Me conoc mejor, en el proceso. Por ejemplo? Supe que el matrimonio no es para m. A algunas personas se les da bien, pero no soy una de ellas. Quieres decir que nunca has tenido la tentacin? Entiendo que te resulte difcil entenderlo, pero no. Ni una vez. Por fin mi vida es exactamente como quera que fuera, y nunca me he sentido mejor. Pero basta de hablar de mi pasado, resulta aburrido Se sirvi otra taza de caf y se volvi para mirarla. Dime si hubo algo ms all de lo evidente que te impulsara a casarte con un hombre cuarenta aos mayor que t. No me creeras. Estoy aprendiendo a separar el grano de la paja en lo que dices, as que ponme a prueba. Ella troce una esquina de su tostada pero no pudo comerla. Le quera Por qu no? Era un millonario. En circunstancias normales tendras razn, pero no descubr que era tan rico hasta despus de sucumbir a su magia. Tena setenta aos. Cunta magia pudo haber? Te sorprendera. Era un tipo muy apuesto y pareca quince aos ms joven, una versin tejana de Anthony Hopkins aunque sin esa espantosa prtasis dental. Se le cerr la garganta. El hombre ms encantador que he conocido nunca. Su encanto era autntico, le sala de la mdula, porque naca de la bondad. l fue el amor de mi vida. Conmovedor. Su tono fue custico pero su sonrisa, comprensiva. A Sugar Beth le gust la combinacin. Colin sac el beicon de la sartn. Si lo entend bien, sufri una larga enfermedad. Dos aos. Estuvo en coma los ltimos seis meses, Y muri hace cuatro meses? Sugar Beth asinti e intent sacudirse la tristeza con irona. Y aqu estamos. Una viuda desconsolada y un viudo solitario luchando contra una vida de callada desesperacin con un desayuno bien intencionado aunque mal preparado. Bastara para hacer llorar a Hallmark. Por cierto, la semana que viene te har gachas de maz. Tengo un antojo. Colin estaba a punto de llevar el plato de beicon a la mesa pero volvi a dejarlo, con expresin grave.

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No habr una semana que viene para nosotros, Sugar Beth.

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Ella se levant de la silla. Ah no, no lo hars. Todava no he encontrado el cuadro y no vas a despedirme. Necesito el dinero, as de claro. l la mir con su vieja altivez. Ese trabajo es humillante. Slo te lo ofrec para avergonzarte Te ests acercando cada vez ms. Unas semanas ms y lo comprenders. Coln alz la mirada. Ella volvi a sentarse. Por favor, Coln, no seas cabrn. Eso es precisamente lo que no quiero ser. Ya no puedes quedarte en la ciudad. Te he extendido un cheque que cubrir tus gastos por un tiempo. Vuelve a Houston. All podrs cuidar de mejor de ti misma que aqu. Cuidar de s misma no era el problema, nunca lo haba sido. El problema eran las facturas de Delilah.
No pienso irme sin el cuadro. Ni siquiera sabes si existe. Byrne se acerc a ella.

Y los lujos que podras permitirte con

su venta no valen tanto como tu dignidad A ti te es fcil decirlo. No naciste superficial. Maldita sea, Sugar Beth! Mrate. Te has quedado en los huesos Parece que hace semanas que no duermes bien. Y, como guinda la gente te escupe por la calle y t no haces nada por impedirlo. Las cosas slo pueden empeorar. No te equivoques, Winnie tiene poder en esta ciudad. Winnie Davis no me asusta. Seguro que no. Pero Winnie Galantine es otra historia. Ella es como Diddie, Sugar Beth. Mtetelo en tu cabezota. Winnie tiene todo el poder que antes tena tu madre. Pero le falta el encanto. Y luego est el tema de nosotros. Frunci el entrecejo. Lo de anoche fue ms que suficiente para satisfacer mi sed de venganza pero no podra decir que ahora te deseo lo mejor. Dicho esto, me resulta especialmente ominoso que estemos a punto de tener una relacin sexual. Ms que a punto, si me salgo con la ma. Quiz no puedas. Todava no me he decidido. Mientes. Echamos tantas chispas que las paredes se estn ennegreciendo. Chispas de un cortocircuito. Somos las dos personas peor avenidas del mundo. Eso lo hace ms tentador. Me equivoco? Su mirada la abrasaba . Evito a las mujeres derrochonas como el diablo evita el incienso, y no la hay ms derrochona que t. Me enorgullezco de ello. Te cebas en los hombres que te adoran, y ste no ser mi caso. Me encanta tu manera de flirtear. Es la atraccin sexual de los contrarios. No dejas de tener razn, aunque me da en la nariz que resultaras una gran decepcin en el catre.

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La voz de Colin emiti una seal plana Por qu, si puedo preguntarlo? Ya sabes por qu Ilstrame Por tus remilgos. Mi cuerpo no es pulcro como el tuyo. Es femenino. Se mancha. Se humedece. T eres majadero. No creo que disfrutes demasiado de ello. Sugar Beth trat de entender qu pretenda exactamente, con esas palabras, aparte de darse a s misma un susto de muerte Querida, eres la mismsima reencarnacin del diablo. Ella le dirigi una mirada radiante. Lo s COME. Estamp el plato de beicon sobre la mesa, delante de ella No tienes hambre? Perfecto. Subamos arriba. Si subimos, me quedo con el trabajo. Esto no tiene nada que ver con tu trabajo, y lo sabes. Gordn aull al otro lado de la puerta en el instante mismo en que Colin iba a ponerle la mano encima. Maldito chucho. Por fin has visto la luz. Colin dejo entrar al perro, que se dirigi al recipiente con su agua. Sugar Beth mir el beicon pero haba perdido el apetito. Antes de volver a Parrish, el duelo y la ansiedad se haban encargado de apagar su deseo sexual. Luego se haba reencontrado con Colin Byrne. Por qu tena que ser l quien la sacara de su limbo sin complicaciones ? El no menta cuando le deca que no le deseaba lo mejor.
Dime que no ests recuperando el juicio dijo l, mirndola desde las alturas La estupidez est grabada en mi ADN. Gracias a Dios

Beth supo que iba a tirar adelante. Al mismo tiempo, necesitaba que l supiera que era slo una diversin para ella.
Manos a la obra dijo y se levant de la mesa, poniendo rumbo a las escaleras. Y ms te

vale responder bien porque, si no me asegurar de que lo sepa la ciudad entera. Y t, querida, ms vale que seas algo ms que palabras, cosa que , empiezo a poner seriamente en duda. De veras? Se detuvo en seco en el tercer escaln, se desabroch la bata y la dej caer al suelo. Colin observ el sujetador blanco, el tanga negro y las botas camperas. Que me aspen suspir. Ella se pas un dedo por el vientre con gesto seductor. Y todava no has visto lo bueno.

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Te

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equivocas. Recorri la distancia que les separaba con tres grandes zancadas. Aunque reconozco que estoy impaciente por ver el resto. Vale, pero me quedo con el trabajo. Cierra el pico, quieres? Le rode la cintura con el brazo y la levant del escaln, apretndola contra s. Las botas camperas chocaron contra las pantorrillas de Colin y Sugar Beth le mir desde lo alto. Inclin la cabeza, los labios de l se entreabrieron y sus bocas se encontraron. Colin la bes con una avidez que debera ser desconocida para un hombre tan refinado. Sin dejar de besarla, la llev de vuelta al sof y le desabroch el sujetador.
Eres magnfica susurr al arrojarlo a un lado. Lo s.

l ri por lo bajo y le acarici los pechos, y luego volvi a besarla con la misma avidez. Por muy grande que fuera el placer Sugar Beth quera ms. Quera sentir por todo el cuerpo su boca, sus dientes... Gordn ladr. Y quera intimidad. Deshazte de l gru. Es un perro. Colin le mordisqueaba el labio . No se lo contar a nadie. No me gustan los mirones. Colin maldijo y fulmin a Gordn con la mirada. Qudate aqu. Agarr a Sugar Beth de la mueca y la llev al dormitorio del primer piso, mientras el perro les segua. Cuando Colin cerr la puerta de una patada, Gordn empez a aullar. A pesar de su anhelo, Sugar Beth se ech a rer cuando vio la expresin asesina de Colin.
No te muevas gru l y sali como una flecha del dormitorio.

Sin dejar de sonrer, Sugar Beth se sent en el borde de la cama deshecha y se quit las botas. Colin debi de encontrar una chuchera para perros o veneno raticida, porque de pronto hubo silencio luego volvi a la habitacin. Ella le observ desde la cama.
Maravillosa dijo l, contemplndola.

Sugar Beth slo llevaba el tanga y un par de calcetines prpura con una chica superhroe a cada lado. Los haba comprado para Delilah, pero no los quiso porque atravesaba una etapa romntica.
Soy

experta en lencera.

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No

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tengo nada que objetar. De pie en medio de la vieja alfombra floreada, Colin empez a quitarse la ropa. Cuando se qued slo en tejanos, ella se levant y se le acerc. Djame a m. Pas un dedo por el ojal y se puso a juguetear con el cierre Necesitas ayuda? grazn l. No gracas. El calor del vientre masculino calent el dorso de su mano .Recorri la cremallera con el pulgar. Sinti el bulto voluminoso, duro ( otra sorpresa) muy largo. Las manos, los pies, la nariz: debera haberlo adivinado. Le deseaba tanto como l a ella, pero no soportaba la idea de que todo terminara muy pronto... ni de darle demasiada importancia.
Nunca

debiste ponerme un suspenso en mi trabajo sobre Charlotte Bront El clido aliento de l le roz el cuello. Tal vez podamos discutirlo ms tarde. Creo que no. Juguete con la lengeta de la cremallera. Me esmer mucho en aquel trabajo. Y lo entregaste con una semana de retraso. Sugar Beth baj la cremallera un par de centmetros y se detuvo para hacer pucheros An as.. De acuerdo. Cambiar el suspenso por un aprobado. Ella solt la lengeta. Haciendo caso omiso del dulce letargo que la iba embargando, dio un paso atrs y le mir enfurruada.
Quiero un notable.

Pero ella no era la nica que saba jugar. Esto te lo has de ganar. Byrne seal sus pies. Dame uno de esos calcetines. Slo uno? Soy un hombre razonable. Supongo. Sugar Beth apoy un pie en el borde de la cama y se inclin lentamente sobre el muslo. Se quit el calcetn como si fuera una media de red y lo meti bajo la cintura de los tjanos. Muy bien hecho. Y ahora el tanga. Quiero un sobresaliente. Slo por tu cuerpo. Eso fue amable de su parte, ya que ambos saban que estaba demasiado delgada y que sus muslos no haban visto un gimnasio desde haca una eternidad. Aun as, unas piernas largas puntan mucho para los hombres.
Si me besas primero. Ser un placer.

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Este beso fue ms lento que los anteriores, ms intenso, un beso de primera. Coln le pas los dedos entre los cabellos. Los tejanos de l le rascaban la piel. Ella sinti que se renda incluso antes de que l metiera los dedos bajo el tanga y tirara de l, al tiempo que se arrodillaba. Sugar Beth ech la cabeza atrs cuando Byrne hundi la cara entre sus muslos. Inspir su esencia, como slo lo hacen los hombres buenos. Los malos tambin, aunque no tena por qu preocuparse siendo ella la nica pecadora en la habitacin. Colin le separ los muslos y le cubri las nalgas con una mano. La devor. Sus piernas se paralizaron, pero l la sostena con su ancha mano justo en la posicin apropiada, abierta y accesible. Su orgasmo la pill de sorpresa. Se le escap un grito ahogado Colin la acompa en la arremetida y luego la tendi en la cama como si fuera una mueca. Se hizo un lo con los tjanos, y su inusual torpeza provoc una sonrisa a Sugar Beth. Descubri que l estaba preparado cuando le vio sacar del bolsillo un preservativo previsor aunque innecesario. Desnudo al fin, la tendi de espaldas y la acarici con los labios los pezones hasta el vientre, y ms abajo. Quin iba a imaginar una generosidad tan terrenal de un hombre tan quisquilloso? Sugar Beth hundi los dedos entre su cabello espeso y Colin jug con ella y la llev a las puertas de un nuevo orgasmo, sin dejar que las cruzara. Ella se volvi de costado para devolverle el favor. Embriagados de sus sensaciones, se exploraron, tocndose y saborendose intercambiando palabras indecentes y gemidos profundos, cada vez ms excitados. Ella intent cerrar los muslos para atormentarle pero l no se lo permiti.
Ni se te ocurra.

Cogi uno de sus tobillos, el que an llevaba calcetn, y lo apret contra la cama. Luego agarr la otra pierna por la rodilla, la abri y la penetr con fuerza, sin brutalidad -era demasiado corpulento para necesitarla- pero sin demasiados miramientos tampoco. Como si pudiera leerle el pensamiento. Ella le rode con las piernas y sus cuerpos se enlazaron al ritmo de unos viejos amantes. La espalda de Colin temblaba bajo las manos de ella. l arque las caderas, rode sus nalgas con la mano y encontr un nuevo punto donde dale placer.

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Sugar Beth arque el cuerpo y grit. Sus miradas se encontraron, prodigioso, En un instante prodigioso, les recorri a ambos una descarga de reconocimiento, algo muy profundo, muy esencial. Pero la vorgine los arrastr antes de que pudieran darle nombre.

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Juro que matara a Vidal! Es un irresponsable seduciendo a muchachas honestas... GEORGETTE HEYER, El cachorro del diablo

Sugar Beth se volvi de costado y susurr: He terminado contigo. Puedes irte. La respiracin de Colin segua agitada y ella temi haberlo forzado al lmite de sus fuerzas, pero lo que acababa de ocurrir la haba emocionado ms de lo que deseaba reconocer. El sexo sin ms pretensiones estaba permitido para sentirse bien, pero no estaba permitido tomrselo en serio, y eso es lo que podra suceder si Sugar Beth bajaba la guardia. Supo que Colin la estaba observando mientras cruzaba desnuda la habitacin. Record su amenaza de despedirla.
Esto

no ha sido ms que el precalentamiento, querida dijo l con su acento de familia real. Yo, desde luego, no he terminado contigo. Ni t ni ningn otro hombre. Pero tengo cosas que hacer y por desgracia, no formas parte de ellas. No me digas. Con slo verle recostado en la almohada, el pecho hmedo de sudor, el pelo negro ms revuelto que de costumbre, Sugar Beth dese zambullirse en la cama y sucumbir de nuevo a su magia. No obstante necesitaba apuntalar sus barricadas, de modo que cogi los tejanos de suelo y se los tir a la cama.
Has

estado fabuloso. Inspirado, dira yo. Ve a casa a recuperar fuerzas Te ver por la maana. La languidez abandon a Coln, que dobl una pierna debajo de la sbana que le cubra apenas hasta las caderas.
Cre

que eso ya haba quedado claro. No me obligues a luchar por mi empleo con ms sexo. Estaras gastando oropeles. T s que ests cubierta de ellos. Tena razn pero, antes de que pudiera demostrar su argumento, ella intent refugiarse en el cuarto de bao. Colin la alcanz en la puerta y la llev a rastras a la cama.
No

tan deprisa. Durante mis recientes investigaciones tropec con una perversin

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Ella es tan dulce interesante. Qu clase de perversin?

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l desliz la mano entre sus piernas, y su manera de mover los dedos la ihizo olvidar que an no haba rehecho sus defensas.
Creo que tocaras el cielo dijo l.

Sugar Beth le mordisque el hombro y repuso: Tal vez, si fueras con mucho tiento... O no. Y esto fue lo ltimo que dijeron durante largo rato. Mucho ms tarde, cuando Sugar Beth sali de su segundo bao de la maana, en su cama slo haba un basset desconcertado. El rato pasado en la baera la haba calmado, y se sent pesadamente en el borde del colchn. Gordn se le acerc y apoy la cabeza en su muslo. Una larga y flcida oreja cay sobre su rodilla. Sugar Beth agach la cabeza y luch por contener las lgrimas. A lo largo de toda la maana haba intentado evitar pensar en Emmett, pero los fantasmas no se pueden mantener alejados para siempre. Acababa de romper otro de los vnculos que la unan a l. Eso pasa cuando se es testigo de la muerte lenta de un ser amado. No se produce un corte claro, un momento de dolor insoportable, sino una serie interminables de prdidas. Frot la cabeza de Gordn. Se rode las rodillas con las manos. Estar con Colin haba sido demasiado bueno. Sin embargo, no poda culparse por ello, no despus de tanto tiempo sin haber estado con un hombre. Pero tena que asegurarse de que sus viejas carencias afectivas no reaparecieran a traicin. Nunca haba dependido de un hombre para ser feliz y, desde luego, no iba a depender ahora de alguien tan desapegado emocionalmente como Colin Byrne. Las campanadas del reloj sonaron en la planta baja y Sugar Beth se acord de que era domingo. Coln ira al concierto, y ella haba dicho a Gigi que poda ir a verla por la tarde. No se senta con fuerzas para enfrentarse a una adolescente angustiada, pero tampoco poda llamarla para decirle que no fuera. Se son la nariz, se puso los tejanos se retoc el maquillaje y baj a la cocina para recoger el desorden del desayuno. El cheque de despedida de Colin estaba encima del mostrador. Sugar Beth lo recogi. Dos mil dlares. Byrne deba de sentirse muy culpable. Lo rompi en pedazos. Pens en Delilah. Por ensima vez consider la posibilidad de llevarse a su hijastra a casa y, por ensima vez, la descart. Delilah disfrutaba de sus salidas de compras y comidas en los restaurantes pero, transcurridas unas horas lejos de Brookdale, se inquietaba y quera volver.

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Sugar Beth estaba abstrada cuando lleg Gigi, ataviada con uno de esos conjuntos demasiado holgados y demasiado cutres que deban de poner frenticos a sus padres. La muchacha se agach para prestar a a Gordon la atencin que exiga. Al incorporarse, pareca incmoda y nerviosa.
Se supone que tena que ir al concierto Muy conveniente. Le apetece... eh... hacer galletas o algo?

con ellos, pero discut con pap.

Se ruboriz al pensar un poco tarde, que su ta de la gran ciudad sera demasiado mundana para eso. Sugar Beth reprimi un suspiro. No era capaz de controlar sus propias inseguridades, y menos las de esa chica. No tengo harina respondi. No importa. Es aburrido hacer galletas. Te parece? Sugar Beth pudo haberle dicho que le encantaba hacer galletas, casi tanto como comrselas, pero no quera abonar el terreno afectivo entre ambas. Podra ensearme cmo se maquilla los ojos? Le queda muy bien. Sugar Beth observ sus informes pantalones de pana y su camiseta desteida. Tal vez desentonara con tu conjuntito a la moda. No me visto as siempre. No? Gigi se examin la ua del pulgar. Es mejor as. Mejor, para quin? La muchacha se encogi de hombros. Sugar Beth no se senta con fuerzas para ahondar en el tema. El maquillaje de ojos no encerraba peligro. Y sera mejor que Gigi aprendiera los trucos del maquillaje de ella que de su madre o, Dios nos libre, de Merylinn, aunque a Merylinn se le daba bien el uso del lpiz delineador de labio. Iba a conducir a Gigi al primer piso cuando se acord de la cama revuelta
Bajar los estuches. La luz es mejor aqu. Vale. Y luego tengo una lista. De qu? pregunt Sugar Beth con recelo, De algunas preguntas que quiero hacerle.

La sangre empez a hervirle a Sugar Beth. Abandon el plan del maquillaje y se dirigi a la cocina siguiendo una lnea quebrada.
Necesito un caf. Yo tomo caf. Seguro que s. Es verdad!

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Muy bien. Que se preocupase Ryan por la adiccin a la cafena. Prepar la cafetera, la encendi y se volvi hacia Gigi, que se haba sentado a la mesa y estaba sacando un trozo de papel y un lpiz del bolsillo, lista para tomar notas.
En

primer lugar, qu cree que es mejor? Ser inteligente o ser popular? Yo creo que popular. Una cosa no tiene que ir en detrimento de la otra. En Parrish s. Ni siquiera en Parrish. Usted era inteligente dijo Gigi, pero sacaba notas malsimas y eso la hizo popular. Odio decepcionarte, pero sacaba notas malsimas porque estaba hecha un lo. Adems, habra sido popular aunque sacara buenas notas. Cmo? Gigi dej a un lado sus anotaciones. Esto es lo que no entiendo. Cmo lo haca? Usted era rica, como yo. No la odiaban por ello los dems chicos? Sugar Beth estaba harta de permitir que el mundo viera sus heridas y no tena ganas de abordar ese tema. No obstante, Gigi se mereca una respuesta.
Nac

con un falso sentido de la superioridad respondi lentamente y logr manipular a todos para que tambin se lo creyeran. Fue genial a corto plazo, pero te habrs dado cuenta de que no me ha servido de nada a la larga. No era la respuesta que la chica deseaba or.
Cmo les manipulaba, exactamente?

Sugar Beth ech una mirada de ansiedad a la cafetera, pero el caf no estaba hecho todava. Necesitaba una dosis de cafena ya, asq que sac una Coca-Cola de la nevera. Quieres una? No, gracias. Prefiero el caf. Claro que s. Abri la lata. Gigi esperaba con los odos bien abiertos, Sugar Beth trat de decir algo que tuviera sentido para una nia de trece aos y, de paso, para s misma. Nos e trata de ser popular, Gigi. Se trata de ser fuerte. No me siento fuerte respondi la muchacha afligida. Bienvenida al club, pequea Nadie se siente fuerte a los trece. Pero es una edad estupenda para empezar a acumular poder. Del bueno. El semblante de Gigi se ilumin. Eso es lo que quiero. Quiero ser poderosa. Pero ya, y eso no va a ocurrir. Usted era poderosa cuando tena trece aos. Sugar Beth reprimi una risa amarga. Mi poder era ilusorio. Todos los trucos que emple para conseguirlo me estallaron en la cara cuando fui mayor. Lo que se necesita es un poder duradero. Y no lo conseguirs menosprecindote No s a qu se refiere.

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En tu caso, me refiero a fingir ser pobre escondindote en tu ropa barata, a remolonear con

tus deberes del colegio y a las compaas inadecuadas. Gigi pareci indignada. Slo porque Chelsea no tenga dinero... Esto nada tiene que ver con el dinero. Tiene que ver con la inteligencia y, por lo que me has contado Chelsea no tiene demasiada. T en cambio, tienes ms de lo habitual, pero no pareces aprovecharla. No pienso ir con idiotas como Gwen Lu y Jenny Berry, si se refiere a eso Sugar Beth record a Winnie Davis tratando de pasar inadvertida por los pasillos del instituto.
Porque no te gustan o porque crees que los dems se reirn de ti si te gustan?

Gigi vacil antes de contestar. Porque no me gustan. Quieres poder verdadero o no? Al formular la pregunta,Sugar Beth pens que ni ella tena la respuesta. Oh,s respondi Gigi con un suspiro de anhelo. Luego su expresin se ensombreci. Me va a decir que tengo que estudiar, verdad? Y ser buena con Gwen y Jenny. Algo que da poder es respetar a los dems y tratar de comprender como ven ellos el mundo. Sugar Beth dese que eso fuera cierto. Tambin te hace ms considerada. A la gente la atrae la amabilidad. Eso no significa que dejas de defenderte, slo que no lo haces pisotenado a los dems, excepto cuando hay que pisotearles, en cuyo caso lo haces de forma directa, sin comentarios mordaces y maliciosos acerca de su obesidad. Gigi se haba encorvado en la silla, la viva imagen de la desdicha. Sugar Beth hizo girar la lata de Coca-Cola entre las manos. Sin darse cuenta esperaba or el tintineo de su alianza de boda, pero se haba obligado a quitrsela el mes pasado. Gigi alz los ojos para mirarla, pronto se convertira en una autntica belleza, y Sugar Beth dese de todo corazn que esto no sucediera antes de tiempo. La belleza a una edad temprana se interpone en el camino de la personalidad. Respir hondo e intent pensar cmo decir lo que Gigi necesitaba or.
Puede que haya llegado el momento de trazarte un plan de vida. realmente ambicioso. Sin

cortapisas. Aunque se trate de llegar a se presidenta de Estados Unidos. Es probable que este plan vare mientras te haces mayor, pero eso sera an mejor, porque, mientras te preparas para alcanzar un objetivo, estars aprendiendo cosas que te ayudarn a llegar a otras metas. ste es el verdadero poder, no perder en tiempo siendo mala porque te preocupa lo que los dems podran estar diciendo a tus espaldas. A Sugar Beth la asombr la oleada de furia que la recorri. Por qu no pudo Diddie decirle algo as cuando ella tena trece aos? Su madre haba sido incapaz de pensar ms all de su estrecha visin personal del mundo.

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Se apoy en el respaldo de su silla y sac lo que, hasta este momento, ni siquiera saba que conoca.
La

gente siempre intentar quitarte el poder. Si las cosas te van bien, dirn que es porque eres rica y tus padres son unos peces gordos. Tambin la gente que te aprecia intentar quitarte el poder, aunque stos lo harn de otro modo. Si fracasas en lo que sea, intentarn alentarte diciendo que nadie es perfecto y que no deberas ser tan exigente contigo misma. Te dirn, por ejemplo, que no debes preocuparte por haber suspendido un examen de matemticas, porque las mates son difciles para las chicas. O que no debes indignarte tanto por la injusticia que reina en el mundo, porque no podrs remediarla. Y por muy buenas que sean sus intenciones, de esa manera estarn pidindote menos de lo que puedes ser. Sinti una opresin en el pecho y trat de librarse con otra respiracin profunda . Una manera de afianzar tu poder es aprendiendo cundo hay que dar un paso adelante, cuando reconocer que estabas equivocada y cundo plantear batalla Cmo se sabe eso? Sugar Beth se encogi de hombros. se es el secreto de la vida. Y usted? Lo ha descubierto? Slo una criatura de trece aos podra hacer esta preunta Todava no. Pero estoy en ello. Gigi asinti muy seria y plant un codo sobre la mesa. Ahora hablemos del sexo. Sugar Beth no tena intencin de dejarse arrastrar a ese campo aunque agradeci el cambio de tema. El caf est listo. Se levant gilmente de la mesa. Cmo se sabe cundo una est preparada para tener una relacin sexual? Sugar Beth record las sbanas revueltas en su dormitorio Si no es un tema urgente, y sinceramente espero que no por qu no lo aplazamos para ms adelante? Vale. La sonrisa de satisfaccin de Gigi le hizo sospechar que le acababa de arrancar la promesa de otra visita. Me ensea ahora cmo maquillarme? Vamos all. El dolor de cabeza de Sugar Beth empez a remitir mientras experimentaba con el contenido de su estuche de cosmtica. Hablaron de cmo evitar que se corra el rmel, de cmo conseguir poder y de cmo fijar objetivos. A veces Sugar Beth se senta como una hipcrita, aunque no siempre y mientras dibujaba el contorno de los ojos de Gigi se pregunt si haba adquirido una mnima sabidura que transmitir a la nueva generacin Gig dijo que sus padres volveran a eso de las cuatro, y poco antes de las tres y media se despidi, muy a pesar suyo.
No tienes

que acompaarme dijo cuando Sugar Beth sali de la casa con ella, dejando atrs a un Gordn desdichado. No soy una nia.

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Tampoco vas a trepar por la baranda si yo no estoy all para asegurarme que llegas arriba. Ni que fuera una montaa. El sarcasmo obra en contra de tu poder personal. Usted es sarcstica. Por eso lo s.

Gig se ri y Sugar Beth le sonri.


Somos

todos obras inacabadas, pequea. Y creme cuando te digo que he tenido que trabajar ms duro que la mayora. Creo que ha hecho un buen trabajo. Sugar Beth no debi sentirse tan bien por haberse ganado la aprobacin de una nia de trece aos, pero lo cierto es que se sinti muy bien. Una vez cerca de la casa de los Galantine, se escondi en el bosquecillo colindante para vigilar a Gigi mientras trepaba por la baranda. Antes dee llegar arriba, la chica empez a hacer payasadas, inclinndose hacia atrs y agitando los brazos y las piernas con la intencin de dar un susto de muerte a Sugar Beth. Y no lo haca nada mal. Sugar Beth decidi aguarle la fiesta dndole la espalda. Una rama se quebr. Algo se movi en el bosquecillo delante de Sugar Beth y Ryan emergi de entre los rboles. Pareci tan sorprendido de verla como ella de verle a l, e igual de disgustado. Llevaba una americana marinera, una camisa de vestir azul claro y una corbata discreta, conjunto que Sugar Beth no poda imaginar que nadie llevara para dar un paseo por el bosque, con la posible excepcin de Coln.
Sugar Beth? Qu...?

Volvi la cabeza bruscamente cuando vio de reojo a Gigi haciaendo sus acrobacias sobre el poste del balcn.
Gigi! Corri hacia la casa. Baja de ah ahora mismo

Gigi se agarr al poste. Incluso desde el otro lado del jardn Sugar Beth pudo ver su expresin de desconcierto. De repente la invadi el recuerdo de la sensacin que provoca la desaprobacin de un padre- Gigi baj centmetro a centmetro, movindose con la mayor lentitud posible, que no era suficiente para que entretanto se enfriara la clera de su padre, que la agarr del brazo y la zarande en el instante mismo en que puso los pies en el suelo. Sugar Beth corri hacia ellos instintivamente pero, cuando les alcanz, l ya haba soltado a la muchacha

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haces fuera de casa? Dnde has estado? Tu madre y yo te hemos estado buscando por todas partes. Sal a dar un paseo respondi Gigi, obstinada. Se supone que no tenais que volver an. Nos fuimos pronto de la recepcin. Te dijimos que no salieras de casa. Me estaba ahogando! grit ella con toda la afectacin de una estrella de culebrn. Ryan se volvi hacia Sugar Beth con expresin dura. No s qu pretendes, pero no quiero verte cerca de mi hija nunca ms. Sus palabras no debieron dolerle tanto, pero ste era Ryan, haban visto Scoohy-Doo juntos. Sugar Beth no ha hecho nada! exclam Gigi. Me la encontr por el camino. Fue un accidente. Ni siquiera hablamos, Ni siquiera la conozco. Haca mucho tiempo desde la ltima vez que alguien haba intentado protegerla, y Sugar Beth se emocion. Dirigi una sonrisa forzada a Gigi. Me temo que se acab. No! Es... Ryan? Winnie apareci corriendo por el otro lado de la casa. Iba bien vestida, como su marido, aunque el viento la haba despeinado y su expresin era tensa. Ryan, qu... Se detuvo en seco. Sus ojos fueron de su hija a Sugar Beth y de sta a su marido. Entra en casa ahora mismo orden l a Gigi. Cometiendo el error flagrante que slo un adolescente joven puede cometer Gigi se puso terca. No he hecho nada malo. La clera ti de rojo el rostro de Ryan, y Sugar Beth dio rpidamente un paso adelante. Gigi Me has odo? Gigi se revolvi contra sus padres, los puos cerrados, los ojos anegados en lgrimas Saba que esto iba a pasar. Estis robndome el poder! Como Sugar Beth fijo que harais! Madre ma... Sugar Beth hizo una mueca. Winnie tena la cara cenicienta y Ryan estaba furioso, pero Gigi no haba terminado.
No voy a permitroslo! No voy a permitir que nadie me quite mi poder

Ryan dio un puetazo al aire. Entra en casa ahora mismo. Gigi dirigi a Sugar Beth una mirada de splica, pero sta no poda hacer nada que no empeorara an ms la situacin. La chica se alej con pasos furiosos. En el instante siguiente Sugar Beth oy la puerta principal cerrarse de un portazo. Ojal ella tambin pudiera ir a su habitacin. Se prepar para recibir el ataque de Winniw pero sta slo observaba a Ryan, quien miraba a Sugar Beth como si la odiara.
Es

solo una nia dijo. Cmo has podido hacerlo? Ya sabes que no queremos que te

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Ella es tan dulce acerques a ella.

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Gigi ya tena demasiados problemas para que Sugar Beth la traicionara


Es mi sobrina. Sent curiosidad.

Winnie sali de su estupefaccin. No te atrevas a acercarte nunca ms. Me has odo? No lo permitir. Sugar Beth no le hizo caso y se dirigi a Ryan. Qu orees que le puedo hacer, exactamente? No queremos tener que averiguarlo repuso l en tono pomposo. No puedes protegerla de la vida. Podemos protegerla de ti. Sugar Beth no pudo soportar su soberbia y se enfureci Demasiado tarde. Ya le he dicho todo lo que s. Como fumar un canuto. Cmo robar dinero del monedero de pap. Como follar en el asiento trasero de un Cmaro. Fue un golpe bajo y se avergonz de s misma. O pronto iba a avergonzarse. Iros al diablo, los dos. Winnie observ anonadada mientras Sugar Beth se alejaba dando largas zancadas, movindose con su familiar elegancia estilizada La invadi el pnico. Y si Sugar Beth se lo quitaba todo? A su marido y tambin a su hija?
Si

no nos hubisemos marchado pronto de la recepcin, Ryan no termin la frase. Apostara a que esto ha sido obra de Gigi. Hace semanas que tiene curiosidad por conocer a Sugar Beth. Iba a defender a su vieja amante. Dolida, Winnie se apart de l y entr en la casa. Arriba, tuvieron la escena previsible con Gigi, que, de pie en un rincn de su habitacin abrazada a un cojn de Laura Ashley manchado de tinta, ech la culpa de todo a Winnie.
Necesitaba

a alguien con quien poder hablar de verdad. Sugar Beth me escucha. Ella s que me comprende. Soy tu madre, Gigi. Yo te comprendo. Y puedes hablar conmigo siempre que quieras. No es verdad! T slo quieres que haga las cosas a tu manera. Winnie se pregunt quin era ese demonio que habitaba el cuerpo de su preciosa hija. Eso no es cierto. Pap al menos me escucha, a veces! Ryan intervino. No se trata de tu madre. Se trata de ti. Y hoy has renunciado a algo muy valioso. Has renunciado a nuestra confianza. Gigi apret el cojn debajo del mentn.

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Ella es tan dulce


Por

Susan Elizabeth Phillips

qu no reflexionas sobre esto? pregunt Ryan al tiempo que coga a Winnie del brazo. Y en el tiempo que tardars en recuperarla. Sac a Winnie de la habitacin y cerr la puerta tras ellos. Oyeron el chirrido del colchn y los sollozos de Gigi. Era la nia de los ojos de pap, y Ryan dud por un momento.
Djala, dijo

Winnie. Necesita tiempo par pensar.

Bajaron juntos a la salea. Winniw se senta enferma. Ryan se quit la americana informal y se afloj la corbata.
Tarde

o temprano recuperaremos a nuestra hija. Pero no pareca muy convenido

De la habitacin de Gigi brot un rugido de msica rap. Winnie empez a recoger las secciones del peridico dominical que Ryan haba dejado dispersas por todas partes
Cuando

me convert en su enemiga? No tengo ni idea. Una maana me despert y

ah estaba. No se trata de ti. Se trata de ella No lo parece Ryan se desabroch el cuello de la camisa y se dej caer en el silln de cuero burdeos que Winnie haba comprado en una subasta estatal.
Deb

adivinar que encontrara el modo de conocer a Sugar Beth continu ella. Ya me dio bastantes pistas. Qu quieres decir? Haca muchas preguntas. La prohib ponerse en contacto con ella, pero Gigi es tan condenadamente terca Fue como darle la luz verde. No me dijiste nada de eso No eres precisamente razonable cuando se trata de Sugar Beth. Y tu s? Ryan se levant del silln. No empieces con eso. Por qu no? Esconderlo debajo la alfombra no ha dado resultado. Te ests pasando de la raya No me importa. Estoy harta de esta historia Ryan apret los labios Sabes de qu estoy harto yo? De caminar a tu alrededor como si estuviera pisando huevos, de tener miedo de decir algo inadecuado y herir tus delicados sentimientos. Entonces deja de hacerlo Un msculo se contrajo en la mandbula de Ryan. Busc el mando a distancia. Necesitas contralarte dijo Winnie le arrebat el mando de un manotazo, hacindolo resbalar por la alfombra. Los

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ojos de Ryan se abrieron de par en par. Winnie arremeti contra l.


Debes ser honesto! S tanto deseas a SugarBeth

ve por ella.

Ryan la mir asombrado. Es esto lo que piensas de m? Estoy cansada de fingir. Te he sido fiel durante catorce aos. Espera que busque una medalla. Me cas contigo, maldita sea! Saba que quedaste embarazada a propsito pero no te lo ech en cara ni una vez. Eres demasiado decente para eso. La embustera fui yo T lo has dicho. Porque t nunca has tenido agallas para hacerlo No vas a cargarme con esa responsabilidad. Es tu culpa la que te hace tener reacciones tan exageradas. Es tu problema Winnie no el mo. La furia de ella se torn desesperacin. Se dejo caer en el borde del sof. Vi cmo la mirabas anoche. Viste el producto de tu imaginacin. Ests paranoica. Una extraa sensacin de paz se apoder de Winnie. Dej caer las manos en el regazo y junt los dedos. Estoy celosa. Tan celosa que no puedo ver con claridad pero no soy una paranoica. Despus de tantos aos, todava no lo has superado Eso es una tontera. Por el amor de Dios, me cas contigo No lo habras hecho si no me hubiera quedado embarazada. l vacil un instante antes de responder: Claro que s. El dolor lleg hondo. Claro que s reiter Ryan, como si la repeticin de las palabras pudiera tornarlas verdaderas. Winnie suspir profundamente y con un temblor. Ya no s quin soy. Puede que nunca lo haya sabido. Lo nico que s es que estoy agotada de intentar ser merecedora de ti. Eso es una estupidez. Creo que no. Winnie se puso de pie y contempl las antigedades que haba coleccionado. Amaba esta sala, esta casa. Amaba verse rodeada de objetos que hablaban del pasado. Me mudar al apartamento sobre la tienda por un tiempo. Su voz pareca venir de lejos No haba planeado eso, ni siquiera haba pensado en ello hasta el instante de pronunciarlo. La idea, sin embargo, la atraa como un bosquecillo umbroso. La voz de Ryan se torn grave, como ella nunca haba odo antes No irs a ninguna parte.

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Ella es tan dulce


Necesitamos tiempo adujo Winnie. Lo que t necesitas no es tiempo sino un psiclogo. S que ests enfadado. La

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palabra enfado no se acerca siquiera a lo que siento ahora mismo. Qu esperas que le diga a Gigi? Que su madre se larg y la dej abandonoda? Dile lo que quieras. Lo dejas todo en mis manos. Es eso? S susurr ella. S, eso. Por una vez, lo dejo todo en tus manos Se levant del sof y se dirigi a la puerta. No te vayas de casa, Winnie! Hablo en serio. Si te vas, no te gustarn las consecuencias. Ella fingi no haberle odo.

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... tuvo tiempo de sobra para observar al amante de su hermana. GEORGETTE HEYER, El cachorro del deiablo

Colin abri la puerta. Era Ryan, hecho que nada tendra de inusual si no fueran las diez de la maana de un lunes y l no tuviera un aspecto horrible.
Ests

horrible. Gracias. Colin no haba hablado con Ryan desde el sbado por la noche. El lapso haba sido deliberado, puesto que se imaginaba bastante bien que direccin tomara su prxima conversacin. Ryan era el mejor amigo de Colin. Su vieja relacin de profesor y estudiante haba transcurrido haca tanto tiempo que ninguno de los dos pensaba ya en ella. Jugaban juntos en una liga de baloncesto, a veces salan a correr los fines de semana, y Ryan le ayudaba a entrenar el equipo de ftbol masculino.
Se

ha quemado la fbrica? pregunt Colin. No se me ocurre otra razn por la que abandonaras tus hbitos A la fbrica no le pasa nada. Tenemos que hablar. Colin deseaba evitar esta conversacin en particular. Sugar Beth haba llegado puntual por la maana, pasando por alto el hecho de su despido, como era previsible, y luego haba desaparecido cuando l se atrincher en su despacho para perderse en la pantalla del ordenador. No consegua dejar de pensar en ella. Hacer el amor el da anterior haba superado sus fantasas ms atrevidas, y eso no dejaba de sorprenderle, teniendo en cuenta sus lecturas de los ltimos tiempos. Sugar Beth se haba mostrado obscena, espontnea, fascinante e imprevisible. Terminado el acto sexual, no pretendi enzarzarse en un examen poscoito de la relacin entre ambos, cosa que a Colin le habra aliviado. En cambio, fue l quien experiment la malsana tentacin de obligarla a revelar sus secretos. Aunque saba quin haba sido ella, no acababa de comprender en quin se haba convertido, y este misterio le fascinaba. Quiz fuera por ello que tantos hombres caan bajo su hechizo. Sugar Beth emita un desafo sutil e irresistible que les atraa hacia su muerte. Pero la imagen de Sugar Beth como devoradora de hombres a sangre fra no acababa de convencerle. Ryan vio a Gordn.

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De dnde ha salido este perro?

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Apareci un da. Colin se abandon a lo inevitable. Te apetece

un caf? Por qu no? Es una buena oportunidad para agrandar el agujero que tengo el estmago. Deberas tomar caf orgnico bajo en cidos. Y renunciar a mi maravilloso dolor de estmago? No, gracias. Gordon les sigui a la cocina y luego se dirigi al solario, donde se estir sobre la alfombra. Ryan sac uno de los taburetes de la encimera para volver a ponerlo en su sitio y empezar a vadear la cocina.
Oye,

Colin, te merecas un desquite, eso nadie lo discute, pero la situacin con Sugar Beth est fuera de control. Ahora hay otras personas perjudicadas y debes deshacerte de ella. El lejano sonido de agua en el piso de arriba hizo patente la necesidad de deshacerse de Ryan, y Colin slo llen el tazn a medias antes de ofrecrselo.
Winnie est nerviosa, no es as? Winnie est mucho ms que nerviosa. Sugar Beth ha estado vindose con Gigi.

Esas s que eran noticias. Aunque nada de lo que hiciera Sugar Beth podra soprenderle.
Ayer, mientras estbamos

en el concierto, Gigi sali a escondidas de casa para reunirse con ella. Lo ms probable es que Sugar Beth la alentara. No s cmo ocurri. Gigi no quiere hablar del asunto. Colin maldijo a Sugar Beth para sus adentros. Es que siempre tena que causar problemas? Supongo que es normal que sientan curiosidad por conocerse No puedo creerme que haya implicado a Gig en todo esto Qu dao crees que le puede hacer? Ya sabes de lo que es capaz. Sugar Beth ya no tiene dieciocho aos. Seamos realistas repuso Ryan con enfado. Ha pasado por tres matrimonios, el ltimo de los cuales le otorg el certificado oficial de buscadora de oro. Ahora est sin blanca. Tambin est desesperada o el sbado por la noche habra mandado a todos al infierno y se habra ido con aires pomposos. Llmame sobreprotector, pero no quiero que una mujer as se acerque a mi hija. Coln detestaba verse metido en problemas ajenos pero no le ocurra cmo evadirse de ste.
Las cosas no son siempre lo que parecen, en lo que a Sugar Beth se refiere.

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Ella es tan dulce

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Ryan entrecerr los ojos. Te ha camelado. Es eso? Nadie me ha camelado. Entonces despdela. Ya lo he hecho. La has despedido? Ryan pareci sorprendido y acto seguido , aliviado. La primera buena noticia que tengo en todo el fin de semana. Lo siento, amigo, te haba subestimado. Sabes si se ha ido ya de la ciudad? Pues eso... Deb haber confiado en ti. Pero... ahora mismo mismo estoy un poco nervioso. Mir el tazn de caf. Lo cierto es que Winnie se ha ido de casa. Qu? Se ha ido. Se mud al apartamento que hay encima de la tienda. Coln se qued estupefacto. El matrimonio de Ryan y Winnie era el mejor de cuantos conoca. Si ellos no podan hacerlo funcionar nadie poda.
Seguro que es una situacin transitoria. T y Winnie sois autnticos. Parece que no. Es como si estuviera poseda. Ya sabes que es una mujer razonable, pero

ltimamente... Cree que sigo colgado de Sugar Beth. Despus de todos estos aos. Y empez a decir cosas como que Ya no sabe quien es, tonteras salidas de un reality show. Es como si ya no conociera a mi propia mujer Colin se acord de cmo Ryan no poda apartar los ojos de Sugar Beth el sbado por la noche. Facilitando la permanencia de Sugar Beth en Parrish, haba herido sin querer a las dos personas cuya amistad ms valoraba en el mundo.
He

intentado razonar con Winnie pero no me escucha. Ni siquiera habl con Gigi antes de marcharse. Dej esa pequea tarea en mis manos. Cmo se lo tom Gigi ? pregunt Coln, pero en realidad no quera saberlo. Oh, muy bien. Le dije que su madre estaba muy estresada por todo lo que tiene que hacer en la tienda, y que haba decidido instalarse all por unos das, para ocuparse de todo sin distracciones. Gigi se lo crey, pero es una chica inteligente y no tardar en ver la realidad. Estoy seguro de que Winnie entrar en razones antes que eso ocurra. Ese momento llegar mucho antes si Sugar Beth se va de la ciudad. Nunca me ha parecido bien utilizar mi posicin para ejercer influencia pero si me entero que alguien ms la ha contratado... Hola Ryan Sugar Beth entr alegremente en la cocina con un frasco de lquido desatascador en la mano. Colin dese estrangularla. No has podido quedarte arriba hasta que Ryan se fuera. Oh, no. Para tu mente retorcida, eso equivaldra a una muestra de cobarda y cmo dejar pasar un solo da sin

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Ella es tan dulce hacer la vida difcil al mayor nmero de personas posible?
La

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ducha ya funciona de maravilla, Coln. Aade a mi sueldo los sesenta dlares que te habra costado el fontanero. El caf salpic del tazn cuando Ryan lo dej sobre la encimera con un golpe. Me has dicho que la habas despedido! Y lo hice. Por desgracia, Sugar Beth todava no ha aprendido a escuhar lo que le dicen. Eso se interpondra en el camino de mi vida egocntrica. Sugar Beth se dirigi al fregadero, donde se agach para guardar el desatascador Colin se oblig a apartar la vista de sus nalgas, esta maana enfundados en unos ceidos pantalones prpura. ste es exactamente el tipo de comentario que impulsa a la gente a ponerse en la cola de los que te odian, Sugar Beth. Aunque ya lo sabes de sobra. Te parece? Coln prefiri no seguirle el juego. Ryan ha venido para decirme que Winnie se ha ido de casa. Por tu culpa. Ella se enderez y sonri. No me digas. Esto s que me alegra el da. El gesto de Ryan se endureci. se es un comentario rastrero, incluso viniendo de ti Colin no iba a permitirle salirse con la suya gastando bromas. Sugar Beth no habla en serio observ a Ryan. Lo dice deliberadamente, para contrariarte. Pues s que hablo en serio interpuso ella. T y Winnie me tocasteis las narices ayer, con el asunto de Gigi. Te pasaste de la raya dijo Ryan. En mi humilde opinin, los dos deberais ser ms suaves con ella. Colin intervino antes que la sangre llegara al ro. Estoy convencido de que a Ryan no le interesan tus opiniones sobre la crianza de los hijos. l se lo pierde. S mucho ms que l sobre adolescentes tozudas. Colin le dirigi una mirada que suplicaba paz. Ya vuelves a provocarle. Ryan les observaba alternativamente. Qu est pasando con vosotros dos? Nada. Por desgracia, lo dijeron los dos a la vez, quedando automticamente como embusteros. Sugar Beth fue la primera en recobrar el temple y afront la situacin a su manera particular.
Reljate,

Ryan. Colin ha hecho lo imposible por deshacerse de m, pero le estoy chantajeando con unos hechos desagradable que descubr en su pasado, que pueden o no

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Ella es tan dulce

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implicar la muerte ritual de animalitos de compaa, de modo que si mi cadver aparece en alguna zanja, dile a la polica que dirijan sus investigaciones hacia l. Aparte de avisar a todo el mundo que cuide bien de sus gatos. Asombroso. A veces su descaro le sorprenda hasta a l. No obstante, Ryan haba perdido su sentido del humor.
Nunca te ha importado el dao que haces a los dems, siempre que

puedas salirte con la

tuya. Sugar Beth disfrutaba espoleando pero no le apeteca hacer verdadero dao, y el buen humor desapareci de sus ojos.
No

me gusta ser la portadora de malas noticias dijo con voz tranquila casi amable , pero tu matrimonio ya tena problemas, o tu esposa no habra salido corriendo en cuanto me vio aparecer. No sabes nada de mi matrimonio. S que Winnie se ha ido de casa. Le mir con compasin. Y tu crees que lo nico que has de hacer para que vuelva es perderme de vista. Pero dudo que funcione as. Ahora, si me disculpis, tengo algunos recados que hacer. Un minuto despus sala por la puerta. Cuando Coln consigui deshacerse de Ryan, la casa se le caa encima Cmo un hombre que amaba tanto su intimidad haba permitido que las cosas desbarrasen tanto? Nada de lo que haba escrito esa maana vala la pena, de modo que agarr su chaqueta y sali por la puerta trasera. Ya lo haba meditado bastante. Haba llegado el momento de pasar a la accin.

Todo lo que se encontraban en el comedor la estaban mirando, o al menos eso pareca. Gigi asi la bandeja de plstico con manos sudorosas y mir alrededor para ver con quin sentarse. Tena que pasar la hora de la comida en la biblioteca, pero se haba prometido que ste era el da de reclamar su poder, por mucho que eso la asustara y por mucho que sus padres la odiaran. Sin embargo, se senta demasiado joven para reclamar su poder. Debera esperar hasta estar en noveno o dcimo Hasta el momento, se haba sentido bastante contenta de su primer da de vuelta a clase. Nadie habl demasiado de su expulsin, y Jake Higgins le dijo que estaba muy guay. Jake tena acn y levantaba dos palmos del suelo, pero aun as... Antes de acostarse la noche anterior se haba pintado las uas de negro y haba tomado prestada aquella camiseta

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negra que su madre no usaba nunca, porque deca que era demasiado ceida. Por la maana, se puso unos viejos tjanos negros que le venan demasiado estrechos y cortos pero que, con calcetines tambin negros, no llamaran la atencin de nadie, y encontr una gargantilla de cuentas marrones que ella misma haba hecho cuando estaba en sptimo. No era el mejor look gtico que haba visto -para ello necesitara un cinturn guapo con tachones plateados o una falda megra con medias en blanco y negro- , pero la haca sentir fuerte y en cierto sentido, intrpida. Winifred haba pasado la noche en la tienda para poder empezar el inventario a primersima hora de la maana, y su padre estaba de un humor de perros, as que Gigi esper hasta llegar al colegio para ir a los lavabos y maquillarse los ojos con un color realmente oscuro. El maqui llaje resaltaba el azul claro de sus ojos, dndoles un aspecto fantasmal y misterioso, muy enrollado. Sus padres no podan enfadarse con ella ms de lo que ya estaban, y esa noche pretenda cortarse el pelo a capas irregulares y hasta pintarse unos mechones rojos, si encontraba un rotulador adecuado. Fue estupendo deshacerse de sus viejas ropas informes. Una nia de sptimo le dio un empujn y su burrito de judias casi se le cay de la bandeja. No poda seguir all de pie. Chelsea estaba sentada en la mesa de siempre, echndole miradas asesinas. Con ella estaba Vicki Lenson, quien -Gigi lo saba a ciencia cierta- haba accedido a practicar sexo oral para ser popular entre los chicos. La sola idea de tener sexo oral repugnaba a Gigi. Ella nunca hara eso, jams, siquiera despus de casarse. Kelli Willman y las chicas con las que Gigi sola reunirse estaban sentadas a una de las mesas de primera fila. Haba una silla vaca entre ellas pero Gigi no tuvo fuerzas para ocuparla. La idea de comer sola la hizo sudar las axilas. Slo los perdedores natos comen solo Alguien ri en la mesa de Gwen Lu. Todas las subnormales estaban all. Gwen y Jenny Berry. Sachi Patel y Gillian Grangec Qu sera peor? Sentarse sola o sentarse con las subnormales? Cualquiera que tuviera verdadero poder admitira que Gwen Lu y Gillian Granger eran las chicas ms interesantes de octavo, y simpticas tambin. Pero, si se sentaba hoy con ellas, no podra darles la espalda maana. Eso la hara tan mala como Kelli. La embarg el pnico. No quera que todos pensaran que era una subnormal pero tampoco poda seguir all, como una atontada. Sus pies, se pusieron en movimiento. No supo hacia dnde se diriga exactamente hasta que se encontr junto a la mesa de Gwen. La lengua se le peg al paladar.
Puedo sentarme con vosotras? Vale

Gwen apart un poco su bandeja para dejarle espacio, sin dar demasiada importancia al asunto.

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Gigi se sent y desenvolvi su burrito. Gwen y Sachi estaban hablando de sus proyectos de clase de ciencias. Al final, Gwen pregunt a Gigi dequ iba el proyecto.
De

las vacas y de por qu todo el mundo debera ser vegetariano. Gigi abri una bolsa de patatas fritas. Gillian est pensando volverse vegetariana dijo Gwen. Yo nunca podra serlo. Me gusta demasiado la carne. Yo creo que sera guay dijo Jenny. Me gustan los animales. Pero cuando se lo dije a mi madre, se le pusieron los pelos de punta. Dice que necesito las protenas. El tema las llev a una interesante discusin sobre cmo los padres nunca quieren que hagas algo realmente excepcional. Gigi afirm que crea que todos deberan hacer algn sacrificio por el bien del planeta, y que saba que Gwen ya se lo estaba planteando, porque no haba terminado su perrito caliente. A Gigi la sorprendi lo bien que se lo pas durante la comida -nadie le pregunt acerca de su expulsin- y le supo mal cuando son el timbre de vuelta a clase. Despus de devolver las bandejas y tirar los desperdicios, Gwen y Gillian se dirigieron a la clase de gimnasia. A Gigi le tocaba lengua, y fue hacia su taquilla para buscar su libreta. Acababa de cerrar cuando vio que Kelli y Heather Burke venan hacia ella. Quiso bajar la cabeza y fingir que no las haba visto, como sola hacer desde principios de curso, pero cambi de opinin y fue a su encuentro. Kelli se sorprendi tanto que dej de masticar el chicle, y las mejillas de Heather empezaron a arder, como si previese problemas. Gigi apret los libros contra el pecho y empez a hablar deprisa, antes de acobardarse.
Kelli

quiero que sepas que me hiciste dao cuando dijiste todo aquello sobre m a mis espaldas, ya sabes, que soy una zorra rica. Creo que los amigos de verdad son sinceros cuando tienen problemas, as que supongo que no ramos tan buenas amigas como yo pensaba. Y lo siento si iba de estirada. Ya no soy una estirada. Kelli se encorv de hombros, como si slo supiera hablar a espaldas de la gente y no de frente. Gigi sinti lstima de ella, porque Kelli no saba como reclamar su poder.
No es culpa ma dijo Kelli al final, con una actitud autnticamente inmadura. No le

caas bien a nadie. Gigi sinti que la clera despertaba de nuevo en su inteior pero supo que renunciara a su poder si perda los estribos. Fui una inmadura respondi, pillando a Kelli por sorpresa porque no estaba acostumbrada a tanta honestidad. Heather habl por primera vez. Me parece que tambin nosotras lo fuimos.

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Kelli no dijo nada, se limit a mirar al suelo, y Gigi se alej. No saba si Kelli y ella podran volver a ser amigas alguna vez, ni siquiera saba si lo deseaba pero, cuando entr en la clase de lengua, contest a todas las preguntas.

Sugar Beth no daba crdito a sus odos. Un empleo? Me ests ofreciendo un empleo? Estoy desesperada, y a ti al menos te gusta leer. Jewel dej una pila de libros sobre el mostrador, cerca de la caja registradora . Meredith se despidi sin aviso previo. Bast una llamada de una vieja amante para que volviera corriendo a Jackson. En la cena de Colin haba quedado patente que Meredi era ms que una empleada, y la aparente soltura de Jewel no enga a Sugar Beth.
Lo

siento. No por tu ofrecimiento, que me alegra mucho, pero un corazn partido no hace gracia. Jewel encogi sus hombros delicados. Lo superar. No hacamos buena pareja, las dos lo sabamos Pero nos sentamos solas, y la verdad es que en Parrish no hay mucho dnde elegir para las chicas a quienes les gustan las chicas. Sugar Beth tena que decirlo. Te das cuenta que contratndome podras perjudicar tu negocio? Jewel sonri por primera vez desde que ella entrara en la librera Me tomas el pelo? Despus de lo que vi el sbado por la noche la gente har cola slo para poder entrar a torturarte. Por desgracia, es probable que tuviera razn. Aun as, Si acept el trabajo. Durante el camino de vuelta al pasaje Mockingbird, se dijo que eso simplificaba las cosas. No era bueno para ella pasar tanto tiempo cerca de Colin. Encendi la radio y empez a tararear con Lucinda Williams una cancin de mujer enamorada, pero sin conseguir zafarse de sus pensamientos. Tena que dejar de dramatizar tanto y empezar a poner las cosas en perspectiva. El da anterior no haba sido ms que una juerga. Haca tanto tiempo que no viva una, que el deseo se haba acumulado hasta no dejarla pensar en otra cosa. Pero ahora que haba experimentado satisfaccin con creces, no necesitara otra durante bastante tiempo. Subi el volumen de la radio. En lugar de pensar en juergas, debera estar planeando cmo subir al desvn. Jewel quera que empezara al cabo de dos das, y eso significaba que necesitaba cumplir su objetivo enseguida. El estmago le dio un vuelco al pensarlo.

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Una vez en la casa, encontr la puerta del despacho de Colin cerrada auqnue se oa el teclado. Desde luego, la vida de un escritor sera mucho ms glamurosa si no tuviera que escribir de verdad. El tazn de caf de Ryan estaba en el fregadero. A Sugar Beth no le haba gustado ver su expresin de dolor y, con razn o sin ella, culpaba a Winnie de ello. Cuan despiadada tiene que ser una mujer para abandonar a su marido slo porque ha reaparecido una vieja novia? Un movimiento fuera de la casa la distrajo de sus pensamientos. Miro por los ventanales del solario y vio a un obrero cavando en el extremo del jardn. Que ella supiera, no tena que venir nadie... Abri loss ojos desmesuradamente. Corri hacia la puerta, cruz el jardn como un rayo y se detuvo en seco junto al hombre. El apoy una mueca en el asa de la pala y la mir con su habitual altivez. Sugar Beth levant una mano: Por Dios, no digas nada hasta que mi corazn se recupere. Quizs debas meter la cabeza entre las rodillas. Solo bromeaba cuando dije que tenas un problema con las drogas. Si hubiera sospechado por un momento.. Avsame cuando hayas terminado de desvariar. De acuerdo? Llevaba los Levis ms desgastados que ella haba visto en su vida -la rodilla derecha deshilachada, el fondillo agujereado- , una camiseta tan cutre como los tjanos, guantes de trabajo rados y unas botas medio rotas y cubiertas de barro, una de ellas con el cordn roto y sujeto con un nudo. Una mancha cubra un lado de su portentosa nariz. Nunca le haba visto ms irresistible. Sugar Beth frunci el entrecejo
Hasta tu pelo est sucio. Nada

que una visita a mi estilista no pueda arreglar en un periquete. Volvi a clavar la pala en el suelo. No estoy bromeando, Coln. Si los de Arman te vieran as, te pondran en la lista negra. Qu horror. Quera arrastrarle entre las pacanas, abrazarlo y hacerle el amor hasta caer rendidos los dos. Y eso que no necesitara otra juerga du rante mucho tiempo. Manchas oscuras de sudor tean su camiseta, y los msculos de los brazos se contraan al clavar la pala. Arroj una palada de tierra a la carretilla que estaba a su lado. Estaba cavando una especie de trinchera. O tal vez una tumba poco profunda... l saba que ella senta curiosidad, pero sigui cavando un rato ms antes de darle una explicacin.
He

decidido construir un mrete de piedra. De baja altura para definir los lmites de la

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propiedad. La temperatura ya est bastante templada para hacerlo. Es por esto que tu ordenador ha estado tan parado ltimamente? Hace tiempo que pensaba hacerlo dijo l, un poco a la defensiva. Seal hacia el oeste, donde el terreno descenda hacia un riachuelo. Construir una terraza all abajo. Quiero que todo se adapte al paisaje. Despus prolongar el mrete hacia los lados de la propiedad Ser mucho trabajo. Lo har a mi ritmo. Aunque el frente de La Novia del Francs se cea a un diseo paisajstico exquisito, nadie haba prestado nunca demasiada atencin a la parte de atrs. Coln sac ms tierra. Hay algo muy especial en un hombre que maneja una pala, y el sudor de su cuello puede saber tan bien como salsa de chocolate. No era justo. Sugar Beth tendra que controlarse para no comrselo a cucharadas. Por dnde empezar sin embargo?
Tengo que subir al desvn. O que algo se mova all arriba mientras estaba en tu cuarto de

bao. Yo no he odo nada. Lo habras odo si hubieras estado all. Colin se interrumpi y apoy ambas manos en la pala para observarla Has intentado llegar al desvn desde que empezaste a trabajar para m Soy el ama de llaves. Es mi trabajo. No eres tan buena ama de llaves. Haba llegado el momento.
Muy

bien. Si quieres nidos de ardillas por encima de tu cabeza, no es mi problema. Sacudi el pelo y se dio la vuelta. Desgraciadamente no fue lo bastante rpida, porque l ya haba tirado la pala y se plant delante de ella. Mi nuevo libro me ha absorbido ms de lo que crea, o me habra dado cuenta antes. Crees que el cuadro est en el desvn, Sugar Beth trag saliva. Todas esas historias que te has inventado... ardillas, vajillas viejas, Slo eran excusas. Ella intent escabullirse pero todas las salidas estaban cerradas. As pues decidi plantarle cara. Llmalo como quieras. Por qu no me lo preguntaste, sencillamente? Sugar Beth trat de idear una manera amable de decirle que no confiaba en l no reclamara el cuadro como propio. Era un hombre inteligente. Ya se dara cuenta Pero no Colin arrug la nariz. Lade la cabeza y esper. Justo en ese momento ella tuvo una de aquellas revelaciones cegadoras que te hacen ver lo equivocada que estabas. Quiso salvar

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Ella es tan dulce la situacin.

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Se me ocurri que podras... Bueno, la casa es tuya y... Se humedeci los

labios.

Pasaron unos segundos hasta que l cay en la cuenta, y entonces la clera se apoder de sus facciones sucias y aun as elegantes.
Creste

que te quitara el cuadro? No era una suposicin tan descabellada. l tena que verlo. La casa es tuya. Y yo no tengo dinero para contratar a un abogado que me explique mis derechos. Creste que te quitara tu maldito cuadro. Ya no era una pregunta sino una fra y dura acusacin. Eramos enemigos le record ella. Pero haba ofendido su honor, y l no estaba dispuesto a aceptarlo. Se inclin y agarr la pala.
Lo

siento dijo ella mientras l atacaba el suelo con fuerza suficiente para partir una columna vertebral. De veras. Fue un error de clculo de mi parte. La conversacin ha terminado. Un grave error de clculo. Vamos, Coln. Necesito tu ayuda. Mustrame cmo subir al desvn. Otra palada de tierra vol hacia la carretilla. Y si tu cuadro est all? No temes que te lo robe? Ahora estaba rencoroso, y Sugar Beth saba cmo enfrentarse al rencor: Vers, ste es el problema de tener tan mal carcter. A veces meto la pata. Su comentario derriti un poco el hielo de la ofendida dignidad britnica. No tienes tan mal carcter. Pero eres una idiota. Habl con acento americano para hacerse entender mejor. Quieres decir que me ensears el desvn? No hay nada all arriba. Winnie se lo llev todo antes de entrar yo en la casa. Puede que haya guardado cosas. No estoy seguro Quiz no sepas dnde buscar. Por ejemplo... hay un armario secreto. Sugar Beth no lo vea convencido del todo, pero detectaba los primeros signos de curiosidad. Adelant el labio inferir componiendo una adorable expresin condolida. De veras, lamento haber ofendido tu honor. No le engaaba, aunque l no quiso echrselo en cara. Sugar Bet| contuvo el aliento.
De

acuerdo cedi Colin a regaadientes. Espera que me limpie y lo intentaremos. Pero luego no digas que no te lo advert

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Ella es tan dulce

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Sugar Beth quiso pedirle que no se limpiara, que de esa guisa desaliada le resultaba perfectamente aceptable -ms que aceptable- pero se call. Media hora ms tarde, el obrero sudado haba cambiado los tejanos por unos pantalones Dolce & Gabbana. La condujo por el pasillo hacia el estudio del primer piso.
Tuvimos

que cambiar de sitio la puerta del desvn cuando se hizo la reforma. Yo no quera perder espacio de pared y el arquitecto ide un truco. Se acerc a las estanteras de libros empotradas. Sugar Beth ya se haba fijado en que la unidad central sobresala un poco respecto a las laterales, pero supuso que el diseo obedeca a la necesidad de tender tuberas. Cuando Colin apret el borde de un estante, bloque entero se desplaz varios centmetros hacia delante y luego haca un lado. Apareci una escalera estrecha que conduca al desvn. Nunca la habra encontrado.
Preprate para una decepcin.

Le sigui escaleras arriba y se detuvo en el ltimo escaln. El desvn estaba vaco. La ltima vez que ella haba subido all, las polvorientas reliquias de su familia abarrotaban el espacio, pero ahora los pasos de Colin resonaban sobre el suelo de madera desnuda y reverberaban en las paredes con molduras de un verde descolorido. Las curiosidades de tres generaciones de Carey haban sido eliminadas. Las cajas con los adornos navideos haban desaparecido, junto con el bal de viaje de su abuela y los palos de golf del abuelo. La fea vajilla nupcial de Diddie y las bolsas de plstico con cremallera, que contenan sus viejos vestidos de noche, ya no estaban all. Un clavo sobresala de los viejos paneles pero la pagaya de la fraternidad de Griffin ya no colgaba de l, y no se vea por ninguna parte la canasta con la preciosa coleccin de peluches de Sugar Beth. Winnie Davis se haba deshecho de todas las piezas que componan la historia familiar de Sugar Beth Motas de polvo flotaban en las haces de luz que entraban por las pequeas ventanas ,y las tablas del suelo crujan bajo los pies de Colin, que se dirigi hacia el centro del desvn, aquel lugar donde un tambor de Rubbermaid sola contener los viejos trajes de danza de Sugar Beth.
Aqu no hay nada.

La daba la espalda, de modo que era imperativo recuperar la voz. S ya lo veo. Cuando l se dio la vuelta, Sugar Beth consigui dominarse. Sin embargo, esta vieja casa guarda algunos secretos.

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El desvn estaba lleno de recodos y escondrijos formados por las buhardillas y chimeneas. Sugar Beth se dirigi a un rincn justo a la izquierda de la chimenea central, donde ella y Leeann haban construido tiendas con dos sillas rotas y una vieja manta. Diddie le haba enseado cmo abrir el armario, a la vez que se asegur que Sagar Beth no sentira la tentacin de hacerlo sola. Ves, preciosa, aqu dentro no hay nada excepto escarabajos enormes y araas peludas Sugar Beth se arrodill delante de un panel de moldura que meda unos sesenta centmetros de ancho y tante la base.
Mi

abuelo viva con el terror de que se reimplantaran la ley seca. Sola decir que la existencia de este escondrijo le permita dormir tranquilo por las noches. Encontr el resorte oculto y lo solt. Hay otro arriba, por encima del saliente. Los caros pantalones de Colin le rozaron el hombro cuando l se acerc. Ya lo tengo. Los paneles se haban combado con los aos y Sugar Beth tuvo que empujar con fuerza para moverlos. Colin se adelant y loslevant El armario era demasiado pequeo para contener un de los grandes cuadros enmarcados de Ash -ella ya lo saba- , Aunque el autor pudo dejarle a Tallulah una obra ms pequea. O un lienzo grnde enrollado. Sugar Beth llevaba semanas soando con este momento pero, ahora que haba llegado, no se atreva a mirar.
Hazlo t.

Colin mir en el interior del armario. Parece vaco aunque no se ve bien. Se puso de costado y se agach para tantear el suelo . Aqu hay algo. A Sugar Beth se le sec la boca y le sudaron las manos Colin sac una vieja botella de licor cubierta de polvo. Dios santo, es whisky escocs Macallan de cincuenta aos. El nimo de Sugar Beth se desplom. Para ti. A ver si hay algo ms. Cuidado exclam l cuando ella le quit botella de las manos y la dej en el suelo. Colin volvi a meter la mano el armario. Esto no es whisky... Sugar Beth profiri un pequeo grito cuando l sac un tubo grueso de aproximadamente un metro de longitud, envuelto en viejo papel marrn y atado con una cuerda. Colin se enderez. No parece ser... Oh, Dios mo... Sugar Beth se lo arrebat y corri hacia una ventana. Sugar Beth, no pesa lo bastante para ser un lienzo. Saba que estara aqu! Lo saba!

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La cuerda se rompi con facilidad y el papel quebradizo se deshizo entre sus dedos cuando quiso retirarlo. Debajo del envoltorio, sin embargo, no haba ms que un voluminoso rollo de papel. Nada de lienzo. Un mero papel. Sugar Beth tuvo que apoyarse contra el marco de la ventana.
Djame ver dijo Coln. No es la pintura.

El le dio un pequeo apretn en el hombro y desenroll el papel. Cuando al fin habl, su voz denotaba an ms reverencia que la que le inspirara el whisky
Estos

son los planos originales de la fbrica de ventanas. Son de los aos veinte. Es todo un hallazgo. Para el puede que lo fuera. Sugar Beth volvi apresurada al armario se agach y meti la mano dentro. Tena que estar all. No quedaba otro lugar donde buscar. Tante las tablas del suelo y los rincones. Slo haba telaraas. Se sent sobre los talones. Oy el crujido del papel cuando Coln dej los planos a un lado. Fue a arrodillarse junto a ella, seguido del aroma de su colonia y su compasin. Le remeti un mechn de cabello detrs de la oreja y le acarici el pmulo con el pulgar.
Sugar

Beth, no necesitas el cuadro. Eres perfectamente capaz de mantenerte a ti misma. Quiz no con todo lujo pero... Tengo.. encontrarlo. De acuerdo, pues. Buscaremos juntos en la cochera y la estacin. Tal vez yo descubra algo que pasaste por alto. TAL VEZ. Tena tantas ganas de apoyarse en l que se apart bruscamente. . Ms vale que vuelva al trabajo. Te doy el resto del da libre. Esa insoportable compasin otra vez. Sugar Beth se puso de pie.
Hay demasiado que hacer. Y no necesito que me mimen.

l slo intentaba ser amable y ella lo ofenda, pero no se senta capaz de ofrecer nuevas disculpas. De camino hacia las escaleras, se senta la ms desgraciada de las mujeres. Colin pas el resto de la tarde en su despacho. Cada vez que Sugar Beth pasaba por delante de la puerta, oa el sonido amortiguado del teclado. A ltima hora meti en el horno una de las misteriosas fiambreras del congelador, puso el temporizador y le dej

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una nota dicindole que le vera por la maana. Se senta demasiado frgil para arriesgar que Coln fuera a la cochera ms tarde, de modo que aadi una posdata: Tengo la regla y me propongo automedicarme en serio molestes! Cuando sali de La Novia del Francs todava no le haba anunciado que dejaba su empleo para trabajar con Jewel, todava no le haba agradecido su amabilidad en el desvn ni le haba dicho nada de lo que deba decirle. Haba empezado a lloviznar de nuevo y Gordn corri delante de ella. Sugar Beth le abri la puerta de la casa pero ella no entr. En cambio, se dirigi al estudio. Mientras giraba la llave en la cerradura, trat de de convencerse de que lo ocurrido no significaba el final de su bsqueda. Colin haba dicho que la ayudara. Quizs una mirada nueva pudiera ver lo que sus ojos no haban detectado. Encendi la bombilla del techo y examin el taller; la escalera manchada de pintura, las viejas latas y los pinceles. Incluso a travs del plstico sucio que protega el conjunto, poda discernir gruesas pinceladas de rojo bermelln, salpicaduras de verde chilln, remolinos de azl elctrico y grandes brochazos de amarillo canario. Sobre la moqueta rada que cubra el suelo haba tachuelas y colillas, la tapa de un bote de pintura y otros objetos, ya irreconocibles, que haba quedado encapsulados como escarabajos fosilizados en mbar. Haba pintura por todas partes, pero el cuadro no estaba all- Y el hombre que viva en La Novia del Francs no abandonaba sus pensamientos. Sugar Beth luch por dominar la desesperacin

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Cundo vas a poner fin a esta locura? GEORGETTE HEYER, Estas viejas persianas

El apartamento encima de Tesoros del Ayer era exiguo y deslustrado, lleno de muebles que o bien no haban sido vendidos o todava no se haban puesto a la venta. El rea habitable luca una pared de ladrillos vistos, dos ventanas altas que daban a la calle principal y un sof-cama. Una mampara de plstico separaba la ducha, en la esquina, del resto del anticuado bao, mientras que la pequea cocina dispona de una vieja nevera, un nuevo horno microondas y una estufa de gas de los aos setenta. . El apartamento no poda ser ms diferente de la casa de Winnie, pero aunque no se senta precisamente feliz all, tampoco del todo desdichada. Llev una taza de t sin tena a la mesilla de caf francesa que haba sacado del escaparate para tener un lugar donde comer, y contempl la calle fra por la ventana. Eran casi las once de la noche, y los comercios haban cerrado haca rato. El rtulo de nen rojo de la tintorera Corner parpadeaba en la suave llovizna que volva a caer, y los faros de un coche se reflejaron en el escaparate de la librera de Jewel. Winnie tena treinta y dos aos y era la primera vez que viva sola. No es que llevara demasiado tiempo en soledad. sta sera la segunda noche.
Este

es un mal rollo! haba exclamado Gigi al entrar como un vendaval en la tienda despus del colegio. Anoche pap me oblig a hacerlo todo. Tuve que limpiar la cocina despus de cenar pizza y luego encima, sacar a basura. l ni siquiera me ayud. Se encerr en su despacho Cuando vuelves a casa? Winnie qued tan sorprendida del conjunto negro de Gigi y de su maquillaje de ojos que no pudo responder enseguida- Su nia! como haba deseado ver el fin de la era de ropas informes del Ejrcito de Salvacin, Winnie no estaba preparada para esto. Qu vendra despus? Tatuajes ypiercings en la lengua? Tom un sorbo de caf. Ni siquiera las Sauces del Mar saban que se haba ido de casa, aunque Donna Grimley, la mujer que Winniw contratara como nueva ayudante, empezaba a sospechar algo. El semforo de la esquina se puso rojo y la silueta alargada de un hombre cruz la calzada. Era alto y de espaldas anchas, y llevaba el cuello de la chaqueta levantado para protegerse de la llovizna. Era Ryan, y el pulso de Winnie se aceler, como lo haca cuando era adolescente. Sinti un deseo sexual que no haba experimentado en mucho tiempo, y se levant de la mesa para acercarse ms a la ventana

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Ryan aminor el paso al llegar a la acera. Descubri que Winnie le observaba desde arriba y le devolvi la mirada. Ella apoy la mejilla contra el cristal sucio de la ventana y apret la taza de te contra el pecho. Ryan hizo un gesto brusco con la mano. Abre la puerta, joder y djame entrar. El aliento de Winnie dibujaba crculos opacos sobre el cristal Hubo un tiempo en que hubiera trazado las iniciales de l dentro del crculo. Ahora slo neg con la cabeza. La ira de Ryan creca por momentos, la ira de un marido maltratado y cargado con una mujer histrica y desagradecida. Hizo un nuevo gesto enfurecido con la mano. Ella volvi a negar con la cabeza. En casa haba una llave de respuesto de la tienda. Ryan no se haba dado cuenta o no pens que podra necesitarla. La lluvia brillaba en su cabello y su cuerpo se puso rgido. Se alej con pasos airados, devorando la acera mojada con sus zancadas Mucho despus de perderle de vista Winnie segua junto a la ventana, apretando su taza de t y aguardando la llegada de las lgrimas No llegaron.

Sugar Beth durmi hasta tarde la maana siguiente. Cuby y sus compinches haban vuelto la noche anterior -dos noches seguidas- y la haban mantenido despierta con sus gritos. Sugar...Sugar..Sugar Se visti apresuradamente y, cuando lleg a La Novia del Francs, encontr una nota de Coln: la informaba de que iba a Memphis por trabajo y no volvera hasta ltima hora de la tarde. Al final pona: He reservado una mesa para esta noche en el Parrish Inn. Te recoger a las siete Hablando de insensateces... Coln tena el deseo de muerte subido. Por qu si no, iba a hacer algo tan estpido? Una cosa era que Sugar Beth trabajara para l -a la gente le gustaba la idea- y otra, muy distinta dejarse ver juntos en pblico. Ella pronto se ira de Parrish pero el haba echado races en la ciudad. Y, por muy famoso que fuera, segua siendo un forastero. Si la gente descubriera que ya no se dedicaba a hacerle la vida imposible a Sugar Beth, perdera el respeto que tanto le haba costado ganar. Se levant tir la nota a la basura, que es donde tena que estar, y luego mir a Gordon que acababa de tomar su desayuno.

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He hecho un trabajo de primera, verdad? Este asunto me va a estallar en la cara. Gordon interrumpi su estirn poscomida para dedicarle una de esas miradas ya te lo dije. Sugar Beth agarr una esponja y atac la encimera. Coln no aceptara actuar a escondidas, como cualquier persona sensata. Desde su posicin en lo alto del gran caballo de la moralidad, considerara la nocin de verla slo por el sexo como srdida. Pero quin dice que lo srdido es siempre malo? A veces lo srdido es, sencillamente, lo ms prctico Trabaj frenticamente el da entero. Hizo las compras, limpi la nevera, y orden los armarios. Cuando entr en el despacho de Coln para revisar el correo del da, dese haberle dicho ya que haba aceptado un empleo en la librera. Tambin dese haber encontrado el manuscrito de Reflexiones Cuando le haba preguntado si poda leerlo, le contest que no tena ninguna copia actualizada. Ella repuso que cualquier copia servira, pero l sigui dndole largas hasta que Sugar Beth tuvo que decirle sin rodeos que atacar a Diddie cuando estaba muerta no era, a su entender, juego limpio. Coln no le hizo caso, y sus investigaciones desde entonces no haban dado con el manuscrito, ni siquiera con un archivo de ordenador. Vio una copia impresa de los primeros captulos de su nuevo libro encima del escritorio. Las correcciones en rojo que manchaban sus pginas le recordaron su ltimo curso del instituto, cuando esa misma escritura censora cubra los mrgenes de todos los trabajos que haba redactado para l. Volvi a la cocina y empez a preparar comida para congelar, como haban hecho todas las solteras soadoras de Parrish. Al final no pudo reprimirse ms y lo llam al mvil.
Francs Elizabeth al habla dijo cuando l contest Yo no saba que te llamas as. Cuntaselo a tu psiquiatra.

Se acomod junto a Gordon en el sof del solario. Dnde

ests? Camino de casa. Cmo te encuentras? Bien. Por qu preguntas? Y tu perodo ? Eh... Termin. l, sin embargo, ya haba percibido su vacilacin y era ms listo que la mayora de los hombres. Me mentiste. No tenas el perodo. Esto no va conmigo Su voz sonaba deliciosamente pomposa y decididamente ofendida. Lo siento respondi Sugar Beth. Anoche estaba muy cansada y no quise herir tu ego rechazndote. Los hombres podis ser tan sensibles... Y no olvides que tengo un largo historial de buscar la salida fcil. Por qu ser que esta llamada me resulta cada vez ms preocupante?

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Resultaba muy difcil ganarle un pulso a Mister Yogui En realidad, tengo noticias que comunicarte. Pero son buenas as que no te preocupes. Hasta puede que aparques en el arcn para dar un salto de alegra. Acarici el lomo de Gordn. Ella no se senta con ganas de dar saltos de alegra. A partir de maana ya no trabajar para ti. De qu ests hablando? Jewel me ha contratado. No paga mucho pero t tampoco, as que no se trata de dinero. Y no he olvidado el cheque de dos mil dlares que me firmaste y que, dicho sea de paso, romp en pedazos, Aguard el estallido. No tuvo que esperar mucho. Esto es totalmente inadmisible! Por qu? Me despediste. Lo recuerdas? Hubo una renegociacin. Cundo? Sabes muy bien a qu me refiero. No me digas que consideras negociacin lo que hicimos el domingo en la cama. Deja de ser tan terca. Trabajando en la librera, estars a mercedde cualquiera que entre en la tienda. No podrs protegerte de las maldades que tus viejos enemigos tramen contra ti. Jewel debera saberlo. Calla pap, me ests asustando. Puedes burlarte todo lo que quieras. Mientras trabajes en La Novia del Francs, ests protegida. En la librera, sers un blanco fcil. He conocido a hombres insensatos en mis tiempos, pero t acabas de ascender a la cabeza de la lista. Queras deshacerte de m. Lo has olvidado? Como era de prever, l no le hizo caso. Por qu no hablaste conmigo ? No hubo tiempo. Jewel me ofreci el empleo ayer por la maana. El tono ominoso que le lleg a travs del telfono le dijo que acababa de cometer un error estratgico. Lo sabas desde ayer y slo se te ocurre mencionarlo ahora? Hubo algunas distracciones. A propsito, gracias por ser tan comprensivo en el desvn. Deb agradecrtelo ayer, pero habrs notado que me cuesta expresar mi gratitud. No te cuesta en absoluto expresar tu gratitud. Y me encantara que dejars de intentar controlar cada conversacin que te incomoda sacando a relucir tus imaginarios defectos de carcter. Colin era hombre peligroso y Sugar Beth se apresur a cambiar de tema. No crees que ya es hora de dar el salto de alegra? Uno de los dos tiene que velar por tus intereses. Llama a Jewel inmediatamente y dile que has cambiado de opinin. Ni hablar Tenemos un acuerdo. No permitir que te retractes. Alto ah. El nico acuerdo que hemos tenido jams es que t intentaras hacerme tan infeliz como pudieras y yo tratara, de sacar el mejor partido de una situacin intolerable, como siempre han hecho la valerosas mujeres del Sur.

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Hablaremos

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de eso durante la cena espet Colin, quien, evidentemente, haba llegado al final de su corta paciencia. En cuanto a eso... l interrumpi la comunicacin antes de que Sugar Beth pudiera decir nada ms. Coln estaba de un humor de perros mientras se vesta para llevar a Sugar Beth a cenar fuera. A su manera tpicamente irreflexiva ella slo haba conseguido complicarse ms la vida. Aceptando el empleo en la librera, quedaba a tiro de todos aquellos que todava le guardaban rencor. Se puso el reloj. La noche anterior haban vuelto a aparecer aquellos ruidosos admiradores. l estaba leyendo en el estudio del segundo piso y no les oy enseguida. Cuando baj, ellos ya se haban ido, privndole de la satisfaccin de echarles. Inspeccion el dormitorio con la mirada. Sugar Beth le haba dejado ropa limpia, sbanas nuevas y un surtido de sus frascos de aseo favoritos. Haba empezado a acostumbrarse a que alguien cuidara de su bienestar, aunque era perfectamente capaz de hacerlo l mismo. An as, ella cuidaba de los pequeos detalles, como la reluciente manzana roja que descansaba sobre una servilleta de lino blanco en la mesilla de noche. Una manzana. Mujer imposible! Coln frunci el entrecejo y se abroch los gemelos. De camino hacia la cochera, se recrimin no haberle aclarado que haba sido contratada de nuevo, aunque dudaba que esto cambiara las cosas. A Sugar Beth le gustaba fastidiarlo todo. No haba podido qui trsela de la cabeza en todo el da... Su imagen mientras hacan el amor, la dulzura que haba sustituido su habitual mordacidad, sus ojos plateados, entrecerrados y absolutamente seductores. Despus se haba acurrucado entre sus brazos y le divirti con su descaro. l nunca haba sido una persona animosa pero, cuando estaba con Sugar Beth al menos intua la posibilidad de experimentar esa animosidad, Demasiado tarde dese haber pensado en llevarle flores, un gesto galante intrnsecamente sureo, hermoso, complejo y tan ambiguo como ello. Se acerc al porche de la cochera. La sola idea de volver a verla aligeraba el nimo tenebroso que le haba pesado durante todo el da. Entonces vio la nota enganchada en la puerta. Otro perodo. Sugar Beth mordisqueaba un trozo de boniato mientras miraba por las ventanas de La Caseta del Lago. Ms all del embarcadero, el agua oscura y misteriosa aguardaba el retorno de las motos acuticas y los baistas. Cuando iban al instituto, solan reunirse en punta Allister, donde tomaban cerveza a escondidas, contaban chistes verdes y ligaban. Se pregunt si Colin habra ligado alguna vez sobre una manta tendida en la playa, entre olores de cerveza y crema de bronceado. Le costaba imaginrselo. Empuj a un lado la mitad sin comer de su bocadillo de lomo, una especialidad de la casa,

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con su tamal, el pan de maz y el eneldo frito picante. Haba escasos comensales esa noche de media semana pero, an as Sugar Beth haba elegido una mesa en la esquina ms lejana del comedor. Y an as, haba tenido que echar a Jeffie Stevens. Haba ido all conducida por la nostalgia y el anhelo del bocadillo de lomo de su niez. La decoracin rstica de barco ribereo segua tal y como la recordaba: lmparas de pantalla verde con brazos de latn paredes de tablas de madera, cenefas color jengibre, sillas de madera con cojines de vinilo para protegerlas de los baadores mojados que se suponan prohibidos en el comedor, una regla convenientemente olvidado de mayo a octubre, cuando La Caseta del Lago reciba su mayor clientela. En los viejos tiempos, guardamalletas de terciopelo verde pendan sobre las amplias ventanas que daban al agua. Ahora las guardamalletas eran rojas y rematadas con borlas doradas, y el suelo de madera luca una capa reciente de pintura gris. En la esquina haba una mquina de discos, junto a una diminuta pista de baile convenientemente situada cerca de la puerta que conduca al bar. Sugar Beth alarg la mano para coger su Coca-Cola, y casi la tir al suelo cuando vio a Ryan acercarse al bar. Era su da de suerte. Haba escogido ese lugar para que no la vieran en pblico con Colin, y ahora apareca Ryan. Puede que no la viera. Sin embargo, un largo espejo cubra la pared detrs de la barra, y, en el momento en que el camarero le sirvi una cerveza, Ryan levant la cabeza. Sugar Beth se volvi hacia la ventana y fingi no haberle visto, pero l ya se diriga hacia ella. Llevaba un traje gris, una camisa blanca y una corbata con el nudo flojo. Todas las miradas se volvieron hacia ellos. Sugar Beth baj la vista a su plato y dijo con los labios apretados: s que no debes hacer esto.
Sabes que no debes hacer esto. Vete.

Ryan apart con el pide la silla colocada frente a ella y se dej caer en el asiento, con el botelln de cerveza en la mano. No me da la gana El adolescente que ella recordaba jams se habra sentado sin haber sido invitado, pero aquel chico era mucho ms amable que este empresario de mirada acerada. Ojal estuviera all su perro.
Hablo

en serio Ryan. Todos dirn que te seduje para venir aqu y, francamente, estoy un poco harta de que me hagan responsable de las desgracias de toda la humanidad. Ryan no llevaba el pelo revuelto intencionadamente, como Colin. Tena el aspecto de habrselo mesado demasiadas veces, y las lneas de su cara estaban ms pronunciadas que haca cuatro noches. Su chaqueta se abri cuando estir las piernas y seal el plato de Sugar Beth con la botella.

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Vas a comer el resto del bocadillo? S

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Pero l ya se haba puesto delante el plato de Sugar Beth. Cuando le vio coger la mitad que haba dejado intacta, el pasado la asalt tan deprecia que se sinti mareada. Cuntas comidas suyas se haba terminado Ryan cuando iban al instituto? Sugar Beth no coma, picoteaba, la interesaba ms el flirteo y la diversin que la comida, y Ryan tena el apetito pantagrulico de los chicos adolescentes. De pronto dese que todo volviera a ser como antes: las oportunidades desperdiciadas, la confianza perdida, la bendita arrogancia que la haca sentir invulnerable. Quera volver a tener a su madre. A las Sauces del Mar. Y, por encima de todo, quera tener la vida que habra tenido si se hubiera quedado con su primer amante, aunque no le amara demasiado tiempo. El chico de las grandes perspectivas engull el bocadillo y tom un trago de cerveza Pensaste algunas vez en Parrish despus de marcharte? Intentaba no hacerlo Recuerdas que planebamos irnos de aqu? Vivir en la gran ciudad y cumplir nuestros sueos? T ibas a cumplir tus sueos. Yo me dedicara a ir de compras. A Colin le habra gustado el comentario, pero Ryan apenas pareci entenderla. Nunca haban tenido el mismo sentido del humor, ni siquiera cuando eran jvenes. El de Ryan haba sido siempre ms literal, como el de Winnie. Ryan rasc la etiqueta de la cerveza con la ua. Pensabas alguna vez en m? Sugar Beth acus el cansancio de un da largo y suspir. Vete a casa Ryan. Mejor an, me voy yo Dej caer la servilleta sobre la mesa y quiso ponerse de pie, pero Ryan la asi de la mueca. Pensabas en m? repiti fieramente Sugar Beth no estaba de nimos para afrontar el tema. Al dejarse caer de nuevo en la silla, liber su mano de un tirn.
Pensaba

en ti continuamente replic Cuando Darren Tharp me daba bofetadas, pensaba en ti. Cuando me la pegaba con otras mujeres, pensaba en ti. Y la noche en que Cy y yo entramos tambalendonos en una capilla de Las Vegas, los dos tan borrachos que apenas podamos pronunciar los votos, tambin pens en ti. Un da ( y eso ocurri despus de mi divorcio, que lo sepas, porque a diferencia de mis fracasados maridos, yo no les era infiel), un da me despert en un motel srdido, junto a un hombre que jurara no haber visto en mi vida y, oye, entonces s que pens en ti, querido. Una mezcla de emociones cruz la cara de Ryan: turbacin, compasin y un asomo de satisfaccin, por descubrir que ella haba sido castigada por lo que le haba hecho. Su

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reaccin tan humana apag la ira de Sugar Beth que le dirigi una sonrisa melanclica.
Antes de

que te animes demasiado, ms vale que te diga que dej de pensar en ti cuando conoc a Emmett Hooper. Am a ese hombre con toda mi alma. La satisfaccin se borr de la cara de Ryan y Sugar Beth supo lo que vendra a continuacin. Levant la mano para impedirlo.
No te molestes en compadecerme. Emmett y yo fuimos ms felices en el corto tiempo que

dur nuestro matrimonio que la mayora de las parejas en toda una vida. Tuve mucha suerte. Ryan la sorprendi con su obtusa reaccin. Winnie y yo hemos sido muy felices. No pretenda hacer comparaciones Todos los matrimonios tienen problemas de vez en cuando Ella y Emmett no. l haba muerto demasiado pronto para ello. Qu puedo servirle, seor Galantine? Los ojos de la camarera brillaban de curiosidad cuando se acerc a la mesa. Algo ms, seorita? Tomar otra cerveza dijo Ryan , y a ella trele un trozo de tarta de chocolate. Slo la cuenta, por favor dijo Sugar Beth. Que sean dos trozos de tarta insisti l Por supuesto. No quiero tarta dijo Sugar Beth cuando la camarera se alej. Quiero irme a casa. Y ya que eres todo un santo, parece que no se te ha ocurrido que Winnie se enterar de nuestro pequeo encuentro y me imagino que no le gustar y que sta no es la mejor manera de arreglar vuestras diferencias. No tengo por qu sentirme culpable. La respuesta fue estudiada, y Sugar Beth le observ con atencin Quieres que Winnie se entere, eh? Psame las patatas, si no piensas terminarlas. No me gusta que me utilicen. Me lo debes. No despus del domingo repuso ella. Ryan estudi la mancha que su cerveza haba dejado sobre la mesa Ests hablando de Gigi. Tan listo como siempre. No voy a disculparme por estar preocupado. Entonces eres idiota. T y Winnie lograsteis convertirme en la fruta prohibida, y puedes apostar a que Gigi encontrar la forma de volver a verme. En lugar de una rplica enfadada, Ryan resigui con el dedo la mancha circular de la cerveza.

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Probablemente tengas razn.

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La camarera volvi con la cerveza, dos trozos de tarta y la cuenta de Sugar Beth. Cuando se fue, Sugar Beth removi con la pajita los cubitos de hielo de su Coca-Cola. Es una chica estupenda, Ryan. Ahora mismo, se est haciendo las preguntas que la mayora no se hace hasta que es mayorNo me ha preguntado nada. Sugar Beth arque una ceja. Tenemos una buena relacin aadi l, a la defensiva. Siempre hemos hablado de todo. Antes de entrar Gigi en la adolescencia. Eso no tiene por qu cambiar las cosas. Hablas como si tuvieras noventa aos. Acaso no te acuerdas como era ser adolescente? Yo no soy su madre pero tengo fama, y eso me convierte en una confidente irresistible. Qu preguntas te hace? Eso es informacin reservada. Tendrs que confiar en m. Ryan la contempl largamente. Sugar Beth esperaba que dijera que ella era la ltima persona en la que confiara, pero no lo hizo.
Colin tiene

razn. Has cambiado.

Ella se encogi de hombros. Ryan volvi a juguetear con la botella de cerveza.


Te has preguntado alguna vez qu habra pasado si hubiramos seguido

juntos. Mi impulso de autodestruccin era demasiado fuerte. Si no te hubiera dejado por Darren Tharp, lo habra hecho por otro. Supongo que no podas evitarlo. Espera un momento. No irs a agitar una rama de olivo tan fcilmente? Tu padre era un hijo de puta insensible. Si te hubiera dado un poco de amor no habras adoptado con los hombres tu estrategia de tierra quemada Las nias y sus paps Ryan hizo una mueca No pasar lo mismo con Gigi, Ryan. Ella sabe que la quieres. Lo superar. Djale un pequeo margen para que cometa sus errores. l cambi de tema. No vayas a por Coln, Sugar Beth. l sufre, como todos nosotros, y todava , tiene muchas heridas del suicidio de su mujer. Preocpate por ti mismo. Sugar Beth empuj su trozo de tarta sobre la mesa. Y no vuelvas a utilizarme como moneda de cambio en tus problemas con Winnie. Es lo que crees que estoy haciendo? S Ryan se inclin en la silla y la mir a los ojos Y si te dijera que todava me acuerdo de ti?

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Te creera pero no le

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dara importancia. No queda ni una chispa entre nosostros. An eres una mujer hermosa. Y t un hombre guapsimo. Ken y Barbie, ya mayorcitos. Ofrecemos una buena estampa pero no tenemos mucho que decirnos El comentario le hizo sonrer, y ella crey intuir que caa una barrera entre ambos. Antes de que la sensacin se desvaneciera, cogi su bolso y empuj la cuenta hacia Ryan.
Gracias por la cena. Y suerte cuando expliques esto a Winnie.

Cuando Ryan lleg a su casa, le pareci abandonada. Su mujer no le esperaba con una copa de vino y una sonrisa. Del dormitorio de su hija no llegaba el rugido de la msica rock. Tir la chaqueta sobre respaldo de una silla en la cocina, encima del jersey que haba dejado en el mismo lugar el da anterior. El Sports Illusrttratd estaba abier to sobre la mesa de la cocina. La encimera estaba cubierta de porspectos publicitarios, mezclados con facturas e informes de su corredor de bolsa, que Ryan todava no haba tenido tiempo de ordenar. Siempre se haba considerado un hombre bien organizado pero esta maana, a la hora de vestirse, no poda encontrar su cinturn negro de vestir ni su cortaas. Intent imaginar la reaccin de Winnie cuando supiera que haba estado con Sugar Beth. Tal vez as recobrara la sensatez y decidiera volver a casa. La puerta principal reson con un portazo.
Pap!

Gigi pareca, fuera de s. Ryan dej caer el peridico. Esta noche Gigi haba cenado con Winnie en el Inn y, al acudir al vestbulo Ryan imagin mil catstrofes. La muchacha se haba detenido con los ojos llenos de angustia y el pecho agitado. Pareca muy joven y desamparada. Ryan la atrajo hacia s.
Cario, qu te pasa? Pap... Gigi temblaba entre sus brazos. Parp mam nos ha abandonado.

Winnie aferraba el volante del coche. No haba podido ocultarselo a Gigi por ms tiempo. Quizs ella y Ryan debieron decrselo juntos, aunque as parecera algo muy grave y Winnie no quera asustar a la chica. Adems, dudaba mucho que Ryan accediera a hablar con Gigi en su presencia. Estaba demasiado enfadado para eso. Cuando haba hablado por telfono pocas horas antes, l se haba mostrado sarcstico y hostil, interpretando el papel del esposo sufrido que tena ue sobrellevar la carga de una esposa chiflada. Y puede que tuviera razn Qu mujer en sus cabales abandonara a su marido porque no la quiere lo suficiente? A pesar de todo, no se arrepenta de no haberle dejado subir la noche anterior.

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Irnicamente, ella y Gigi se divirtieron durante la cena, una vez Winnie super la conmocin que le produjo el nuevo peinado de su hija. No slo se haba teido unos mechones rojos, tambin se lo haba cortado de forma irregular por un lado. Pero la nia pareca sentirse a gusto de esa guisa, y Winnie hasta logr dedicarle un cumplido. Tampoco hizo ningn comentario sobre el maquillaje de ojos de Gigi ni su atuendo negro, excesivamente ceido al cuerpo. Tras cierta vacilacin inicial Gigi empez a parlotear sobre cmo las chicas dejan escapar su poder, tema que haba asomado su fea cabeza por primera vez despus de aquel encuentro clandestino con Sugar Beth.
como

cuando una chica hace tonteras en clase, slo para hacer rer a un compaero que le gusta. O como cuando las chicas permiten que los profesores no les hagan caso, incluso las profesoras. La seora Kirpatrick pregunta a los chicos mucho ms que a las chicas, porque ellos siempre estn inquietos y ella quiere mantenerles a raya. Hoy levant la mano mil veces pero no quiso preguntarme. Al final, me levant de la silla y empec a agitar los brazos, hasta que tuvo que darse por enterada. Recuerdo que a m tampoco me hacan caso. Porque eras muy callada. Winnie asinti. Colin no. En algunos aspectos era el peor profesor; en otros, el mejor Adopt un falso acento britnico: Jasper, no levantes el trasero del asiento hasta que te lo diga. Winnie, habla ms alto! Me aterrorizaba Gigi ri y, durante unos minutos, todo pareci normal. Entonces les sirvieron la tarta de fresas que haba pedido Gigi, y Winnie supo que ya no poda aplazar ms la conversacin.
Hay

algo que quiero decirte, antes de que lo oigas de otra persona y te hagas una idea equivocada. Se oblig a sonrer un poco, como si el anuncio que estaba a punto de hacer no fuera ms desagradable que una cita con el dentista. He decidido que necesito estar sola un tiempo. No es nada importante y, por supuesto nada de lo que debas preocuparte. Pero me quedar un poco ms en la tienda. Gigi no lo comprendi al principio. Eso no tiene sentido! No es justo. Pasas mas tiempo en la tienda ahora que antes de contratar a Donna. Winnie lo intent de nuevo, midiendo sus palabras No slo tiene que ver con el trabajo. Necesito aclararme algunas ideas. Pap y yo nos casamos muy jvenes, y la gente cambia con los aos. Tengo que reflexionar sobre ciertas cosas. Ser por unas semanas. Un mes, tal vez. No es nada grave, pero t tambin te ests haciendo mayor y sera injusto no decrtelo. La petulancia dio lugar a un comienzo de entendimiento y luego al horror en la cara de su hija. En cuestin de segundos Gigi lleg a la conclusin del desastre definitivo.

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Pap y t vais a divorciaros, verdad? No!

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No, cario, nada de eso. Winnie esperaba poder disimular sus propias dudas. Pap y yo no vamos a divorciarnos. Slo necesito alejarme un tiempo, para aclararme las ideas Una nia vulnerable ocup el lugar de la adolescente hosca y Gigi se ech a llorar. Os vais a divorciar. Entonces Winnie supo que no deba haber elegido el comedor del Inn para darle aquella noticia, aunque crea que un lugar pblico quitara hierro al asunto. De nuevo se haba equivocado.
Es por mi culpa, verdad? A Gigi le goteaba la nariz Porque he sido insoportable. No,

cario. No. Esto no tiene que ver contigo. No mencion que su comportamiento haba empeorado las cosas. La acompa a los lavabos de seoras, donde la abraz, le limpi el maquillaje corrido de los ojos e hizo todo lo posible por convencerla -y convencerse a s misma- de que aquello solo era transitorio. Winnie temblaba todava cuando subi las escaleras y entr en el srdido apartamento que se haba convertido en lugar de residencia de la mujer ms rica de Parrish, estado de Misisip. Se quit la ropa, se puso una camiseta y sus nuevos pantalones de pijama a cuadros blancos y azules, y se sent para ocuparse del papeleo de la tienda, pero no pudo concentrarse. Cogi el recetario Southern Living y empez a pasar las pginas slo para caer en la cuenta de que no tena para quin cocinar. Son el telfono. Saba que era Ryan. Gigi ya deba haberle contado su conversacin y estara furioso. Si no contestaba -y no tena ganas de hacerlo- slo empeorara las cosas.
S? Winnie

estamos aqu. No era Ryan sino Merylinn. Baja ahora mismo y brenos la

puerta. Le hubiera gustado que pasaran unos das ms antes de que las Sauces del Mar se enteraran de todo.
Un

momento.

Mientras bajaba las escaleras, consider la posibilidad de decirles que slo estaba en el apartamento para adelantar el inventario. No servira de nada Parecan vestidas para una fiesta improvisada. Leeann llevaba leotardos negros y una camisa de trabajo masculina; Merylinn, un chndal amarillo con chaqueta a juego; Heidi, unos tjanos. Amy deba de haber ido a la iglesia por la tarde, porque luca un traje de

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color rosa y blanco. Invadieron el pequeo apartamento, impregnndolo de sus perfumes intensos y sus ganas de inmiscuirse.
Hemos

trado provisiones. Merylinn sac una botella de vodka y una coctelera de plata de su bolso tropical. Demos gracias al Seor por las infecciones de vejiga de Amy. As sabemos dnde encontrar zumo de arndano en todo momento. Ya no me molestan tanto. Amy sac de una bolsa una botella de zuno y un par de latas de Coca-Cola, ya que ella no tomaba alcohol. No tendras tantas infecciones si hicieras pis despus de hacer el amor con Clint. Heidi se dirigi a la cocina y empez a abrir los armarios buscando vasos. S que hago pis replic Amy. Pero no sirve de nada. Heidi agit una copa delante de ella. Inmediatamente despus? O dejas pasar un rato? Depende Yo hago pis interpuso Merylinn y, aun as, a veces tengo infecciones Intentaar detener a las Sauces del Mar cuando ya estaban en movimiento era como intentar frenar una avalancha. Winnie se hundi en los cojinest deformados del sof y las dej hacer. Leeann sac un bote de cacao Puffs de de una mochila Radio Shack.
Es el nico chocolate que encontr en casa. Los nios se

termianaron mi Hershey's.

La ltima vez que hubo una emergencia y las Sauces del Mar acudieron con vodka, zumo de arndano y chocolate, Leeann haba acabado divorcindose. Winnie cruz las piernas.
De qu va todo esto? La

culpa es de Covner, entre otros. Leeann verti cacao en el bol que le tendi Heidi. Sue Covner era una entrometida notoria, a la vez que la esposa del dueo de la tintorera Covner, situada en la acera de enfrente de Tesoros del Ayer. Merylinn fue a la cocina. Ni una palabra ms hasta que haya preparado los ccteles Las Sauces del Mar estaban acostumbradas a trabajar juntas y no tardaron mucho en acomodarse en el sof, copas en mano, despus de acercar la mesilla de caf francesa para tener donde apoyar un plato de galletas y algunos Skittles que Heidi rescat del fondo de su bolso.
Podis reros si queris dijo Amy

, pero ste es un asunto serio y vamos a empezar con una oracin. Cogi las manos de Winnie y Leeann. Seor Jesucristo, hemos venido con espritu solidario para ayudar a Winnie y Ryan en sus momentos de trbulacin. Te rogamos les concedas la capacidad del perdn, para que puedan resolver sus problemas, sean cuales sean. Recurdales lo mucho que se quieren. Y no permitas, Seor Jesucristo, que nadie separe a los que T quisiste unir. Oramos en Tu nombre. Amn.

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Amn secundaron las dems.

Winnie tom un sorbo de vodka con zumo de arndano- apenas unas gotas de zumo- y mir a Merylinn, que se incorpor en su asiento Muy bien, vamos al grano. Arrug la frente y pos una mano en la rodilla de Winnie . Cario, Sue Covner me llam esta tarde y dijo que las luces de este apartamento han estado encendidas estas dos ltimas noches y que cree que t duermes aqu. Se fij en el pijama de Winnie. Le contest que estaba muy equivocada, pero al parecer tena tazn. Sue Covner debera ocuparse de sus asuntos replic Winniw Tiene bastante con ocuparse de los ajenos. Leeann cogi un puado de Cocoa Puffs y se acurruc encima del sof. Deke llam a Ryan al trabajo esta maana continu Merylinn. Me dijo que pareca una piltrafa. Bien repuso Winnie, sorprendindose a. s misma casi tanto como sorprendi a las dems. Heidi cerr ambas manos alrededor de su copa y las mir. Ya sabis que soy muy intuitiva. Os dije que me pareca que tenan problemas. A lo argo de los aos, la intuicin de Heidi se haba demostrado menos fiable que los pronsticos del tiempo, y Winnie dese que hubiera encontrado otro momento para empezar a acertar.
Estamos

pasando por algunos baches dijo Winnie con prudencia. No es nada grave, no quiero hablar de ello y estamos malgastando un buen vodka. Merilinn mir a las dems y Winnie sinti una punzada de inquietud al observar la comunicacin silenciosa entre ellas. Amy cogi la copa Leeann y le rob un sorbo. Leeann se volvi hacia Winnie.
Cario, creemos que podra ser algo ms que unos baches. Por eso hemos venido. Qu

os hace pensar as? pregunt Winnie lentamente. Sue me ha llamado dos veces hoy; la segunda, no hace mucho ms de una hora. Merylinn esboz un gesto de impotencia con la mano. Ay, mierda, voy a llorar. Amy le dio unas palmaditas en el brazo sin apartar los ojos de Winnie. La hija de Sue la llam desde La Caseta del Lago. Llev la mano a su cruz, la viva imagen de la Virgen de los Dolores. Ryan estaba all. En La Caseta del Lago. Tom un lento y profundo respiro. Cenando con Sugar Beth. Empezaron a hablar todas a la vez. Me enfad tanto con l que podra escupirle... Tenamos que ser las primeras en advertirte... Sabes que Ryan jams mirara a otra mujer. Si no se tratara de Sugar Beth nadie dara importancia al asunto. La odio. No puedo evitarlo. No va a salirse con la suya.

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La primera reaccin de Winnie fue culparse a s misma. Esto no habra pasado si no se hubiera ido de casa, si hubiera dejado que Ryan subiera al apartamento la noche anterior, si se hubiera mostrado ms conciliadora por telfono... Los cidos ardan en su estmago. Al menos ya no viva en un limbo.
Ryan ya es mayorcito se oy decir. Es lo bastante fuerte para

rechazarla, si quiere. Pero qu pasar si no quiere ? farfull Leeann. Qu vamos a hacer entonces? No preguntaban qu vas a hacer sino qu vamos a hacer. Fuera por el vodka o por el miedo que senta, el corazn de Winnie rebos de amor por esas mujeres. Empezaron a analizar y razonar. Qu haba hecho Ryan, exactamente? Desde cundo tenan problemas? Quin se crea que era Sugar Beth? Winnie apur su copa, les dijo que las quera mucho y se neg a contestar sus preguntas.
Somos tus mejores amigas protest Merylinn al tiempo que volva

a llenarse la copa.

Si no puedes hablar con nosotras con quin vas a hablar? Evidentemente, no con el bastardo con quien me cas. La novedad de or llamar bastardo al chico dorado de Parrish, estado de Misisip, hizo que Heidi resoplara y el vodka resaliese por la nariz. Todas se echaron a rer, hasta la propia Winnie Poco a poco se calmaron. Heidi comi una galleta y luego bebi un sorbo de su copa. Amy termin la bebida de Leeann. Merylinn volvi a llenar la coctelera. Leeann se rasc su laca de uas. La amistad de las Sauces del Mar arrop a Winnie como una manta caliente. Leeann se puso los zapatos de nuevo, la mirada ya sin alegra Ryan es un hombre muy especial, y la triste verdad es que si no tienes cuidado, Sugar Beth te lo quitar en tus mismas narices Leeann tiene razn sentenci Merylinn. No puedes permitir que ella te lo quite. Debes luchar por l Yo tambin soy especial se oy decir Winnie a si misma. Y creo que ha llegado el momento de que Ryan Galantine luche por m. Se la quedaron mirando en silencio, pero Winnie estaba reclamando su poder y no pestae siquiera. De hecho, creo que debi hacerlo hace mucho tiempo

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No podrs mantenerme siempre lejos, hermosa ma. Te deseo. No vendrs a m? GEORGETTE HEYER, El cachorro del diablo

Sugar Beth entr en la cochera, encendi la luz y profiri un grito. Bienvenida a casa, querida. Colin estaba repantigado en el rincn ms oscuro de la sala, una mano apoyada en el brazo del silln orejero, un vaso lleno de whisky en la otra. Llevaba desabrochado el cuello de su camisa de vestir y Gordn yaca a sus pies, con una oreja cada sobre la punta de un zapato Gucci negro y reluciente.
NO

vuelvas a darme un susto as! Ya te advert que debas cerrar con llave. Sugar Beth dej caer su bolso en una silla y se quit la chaqueta que llevaba encima de un jersey y una falda tejana corta.
Al menos, podras haber encendido la luz. Estaba melanclico. Pues ya es suficiente.

Colin cruz los tobillos, estropeando el cmodo apoyo de Gordn. Vamos, debes de estar acostumbrada a encontrar hombres enfadados a tu puerta. Tenamos una cita. T tenas una cita. A m no me preguntaste. Creo recordar que te dej una nota, y tambin hablamos del tema por telfono. Una conversacin de sordos. No pienso esconderme. Dej el vaso con un golpe seco y se levant del silln. Porque de esto se trata. Me equivoco? Eres t quien tiene que vivir en esta ciudad, titi. De pie, Coln se inclin hacia ella. Una extraa manera de protegerme, la tuya. Por mucho que los buenos ciudadanos de Parrish se explayen sobre tu fama y renombre, sigues siendo un forastero y pueden retirarte la alfombra de bienvenida en cualquier momento. Es mi problema. Suenas como tus ancestros Victorianos. No necesito que nadie me proteja aadi l mientras avanzaba con pasos lentos hacia ella. Y, sobre todo, no necesito que me proteja una mujer cuyo nico propsito en la vida es vender un cuadro no puede encontrar. S que estamos solidarios esta noche. Lo creas o no, puedes vivir una vida decente sin diamantes ni abrigos de piel.

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Gracias, seor Gucci. Se alej de l.

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Coln pos la mano sobre el respaldo del silln orejero Disfruto de los lujos que me puedo permitir pero no los necesito, y desde luego no vendera mi alma para conseguirlas. Una nueva muestra de tu superioridad moral. Sugar Beth... El tono grave de su voz sugiri que ya no era momento de hacerse la graciosa. No soy totalmente idiota dijo ella. Nunca he pretendido vivir con el dinero del cuadro. Pienso volver a Houston y obtener una licencia de agente inmobiliario. Haba sido una buena ( segua sindolo) pero Sugar Beth tuvo que esforzarse para poner una nota de entusiasmo en su voz : Tengo muchos contactos all y quiero vender inmuebles de alto standing. Aunque resulta muy difcil empezar sin un coche impresionante y ropa decente. Quieres ser agente inmobiliaria? T? Qu hay de malo en ello? Nada. Es un trabajo perfectamente respetable. Pero no te veo hacindolo. Ser una vendedora magnfica. Hasta que algn cliente exigente te toque las narices Puedo ser amable. Colin cruz los brazos. Ya, eres la personificacin de la amabilidad. Te agradezco el voto de confianza. Solo intento sealar lo que t prefieres no ver, aunque creo que ya hemos comentado tus dificultades a la hora de afrontar la realidad. Vase tu insensata idea de trabajar en una librera. Ya no estoy hablando de eso. Volvamos, pues, a tu plan de vender mini mansiones. Colin se estaba enfadando y ella vio con inquietud que volva a apartarse del silln. Lo que necesitas es un plan de trabajo realista, que no se base en el hallazgo de un cuadro que, con toda probabilidad, fue destruido hace tiempo. Ya s! Ir a una escuela de mecnica. Es el colmo. Sin ms advertencia que un tic en su aristocrtica nariz, Colin la empuj contra la pared. Tena un aspecto feroz cuando la abraz y gru: Por Dios que nunca he deseado agredir a ninguna mujer pero o hacemos el amor o voy a pegarte. Sus plabras la hicieron sonrer, por fin. Elijo la primera opcin. Colin profiri una maldicin confusa y le atrap los labios en un beso. Al mismo tiempo, desliz las manos por debajo de la falda tejana. Y ella no hizo nada por impedirlo. En cuestin de segundos le quit las medias y las bragas. La agarr por los muslos y la

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levant. Un jarrn chino se hizo aicos contra el suelo, cerca de la cabeza de Gordon, que huy asustado a la cocina. Sugar Beth le rode las caderas con las piernas. l forceje con su ropa y al cabo de unos segundos la penetr. Estaba preparada para recibirle. Empez a embestirla con fuerza, hasta que de pronto gimi y empez a retirarse. No llevo preservativo. Beth se apret contra l y no le permiti apartarse. No es necesario susurr. Gracias a Dios. La empuj contra la pared, hincando los dedos en sus nalgas. Ella empez a besarle y se entreg a la friccin hmeda y caliente, a los sonidos y olores, a su ardor, a su solicitud... Se estaba enamorando de l. Lo saba desde haca das pero no haba querido reconocerlo, y ahora no poda, no cuando las pestaas de Colin rozaban su mejilla y cuando la encantaba tanto sentirle dentro. Chup su labio inferior. l gimi, empuj con ms fuerza, y ella se abandon a la conmocin. Cuando termin Sugar Beth se dej transportar al dormitorio, donde se desnudaron del todo y volvieron a hacer el amor, esta vez ms lentamente y con tanta ternura que ella se sinti desarmada. Estaba perdiendo la batalla de no dejas caer las barreras que les separaban. Cuando por fin estuvieron saciados, tomaron un bao juntos. Ella se recogi el pelo. l se sent a su lado, las rodillas dobladas, un codo apoyado en el borde de la baera.
Qu

quieres decir que el preservativo no es necesario? Acarici la curva de uno de sus pechos con una mano enjabonada. La luz rosada de las viejas velas rojas de Navidad de Tallulah haca del cuarto de bao un lugar de otra poca. Si slo fuera verdad No quera responder a su pregunta, pero Colin tena derecho a saber.
Tuve

un embarazo ectpico a los veintids aos, junto con algunos problemas aadidos. Te alegrar saber que no puedo tener hijos. Colin apret los labios contra su cuello. Te vienen todas mal dadas verdad?

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Aquellas aguas removidas eran turbias y Sugar Beth no puedo contestar. Colin le acarici el otro pecho para darle tiempo a recuperarse. Luego le remeti un mechon de cabello mojado detrs de la oreja
Cunto tiempo haca?

Sugar Beth dibuj una espiral en el agua jabonosa que le cubra la rodilla. Emmett enferm hace dos aos y medio No habas tenido sexo en casi tres aos? No con otra persona Colin ri por lo bajo. Una de las velas chisporrote. Cambi la posicin de una pierna a una postura ms cmoda y ella apoy la cabeza en su hombro. Enamorarse no era precisamente un acontecimiento sin precedentes, ya que le haba sucedido en muchas ocasiones. Era su debilidad de toda la vida, aunque crea haber superado ya el problema de no sentirse viva si no estaba enamorada. Al menos, ahora era ms lista y saba exactamente qu tena que hacer al respecto.
Necesitamos msicadijo l. Bach dira yo.

En cambio, empez a cantar Ella es tan dulce con una voz de bartono inesperadamente dulce, que hizo sonrer a Sugar Beth a pesar de su melancola. Cuando termin, Colin le acarici el hombro.
Promteme

que le que le dirs a Jewel re que has cambiado de opinin, mi amor. Promteme que te quedars en La Novia del Francs. Los hombres la haban llamado muchas cosas a lo largo de los aos: dulzura, encanto, nia, arpa, pero nunca mi amor. Mis das en La Novia del Francs han terminado, alteza. Por qu, si puede saberse? Sugar Beth sonri a su pesar. Ya sabes, las mujeres mantenidas y todo eso. No eres una mantenida. Trabajas para m. Las mujeres que duermen con sus jefes y todo eso. Has decidido mostrarte imposible, ya veo. Por fortuna, estoy de un humor excepcionalmente bueno. Con justicia, despus de lo que te he hecho esta noche. El comentario acert en distraerle unos minutos, pero no lo suficiente porque Colin pronto volvi al tema que les ocupaba.
Analicemos

con cierta lgica esta qumica asombrosa que nos une. De acuerdo, pero pedir a mi abogado que redacte un acuerdo prematrimonial blindado que me asegure La Novia del Francs despus de nuestro divorcio.

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Colin sonri. No te deshars de m tan fcilmente. Deberas estar temblando de miedo. Con excepcin de un periodo afortunadamente breve, que coincide con la peor etapa de mi alcoholismo siempre he tenido tendencia a casarme con mis amantes. No obstante, ahora eres una mujer ms sabia y madura. NO tan sabia, titi, y tengo un gran antojo de ti. Deja de jugar conmigo. No me asusto tan fcilmente. Admito que lo ocurrido es bastante asombroso. Parecemos uno de esos raros caprichos de la naturaleza... Qu sabra l de caprichos de la naturaleza. No tena la compulsin neurtica enamorarse de todo ser que llevase pantalones.
Y creo haber encontrado una solucin bastante buena para nuestro dilema No querrs que redacte un trabajo de fin de curso? No, salvo que propongas un tema francamente ertico. Hall con el pulgar un msculo

de

tenso en la nuca de Sugar Beth y empez a masajearlo suavemente. Lo que ms necesitamos es tiempo, tiempo para que esta relacin nuestra siga su curso. Coln, no te gustan las mujeres derrochonas, recuerdas? Me gustas bastante. Sosigate, corazn. Eres una mujer verdaderamente extraordinaria. Y ni siquiera estoy en mi mejor momento. Sus defensas eran tan fuertes como deberan y haba llegado la hora de tomar medidas drsticas. Busc el tapn de la baera con los dedo del pie. Recuerda que no te he causado ms que problemas desde que llegu Y perdname si hiero tus sentimientos, pero ya no tengo ganas enrollarme siempre con los hombres inadecuados. O cualquier hombre, pensndolo bien. Tonteras. Soy el hombre ms adecuado. Nadie puede serte menos peligroso que yo. El cuerpo de obrero desnudo que se apretaba contra ella no pareca poco peligroso. Cmo has llegado a esta conclusin? Nos entendemos perfectamente. Yo soy sarcstico y desagradable. T eres terca y manipuladora. Que Dios nos bendiga. Sugar Beth encontr la anilla del tapn e intent tirar de ella. Exacto. Ninguno de los dos se hace ilusiones con respecto al otro, de modo que no corremos demasiado riesgo de que la situacin se nos descontrole. No te parece? El tapn sali. Me he casado tres veces. Descontrol es mi segundo nombre se es tu problema. Te casas a la primera. Conmigo estars a salvo. Algo le doli en su interior. No el hecho de que Coln no quisiera casarse con ella, ya nunca pasara por eso otra vez, sino el saber era incapaz de mantener las relaciones de amor fciles y poco complicadas que tan bien se les daban a otras mujeres. Haba llegado el momento de sincerarse, pero no lo conseguira con el cuerpo de Colin tan cerca, de modo

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Hacer

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el amor contigo ha sido lo mejor que me ha pasado en mucho tiempo pero, por mucho que intente racionalizarlo, no deja suponer un retroceso para m. La mano que le acariciaba la pierna se detuvo a la altura de la pan torrilla, y Coln habl con altivez: No soy ningn tipo que has pescado en un bar. Sugar Beth sali de la baera y se envolvi en una toalla. Quiz te cueste creerlo, pero s s cmo cuidar de m misma, y una relacin contigo no es lo ms apropiado, Es un poco tarde para pensar as. Has sido una tentacin irresistible, nada ms. Colin pareci ms enfadado que complacido.
Lo

peor es que hemos estropeado una buena amistad aadi ella. Empiezo a lamentarlo. Tonteras no hemos estropeado nada. El agua resbal por su firme cuerpo al ponerse de pie, y el reflejo de las velas en los msculos fibrosos la hizo desear volver a meterse en el agua con l. Podemos se amigos y amantes a la vez. De hecho, sera preferible. No en el mundo de Sugar Beth. Puso ms distancia entre ambos cuando l sali de la baera. Conmigo es todo o nada, alteza, y el hecho de encontrarme aqu sin mis braguitas cuatro meses despus la muerte de mi marido significa que he vuelto a las andadas. Su voz se quebr. Es mucho ms deprimente de lo que puedas imaginar. Estuvo en coma mucho tiempo antes de morir. Y, de lo que me has contado de l, no creo que fuera el tipo de hombre que esperara que pasaras el resto de tu vida llorndole. No le entiendes. Esto no es bueno para m. Lo era hace media hora. Colin no quera comprender. Haba llegado el momento de disparar su arsenal completo.
Yo

no distingo entre el sexo y la ilusin de estar enamorada. La cautela que asom a los ojos de l le dijo que, por fin, haba dado en el blanco Sugar Beth, no creers en serio... Que me estoy enamorando de ti? Por qu no? He tenido mucha prctica. Y si esto no es suficiente para que huyas despavorido, lo es para que yo me ponga un par de Nikes. Tom aliento para poder decirlo todo. Por eso te dejo. La preocupacin de Coln se troc en indignacin. Y una mierda. No soy uno de tus muecos, Sugar Beth. No puedes darme la patada slo porque tienes un berrinche. Has odo lo que te he dicho?

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Cada

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palabra. Meras tonteras. Ests demasiado acostumbrada a que los hombres hagan volteretas para complacerte. Bien pues este hombre no da volteretas. Seguro que tu cerebro entrar en funcionamiento de un momento a otro. Coln se envolvi las caderas con una toalla rada, estropeando una vista magnfica. No es necesario tanto melodrama. A ver si logro ser ms clara. He tenido suficientes relaciones dolorosas para el resto de mi vida. No pienso tener otra. Nunca ms De acuerdo. Slo placer. O ests sordo como una tapia o eres el hombre ms estpido del mundo. No seas tan tozuda. Sugar Beth se envolvi en su toalla y se dirigi al dormitorio Si quieres ser un idiota, t mismo. Pero irs solo a la cmara de gas. Esta relacin ha terminado. La voz de Coln le lleg por encima del hombro, grave y muy decidida: Eso, querida, es lo que t crees.

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Ha jugado a su antojo con mis sentimientos, seora. Debera rerme de m mismo por haberme dejado engaar tanto. Desde luego, no podra esperar otra cosa de un miembro de su familia. GEORGETTE HEYER, El cachorro del diablo

Ryan esper hasta que la ayudante de Winnie se fue a comer y luego se acerrc a Tesoros del Ayer. La campanilla de la puerta son cuando franque el umbral. Winnie estaba sola delante del mostrador, disponiendo una coleccin de muecas antiguas en un carrito de mimbre. Alz los ojos con una sonrisa de bienvenida que se borr al instante. Esto enfureci tanto a Ryan, que gir el rtulo de la puerta con cerrado hacia fuera, ech la llave y dirigi a Winnie una mirada de extrema acritud. Fue recompensado con la primera seal de inseguridad por parte de ella: un pequeo, casi imperceptible, paso hacia atrs. Bien. Estaba harto de ser el nico en tener los nervios de punta.
Estoy esperando una entrega dijo ella, Mala suerte. No es un buen momento, Ryan. Si quieres hablar, tendremos que hacerlo Oh s que quiero hablar. Y no ser ms tarde.

ms tarde.

Su mal humor se deba al exceso de cafena y la falta de sueo. Debera estar sentado a su escritorio, comindose un sandwich de la cafetera mientras adelantaba un montn de informes y una comunicacin que deba haber terminado tres das antes. Pero era incapaz de concentrarse Haba pasado casi cuarenta y ocho horas desde que viera a Sugar Beth en La Caseta del Lago y Winnie no le haba dicho ni una palabra, aunque ya haban hablado dos veces por telfono. Ryan saba que ya estaba enterada de la noticia. Deke le haba llamado para informales que las Sauces del Mar haban celebrado una reunin de urgencia el martes por la noche. Demasiado tarde se le ocurri que se podra haber detenido en Gemima para echar lea al fuego, pero haba pasado de largo sin recordar siquiera que Sugar Beth haba empezado a trabajar all. Lo cierto es que apenas haba pensado en Sugar Beth desde el martes. Le consuma el resentimiento contra Winnie. Su pelo le pareci ms largo de lo que recordaba, cosa que no tena sentido, puesto que slo haca cuatro das que ella se haba ido de casa. Una pequea horquilla enjoyada, apenas del tamao de una ua sujetaba el flequillo a un lado. No pareca mucho mayor que Gigi aunque s mucho menos inocente. Ryan nunca haba prestado demasiada atencin a la ropa de Winnie. Su estilo era elegante y conservador y, a primera vista su vestido de color marfil obedeca al mismo patrn.

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Sin duda se lo haba puesto en ocasiones anteriores. Por qu, entonces l nunca se haba, fijado en la manera poco discreta en que le marcaba el cuerpo? Winnie siempre se quejaba de tener las piernas demasiado cortas pero incluso sin ese par de zapatos abiertos en la puntera y de tacones ridculamente altos, su longitud era ms que suficiente para l La justa para que le rodease las caderas. Una ola de deseo lujurioso recorri su cuerpo, no el deseo habitual que un marido siente por su mujer sino algo ms srdido, que evocaba moteles baratos y votos matrimoniales rotos. No puedes pensar en otra cosa que no sea sexo! Ryan se haba indignado cuando Winnie le espet esas palabras, aunque ahora mismo le costara encontrar argumentos para rebatirlas.
Ryan, de veras que no tengo tiempo para hablar. Y de veras que me importa un comino.

El recelo de Winnie aument. Si hay algo especfico... Qu te parece el hecho de que mi esposa se ha ido de cama, mi hija oscila entre pegrseme como una lapa y negarse a salir de su habitacin, y que yo he sido un completo intil en la fbrica en lo que va de semana? Te parece bastante especfico? Lo siento. Su compasin podra haber estado dirigida a un extrao Ryan sinti un nudo en el estmago. Haba tenido la certeza de que la noticia de su cena con Sugar Beth la conmocionara lo suficiente para que Winnie se diera cuenta de que no poda seguir as, de que haba llegado el momento de luchar por su matrimonio, en lugar de huir. El momento de pelear por su marido. Como mnimo, Ryan haba pretendido asustarla para volver a sentarse a la mesa de negociaciones. No se le haba ocurrido que a Winnie podra no importarle. Se vio abrumado por una oleada de emociones desagradables: ira, temor, culpa y algo ms visceral, algo que tena que ver con la anticuada nocin de la mujer como propiedad. Ryan se centr en la ira, la emocin que mejor poda justificar.
No sientes nada. Si lo sintieras, le pondras remedio.

Ella tuvo la audacia de rerse, una risa sinuosa y quebradiza. Oh si seor, ahora mismo me ocupo de ello, seor. Dios odio cuando te pones sarcstica. Solo porque no ests acostumbrado a ello. Que esperas que haga? Ser honesto. Ryan sinti que perda los estribos y rechin los dientes. Qu diablos significa eso? Dime qu quieres que haga. Winniw baj los ojos y, por un momento, Ryan pens que estaba avergonzada. Cuando

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volvi a alzarlos, sin embargo, no pareca avergonzada en absoluto. Pareca dura y resuelta. vQuiero tu corazn, Ryan. La serena dignidad con que lo dijo denotaba inteligencia, decencia, cualidades que a l le hicieron sentir culpable, algo que no se mereca y Ryan opt por devolver el golpe: Pues menuda forma has elegido para conseguirlo. Winnie ni pestae. Dio dos pasos hacia l. Se la vea joven, inocente, muy hermosa Quiero tu corazn y quiero tu perdn. Esas palabras deban apaciguarle pero slo consiguieron aumentar su ira Esas son gilipolleces. Winnie suspir con cansancio, como si fuera l quien se mostrara poco razonable Vuelve al trabajo le aconsej. Ests demasiado enfadado para hablar La sensacin de ser maltratado lo carcoma desde haca das. Incluso ms que eso. Haba hecho planes para su vida, y ninguno inclua ser esposo y padre a los veinte aos. Ella le haba robado sus sueos, haba robado el futuro, y l se haba tragado el resentimiento. No de un bocado -sera demasiado para digerir- sino a pequeos mordiscos, tan pequeos y espaciados que nunca acab de rebaar el plato
Si quieres mi perdn se oy decir Ryan , tendrs que esperar mucho tiempo.

Winnie irgui la cabeza. Ryan pens que ms vala dejarlo as, pero saba que haba dado demasiadas cosas por sentada que haba dado por sentada la presencia de Winnie, y que ella tena razn, s que le haba ocultado algo, aunque ya no le preocupaba ser justo.
Odio lo que me hiciste. Siempre lo he detestado. Me oyes?

Winnie palideci tanto como Gigi la otra noche, sus ojos se abrieron otro tanto y su expresin denot la misma agitacin. Mala suerte. Ryan se haba tragado el resentimiento durante catorce aos Y de qu le haba servido? Winnie se haba ido de casa, estropendolo todo
Ryan... Cllate! exclam l. Me has pedido que sea honesto. Aqu

tienes mi honestidad! T me robaste mi jodida vida. Levant un brazo y dio un manotazo involuntario a una coleccin de objetos de cristal. Winnie contuvo el aliento al ver las piezas tambalearse y caer al suelo, exactamente igual que su matrimonio, pero aquello no detuvo a Ryan. Sigui adelante y dijo cosas que apenas se haba permitido pensar. Me quitaste todas las opciones cuando decidiste quedarte embarazada. No te importaba lo que yo quera. Lo nico que te importaba era lo que queras. Odio lo que me hiciste, maldita sea. Y no demonios, no te perdono. Nunca te perdonar. Un denso silencio cay entre ambos. La cara de Wnnie estaba cenicienta; sus labios,

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temblorosos. Ryan sinti que le faltaba el aire. Haba vidrios rotos por todas partes, copas de agua y de vino jarras hechas aicos. Los trozos cubran el suelo como desechos centelleantes de una vida de arcoiris quebrada. Ryan esperaba que se desmoronara, deseaba que Winnie se desmoronara como se haba desmoronado l. En cambio, ella le mir a los ojos y, a travs del temblor de su voz, se escuch toda una vida de tristeza acompaada de una dureza que l jams haba intuido;
De acuerdo murmur. De acuerdo, pues.

Ryan se dio cuenta de lo que ella acababa de decir. Esto no era lo que l quera. No quera una vida rota. Quera recuperar su matrimonio, a su esposa la mujer que sola mirarle como si fuera el dios de la luna y las estrellas. Todo lo que haba dicho era cierto, pero dnde estaba el alivio que se supone deba sentir por haberse quitado un peso de encima? Dnde estaba la vieja amargura? Necesitaba recuperarla. Necesitaba rumiar su ira justiciera para disculpar los vidrios rotos, el matrimonio hecho aicos. Pero se haba retrasado catorce aos en decirle cmo se senta, y amargura haba perdido sabor. Winnie se inflaba y desinflaba bajo su suave vestido. Ella le haba dado todo lo que l deseaba, todo lo que haba soado y, en lugar de proteger todo eso como un tesoro, ahora se lo echaba en cara.
Lo

siento mucho susurr ella, con expresin llena de compasin y discernimiento, tambin de dolor, aunque no era la agona aguda que le afliga a l. Lo siento muchsimo. En ese momento Ryan supo que lo haba estropeado todo y que ya no podra enmendarlo. Su resentimiento oculto haba constituido el fundamento de su matrimonio, haba sido el responsable del anhelo de Winnie por complacerle y de su sutil y punitivo desapego emocional. Ahora de aquel resentimiento slo quedaban los rescoldos, y l quera decirle que la amaba. Aunque Winnie jams le creera despus de todo lo que le haba dicho. Los ojos le escocan. Tena que salir de all. Se dirigi a la puerta y forceje con la llave. Ella no intent retenerle.

Cuando Sugar Beth sali de la trastienda de la librera vio a un nio pequeo mirar el desplegable de los bosques Nightingale, que ella haba colgado haca pocas horas como parte de una campaa promocional del ltimo libro de la serie Daphne la Conejita. El nio tendra unos cinco aos, llevaba tjanos y una camiseta a rayas, y tena las facciones algo

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anchas que delatan el sndrome de Down. Era el primer nio que se haba aventurado en la mal iluminada y difcil de localizar seccin infantil en toda la maana.
S que

debera dedicarle la misma atencin que a las dems secciones dijo Jewel cuando Sugar Beth le pregunt al respecto por la maana, al abrir la tienda. Pero no me interesa la venta de libros infantiles. Adems, casi no deja beneficio. No es de extraar. No es la parte ms llamativa de la librera Jewel se pic. Muy bien. Si te crees tan lista, sers la nueva directora del departamento de libros infantiles. No tenemos un departamento de libros infantiles Y que no te distraiga del resto de tus deberes. Sugar Beth sonri a su menuda jefa. Es mi tercer da de trabajo y ya he sido ascendi a directora. Saba que triunfara. Jewel se alej con un resoplido. Sugar Beth tuvo que contenerse de coger el telfono para comunicar la noticia a Colin. Ya no poda hacer cosas as. Aunque el hecho de haberle dejado no impeda que l la llamara a ella. Por lo general, utilizaba aGordn como excusa; haba insistido en la custodia compartida del perro. A veces llamaba para preguntarle algo. Recordaba Sugar Beth haber renovado su suscripcin del Atlantic Monthy? Haba llevado a la tintorera su chaqueta de tweedt No poda encontrarla. Ella le echaba de menos con desesperacin y a veces deseaba que la invitara a cenar, pero Colin se tomaba su tiempo, un lobo hambriento al acecho, esperando un momento de debilidad para saltar sobre su presa. Puede que su estrategia funcionara, porque esta maana Sugar Beth haba tenido que resistir la tentacin de prepararle el desayuno antes de ir a la librera. No poda permitirse la tristeza, de manera que dedic su atencin al pequeo cliente. Estaba sola en la tienda, y Jewel hubiese esperdo que atendiera a la persona mayor que acompaaba al pequeo, pero ella no lo hizo. Vio que el chavaln segua mirando el llamativo desplegable
Te gustan los libros de Daphne?

El nio le dedic una ancha sonrisa. Gusta Benny! Seal la figura de cartn de un tejn de aspecto travieso, que llevaba gafas y una bufanda de aviadores . Benny es mi amigo. Leer libro! Sugar Beth sonri. Cmo resistirse a tanto entusiasmo? El nio cogi uno de los primeros libros de la serie que ella acababa de poner en un expositor.
Cmo te llamas? Charlie. Ven Charlie.

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Se sent en el suelo y pens que necesitaban comprar sillas pequeas o, cuanto menos, algunos almohadones. Dio unas palmaditas al suelo a su lado y Charlie se sent junto a ella.
La cada de Daphne, de Molly Somerville.

Quiz por influencia de Colin, pens que los nios deberan aprender a reconocer los ttulo y los autores desde el principio . Daphne la Conejita estaba admirando sus uas pintadas de violeta brillante cuando Benny el Tejn pas por su lado como un rayo en su bici de montaa roja y le hizo perder el equilibrio... Me gusta esta parte. Charlie se le subi al regazo y, cuando iban por la tercera pgina, ya se haba enrollado un mechn de pelo entre los dedos. Benny pedaleaba cada vez m{s r{pido cuando vio un gran charco de agua en medio del camino. Oy la campanilla de la puerta y dese que fuera Jewel, para que atendiera a los dems clientes, porque Sugar Beth no poda moverse. Charlie alarg la mano y volvi la pgina. Esta parte es muy buena. Benny ri y fingi que el charco era el ocano. El ocano! Splasssss! Splass! - repiti el nio. Cuando llegaron al final del captulo, Charlie le dedic otra ancha sonrisa Usted sabe leer muy bien. Y t sabes escuchar muy bien. Percibi un movimiento a la derecha y volvi la cabeza para descubrir que Leeann les estaba observando desde la seccin de biografas. Beth dej a Charlie suavemente en el suelo y se puso de pie. Leeann llevaba pantalones y zapatos con suela de caucho, o sea, o bien iba de camino al hospital o acababa de terminar su guardia,
Mam! Charlie

corri hacia ella. Me gustan Benny y Daphne! Ya lo s, cario. Aunque Leeann habl a su hijo, sus ojos no se apartaron de Sugar Beth. Quiero libro. Porfa, mami. Ya tienes este libro. ste no. Charlie corri hasta el expositor cogi el ltimo libro de la serie y volvi junto a su madre. Cmo se llama ste? Victoria Petigrs y el fastidio de su hermano pequeo ste no lo tengo. Cunto vale? pregunt Leeann. Sugar Beth estaba tan desconcertada que tard un momento en encontrar el precio. Leeann

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Ella es tan dulce acarici la cabeza del nio.


Si

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compramos un libro nuevo, no podrs comprar un juguete la prxima vez que vayamos al sper. Vale. Muy bien. Llvalo a la caja. Ir en un minuto. Charlie se alej corriendo, las zapatillas de deporte resonando sobre la moqueta. Sigui un incmodo silencio. Leeann jugueteaba con el asa de su bolso.
Charlie

es mi hijo pequeo. Me hicieron una amniocentesis durante el embarazo, y sabamos que tena el sndrome de Down Debi de ser muy duro. Tuvimos algunos problemas. Nunca nos ha sobrado el dinemo. Mi ex, Andy Perkins (no lo conoces), es de Tpelo. Da igual el hecho es que me dio un ultimtum. O abortaba o me dejaba. Y le dijiste que tuviera cuidado con la puerta al salir? Leeann esboz una tenue sonrisa. Me lo pens mucho antes de decrselo. Y no ha sido fcil Ya lo imagino. Charlie es adorable. Y tambin inteligente. Saba cundo tena que volver la pgina. Fue la decisin correcta. Leeann pas un dedo por el canto de un estante. No sabas que era mo, verdad? No. Gracias por leerle el libro. Encantada. Leeann se pas el bolso a la otra mano; pareca incmoda Tengo que irme. Pero no se movi, y Sugar Beth ya no pudo soportarlo Dilo, Leeann. Lo que sea que ests pensando, sultalo Slo quera decirte que has hecho dao a muchas personas y sigues haciendo. No te acerques a Ryan. Sugar Beth quiso defenderse pero Leeann ya se estaba alejando.Devolvi La, cada, de Daphne a su sitio y mir el desplegable con los animales de cartn. Dese poder vivir en los bosques Nightmgale. Aunque fuera por un tiempo. El resto de la tarde pas tan deprisa que no tuvo ocasin de reorganizar el departamento infantil. Decidi hacerlo despus de cerrar la tienda. Por desgracia, esto supona tener que llamar a Colin.
Puedes quedarte con Gordn hasta las nueve? Trabajar hasta tarde Haciendo qu? La tienda cierra a las seis.

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Ahora soy miembro de la direccin. Jewel me ha puesto a cargo de la seccin infantil. No quera encargarse ella? Al parecer no. Sabes algo de literatura infantil? Montones. O sea, nada. Por suerte, aprendo rpido. Buenas

noticias, colega. La voz de Colin se apag cuando apart la boca del auricular para hablar con un amigo imaginario. Mami vendr tarde esta noche. Estaremos solos, as que podemos emborracharnos y ver pelculas porno. Sugar Beth resopl. Eres un pesado. En el momento de colgar, Sugar Beth se recrimin haberse enzarzado en esgrimas verbales con Colin. El comportamiento tpico de una adicta. En la esquina de enfrente vio a Winnie cerrando su tienda. A lo largo de los ltimos das, Sugar Beth haba tenido ocasin de verla entrar y salir de la tienda. Una vez la observ cambiando el escaparate, tena buen ojo para el diseo, haba que reconocrselo. Ayer Gigi haba pasado por la librera para ver a Sugar Beth, aunque se mostr esquiva y poco comunicativa, incluso cuando ella le pregunt qu tal su nuevo estilo de ropa. Sugar Beth saba que estaba afectada por la separacin de sus padres. A la hora de comer del mismo da, haba visto entrar a Ryan en Tesoros del Ayer. Por el bien de Gigi, esperaba que pudieran resolver sus problemas pero ahora, al ver que se encendan las luces del apartamento sobre la tienda, sospech que no resultara tan fcil.

La llamada de Sugar Beth distrajo el trabajo de Colin. Toc el piano un rato y, mientras recorra las teclas con los dedos invent para s un juego que consista en quitarle a Sugar Beth todo su misterio. Acaso no era cierto que ya haba visto hasta el ltimo rincn secretp de su cuerpo? La haba tocado y la haba saboreado. Conoca sus sonidos, el tacto de su piel. A ella le encantaba estar encima de l, aunque sus orgasmos eran ms explosivos cuando estaba debajo. Le gustaba que Colin le volviera la cabeza, hacia un lado y la sostuviera inmvil mientras le coma el cuello a besos. Sus pezones eran sensibles como ptalos de flor, y la excitaba que la sujetaran por las muecas. Pero a cada misterio descubierto correspondan mil ms, en espera de ser descifrados. Y an les quedaban muchas cosas por explorar. Nunca la haba posedo en la cama de l ni en la ducha. Quera hacerle el amor sobre una mesa, las piernas abiertas y los talones apoyados en el borde. Quera tumbarla sobre el brazo de un silln con las nalgas expuestas. Ah, s, esto ltimo lo deseaba, sin lugar a dudas Se apart del piano. Esta noche necesitaba algo ms tangible que Chopin para

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Ella es tan dulce entretenerse. Necesitaba volver a hacer el amor con Sugar Beth.

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El vestbulo haba quedado a oscuras. Encendi la araa slo para volver a apagarla. El domingo, cuando Sugar Beth le dijo que se estaba enamorando de l, le haba sorprendido, pero ahora que haba tenido tiempo de pensrselo, la idea ya no le pareca tan aterradora. No era ms que otro de los habituales ataques de dramatismo excesivo de Sugar Beth. Su cortedad de miras al intentar poner fin a la relacin le causaba frustracin, pero el sufrimiento de ella no le dejaba indiferente. Slo haban pasado cuatro meses desde que perdiera a su marido. Emmett Hooper, no obstante, haba pasado en coma el ltimo medio ao de vida y haba estado enfermo muchos meses antes. No se poda decir que Sugar Beth fuera desleal a su memoria. Coln comprenda sus temores -tambin l se senta inquieto- pero, si ella considerara la situacin razonablemente, vera que era necesario llegar hasta el fin No le gustaba la sensacin de vaco que se respiraba en la casa sin ella. l tena serias dificultades a la hora de escribir. En los viejos tiempos habra comentado el problema con Winnie, pero ella ya tena sus propios problemas. Adems, Winnie sola mostrarse demasiado precavida. En cambio, Sugar Beth tena la asombrosa habilidad de ir directa al grano y quiz podra ofrecerle una opinin al respecto. Por la maana haba llamado a Jewel con la excusa de encargar un nuevo libro, pero en realidad era para ver cmo le iba con Sugar Beth.
Esta

chica es una mina, Coln haba dicho Jewel. Le encanta vender libros. No te creeras cunto ha ledo, Oh, s que lo crea. Ya se haba fijado en la diversidad de temas que abarcaban los libros que le hurtaba de las estanteras. Entonces trabaja bien? Mejor de lo que hubiera esperado. No hay habitante de esta ciudad que no haya encontrado un pretexto para pasar por la tienda este ltimo par de das. Como no quieren parecer cotillas, acaban comprando algo. Yo procuro atender a las mujeres (porque le ponen las cosas difciles) y a ella le dejo los hombres. Es capaz de venderles prcticamente cualquier cosa, incluso a los que no saben leer dos lneas seguidas. Me alegra orlo haba gruido Coln. Se dirigi a la cocina para hacerse la cena. Sugar Beth le haba dejado el congelador bien provisto, y cogi una fiambrera. Ella, por descontado, estara tan inmersa en la reorganizacin de la seccin infantil que se olvidara de cenar. O, en caso de acordarse, comera alguna chuchera y lo considerara suficiente. Sus hbitos alimenticios eran abominables y no se preocupaba por su salud. Sin embargo, aunque no era la mejor cocinera de la ciudad distaba mucho de ser la peor, y le resultara muy fcil cuidar mejor de s misma.

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Meti la fiambrera en el microondas y cerr la puertecilla de un golpe, ciego al hecho de que se estaba comportando como un hombre que se dispona a matar dragones y rescatar princesas en apuros. Conque la relacin estaba terminada! De veras crea que le sera tan fcil deshacerse de l? Son el telfono y Coln descolg apresurado, con la esperanza de que fuera Sugar Beth, deseoso de decirle qu opinaba de las mujeres apocadas Pero no era ella...

Alguien aporre la puerta. La tienda haba cerrado haca dos horas y Sugar Beth frunci el entrecejo al colocar el ltimo estante en su sitio. Resituando algunas estanteras, haba hecho la seccin infantil ms accesible al pblico. Por desgracia, para conseguirlo haba tenido que robar un poco de espacio a la adorada seccin de poesa y esto significara una pequea discusin por la maana. Se limpi las manos y fue hacia la puerta. Su corto vestido de punto rojo coral tena una mancha de suciedad. Esperaba poder quitarla. Su escaso guardarropa apenas resultaba suficiente para trabajar en la librera.
Ya

voy! grit, porque quien fuera no dejaba de golpear la puerta. Atraves la seccin de biografas y vio a un hombre que esperaba al otro lado del cristal. Un hombre corpulento, de espaldas anchas, ropa de Versace y una expresin tormentosa en la cara. Su puls se aceler como si tuviera quince aos. Forceje con la llave y abri la puerta. Alteza? Colin entr en la librera dejando atrs un leve olor a azufre Quin es Delilah? Sugar Beth trag saliva. Mi gata. Fascinante. Tu gata quiere saber por qu hace dos das que no la llamas. Sugar Beth tuvo ganas de darse de bofetadas. Haba dejado el telfono de Colin como segunda opcin, por si fallaba el mvil y se haba olvidado de cambiarlo. Slo tenan que llamar all en caso de emergencia, pero Delilah era capaz de ser muy cabezota. - No la habrs asustado? Colin, te juro que si le has dicho una sola palabra alarmante... l dej una fiambrera envuelta en papel de aluminio sobre el mostrador. -Por qu iba a asustarla cuando reservaba todas mis energas para asustarte a ti? -Esto no es asunto tuyo. -Te llam mama. -Mam. Aqu se habla americano, amiguito. No pudo distraerle, sin embargo. Colin se apoy contra el mostrador, cruz los brazos y

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empez a dar golpecitos en el suelo con un mocasn exquisitamente lustrado. -No pareca la voz de una nia. Sonaba como una, mujer mayor -Delilah es mi hijastra. Y ahora tengo trabajo que hacer. Ciao -Me dijo que tena cuarenta y un aos. -Los nmeros la confunden. No los tiene. La mirada de Colin era ms firme que los latidos del corazn de Sugar Beth -Ella es la causa de aquellas susurrantes llamadas que solas hacer. Cierto? -No seas ridculo. Hablaba con mi amante. -Me dijo que vive en un lugar llamado Brookdale. Despus de colgar hice una pequea investigacin en Internet. Tu talento para la ocultacin no deja de asombrarme. -Oye, hace semanas que no te oculto nada. Te ests volviendo ciego Colin arque una ceja altanera. Ella cogi la fiambrera y levant una esquina del papel de aluminio. Lasaa. Colin haba incluido un tenedor. Casi no haba comido en todo el da y el solo aroma debera haber bastado para hacerle la boca agua, pero haba perdido el apetito. -No es ningn misterio. Delilah es la hija de Emmett. Naci con una discapacidad mental. Tiene cincuenta y un aos, si quieres saberlo, no cuarenta y uno, y lleva aos viviendo en Brookdale. Es feliz all. Slo me tiene a m. Fin de la historia, Brookdale es una institucin privada muy cara. Sugar Beth llev la cena que no quera hacia uno de los rincones de lectura donde haba una mesa y dos sillas. Al sentarse, dijo. -No est permitido comer y beber en la tienda, pero en tu caso haremos una excepcin. Y le tendi el tenedor. Colin se le acerc. -Por fin las cosas empiezan a tener sentido, -De acuerdo, comer. Pero slo porque estoy famlica. - Sugar Beth se oblig a clavar el tenedor en la lasaa. -Ya s que amabas a ese hombre, pero qu padre no hara provisiones para una hija minusvlida? Nunca traicionara a Emmett revelando su propia frustracin a causa de la imprevisin de l. -Sus finanzas eran complicadas. - Prob un segundo bocado, a pesar de s misma- . Me sale bien la lasaa, si me permites decirlo. -Esto explica por qu has estado tan obsesionada con encontrar el cuadro. Es la pieza que faltaba del puzzle. Nunca te interesaron los diamantes. Deb imaginrmelo. -En serio. Creo que es la mejor lasaa que he hecho nunca. Coln apoy la mano en una estantera. -Necesitas el dinero para que Delilah pueda seguir en Brookdale. Resulta que al final

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no eres la mala de la pelcula. No era la diosa rubia viperina que slo se preocupa por s misma. Eres la heroina pobre y desinteresada, dispuesta a sacrificarlo todo para ayudar a los menos afortunados. -Oye, no te apetece un poco de esto? -Por qu no me lo dijiste? Ya no poda evitar ms el terna. Clav el tenedor en la comida -No tena por qu. -No cuenta el hecho de ser amantes? Sugar Beth se levant de la silla como un resorte. -En pretrito, por favor. Y hago lo que tengo que hacer para cuidar de m misma. - Levantando un muro tan alto que nadie pueda ver que hay detrs? Es sta tu idea de cuidar de ti misma? -Oye, no soy yo quien se pasa sus ratos libres apilando piedras en el jardn de atrs de La Novia del Francs. Si quieres analizar tu simbolismo... -A veces un muro no es ms que un muro, Sugar Beth. En tu caso, sin embargo, la ereccin de barreras es una ocupacin preocupante. No vives la vida, slo finges vivirla. -Tengo trabajo que hacer. - Se dirigi al mostrador y Colin la sigui. -Has creado esta personalidad alternativa, una mujer tan dura que no le importa la opinin de los dems. Tan dura que se enorgullece de proclamar sus defectos a los cuatro vientos, slo que estos defectos (no te lo pierdas, sta es tu autntica genialidad), estas taras que exhibes a la vista pblica, nada tienen que ver con tu verdadera personalidad Aplausos, aplausos. Sugar Beth se esmeraba en ordenar un montn de puntos de lectura -No es verdad. -Por qu, entonces, no me dijiste la autntica razn por la que buscabas el cuadro? Por qu me dejaste en la ignorancia? -Y por qu no? Qu iba a ganar dicindotelo? Acaso debo desnudar mi alma slo porque aparece otro hombre en hombre que va a perturbar mi paz de espritu? Gracias pero no. Y ahora vete. Colin la mir de un modo que la hizo sentir como si acabara de suspender otro de sus exmenes. Pero ella viva su vida como mejor poda, y si a l esto no le gustaba, pues que se fastidiase. Colin se le acerc y, al mirarla a los ojos, la ternura reemplaz su habitual expresin de altivez. -Eres... - le dijo con dulzura- la ms asombrosa de las mujeres. Sugar Beth deseaba fundirse entre sus brazos, como la ex reina de belleza necesitada de afecto que era. En cambio, mantuvo la espalda erguida y los brazos a los costados.

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-Tengo trabajo que hacer. l suspiro y se dirigi a la puerta. Con la mano en el pomo, se volvi y la mir imperiosamente. -No hemos terminado, querida. A pesar de lo que pienses. Ella esper que desapareciera para correr a la puerta y cerrar con llave. Tena una opresin en el pecho pero se negaba a llorar de nuevo por un hombre. Agarr la fiambrera y empez a pasearse por la tienda comindose algn que otro bocado, echando de menos a Delilah, echando de menos a Cordn, echando de menos al hombre a quien querra cerrar su corazn. Cuando por fin volvi al trabajo ya no senta el placer de antes, y a las diez empez a apagar las luces. Al acercarse al escaparate algo llam su atencin en la acera de enfrente. Al principi pens que era una ilusin, un extrao reflejo de las farolas pero, al mirar con ms atencin, contuvo el aliento. De la ventana del apartamento sobre Tesoros del Ayer sala una delgada columna de humo.

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-No es extrao que creciramos como perros rabiosos GEORGETTE HEYER,Estas viejas persinas

Sugar Beth observaba el humo que escapaba por la ventana. Las luces estaban encendidas. Winnie estaba all. Corri al telfono y marc el nmero de emergencias. Despus de dar la informacin a la operadora, colg y reflexion por un momento. Luego agarr la grapadora del mostrador y cruz la calle corriendo El humo segua saliendo. -Winnie! -grit hacia la ventana de arriba-. ;Winnie puedes orme? No hubo respuesta. Mir a travs del escaparate pero no pudo ver humo en la planta baja. Sacudi el pomo de la puerta y, al ver que no se abra, dio un paso atrs y lanz la grapadora contra el cristal que se rompi en mil fragmentos. Percibi el leve olor a humo cuando entr en la rienda. - Winnie! - Se abri camino hacia la trastienda-. Winnie estas arriba? El olor a humo se intensific. Vio una estrecha escalera de madera que conduca al primer piso. Tena las palabras trampa mortal escritas en cada peldao. - Winnie! Oy un golpe sordo y luego una maldicin muy poco propia de Winnie. - Llama a los bomberos! -Ya he llamado! Baja de ah! -No! Aguz el odo para ver si oa sirenas, aunque no haba pasado el tiempo suficiente. Con cierta vacilacin, empez a subir por la escalera. El pequeo recibidor conduca a tres habitaciones y el humo sala de la del medio. Fue hacia ella. -Winnie? -Aqu! Era habitacin alargada y de techo alto al estilo antiguo, una combinacin de sala comedor con cocina. El humo sala espeso de la parte cercana de la cocina. Winnie estaba golpeando el armario adyacente con una toalla hmeda. Aunque Sugar Beth no vio llamas, la

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situacin no estaba bajo control y ms vala que Winnie saliera de all. -Estaba friendo pollo y... - Mir por encima del hombro y empez a toser - . Qu haces t aqu? -Quieres que me vaya? -Me da igual lo que hagas. -Debera dejar que te quemes. -Entonces vete -No me tientes. Winnie solt un grito cuando una pila de servilletas de papel prendieron fuego en la encimera y empez a descargar la toalla sobre ellas. Sugar Beth agarr una alfombrilla del suelo y empez a golpear una pequea llama que lama el calendario de la pared. Oy el aullido de una sirena. Sus ojos le escocan y resultaba difcil respirar por momentos. -Esto es ridculo. Ya vienen los bomberos. Vmonos de aqu mientras podamos. -No antes de que lleguen. No puedo permitir que el fuego se propague a la tienda. Abajo hay antigedades nicas...- y Sugar Beth casi la comprenda.. Casi. Dio una palmada a la puerta del armario. -Di: Porfa, Sugar Beth. Qudate y ayuda a esta gilipollas. -Esa servilleta! Sugar Beth se dio la vuelta a tiempo de ver caer al suelo una servilleta envueltas en llamas. La apag con la alfombrilla y tosi. -Encirrame. El humo se haca ms espeso, las sirenas se acercaban, y Sugar Beth decidi que Winnie ya haba tentado bastante su suerte. Solt la alfombrilla, dio un rpido paso hacia delante y la inmoviliz con una llave en el cuello. -Qu ests haciendo? - chill Winnie. -Pongo fin a las negociaciones. - Sultame! -Cierra el pico. Los bomberos ya casi estn aqu- Sugar Beth la arrastr hacia la puerta. - No pienso irme a ninguna parte! - Aunque Sugar Beth era ms alta, Winnie deba de ir al gimnasio, porque era fuerte como un buey y empezaba a escaprsele. Recurri a un buen truco que le haba enseado Cy Zagurski y pudo arrastrarla hasta el recibidor. -Au! Me haces dao. Me ests torciendo el brazo. Sugar Beth empez a conducirla escaleras abajo. - S buena y no te lo romper. - Sultame! - No malgastes el aliento.

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Casi haban llegado abajo cuando Sugar Beth relaj la presin y Winnie trat de correr escaleras arriba, pero el humo que haba aspirado afectaba sus reflejos y logr agarrarla de nuevo del cuello - Deja de hacer idioteces! - Qutame las manos de encima! Sugar Beth no saba cunto tiempo ms habra podido reternerla si los bomberos no se hubieran detenido delante de la tienda en ese mismo instante. Winnie tambin lo vio y, por fin, dej de forcejear. A travs del cristal roto de la puerta, Sugar Beth vio aparecer varios cohes , y se dio cuenta de que empezaba a reunirse una pequea multitud Tambin supo que acababa de presentrsele una oportunidad de oro. Desde luego, era la clase de oportunidad que una persona ms honorable declinara aprovechar. Colin, por ejemplo, ni se lo planteara Ryan tampoco y, por supuesto, Winnie an menos. Pero el incendio no pareca tan grave, y ninguno de esos tres estirados posea el don particular de Sugar Beth Carey para disfrutar del momento. Los bomberos saltaron del camin y echaron a correr hacia la puerta rota. Entonces Sugar Beth meti el pie y le hizo una trabanqueta Winnie y, como era una persona considerada por naturaleza se asegur de sostenerla para que no cayera encima de los vidrios rotos -Ya la tengo! - grit al par de bomberos que acababan de entrar en la tienda- . Cre que no podra bajarla por las escaleras, pesa una tonelada peorel buen Dios nos ha ayudado a ambas. -Qu te te has credo... Sugar Beth cerr la boca de Winnie con una mano. -No intentes hablar, cario. Empezars a toser otra vez. - Seal a los bomberos la ubicacin de la escalera-. Ella est bien. Ya la saco de aqu. Uno de los bomberos quiso acercarse para ayudarla, y Sugar Beth liber la boca de Winnie el tiempo suficiente para que sta empezara a farfullar. -Mirad Respira bien. Daos prisa, el piso de arriba est en llamas. El bombero volvi con sus compaeros y, en el momento de pasar todos a la carrera, Sugar Beth arrastr a Winnie hasta la acera, una tarea nada fcil, ya que sta forcejeaba como una posesa. -Ahora ya ests a salvo, cario - anunci Sugar Beth con voz suficientemente alta para que la oyeran los mirones y curiosos-. Habra muerto antes que dejarte arder all arriba. Pero no soy ninguna herona de modo que no vuelvas a darme las gracias.

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Los paamdicos llegaron y se ocuparon de Winnie; menos mal, porque ya empezaba a morder. Sugar Beth se retir apresuradamente. Dulane Cowi, que ofreca mucho mejor aspecto con su uniforme de polica que hurgndose la nariz en el aula de recuperacin del cuarto trimestre se le acerc presuroso. -Sugar Beth? Has sacado a Winnie t sola? -Es asombroso de lo que eres capaz cuando la vida de otra persona depende de ti respondi ella con modestia. Winnie haba empezado a discutir con los paramdicos, y una mujer en la que Sugar Beth reconoci una versin ms vieja y regordeta de Laverne Renke agit un brazo ms all de la barrera policial -Oye Sugar Beth. Qu ha pasado ah dentro ? -Hola Laverne. Vi el humo al salir de la librera y vine a ver si poda ayudar en algo. Winnie ha estado muy valiente combatiendo el fuego. Me alegro de haber estado cerca para echarle una mano. -Desde luego - respondi Lveme-. Pareca inconsciente cuando la sacabas. Winnie la oy y asom la cabeza entre los paramdicos para fulminar a Sugar Beth con la mirada. -Probablemente slo aspir demasiado humo - se apresur a con testar sta. Dulane mir el primer piso. -Tuvo suerte de que estuvieras aqu. -Cualquiera en mi lugar habra hecho lo mismo. Los paramdicos seguan reteniendo a Winnie y de la ventana del apartamento empezaba a salir menos humo. Sugar Beth se qued observando con el resto de la multitud. Al poco, un bombero sali de la tienda para hablar con Winnie. Sugar Beth decidi que haba llegado el momento de desaparecer pero, justo cuando empez a abrirse camino hacia su coche, un BMW de color tostado fren en seco detrs de los coches de bomberos y Ryan se ape, descalzo, en tejanos y una camiseta gris. Corri hacia Winnie y la abraz con fuerza. Ya que se encontraban apenas tres metros de distancia, Sugar Beth pudo or lo que decan -Ests bien? -pregunt l. -S, yo... iba a frer pollo... Charise est enferma y me distrajo el telfono. El aceite se calent demasiado. Ha sido una estupidez -Lo siento mucho. - La emocin en su voz hizo sospechar a Sugar Beth que no estaba hablando slo del fuego sino de otra cosa. Haba visto a muchos hombres enamorados, y Ryan se ajustaba perfectamente a la descripcin.

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Perdi el hilo de la conversacin unos momentos, mientras trataba de convencer a un paramdico que no haba sufrido ningn dao. Cuando por fin se deshizo de l, vio que Ryan apartaba un mechn de pelo de la mejilla ennegrecida de Winnie y le escrutaba la cara -Lo que dije ayer... No hablaba en serio. Winnie respondi con un tembloroso asentimiento de la cabeza. Un bombero joven, a quien Sugar Beth no conoca, se acerc a la pareja. -El humo ha causado muchos daos, seora Galantine aunque pudo ser peor. -Mir a Ryan y seal a Sugar Beth con un dedo-. Menos mal que apareci esa seora. Ella sac a la seora Galantine del apartamento. Su esposa pudo haber sufrido heridas graves. Winnie se haba olvidado de Sugar Beth, pero el elogio del bombero la hizo recordar y frunci el entrecejo con enfado. Ryan se dio la vuelta rpidamente. - Sugar Beth? Winnie abra la boca para increparla cuando Ryan la estrech de nuevo contra s. -Dios mo... Seguro que ests bien? - Pareca respirar con dificultad. Ahora tienes que volver a casa. Se acab, Winnie. No tienes alternativa. No lo dijo en tono triunfalista ni pareca desdeoso en absoluto, pero Sugar Beth vio que Winnie se apartaba de l. Con expresin de gran pesar, dio un paso atrs y con sus dedos ennegrecidos se remeti un mechn de pelo detrs de la oreja. -Todava no. No hasta que ambos estemos seguros. -Yo estoy seguro -dijo Ryan con voz cargada de emocin-. Nunca he estado ms seguro de nada. -Me alegro por ti. -Winnie le acarici la mejilla con ternura-. Yo necesito un poco ms de tiempo. Incluso desde su posicin, Sugar Beth perciba el amor que Winnie senta por su marido, pero Ryan no estaba tan receptivo. En lugar de relajarse y concederle el tiempo que necesitaba, como hara cualquier persona con dos dedos de frente, l sigui presionndola. -Tienes que volver a casa ahora. No tienes otro sitio donde ir. Winnie se puso tensa y Sugar Beth pens que hasta el mejor hombre puede comportarse como un completo idiota. -Me alojar en el Inn -dijo Winnie. -Aaron hospeda la convencin de las cmaras de comercio, recuerdad todas las habitaciones estn ocupadas. -Lo habia olvidado. -Winnie empezaba a sentirse arrinconada-. Yaya se me ocurrir algo. -Habr tiempo para eso. Entretanto, quiero que vuelvas a casa.

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-Ryan, por favor... -Es lo nico razonable. No hay nada que arreglar - insisti l-. Ya no. -An estamos tocados - prosigui ella con ms serenidad-. Y tenemos que arreglarlo. Ryan sin embargo, no se daba por vencido. -Slo por esta noche, entonces. Winnie pareca un animal cado en una trampa, y el mismo instinto que haba impulsado a Sugar Beth a ponerle la trabanqueta, ahora le sugiri un curso de accin totalmente distinto, algo que no sera tan divertido, ni mucho menos. As que, a su pesar, se acerc y dijo -Podras... Podras... ya sabes... - Empez a toser y se dio unas palmaditas en el pecho-. El humo - se excus. No digas nada. Ni una palabra ms. Vete de aqu, le orden su cabeza Sus expresiones de impaciencia la hicieron sentir como una nia que se inmiscua en los asuntos importantes de los adultos. Se llev una mano al cuello-. Podras... eh... venir a casa, Winnie. Slo por esta noche Maana tambin, tal vez, si es necesario pero... no ms... Lo que sea maldita sea! -A tu casa? -Ryan se ri-. sta s que es buena. No malgastes el aliento. Winnie no se ir contigo. Cuanto ms grandes, ms tontos... -De acuerdo - dijo Winnie lentamente y con expresin inescrutable-. S, gracias. Ir. Se dira que alguien acababa de golpear a Ryan en la cabeza con una maza. -Has perdido el juicio? sta es Sugar Beth! -S bien quin es. -Y aadi con gesto inexpresivo-, al fin y al cabo, me ha salvado la vida. Sugar Beth intent mantener una expresin de humildad -No ha sido nada. -Creme, s de qu hablo -dijo Winnie entre dientes. Ryan las miraba a ambas como si hubieran perdido la cabeza -No entiendo nada. -Puedes venir en cuanto hayas terminado aqu -dijo Sugar Beth a Winnie-. Ahora voy a casa a esconder los cuchillos.

Una hora ms tarde, despus de que Ryan comprobara que Gigi segua durmiendo y se tomara un whisky sin hielo, llam a Colin para contarle lo ocurrido. - Seguro que las dos estn a salvo? - pregunt ste por tercera vez. -Del fuego s. Quin sabe qu pasar esta noche. Por qu no te acercas y lo compruebas? Ahora mismo estoy tan enfandado con Winnie que preferira mantenerme alejado. -Olvdalo. Hara cualquier cosa por ti pero, mientras sepa que estn a salvo no pienso acercarme a esa casa. Ser mejor que se aclaren ellas solas. -Suagr Beth no quiere aclarar nada. nicamente actu por despecho quiere impedir

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Colin lo dudaba sinceramente. No obstante, quin poda saber lo que pasaba por la cabeza de Sugar Beth. -Dices que ha salvado a Winnie? -Eso me dijeron. Dios sabe que le estoy agradecido pero... Por qu tuvo que ser ella? Todo esto es un lo. Tena la vida cogida por las pelotas y ahora es la vida la que me tiene a m. -Lo veras todo mejor por la maana, seguro, -Ya me gustara creerte. Despus de colgar, Coln tuvo que repetirse varias veces que Sugar Beth estaba bien para no ir corriendo a la cochera. Su presencia la hara sentir como si tuviera que librar dos batallas a la vez, en lugar de una Mir por la ventana y vio el Benz de Winnie aparcado junto a la casa. Se dio la vuelta y se enfrent a la visin de su cama sin hacer. Deseara que Sugar Beth estuviera all, desnuda, las piernas entre las sbanas, los brazos tendidos hacia l. Ahora que haba descubierto la existencia de Delilah, todas las piezas que no encajaban haban encontrado su sitio. Sugar Beth era una mujer de principios firmes y carcter de ley, el tipo de mujer que, en tiempos pasados, inspiraba a los hombres comunes a escalar castillos y a los prncipes a ir de puerta en puerta con un zapato de cristal en el bolsillo Quin iba a imaginarse que un realista acrrimo como l caera bajo el hechizo de Sugar Beth Carey? Haba cado, sin embargo, y ahora necesitaba pensar exactamente qu iba a hacer al respecto.

Sugar Beth estaba bastante segura de que Winnie no pasara por su casa para hacerse una maleta, de modo que dispuso un cepillo de dientes y una muda de ropa en el dormitorio pequeo. Esta noche no se con fuerzas para enfrentarse a su enemiga nata y, despus de tomar un bao rpido, se meti en la cama. Por desgracia, no pudo evitar a Winnie a la maana siguiente. Poco despus de las ocho, la oy bajar las escaleras. Sugar Beth cerr el grifo de la cocina y le habl sin darse la vuelta. -Tengo Fruity Pebbles y Doritos. Elige lo que quieras -Un buen surtido. Sugar Beth la mir por encima del hombro y solt un bufido. Ya saba que Winnie no

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lucira demasiado con la vieja camiseta de Matrix y sus propios pantalones del chndal gris, pero no se haba imaginado que le vendran tan grandes. -Bonito conjunto. Como siempre, Winnie demostr ser mejor persona y no mordi el anzuelo. -No est mal, - respondi secamente. Gordn sali de debajo de la mesa para olisquear a la desconocida, le mostr los dientes y luego se dirigi a la sala de estar-. Te agradezco que me hayas dejado dormir aqu. -Era lo mnimo que poda hacer. Despus de salvarte la vida y todo eso. Su comentario dispar a Winnie. -Pudiste hacerme dao cuando me hiciste la zancadilla -Donde no hay riesgo, no hay recompensa. -El riesgo fue mo. -Precisamente por eso result irresistible. -Siempre tienes que acaparar la atencin de todos? -Digamos que s aprovechar las oportunidades. -Tambin las ajenas, por lo visto. -Te han dicho alguna vez que no tienes sentido del humor? -No todo es una broma. - Hay bromas para ti? O tienes siempre ese aspecto de estar chupando ciruelas? -Limones. La expresin es chupar limones. -T deberas saberlo. -Gordon empez a ladral en la sala de estar-. Calla! Entonces Sugar Beth se dio cuenta de que ladraba porque llamaban a la puerta. Con un siseo de exasperacin, sali a abrir. Era Gigi, ataviada con pantalones y un jersey de su talla. Hasta con el cabello revuelto resultaba muy guapa. -Estabais gritando? -Hola, pequea -logr balbucir Sugar Beth. Winnie sali presurosa de la cocina. La adolescente y le dio un gran abrazo. Winnie cerr los ojos y la estrech contra s Cuando al fin la solt, Gigi pareca avergonzada. Se arrodill para saludar a Gordon. -Hola to Me has echado de menos? Gordon se tendi de espaldas para que la muchacha le rascara la barriga, mientras lo acariciaban, el perro lanz una mirada hostil a Winnie. Gigi se fij en el atuendo de su madre y arrug la nariz. -Menuda pinta. -No es mo. Te has levantado demasiado pronto para ser sbado. -Creo que tuve una premonicin de que algo iba mal. -Dio a Gordon un ltimo repaso y se incorpor-. Pap me ha contado lo que pas. Dijo que poda venir aqu.

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-Quieres una tostada con canela? - ofreci Sugar Beth camino de la cocinare -Vale -Me ofreciste Doritos -salt Winnie. -Diablos, se me olvidaron las tostadas. Una llamita de esperanza se encendi en los ojos de Gigi. -Ahora sois amigas? Sugar Beth se ocup de los huevos y dej que Winnie contestara a la pregunta. -Amigas no. Gigi arrug la frente. -Todava os odiis? -Yo no odio a nadie -respondi la madre Teresa, sirvindose una taza de caf Sugar Beth disimul un nuevo bufido rompiendo otro huevo -Si yo tuviera una hermana, no la odiara. -Gigi se sent en el suelo junto a la puerta, para que Gordn pudiera treparse a su regazo. -No somos hermanas normales -respondi Winnie sentndose a la mesa. -Hermanastras. Tenis el mismo padre. -Pero no crecimos juntas. -Si yo descubriera que tengo una hermanastra me sentira feliz, aunque no hubiramos crecido juntas. Odio ser hija nica. -Lo has dicho al menos cien veces. Gigi dedic a su madre una mirada ceuda y repuso: -No entiendo por qu la odias tanto. -Gigi este no es asunto tuyo. La tregua temporal entre madre e hija lleg a su fin y en la cocina rein el silencio, interrumpido slo por los gruidos suaves y satisfechos de un basset al que le rascan las orejas. Sugar Beth dio unos golpecitos a la batidora de mano contra el canto del viejo bol de Tallulah. Gigi pretenda culpabilizar a su madre y erigir a Sugar Beth en parte perjudicada. Haba llegado el momento de poner las cosas en su sitio. Se consol a s misma pensando que se lo deba a Winnie despus de la jugarreta que le hiciera anoche. Vale. A Winnie le deba ms que eso. -La verdad es, carin, que yo le hice la vida imposible a tu madre. Gigi dej las orejas de Cordn para mirar a Sugar Beth -Qu le hiciste? -Todo lo que pude. - Sugar Beth se concentr en el pan de molde para no tener que mirar a ninguna de ellas-. Tu madre era una muchacha tmida, y yo me serv de eso para hacerla quedar mal delante de los otros chicos. Cada vez que alguien quera ser su amigo, traba la manera de disuadirle. Me rea de ella a sus espaldas y cuando encontr su diario personal, lo le en voz alta delante de todos -No te creo -respondi Gigi, demasiado leal para perder tan pronto la fe en su nueva ta- . Ni siquiera Kelli Willman hara algo as -Cretelo.

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Sugar Beth arroj un trozo de mantequilla en la sartn. Se haba olvidado de encender el fuego, y la mantequilla se qued all sin derretirse. Cogi un trapo para secarse las manos y se volvi para mirar a ambas. Winnie estaba sentada con el tazn de caf en las manos y expresin inescrutable. -En el ltimo curso le hice lo peor que he hecho a nadie en mi vida. _ Mir a Gigi porque no quera mirar a Winnie-. Tu madre particip en una obra de teatro del instituto... Winnie se levant de la silla. -No tenemos por qu hablar de eso. -La vergenza es ma, no tuya -replic la anfitriona. Winnie tuvo el mrito de volver a sentarse. Quiz se diera cuenta, como Sugar Beth, de que haba llegado el momento de ventilar los viejos fantasmas. -Tena pintura por todo el cuerpo -prosigui- , y yo saba que tendra que ducharse cuando terminara la obra. Esper hasta que se meti en la ducha y luego entr en el vestuario y le escond la ropa. Tambin escond las toallas, cualquier cosa que pudiera usar para cubrirse. Esperaba que Winnie protestara de nuevo, pero ella sigui con la taza entre las manos y la mirada abstrada. -Esto no es tan malo como leer su diario en pblico - dijo Gigi. -No he terminado. Gigi acomod la cabeza de Cordn ms arriba en su regazo mientras Winniw mantena una expresin ptrea. -Yo estaba con unos chicos -continu Sugar Beth- y les desafi a que entraran en los vestuarios de las chicas. Lo hice parecer como algo muy divertido. Ellos no saban que tu madre estaba all y me siguieron, -Juguete con el trapo de cocina-. Tu padre era uno de esos chicos. El cuello de Gigi se contrajo cuando trag saliva. -Y la vio? Ella asinti. -S y ella estaba muy enamorada de l. Por eso fue tan malo lo que hice. A ella le gustaba muchsimo, y se sinti humillada. -Por qu hiciste algo tan malo? Sugar Beth mir a Winnie. -Tal vez prefieras explicrselo t. -Cmo podra explicarle algo que yo misma nunca he podido entender? - dijo Winnie con gesto recio. -Claro que lo entiendes. -No haba razn para ello -replic Winnie-. T lo tenas todo, Eras la hija legtima y tenas una verdadera familia. -Y tambin eras popular -aadi Gigi- . De qu podras tener celos?

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Winnie lo saba pero no pensaba decirlo. -Mi padre amaba a tu madre, pero a m no me quera -dijo Sugar Beth-, la verdad es que apenas me soportaba. Yo me rea ruidosamente, mis notas eran malsimas y a l le exiga demasiado. -No te creo -dijo Gigi-. Los padres quieren a sus hijos, incluso cuando meten la pata. -No todos los padres son como el tuyo. El mo no me pegaba. Sencillamente, no le gustaba estar conmigo. En cambio, le encantaba estar con tu madre. Por eso la odiaba.Sugar Beth se volvi hacia la cocina y encendi el fuego, consciente de lo mucho que dola an el pasado-. Cada vez que les vea juntos, l estaba feliz de un modo que nunca lo estaba conmigo. No poda castigarle por ello, de modo que la castigu a ella. Gigi trag saliva e intent salvar la situacin. -Los adolescentes hacen tonteras. No s por qu tiene que seguir siendo un problema. -Tienes razn -respondi Sugar Beth-. No debera serlo. Winnie tampoco ayud esta vez, se limit a beber otro sorbo de caf y no dijo nada. Sugar Beth dedic su atencin a la tostada francesa. . Finalmente, Gigi apart a Gordon y se puso de pie, con una arruga de preocupacin en la frente. - Quitaste a mam su novio, o sea pap, cuando ibais al instituto? -De eso nada. -l fue tu novio durante mucho tiempo, no es cieno -Hasta que fuimos a la universidad. Entonces le dej por otro tipo que no era ni la mitad de bueno que tu padre. Aunque debes reconocer que aquello estuvo bien porque, si no le hubiera engaado tu padre y tu madre no habran sido novios y t no habras nacido -Tuvieron que casarse. Mam se qued embarazada. Sugar Beth ech una mirada a Winnie, quien tena una de esas expresiones distantes que a veces exhiba en el instituto. -Yo nunca sera tan estpida como para quedarme embarazada sin estar casada -dijo Gigi. -Ser porque no tendrs relaciones sexuales antes de los treinta -repuso Sugar Beth. Algo parecido a una sonrisa asom a los labios de Wnnie, aunque Gigi no lo consider divertido. -Piensas quitrselo ahora? -No! -exclam Winnie y su tazn se sacudi-. No Gigi no lo va a hacer. La chica se acerc a su madre, relajndose casi imperceptiblemente. Sugar Beth ech el pan en la sartn. -Cario, no podra quitrselo aunque me lo propusiera. l la quiere a ella, no a m. Todava confusa, Gigi mir a su madre. -No entiendo por qu permitiste que te hiciera tantas cosas malas. Por qu no te defendiste? -Era una cobarde, - respondi Winnie, que pareca incongruentemente majestuosa con su

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atuendo de talla holgada. Gigi asinti con toda la sabidura de la historia: -No reclamaste tu poder. -No saba que lo tena, hija. Debiste ver a tu ta. Era tan bella, tan segura de s misma. Su cabello era perfecto, su ropa, perfecta, su maquillaje siempre a punto. Y tena esa risa fabulosa que haca que todo el mundo quisiera rerse con ella. El aburrimiento desapareca cuando se acercaba Sugar Beth. Con ella en la habitacin, no se poda mirar a otra persona -An es as - dijo Gigi-. La gente se fija en ella. -Oye estoy aqu, por si lo habis olvidado, -terci la aludida- . Y nadie se fija en m fuera de Parrish. -Lo dudo. -dijo Winnie-. Pero ests tan acostumbrada que ya no te das cuenta. Gigi puso cara seria. -Deberas disculparte, Sugar Beth. Y t, mam, deberas perdonarla porque ya no es como entonces. -No es fcil -dijo Sugar Beth, para que Winnie no tuviera que aparecer como la mala-. Lo siento pero ha habido demasiados aos de enemistad La expresin de Winnie ocultaba un atisbo de sonrisa. -Es verdad que Griffin Carey me quera ms a m. -Mam! Eso ha sido un golpe bajo. -Pero cierto, -replic Winnie-. Aunque yo estaba celosa, porque Sugar Beth tena a Diddie. -Y t a la yaya Sabrina - repuso su hija. -Creme, no se podan comparar. Diddie era como una estrella del cine.. Hermosa e impresionante y con una risa maravillosa. Ella y Sugar Beth eran ms como amigas que como madre e hija. Cuando Sugar Beth no estaba con tu padre ni con las Sauces del Mar, estaba con Diddie. Todo el mundo saba que no se podan celebrar reuniones el Sbado por la maana, porque ellas vean Josie y las gatitas. Cuando salan juntas se contaban secretos en voz baja y, si pasabas por delante de La Novia del Francs, las veas sentadas en el porche, tomando t dulce y cuchicheando. Lo nico que hacamos la yaya Sabrina y yo era crisparnos los nervios. -La abuela es ms agradable ahora. -Los aos han suavizado su carcter. Cuando yo era joven, slo tena espacio para una persona en su vida, y esa persona era mi padre. Sugar Beth hizo una mueca al orla llamar a Griffin de eso modo. Al mismo tiempo, reconoci que Winnie estaba en su derecho. -Qu vais a hacer, entonces? -pregunt Gigi- Seguiris odindoos? O creis que podrais ser amigas, ahora que habis hablado de vuestros problemas? -No es probable -dijo Sugar Beth-. Al menos, no hasta que alguien haya devuelto las perlas de alguien. Gigi mir a su madre en busca de una explicacin. -Tengo las perlas de Diddie -dijo Winnie-. Debieron ser Sugar Beth pero no lo fueron, y

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no pienso devolverlas. -Eso s que es malo -observ Sugar Beth. -Tan malo como lo que pas en los vestuarios? -replic su hermanastra. -No, no tanto -terci Gigi, y mir a Sugar Beth; pareca una diminuta secretaria de Estado tratando de negociar un tratado de paz entre dos naciones en guerra-. Creo que mam debera quedarse con las perlas como compensacin de lo que le hiciste, aunque le queden ridculas. -No me quedan ridiculas -repuso Winnie-, y por eso las llevo cada da. -Deberas estar contenta de que mam se las quede. Tambin a ti te quedaran ridculas. -No se trata de esto -dijo Sugar Beth-. La cuestin es. Oh da igual. Ya s a dnde nos conduce esto, Gigi. Ahrrate los esfuerzos. Tu madre y yo nunca nos comportaremos como hermanos por mucho que lo intentes. Lo mejor a que podemos aspirar es a una relacin cordial. -Supongo que tienes razn. Pero, Sugar Beth, no has pensando nunca que... -Gigi toc el hombro de su madre-, mam y yo somos las dos nicas personas en el mundo que tenemos tu misma sangre? Sugar Beth sinti el familiar nudo en la garganta e hizo lo que pudo para eludirlo. -As es la vida, pequea. -Puedo llevar a Gordn a ver a pap? - pregunt Gigi de repente. -Dejarnos solas no dar resultado -replic Sugar Beth -Slo quiero que Gordon conozca a pap.. -Y qu hay de tu tostada? -La llevar conmigo. -Cogi una tostada del plato, llam a Gordon y momentos despus salan por la puerta. Winnie se levant y se acerc a la cafetera. -Saba que estabas celosa de m, pero al parecer nunca supe cunto. -No tendras que mostrarte tan contenta por ello. -La vida no concede muchos momentos de perfeccin. Lo estoy saboreando. -Winnie sonri, se sirvi una tostada francesa y de pronto la mir con con severidad-. Se supone que llevara canela. -Me he distrado humillndome delante de tu hija. Winnie le verti un poco de jarabe dulce y, de pie delante de la encimera empez a comer, aunque ya no pareca tan segura de s misma. Cuando termin, dijo: -Me gustara pasar unas noches aqu, si no tienes inconveniente. -Tarde o temprano tendrs que enfrentarte a l. -Tarde. Qu hay entre t y Colin? -Estoy jugando con l.

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Winnie solt una risita y se dispuso a marchar. -Estas loca por l. -Eso lo dices t. Winnie se dirigi a la sala de estar y cogi su bolso Antes de salir, aadi -Ser muy divertido ver cmo te rechaza. -Ah, s? Ya lo veremos. Winnie ri de nuevo y la puerta se cerr tras ella con un golpe decidido Sugar Beth se lanz hacia el jarabe de arce. -Me alegra haber dejado atrs la vieja enemistad -suspir.

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Siempre ha sido una salvaje lorique Madam
GEORGETTEHEYER

Sugar Beth no quit ojo a las idas y venidas en Tesoros del Ayer en todo el da. A pesar del rtulo de CERRADO que haban puesto en la puerta tapiada con tablas, la tienda era un hervidero de actividad, Ryan y Gigi aparecieron en torno a las nueve y media de la maana. Ms tarde empezaron a llegar las Sauces del Mar. Poco antes del medioda apareci un camin, y Ryan, que llevaba tjanos y una camisa de trabajo, estuvo un rato en la acera hablando con los operarios antes de dejarles entrar en la tienda. Ms tarde Gigi sali y volvi con una pizza. La familia de Winnie cerraba filas. Tal vez todo estuviera en paz en el Pas de los Galantine. De ser as, significara que Winnie no volvera a la cochera por la noche. No es que Sugar Beth esperara su llegada con impaciencia. A pesar de ello, en su confrontacin de la maana hubo algo que no le haba disgustado del todo. Interrumpi sus pensamientos una mujer delgada y de mandbula cuadrada que se acerc a la caja.
Te acuerdas de m, Sugar Beth? Soy Pansye Tims, la hermana mayor de Corinne. Claro, Pansye, por supuesto. Cmo te va? Me

estoy recuperando de una sinusitis. La mujer se acerc ms. Todo el mundo habla de lo de anoche. Imagnate qu le habra pasado a Winnie si t no hubieras estado all para sacarla de la tienda. Ella es tan especial... Parrish no sera lo mismo sin Winnie. Slo quiero que sepas que te estamos todos muy agradecidos. Sugar Beth cambi de postura, incmoda. Pansye era, cuanto menos la vigsima persona en entrar en la librera para darle las gracias.
Lo

cierto es, Pansye, que han exagerado un poco la historia. En realidad , no saqu a Winnie de la tienda. Yo slo... Oh, vamos. Eres toda una herona. Jewel apareci junto a la caja como un espritu malvolo. AS ES, Sugar Beth. Incluso he odo que el alcalde piensa concederte la medalla Cvica. Sugar Beth fulmin con la mirada a su jefa, que saba la verdad. Al llegar por la maana, le haba contado exactamente cmo haba ocurrido. Jewel sin embargo, se haba limitado a rer. Cuando Pansye se march, Sugar Beth se encar con Jewel en el pasillo de los libros de autoayuda.
Esto

slo tena que ser una broma. Lo hice para divertirme y para fastidiar a Winnie. Ahora ella evita contar la verdad deliberadamente porque sabe que es lo que

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quiero que haga. Jewel ri por lo bajo. Te aseguro, Sugar Beth, que contratarte ha sido la mejor decisin de mi vida, y no lo digo slo porque eres divertida. Has atrado ms clientes de lo que hubiera soado nunca. Basndome en un engao. Lo que sea, pero funciona. La mermada seccin de poesa llam la atencin de Jewel. Dnde estn todos los libros de Langston Hughes? l est... Muerto concluy Sugar Beth . Necesitaba su espacio para el departamento infantil. Pero Nikki Giovanni no est muerta. Jewel seal un estante Y no s qu voy a decirle si viene aqu. Dudo que Parrish, estado de Misisip, ocupe el primer lugar en la lista de destinos de la buena de Nikki. Y no es necesario exhibir tres ejemplares de todo lo que ha escrito. Jewel no dej de quejarse hasta ltima hora de la tarde, cuando descubri que Sugar Beth haba vendido el nuevo ttulo de Daphne la Conejita junto con media docena de libros ms.
De

acuerdo admiti a regaadientes. Te dejo hacer. Pero, si se te ocurre tocar siquiera Gwendolyn Brooks, la muerta sers t. Cuando faltaba poco para cerrar, Sugar Beth se dio cuenta de que esperaba una llamada de Colin. Ya deba de haberse enterado del incendio. No estaba ni un poquito preocupado? Parece que no.
Esta noche cenamos en La Caseta del Lago dijo Jewel . Te invito. De acuerdo. Pero, para que no haya malos entendidos, nunca me enrollo en la primera cita. No

te des tanta importancia. Slo estoy buscando una amiga Podras darme una oportunidad, al menos. Algunas cosas no pueden ser. Para cuando llegaron a La Caseta del Lago y pidieron la cena, la conversacin entre ambas se haba tornado ms seria. Hablaron de sus libros favoritos, de sus viejos sueos y de sus nuevas esperanzas. Sugar Beth no satisfizo la curiosidad de Jewel sobre Colin, pero le cont por encima lo ocurrido por la maana con Winnie. Cuando termin, Jewel la mir con comprensin. Te sabe mal que no vuelva a tu casa. No exactamente. S exactamente. Era cierrto y Sugar Beth lo supo ms tarde, cuando lleg a su casa y aparc en el camino de entrada vaco. De alguna forma, haba deseado que su encuentro con Winnie fuera la base

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Ella es tan dulce de una nueva especie de lo que fuera

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Gordon no la tir al suelo en su desesperacin por salir y eso significaba que Colin lo haba trado a casa haca poco. Sugar Beth resisti la tentacin de buscar una excusa para llamar a su puerta y discutir con l. La encantaba discutir con l, la libertad con que lo haca. No tema que la golpeara ni que la zarandeara por la habitacin. No tema provocarle un ataque cardaco fatal. Cuando estaban juntos se senta viva aunque siempre haba sucedido as. Slo se senta viva cuando poda ver su reflejo en los ojos de un hombre. Pero eso se haba acabado. Ahora era ms inteligente, aunque la sabidura no lograra ahuyentar la soledad. De repente le pesaron todos los males de su existencia. Estaba harta de mantener la cabeza erguida cuando, en realidad lo nico que quera era esconderla bajo las mantas; harta de fingir que no le importaba lo que dijeran los dems; harta de esa necesidad que la impulsaba a enamorarse una y otra vez. Y slo conoca un remedio para ese mal El alcohol. Se dirigi a la cocina, con la esperanza de obtener resultados de un tazn de chocolate.

Ryan reneg entre dientes cuando vio el Volvo de Sugar Beth aparcado en el camino de entrada de la cochera. Winnie no estaba all. Y l le llevaba tulipanes blancos. Tena que admitir que las diez de la noche era un poco tarde para ofrecrselos, pero Gigi haba cenado con la gente del Club Espaol en Casa Pepe, y l acab haciendo de chfer muchachas que volvan a sus casas. Mir el parachoques del Volvo e intent relajar los msculos de la espalda que se negaban a obedecerle. Haba albergado la esperanza de que Winnie le hubiera perdonado la fea escena que le hiciera el mircoles en la tienda, pero haba sido un autoengao. El hecho de no haberse mostrado declaradamente hostil mientras la ayudaba a limpiar la tienda de los desperfectos causados por el incendio no significaba que ella hubiera olvidado ni perdonado. Cada vez que intent abordarla a solas le haba esquivado y, cuando la invit a volver a casa, le rechaz de plano. Se deshaca en sonrisas cuando hablaba con los dems, se rea cuando Gigi se probaba unos sombreros viejos, charlaba animadamente con los obreros que limpiaban el primer piso y bromeaba con las Sauces del Mar A l nicamente le sonri una vez, y Ryan sinti que se le secaba la boca. Hasta hoy nunca haba prestado demasiada atencin a las sonrisas de Winnie. Ahora saba que las esbozaba lentamente y que acababan inundado toda su cara. Ella no le haba dado las gracias por ayudar a limpiar la tienda ni se haba preocupado por l una sola vez. La Winnie de siempre le habra dicho que no tena que molestarse.

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Naturalmente, Ryan habra insistido y entonces ella hubiese quedado absolutamente pendiente de l dejando su propio trabajo para llevarle caf, preguntndole si le apeteca algo de comer y, en general, consiguiendo irritarle como un demonio. La nueva Winnie, sin embargo, no era tan dulce ni mucho menos. Se mostraba cabezota, segura de s misma y tan seductora que Ryan casi no poda pensar en otra cosa que en hacerle el amor. Se dio cuenta de que se era el primer da en que haba pasado ms de unos minutos en la tienda. Aunque conoca la pasin de Winnie por las antigedades, siempre haba considerado la tienda un capricho de mujer rica. Hoy, sin embargo, al observar a Winnie manipular los artculos y hablar con Gigi de ellos, comprendi lo buena que era en su trabajo y se sinti avergonzado. Dej los tulipanes encima del asiento y sali del coche. No se poda imaginar nada ms extrao que preguntar a Sugar Beth por Winnie, pero rechazaba de plano la alternativa de llamar a Mar. Por ensima vez se pregunt que debi de pasar entre Winnie y Sugar Beth por la maana. Gigi lo saba pero, cuando intent sonsacarle detalles, la muchacha se cerr en banda. Cambi de opinin acerca de los tulipanes y los sac del coche. Tal vez, si los dejaba para Winnie, conseguira ablandarle el corazn. Era necesario que empezara a cortejar a su propia mujer y, para su sorpresa, la idea no le disgustaba. Siempre le haban gustado los desafos aunque nunca se haba imaginado que Winnie podra suponerle uno Sugar Beth abri la puerta. Llevaba una camiseta de hombre que le cubra las caderas y dejaba sus piernas desnudas. Aquellas piernas tan largas, el cabello rubio revuelto y la expresin de hacer pucheros eran como el anuncio de una reina de la belleza dispuesta a todo. Segua siendo la mujer ms provocadora que haba conocido jams aunque lo nico que sinti en esos momentos fue arrepentimiento de los catorce aos que haba malgastado pensando en ella, en lugar prestar ms atencin a su mujer. Sugar Beth le quit los tulipanes de la mano. Pour moi? Qu detalle. Son para Winnie y ni se te ocurra decirle que los he trado para ti. Hablo en serio, Sugar Beth. Nada de trucos ni jueguecitos. Ya has perjudicado bastante mi matrimonio. Alguien vuelve a cargar las culpas a espaldas ajenas. Tena razn. Lo cogi por la mueca y tir de l hacia el interior mirndole como si fuera un enorme paquete de golosinas.
T, mi buen hombre, eres exactamente lo que me recet el

mdico. Necesito distraerme.

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Busca tus distracciones en otra parte.

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Ryan se dio la vuelta para irse, pero ella le rode y peg la espalda a la puerta, cerrndole paso. Por favor, Ryan. No pronunci las palabras, las ronrone y los pelillos de los antebrazos de Ryan se erizaron. He estado batallando con el demonio del ron. Qudate un ratito. Ests borracha? Escucha, Sugar Beth, lo nico que quiero es ver a Winnie. Y lo nico que yo quiero es olvidar cunto necesito un trago. Tmate uno. Por desgracia, uno nunca es suficiente y, antes de darme cuenta, estoy bailando encima de la barra en ropa interior. Aqu no hay barra, as que no te preocupes. Sugar Beth le rode la cintura con los brazos. Ryan intent apartarse pero ella le retuvo con fuerza.
Y si te enseo mi ropa interior sin estar bebida?

Ryan percibi su aroma. La tom por los hombros y le dijo, con voz no del todo firme: Qu pretendes? Slo que me consuelen un poco. Ha sido una mierda de mes. Una mierda de ao. Apoy la cabeza en el pecho de Ryan y desliz un pie desnudo por la cara interior de su pantorrilla. Recuerdas cmo era, Ryan? Nosotros dos. Recuerdas que nunca nos cansbamos de estar juntos ? El pecho de Ryan estaba rgido, Fue hace mucho tiempo. Sugar Beth le mir con los mismos ojos azul plata que su mujer. No me apartes de ti. Por favor. Ryan haba soado con este momento, con Sugar Beth echndosele encima, suplicndole que la tomara.
No dir nada si t no lo haces susurr ella. Slo esta noche. Qu tiene de malo?

Ryan estaba excitado. Cmo no estarlo, con la manera que ella se frotaba contra l? Tena una ereccin, pero no la tentacin. Ni por un solo instante. La apart de s con firmeza.
Amo a mi mujer. Eso es lo que tiene de malo. Qu hombre tan noble. La nobleza nada tiene que ver con esto. Ella lo es todo para m. Entonces vete de aqu, vete al infierno.

Jams la traicionara.

Ryan la compadeci y tuvo el impulso de decirle que ya era mayorcita para esos juegos. Sin embargo, l no era la persona indicada para dar consejos y, con un breve asentimiento

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Ella es tan dulce de la cabeza, se march.

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El viento de marzo le alborot el pelo mientras bajaba los escalones de la entrada nes de la entrada. Cuando lleg al ltimo respir hondo, levant la cabeza y mir el cielo a travs de las ramas de los rboles. Quizas fuera su imaginacin, pero no poda recordar la ltima vez que haba visto unas estrellas tan brillantes y perfectas. Sonri. Dentro de la cochera, Sugar Beth se lanz hacia la bolsa de Oreo que haba dejado medio vaca encima del sof. Mientras masticaba con furia, Gordn baj las escaleras, seguido de Colin y Winnie.
Ha sido realmente necesario? pregunt Colin, resoplando de disgusto. Que te lo diga ella. Sugar Beth seal a su hermanastra con un

movimiento brusco de la

cabeza y se meti otro Oreo en la boca. Winnie miraba la puerta con expresin absorta. Le has trastornado. Por no hablar de lo que me has hecho a m. Colin le plant un dedo acusador delante de la cara. Eres una luntica. Alguien debera encerrarte. Maldita sea, yo mismo voy a encerrarte. Sugar Beth no le hizo caso y dirigi su furia contra Winniw Se acab! exclam entre Oreos. La aventurita mortificante de esta noche vale como un sello de pagado sobre todas las deudas que todava pudiera tener contigo. Ese hombre te quiere, Yo le importo un comino y, por lo que a m respecta, estamos igualados. Si no lo ves as, me da absolutamente igual. Te enteras? Winnie asinti, distrada. Haba aparecido escasamente diez minutos antes, con Colin pisndole los talones. Dijo a Sugar Beth que la ventana de su habitacin estaba encallada y necesitaba la ayuda de Coln. Sugar Beth no la crey ni por un momento. Winnie vena con Coln slo para causarle problemas. Result que ellos dos haban disfrutado de una ntima una pizza en La Novia del Francs. Maravilloso
No

tienes ni pizca de vergenza dijo Winnie, sin apartar la mirada de la puerta. Te has echado encima de l. Me enrosqu a su alrededor como una serpiente. Y creme, se dio cuenta. Ya... Sugar Beth esperaba que Winnie agarrara el bolso y saliera en busca de Ryan. En cambio, ella cogi los tulipanes blancos y flot hacia las escaleras, con una sonrisa soadora en la cara. Sugar Beth mene la cabeza.
Se hace la estrecha, la muy descarada. Ven

a la cocina respondi Coln. Te preparar una taza de chocolate caliente.

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Ella es tan dulce


Esta

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noche no hay chocolate suficiente en el mundo para satisfacerme. Le sigui de todas formas. Tanto necesitas un trago? Ella medit la respuesta mientras Coln abra la nevera. No. Slo me siento cansada. Y frustrada. La nobleza es un asco. Olisque con recelo la leche antes de verterla en un cazo y luego sac una vieja lata de cacao del armario de la cocina. Fuiste realmente alcohlica o sta es otra de tus exageraciones? Dgamos que me daba prisa en beber un poquito ms de la cuenta. El da que ped mi primera soda, fue el da que empec a tener mejor opinin de m misma. Cuando fue eso? Justo antes de conocer a Emmett. Hasta entonces, la bebida era mi medio de afrontar las crisis. Y ahora lo es el azcar. Y las grasas. No te olvides de las grasas. Colin regul el fuego y se volvi para examinarla. El ocioso repaso de sus ojos color jade le puso carne de gallina.
Llevas algo ms debajo de tu camiseta? Por supuesto.

El arque una ceja inquisitiva. Sugar Beth se dijo que no debera hacerse la listilla, pero haba nacido para ser traviesa. El cors de Tallulah. Debera saber que no se juega con los maestros. Colin esboz una leve sonrisa y la inspeccin visual prosigui, ms lenta que nunca. Leves ondas recorrieron el cuerpo de Sugar Beth, mientras l se regocijaba. Se dio la vuelta deliberadamente para colocar los tazones y el azucarero . No le haba dicho toda la verdad acerca de su indumentaria Debajo de la camiseta llevaba tambin unas delgadas braguitas de color azul y precaria goma elstica. Colin reparti su atencin entre el cazo de leche y las piernas de Sugar Beth Con el silencio, aument la tensin en la cocina, una quietud que unicamente pareca molestarla a ella. Por qu no se marchaba Coln? Ni siquiera la presencia de Winnie en el piso de arriba consegua hacerla sentir segura y, cuando l sirvi el chocolate ella estaba a punto de saltar de los nervios. Casi lo hizo cuando Colin al fin, habl.
Todo el mundo comenta cmo salvaste la vida de Winnie anoche Lo

que hice fue hacerle una zancadilla cuando llegamos a la puerta y luego arrastrarla a la calle, para que todos pensara que la haba salvado. l sonri y levant su tazn en seal de brindis. Bien hecho.

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Veo que has pasado demasiado tiempo en mi poco recomendable compaa. Resulta interesante que Winnie no me comentara nada Porque es perversa. Est acumulando municiones para usarlas en mi contra.

Puede que s. Sac su mvil del bolsillo. Sugar Beth frunci el entrecejo mientras le observaba marcar un nmero. Colin esper. Se oy el pitido ahogado de un contestador automtico. Ryan, soy Colin. Winnie pasar la noche en casa de Sugar Beth, aunque dej su coche en mi casa. Te llamar maana.

Cuando colg, Sugar Beth salt: Vas a contarle que le tend una trampa, no es cieno? Sera tentador, pero creo que se lo dejar a Winnie- Examin de nuevo sus largas piernas. Ya basta. Tu decisin es definitiva, pues? Definitiva. Sugar Beth percibi una extraa vacilacin en su propia voz. Coln dio un paso hacia ella. Huelga decir que no intentar presionarte para que cambies de opinin. Dio otro paso. Las reglas britnicas del juego limpio, ya sabes. Coln... Claro que ahora soy americano. Desliz las manos por los brazos de ella, dejando una estela de sensaciones a su paso. Y nosotros los yanquis somos gente bastante agresiva. Oh, Coln... No tuvo la oportunidad de decir nada ms, porque l ya la estaba besando Y ella le dejaba hacer, le devolva los besos, le tomaba la lengua y le ofreca la suya. Colin utiliz la rodilla para separarle los muslos, y cerr la mano sobre sus pechos debajo de la camiseta.
Dios, Sugar Beth murmur en sus labios . Ests tan buena.

El calor de su mano atraves las braguitas y penetr en su piel. La asalt un deseo tan intenso que la dej sin fuerzas. Sin ninguna fuerza. Aquello no poda ser.
No. Lo

apart de s . No pienso permitir que me conviertas en una especie de desafo sexual. Hablo en serio, Colin. No soy un obstculo que tienes que vencer slo para demostrar que puedes hacerlo. La mirada de l se enturbi y los labios, tan tiernos haca escasos segundos se endurecieron.
Es esto lo que piensas de m?

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Sugar Beth se frot un brazo, se toc el cabello y neg lentamente con la cabeza.
No.

Eres un hombre agresivo pero no un depredador. No tienes intencin de hacerme

dao. Exacto. Por qu molestarme cuando t misma te lo haces a la perfeccin? Slo espero que ests de mejor humor cuando nos veamos por la maana. Por la maana? Promet ayudarte a buscar en la cochera y la estacin. No lo habrs olvidado, supongo. Digamos que a las diez? Pasar una maana con l era la peor idea, pero necesitaba su ayuda. Y cuales fueren sus intenciones, no le permitira volver a asaltarlas con besos.
De acuerdo asinti . A las diez.

A Gigi no le gustaba demasiado ir a la iglesia. A veces los sermones eran buenos -el pastor Mayfair se enrollaba bien y la cate quesos no haba estado tan mal hoy- , pero no estaba precisamente colada por la Biblia, que contena demasiados pasajes deprimentes y, en su opinin debera estar calificada como literatura violenta. Aunque esa maana no le haba importado que rebanaran la cabeza de Juan Bautista porque, justo antes de que empezara el servicio religioso, su madre se haba sentado a su lado en el banco. Gigi dese encontrar un pretexto para intercambiar asientos y su madre quedase en el medio, al lado de pap. En todo caso sus padres se miraron y sonrieron, aunque Gigi no supo si eran sonrisas autnticas o sonrisas amables porque la nia est delante Durante el sermn tuvo que luchar contra el impulso de apoyar la cabeza eb el hombro de su madre y cerrar los ojos, como haca de pequea. Hasta llevaba una blusa y falda oas de Bloomingdales para hacer feliz a su madre. Todava no haba decidido qu atuendo llevara al el colegio esta semana, aunque barajaba la idea de abandonar el estilo gtico. Sugar Beth le haba dicho que era un estilo genial para las chicas de octavo, aunque de una manera que la hizo sentir como si estu viera copiando a las dems en lugar de ser ella misma La noche antes haba ido a la cena del Club Espaol con Gwen y Jenny, pero sus padres estaban tan inmersos en sus propios problemas que ni siquiera le haban preguntado qu tal se lo haba pasado.\ Gigi se alegraba de que dejaran de meter las narices en sus asuntos, aunque tampoco estara mal que mostraran un poquito de inters. Su madre, especialmente. Empezaba a darse cuenta de que su madre podra no ser tan perfecta como ella pensaba. Y lo que haba sufrido en el instituto era mucho peor de lo que padeca Gigi.

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Despus del oficio, sus padres se entretuvieron charlando con amigos un rato, aunque entre ellos no hablaron mucho. Cuando por fin se encaminaron hacia el aparcamiento, Gigi se rezag a propsito
Gracias por los tulipanes oy decir a su madre

Pap haba regalado flores a mam? Pens en ti en cuanto los vi respondi l. Dale caa, papi. De veras ? Por qu ? Ay. Seguro que l dira una tontera. Porque son hermosos. Como t. Menudo paleto. Pero su madre no se mostr tan crtica, antes bien, pareci ruborizarse. Su padre aprovech la oportunidad y pas a la ofensiva. Te apetece cenar conmigo en el Inn esta noche? A eso de las siete? Si no tienes otros planes. A Gigi se le olvid respirar. Su madre se tom un momento antes de responden El Inn suena bien. S! Solo nosotros dos, si te parece. Gigi tiene que terminar un trabajo Dentro de dos semanas! Ah Vale. Muy bien. Si prefieres que est ella... Tal vez pueda hacer sus deberes a primera hora de la tarde. Gigi rez por que su madre no fuera idiota. No est bien As se habla, mam!

Su padre abri la puerta del Benz y su madre subi al coche. Gigi preferira que volviera a casa con ellos, pero su padre no intent siquiera convencerla. Se limit a sonrer, cerr la portezuela y se despidi con la mano Durante el trayecto de vuelta a casa Gigi reflexion en lo sucedido y, cuanto ms pensaba en ello, ms preocupada se senta. Finalmente, baj el volumen de la radio.
Pregntale Qu

por la tienda.

dices? Cuando la veas esta noche, pregntale por la tienda. Le gusta hablar de ella. No de cunto dinero gana. Pregntale cmo decide qu poner en el escaparate y cmo sabe qu hay que comprar. Cosas por el estilo. Que el tema te interesa. De acuerdo respondi su padre.

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Y lleve la

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ropa que lleve, no le preguntes si es nueva. Siempre lo haces. Ella se pone algo que ya ha llevado un milln de veces, y t vas y preguntas si es nuevo. Yo no hago eso. Lo haces siempre Alguna cosa ms? repuso Ryan en tono levemente sarcstico. Le gusta hablar de libros. Y vuelve a decirle que es hermosa. Eso s que le gust. Puedes aadir que tiene unos dientes preciosos. Eso se dice de los caballos, no de las mujeres. A m me gustara que un chico me dijera que mis dientes son preciosos Le har un cumplido al respecto. Has terminado? Tampoco le preguntes por Sugar Beth. An no han solucionado todos sus problemas. No lo har, creme. Gigi saba que su padre tena curiosidad por saber qu haba ocurrido la maana anterior. Pens en decirle que ya saba todo lo que haba pasado en el instituto, pero el tema le resultaba muy embarazoso Estaban a punto de enfilar el pasaje Mockingbirdc cuando el Lexus de Coln pas en direccin contraria. Gigi salud con la mano
Mira, Sugar Beth va a alguna parte con Colin. Que Dios se apiade de su alma.

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Richard, me entran ganas de abofetearte! exclam ella. Georgette Heyer- El corintio

Sugar Beth pareca salida de un anuncio de Pepsi bajo en caloras, uno de esos anuncios que ruedan en alguna gasolinera perdida en el desierto. Caminando hacia el coche de Colin enfundada en sus tjanos de tubo, su breve top y su sombrero vaquero de paja, contoneaba las caderas a cada paso, un explosivo ejemplar de gentica femenina, muy alta, muy delgada, muy patilarga. Su rubio cabello lacio ondeaba sobre sus hombros. Sus brazos oscilaban trazando arcos elegantes y de su mano colgaba una chaqueta tejana. Colin empez a sudar ya al arrancar el coche.
Estas muy callado esta maana. No

tengo nada que decir.

APARC con una maniobra un tanto brusca, baj y cruz el asfalto resquebrajando hasta la misma puerta de la estacin, donde -dado que Sugar Beth tena llave- tuvo que esperar, volviendo a ser testigo de sus movimientos. El contoneo despreocupado y ondulante, la elegancia de sus largas piernas, su agilidad al avanzar. El top, de material elstico, se encogi levemente cuando subi los peldaos. El cinturn de los tjanos baj, dejando entrever su ombligo. Cuando por fin abri la puerta, Colin haba sido zarandeado por un torbellino de deseo.
Djame a m! grazn. Joder! Qu mosca te ha picado?

Ya que todas las respuestas que le vinieron a la cabeza fueron salaces Colin opt por no responder. En cambio, le entreg un par guantes de trabajo y seal la parte de atrs de la estacin
Vamos a ser sistemticos, empezaremos por atrs. Lo que t digas.

Cuando Sugar Beth lleg a Parrish pareca agotada. Ahora ya no. Su porte haba recobrado el brillo; su cabello, el espesor. Colin quera pensar que haban sido sus encuentros sexuales lo que la haba revitalizado, llenndola de un elixir mgico que devolva el primor. Pero casi poda orla mofarse de esa idea. Las mentir que llegis a creer los hombres.
Piensa pasarse ah el resto

del da, alteza, o puede ayudarme a mover esta caja? Maldita sea, Sugar Beth, intento concentrarme!

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En

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qu? Llevas cinco minutos mirando esa pared o la derribas o vienes a echarme una mano, joder. Dices demasiadas palabrotas. Joder no es una palabrota. Es una figura retrica. Colin se haba mostrado hurao toda la maana pero dados sus conocimientos de arquitectura y construccin, Sugar Beth no poda mandarlo a paseo. Le necesitaba para encontrar lo que ella no poda y si terminaban con las manos vacas, necesitara su sarcasmos para consolarla.
Este

lugar no est tan mal como parece. Coln empuj la caja a un lado. Necesita un tejado nuevo y el agua ha causado desperfectos, pero la estructura est bsicamente intacta. Tallula tena razn. Alguien debera restaurarlo. A m no me mires. No tengo dinero ni para arreglar el golpe que me dieron en el parachoques. Por qu no lo hablas con Winnie? El consejo de planificacin urbana debera, cuanto menos, considerarlo. Soy la ltima persona a la que hara caso el consejo de planificacin urbana. Desde luego, la restauracin supondra un gasto elevado. Es una ruina. En el instante mismo de pronunciar estas palabras, Sugar Beth vio la imagen de una librera infantil, provista de un furgn de cola en miniatura, trenes elctricos, luces de sealizacin un gran bal lleno de disfraces. Suspir. Qu pasa? Ojal a Jewel le interesara ms la venta de libros infantiles. No te parece que este lugar podra ser una fantstica librera infantil? Pero ella nunca podra restaurarlo, aunque quisiera. Est muy bien situado. No obstante, tiene demasiada superficie para una librera No si incluye una cafetera. Sugar Beth no supo de dnde le vino la idea, y Coln la observ con las cejas enarcadas. Ella se dio la vuelta para dirigirse hacia la parte posterior del edificio. Algunas cosas resultaban muy poco prcticas, siquiera para soar con ellas. Colin tante las paredes, registr las reas de almacenamiento y aprovech todas las oportunidades para mostrarle a Sugar Beth los dientes. Al final, anunci que iba a subir al desvn.
Hay un desvn? Pues,

qu pensabas que haba por encima del techo? repuso Colin con el tono custico que ella recordaba del instituto. Le importara abrir el libro, seorita Carey, o cree poder asimilar el texto por smosis? Le sigui a la oficina de billetes, donde Coln se subi a un viejo escritorio y quit la trampilla del techo. Vindole izarse a travs de la abertura sin esfuerzo aparente,

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Sugar Beth sinti una oleada de deseo. Primero desapareci el trax, luego, el resto de su cuerpo, todo en un nico movimiento fluido. Quera volver a sentir su fuerza sobre ella, dentro e ella. Se alej de all. Colin reapareci cinco minutos ms tarde, ms sucio y ms taciturno.
Nada. Largumonos de aqu.

Beth hubiese preferido encontrar a Winnie en la cochera, para utilizarla como escudo protector mientras registraban las habitaciones, pero el nico en recibirles en la puerta fue Gordn. Coln sigui metindose con ella a cada momento y, cuando le lleg el turno al estudio del pintor, Sugar Beth perdi la paciencia.
Olvdalo! Ya buscar yo sola. Claro.

Como has obtenido tan buenos resultados hasta ahora... Ella rechin los dientes y esper. l apart un caballete, mir detrs de una tela y vio el par de botas desgastadas y cubiertas de salpicaduras de pintura que ella haba descubierto en una exploracin anterior. Ash no las habra dejado aqu si no pensaba volver. dijo Sugar Beth Quin sabe. Mientras colocaba las botas en su lugar origina, bajo la mesa de trabajo, Sugar Beth pens en Tallulah y en la amargura que invade a las mujeres que definen su vida nicamente por su relacin con un hombre. Al final, ya no qued ningn lugar que explorar. Salieron de la casa.
Lo siento, Sugar Beth.

Ella haba contado con su sarcasmo para digerir el mal trago y tuvo que esforzarse para no echarse a llorar. C'est la vie, supongo. Dame un par de das dijo l con voz ms suave. Ya pensar en algo. Es mi problema, no el tuyo. Aun as. Sugar Beth no poda seguir all. Le dej, de pie en medio del sendero, y volvi a la casa. En el momento de cerrar la puerta, se dijo que el hallazgo del cuadro haba sido siempre bastante improbable. Nunca debi permitirse la esperanza. Apenas haban transcurrido cinco minutos cuando apareci Winnie, cargada de bolsas del supermercado. Gordn gru y mostr los dientes cuando ella pas por su lado.
Es peligroso este perro?

Sugar Beth consigui reunir fuerzas para responder

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De momento, t y yo somos las nicas que le caen mal Por qu te quedas con un bicho as? Es un ejercicio de humildad.

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Winnie fulmin con la mirada a Hordn, que segua gruendo Cllate, ahora mismo. El perro retrocedi la distancia justa para bloquearle la entrada a la cocina, y Winnie tuvo que pasar por encima de l. He comprado algunas cosas dijo . Gigi vendr a comer. Espero que no te importe. No podra sentirme ms contenta. La irona no hizo mella en Winnie, que empez a canturrear mientras sacaba las compras de las bolsas. Sugar Beth examin el contenido. Un montn de verduras y ni una caja de chocolatinas mentoladas. Vaci el cubo de la basura y cambi la bolsa.
Pareces preocupada dijo Winnie. Se

me ha roto una ua. Es por el cuadro, verdad? Colin me dijo que te ayudara a buscarlo Supongo que no habis encontrado nada. Aparte de telaraas... Qu piensas hacer ahora? No lo s. Hablar de nuevo con los miembros del club de canasta de Tallularah, supongo. Intentar averiguar si tena otras confidentes. Que yo sepa, no. Era tan criticona que la mayora de la gente la evitaba. Me cuesta creer que alguien como Lincoln Ash se enamorara de una vbora como sa. No creo que fuera as siempre. Mi padre deca que de joven era divertida. Nuestro padre. Me gustara ortelo decir, Sugar Beth, aunque solo fuera una vez. Por qu no consultas el parte meteorolgico. Que yo sepa, an no se ha helado el infierno. No resulta agotador ser una arpa? Dmelo t. Prefiero consultar a las expertas. Siguieron as durante un rato, intercambiando pullas y entretenindose en general. Result una distraccin agradable despus de la desolacin que haba sentido Sugar Beth por la maana. Tantos aos de vida respetable de buena ciudadana hacan que Winnie fuera ms torpe en sus arremetidas, hecho que ella compensaba con su celo de nueva conversa. Al final, no obstante, cerr la boca y se concentr en la preparacin de una ensalada. Sugar Beth subi al primer piso para asearse y telefonear a Delilah. Despus se qued mirando La Novia del Francs por la ventana. Colin le haba dicho que pasara la tarde escribiendo, pero ahora estaba en el jardin trabajando en la construccin del murete.

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Cuando baj de nuevo oy el ronroneo de una feliz aprendiz de cocinera.


Orzo. Winnie

miraba alegremente el contenido de la ensaladera de Tallulah. Huevos duros, tomates, piones y un aguacate, marchando A Gigi le encanta esta ensalada. Sugar Beth decidi distraerse buscando una nueva pelea. No te hara dao agradecerme lo que hice anoche. Si no me hubiera esmerado tanto, todava pensaras que tu marido est loco por mi Winnie, sin embargo, eligi otro terreno para devolverle el golpa Duermes con Coln, verdad? Esperas que comparta esa clase de informacin con mi peor enemiga? Ya supe que haba algo entre vosotros la noche de la cena. Pues te has encontrado con la horma de tu zapato. Coln es un hombre con la cabeza bien puesta. En estos momentos la ma est ms segura que la suya Lo dudo. Winnie apual un tomate. Por mucho que intentes manipularle, nunca se casar contigo. No quiero casarme con l. Si ese hombre agitara un diamante delante de tus ojos, le arrancarias el brazo con tal de cogerlo. Sugar Beth se encogi de hombros. Puedes pensar lo que quieras. Se haba puesto seria, y eso le quitaba gracia a su juego. Winnie dej el tomate, se limpi las manos con una servilleta de papel y se apoy contra la encimera.
Hablas en serio, verdad?

Sugar Beth asinti, pero si esperaba que Winnie abandonara el terreno, estaba muy equivocada, porque los ojos de sta destellaron con autntico enfado.
Lo

que quieres es aadir otra muesca a tu revlver. No te preocupa que le hagas dao. Slo te interesa incluirle en tu coleccin y l est tan obnubilado que no lo ve venir. Ya lo creo que lo ve. Le di plantn la noche del martes pero niega a aceptarlo. Esto desconcert a Winnie. No te creo. Por qu ibas a darle plantn? Coln es un hombre rico y exitoso, brillante. Es el propietario de La Novia del Frances Y es el hombre ms sexy de Parrish, con excepcin de Ryan. Colin Byrne tiene ms carcter que todos tus ex maridos juntos. Ms que dos de ellos, al menos. Cundo has dicho que llegara Gigi? No trates de convencerme de que Coln no te atrae He visto cmo os comportis cuando estis juntos. Djalo correr, vale? Ay, ay. He dado con un punto sensible? Sugar Beth slo pudo asentir con la cabeza.

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Esto dio a Wmnie algo en que pensar, y se dio la vuelta para seguir con la ensalada. Sugar Beth bebi un sorbo de caf fro. Pas un minuto, luego otro. Al final, Winnie dej el cuchillo y dijo:
Me qued embarazada de Gigi a propsito.

Sugar Beth casi se atragant con el caf. Esto s que nunca deberas contrselo a tu peor enemiga. Probablemente no. Winnie rompi la cascara de un huevo duro contra el borde de la ensaladera. He pasado catorce aos intentando compensarle por ello. Cre que Ryan no lo saba pero me equivocaba. Nunca me dijo nada. Dej que el resentimiento le reconcomiera. Un trozo de cscara cay al suelo pero Winnie no se dio cuenta.
Menuda

pareja hemos sido. El sufra en silencio y yo alimentaba mi culpa compensndole en exceso. Despus te culpaba a ti de todo lo que no marchaba bien en nuestro matrimonio. Entre las dos Sugar Beth, quin es la mayor pecadora? Ni idea. No se me dan bien los juicios morales. Parece que has hecho unos cuantos acerca de ti misma S pero en mi caso es fcil. Winnie quit un trozo de cscara de la ensaladera con expresin distinta. Como dira Gigi, renunci a mi poder, Pues recuperarlo se te da de perlas. Winnie sonri. Ryan me ha invitado a cenar esta noche. Que un chico te invite a un bistec no significa que tengas que acostarte con l. Intentar recordarlo. Gordon empez a ladrar con la llegada de Gigi. En esta ocasin, la chica llevaba tjanos y una camiseta de Ole Miss.
Pap

est muy cabreado con Sugar Beth, otra vez. No quera dejarme venir Qu has preparado? Mira lo que he puesto en la ensalada dijo Winnie antes de que Sugar Berth pudiera responder. Gigi acarici a Gordon, que la adoraba tendido a sus pies, y se acerc para examinar la ensalada.
Orzo!

Qu guai. Y aguacate. No pongas pollo, vale? Cogi un trozo de tomate con los mismos dedos con que acababa de acariciar al perro, casi provocndole una apopleja a Winnie. Sugar Beth enjuag el tazn de caf. Os dejar a lo vuestro.

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No te vayas pidi Gigi. Tengo cosas que hacer.

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Pretenda concederles un rato a solas, pero Winnie dijo en tono criticn: Ya ves que tu ta es muy poco considerada, Gigi . He preparado un bonito almuerzo, pero crees que le importa? No, en absoluto Sugar Beth intent disimular lo bien que le sent que no la excluy eran. De acuerdo, aunque pienso cambiar los platos en el ltimo momento, as que no intentes envenenar el mo. Estis muy raras dijo Gigi. Diez minutos ms tarde estaban sentadas a la mesa de cerezo del comedor, con la ensalada, unos bollos y los vasos de cristal prensado de Tallulah llenos de t fro.
Has decidido qu te pondrs para la cita de esta noche? Pregunt Gigi a su madre. No es una cita. Tu padre y yo iremos a cenar, eso es todo Creo que deberas pedirle prestado algo a Sugar Beth No voy a reunirme con tu padre vistiendo ropa de Sugar Beth Slo una blusa, o algo. l no se dar cuenta. Su ropa es ms sexy que la tuya. Buena

idea dijo Sugar Beth. Te cambio un modelito provocador que compr el invierno pasado en Target por ese jersey de chemira de Neiman que llevabas la semana pasada. Slo se est metiendo contigo, mam. Sugar Beth disimul una sonrisa. Si sigues estropendome la diversin te echar de aqu, nia Gigi se inclin hacia ella. La recoger a las siete. Maqullala t, Sugar Beth. Me maquillar yo misma protest Winnie. Sugar Beth pinta los ojos mejor. Es verdad. Y el pelo tambin. Qu te parece si te igualo un poco tu nuevo corte? Vale. La conversacin deriv hacia otros temas y, casi sin darse cuenta, Sugar Beth se encontr hablndoles de Delilah, sin mencionar el asunto de los problemas econmicos que le causaba su hijastra. Gig arrug la nariz. Qu cosa, no? Tener una hijastra tan mayor. Winnie sonri y toc la mano de su hija. El amor es extrao, Gigi. Nunca sabes cundo va a llegar ni con qu fuerza te va a golpear. En esto, al menos, Sugar Beth y su malvada hermanastra estaban de acuerdo.

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Colin estaba sentado en el bar del vestbulo del hotel Peabody Memphis tratando de ahogar en alcohol su sentimiento de culpa. A los sureos les gustaba decir que el delta del Misisip empezaba en el vestbulo del hotel Peabody, aunque este lugar era ms conocido por sus patos. Durante ms de setenta y cinco aos, un pequeo grupo de patos silvestres marchaba por una alfombra roja cada maana a las siete al son de King Cotton March de Sousa, para pasar el resto del da chapoteando en la fuente de mrmol travertino del hotel. Ahora, sin embargo era por la tarde. Los patos se haban retirado para la noche, y la tenue iluminacin proyectaba una luz sepia al grandioso vestbulo estilo renacimiento italiano, con sus suelos de mrmol, su techo de vidrieras y su. elegante mobiliario del Viejo Mundo. Conducir ms de cien kilmetros con el nico propsito de emborracharse no era muy habitural en l, aunque el Peabody siempre le haba encantado. Despus de pasar una tarde frustrante apilando piedras en lugar de escribir, le pareci un destino tan vlido como cualquier otro, se hizo una maleta para la noche y se march de La Novia del Francs.
Colin?

Estaba tan concentrado en odiarse a s mismo que no vio acercarse a la atractiva pelirroja. Carolyn Bradmond era una de esas mujeres de enrgicas de bajo mantenimiento, de cuya compaa l debera disfrutar ms que nadie. Era inteligente, sofisticada y demasiado entregada a su profesin como para plantear exigencias emocionales. La mujer ideal para Coln Byrne... Por qu, entonces, no se haba acordado de ella en los cinco meses transcurridos desde la ltima vez que la viera? Se levant para saludarla.
Hola,

Carolyn. Cmo ests? No podra estar mejor. Cmo te va con el nuevo libtro? sta es una de las dos preguntas que ms se hacen a los escritores y, si la invitaba a sentarse con l, no tardara mucho en formular la otra Colin, siempre he tenido la curiosidad de saber de dnde sacis las ideas vosotros los escritores. Las robamos. De los extraterrestres. Hay un viejo almacn en las afueras de Tulsa... No se senta con fuerzas para mantener una conversacin de este tipo, de modo que sigui charlando con ella de pie, hasta que la mujer pill la indirecta y se march. Al tiempo que el pianista del bar atacaba temas de Gershwin, Colin termin su tercer whisky y pidi el cuarto. Antes de que Sugar Beth viniera a llamar a su puerta, se enorgulleca de su capacidad de confinar sus inclinaciones romnticas en la hoja escrita. Pero cmo poda un hombre distanciarse de una mujer como ella? No poda permitir que se fuera de Parrish. Todava no. No hsata que tuvieran la

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oportunidad de analizar este desastre de relacin que haban entablado. Necesitaban tiempo, pero ella no estaba dispuesta a concedrselo. En cambio, estaba decidida a huir a la primera oportunidad. Y eso sera un error. Record su expresin de tristeza al inspeccionar la vieja estacin y fantasear con convertirla en librera para nios. Sugar Beth perteneca a Parrish. Formaba parte de esa ciudad. Parte de l. El sentimiento de culpa cal ms hondo. El pianista abandon a Gershwin por Hoagy Carmichael. Colin apur su copa, aunque el alcohol no le dispensaba la absolucin que tanto anhelaba. Hoy haba encontrado el cuadro que buscaba Sugar Beth, pero no se lo haba dicho.

Ryan jams se haba mostrado tan atento. Hizo docenas de preguntas acerca de la tienda y pareca sinceramente interesado en las respuestas de Winnie. Le alab su peinado, su porte, sus joyas, hasta sus dientes, por el amor de Dios. Ni una palabra sobre la ropa. Detalle que a ella le pareci muy interesante, ya que llevaba la blusa encaje negro elstico de Sugar Beth y una falda azul noche, que en un momento de locura haba acortado hasta medio muslo, Vestir como una fulana no dejaba de ser una novedad, aunque Winnie no repetira La experiencia, pero le gust que Ryan pareciera un poquito disgustado con su escote pronunciado y su falda corta. Teniendo en cuenta las atenciones recibidas, Winnie deba sentirse muy satisfecha de la velada, pero no era as. Entre ambos segua interponindose esa especie de elefante, la bestia nacida del engao de ella y del resentimiento de l. Ryan finga no ver el animal, actuaba como si nunca hubiera pronunciado las palabras iracundas, tanto tiempo reprimidas, que le haba espetado la semana anterior en la tienda. Winnie que estaba harta de interpretar siempre el papel de excavadora emocional no quiso sacar el tema.
Estn buenos tus ostrones? pregunt Ryan. Deliciosos

Despues de lo que l haba dicho a Sugar Beth la noche pasada, Winnie esperaba de su marido pasin y emocin, pero Ryan se dedicaba a charlar con el camarero, a saludar a Bob Vorhees, sentado en el otro extremo del comedor, a comentar la calidad del vino y a hablar de cualquier tema intrascendente. Peor an, no pareca experimentar esas pequeas descargas de electricidad sexual que asolaban a Winnie en los momentos menos esperados: al or la voz de Ryan por telfono, al verle de improviso al volante de su coche o esta maana,

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en la iglesia, cuan-sus brazos se rozaron durante la doxologa. Y cmo interpretar aquella arremetida de deseo ardoroso y paralizante que la embarg la noche anterior cuando Ryan rechaz los avances de Sugar Beth? No puedes pensar en otra cosa que no sea sexo! Terminaron de cenar y pidieron caf. Algn da le contara que Sugar Beth le haba tendido una trampa, pero an no. Ryan pag la cuenta y el elefante les sigui hasta el coche. Winnie saba que las pautas de su matrimonio estaban demasiado arraigadas para poder cambiarlas fcilmente, y que no debi albergar tantas esperanzas de su encuentro de esta noche. Ella sera siempre la perseguidora Ryan, el perseguido. Ella, la adoradora; l, el objeto de adoracin. Sin embargo, haba perdido las ganas de seguir interpretando ese papel. Ryan tomo una curva demasiado rpido y ella advirti que se dirigan al Sur de la ciudad, en lugar de al pasaje Mockingbird.
Me gustara volver a la cochera.

El respondi cerrando los seguros automticos de las puertas. Winniw no se habra sorprendido ms si la hubiera abofeteado.
Qu pretendes?

Ryan no respondi. Su gesto era simblico. Ella no iba a saltar de un vehculo en marcha. Quiso preguntarle qu esperaba conseguir con esos efectos especiales, pero la lnea firme de su mandbula la decidi a esperar Cuando alcanzaron la autopista, los faros de un coche iluminaron de refiln el rostro de Ryan, provocando una nueva descarga de deseo en Winnie.
Quiero volver minti.

l no respondi. El conciliador y corts Ryan Galantine no le haca caso, como si no hubiera dicho nada. Iban en direccin al lago, aunque slo estaban en marzo y todava no haba empezado la temporada turstica. Winnie enlaz las manos en el regazo y esper. Le resultaba muy extrao mostrarse tan pasiva Ryan dej atrs el desvo que conduca a la cabaa de Amy y Clint y pas por delante del

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acceso a la playa de las Piceas, donde solan ir todos a baarse y merendar. Las tiendas que vendan cebo estaban todava cerradas para el invierno. Ryan tampoco se dirigi al embarcadero ni a La Caseta del Lago. Transcurrieron varios minutos. Se estaban acercando al lado sur del lago, el menos poblado. Wnnie rarasi veces haba llegado tan lejos, pero l pareca conocer el camino de memoria. No se fij en el sendero estrecho y sin sealizar hasta que Ryan lo enfil con el coche. No adivinaba dnde se encontraban. En punta Allister! El lugar donde solan ir las Sauces del Mar con sus novios en los tiempos del instituto, para beber cerveza y hacer el amor.
Oh, Dios mo murmur Winnie.

Ella haba ido una vez con el coche, poco despus de obtener el carnet de conducir, slo para ver cmo era aquel lugar, aunque nunca haba estado all con un chico. Le costaba respirar. El sendero terminaba en un pequeo promontorio, protegido por los rboles y abierto al lago. Haca tiempo, el condado haba pavimentado el camino con grava, de la que ya no quedaba mucha. Ryan apag el motor. Winnie trag saliva y mir al frente. La luz de la luna gotraba sobre el centro del lago como leche derramada.
He cerrado las puertas le record l.

Winnie se humedeci los labios resecos y le mir. Se lo dir a mi madre. CLARO QUE NO replic l, acomodndose en el asiento y observndola con gesto presumido y ojos entornados. Te preguntara qu hacas en estos pramos. Cmo le explicaras que dejaste que Ryan Galantine te metiera mano? Eso es lo que voy a hacer? Pues est por verse, no te parece? Desliz un dedo debajo del pronunciado escote de la blusa de encaje negro. No vuelvas a ponerte la ropa de SugarBeth. La reconoces? No soy del todo ciego. Esperaba que llevases la blusa de seda azul la que hace juego con tus ojos. O aquel jersey de hilo rosa que transparenta el sujetador. O tal vez el vestido amarillo que llevabas la ltima vez que fuimos a Memphis; realza tus piernas de una forma muy boonita. El hecho de que Ryan supiera todo eso de su ropa la dej atnita, por no hablar del detalle de sus piernas con el vestido amarillo. El le rode los hombros con el brazo, se inclin hacia ella y le dio un beso profundo. Winnie sinti que se derreta. Haca pocas semanas haba pensado que nunca volvera a

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sentir deseo. Ahora quiso arrancarse la ropa y abalanzarse sobre l. Siempre la perseguidora. Nunca la perseguida.
No? Ryan

pas el ndice desde su cuello hasta la blusa de encaje De veras crees que podrs detenerme? La falda corta se le haba subido bastante y ella no hizo nada por bajrsela Podra gritar, si quisiera. Entonces debo asegurarme de que no quieras. Meti el dedo por debajo de la blusa, enganch un tirante del sujetador y tir hacia abajo desnudando un pecho. Su cabello roz la mejilla de Winnie cuando se inclin e hinc los dientes en un punto justo por encima del pezn. Ella solt un gritito de dolor. Ryan chup con fuerza el punto que acababa de morder y sopl suavemente sobre l. Dime una cosa Winniw Davis, cmo vas a explicarle esto a tu madre? Ella se iba a morir all mismo, disuelta en un charco de lujuria. Sus muslos se separaban, los pechos le dolan, sus braguitas estaban hmedas
Si no paras... Oh, no pienso parar.

Empez a besarla otra vez. No como una pareja casada sino con besos torpes y profundos, con lengua y saliva. Las braguitas desaparecieron. Sus braguitas. Ryan sudaba debajo de su jersey. Las ventanillas del coche estaban empaadas. l asi uno de sus tobillos, le apoy en el pie en el salpicadero y la penetr con un dedo. Winnie gimi. El baj la cabeza y la devor. La llev conmocionada hasta el orgasmo. Para ser un adolescente calenturiento, Ryan conoca bien el cuerpo femenino. La llev a un segundo orgasmo convulso utilizando la palma de su mano. Cuando Winnie se recuper, baj el pie del salpicadero y le mir. Tena la respiracin pesada. Y ni siquiera se haba desabrochado los pantalones. Ella no intent ayudarle. En cambio, se baj la falda para cubrirse los muslos. Era una arpa. Una torturadora. Los seguros de las puertas subieron y la voz de Ryan san spera Bajemos a tomar un poco de aire fresco. Despus de lo que acababa de hacer por ella -y de lo que ella no haba hecho por ldeba mostrarse considerada. Pero no.
Hace mucho fro.

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Ponte mi chaqueta. Creme, yo no la necesito. Supongo que no.

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Ryan se inclin por delante de ella y sac una linterna de la guantera. Cmo sois, vosotros los pequeos exploradores _dijo Winniw con tono calculadamente aburrido. Ryan baj del coche. Ella no llevaba medias ni bragas. Se calz los zapatos y esper como la buena nia del Sur que no ra- a que l le abriera la puerta. Cuando Ryan lo hizo, mir directamente su entrepierna abultada. Pobre chico. Ryan le envolvi los hombros con su chaqueta y la tom del brazo. Winnie llevaba tacones y el suelo estaba mullido, as que tuvo que caminar de puntillas. l la condujo hacia la espesura de los rboles. Winnie percibi el olor a pino y humedad del lago. Ryan encendi la linterna e ilumin los troncos.
Est por aqu, en alguna parte.

El aire fro le acariciaba las nalgas desnudas debajo de la falda . De seguir as, se ganara el mote de Winnie la Fulana,
Espera

aqu.

Ryan se alej, linterna en mano, inspeccionando los troncos de los rboles como si fuera un guardabosques pervertido. Finalmente encontr lo que buscaba.
Por aqu

Se haba detenido delante de un gran roble. Winnie se acerc, tacones altos, falda corta, trasero desnudo..., una furcia integral. Ryan baj la mano que sostena la linterna, iluminando uno de sus mocasines
No veo

nada _ dijo ella.

El levant la mano y arroj luz sobre el tronco que tena delante. Entonces ella lo vio, el contorno borroso de un corazn grabado en la corteza .El tiempo haba desdibujado y ennegrecido las letras que, no obstante se podan leer:

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Ella es tan dulce Tendi la mano y resigui la R con el ndice.


Omos

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decir que estos robles viviran mil aos dijo Ryan y nos los cremos. Sugar Beth dijo que, mientras nuestras iniciales estuvieran grabadas en este rbol, nos amaramos siempre. Siempre es mucho tiempo. No tanto. Ryan sonri y sac una navaja del bolsillo. Con la linterna en una mano y la navaja en la otra, arranc el pedazo de corteza donde estaban grabadas la S y la B y cincel una W en su lugar. Luego convirti la C en una D. Las letras mal dibujadas del nombre recin grabado destacaron sobre la madera vieja. Qu tonto, pens Winnie a ella ya no le importaban las iniciales que un par de adolescentes haban grabado en el tronco de un rbol haca diecisis aos, pero a l s . Y eso era bonito. Rya n volvi a guardarse la navaja en el bolsillo y acarici la mejilla de Winnie.
No lamento las cosas desagradables que te dije la semana pasada. Ya no son ciertas, ni una

de ellas, aunque hubo un tiempo en que lo fueron y me alegro de haberlas pronunciado. Debiste decirlas hace catorce aos. Tena miedo. Parecas siempre tan frgil. No tan frgil que no pudiera arreglrmelas para atraparte. Careca de autoestima. ramos unos nios. Yo tena muchas carencias y estaba desesperada. No es bonito recordarlo. Yo recuerdo que eras la muchacha ms dulce que haba conocido jams. Ella apoy el rostro en la mano de Ryan y le dio un beso en la palma. Ninguna mujer debera idolatrar al hombre con el que se casa Su comentario le hizo sonrer. Desde luego ya no tenemos ese problema. Y entonces tom las manos de ella y le dijo la cosa ms inesperada: Winnie Davis quieres casarte conmigo? Me pondra de rodillas, pero no quiero que luego te enfades por haberme ensuciado mis pantalones de vestir Winnie ri. Me ests pidiendo en matrimonio? S, seora. Por deseo propio. Flores de felicidad abrieron sus ptalos en el alma de Winnie y una sonrisa ilumin sus facciones. Tengo que contestarte ahora? Te lo agradecera. Slo haces esto para que llegue hasta el final. No es cierto? En parte. Me has encendido, mi amor. Winnie ri de nuevo, le rode el cuello con los brazos y la linterna cay al suelo cuando empez a besarle. l meti las manos debajo de su falda y le rode las nalgas

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Te quiero, princesa. Lo eres todo para m. Por favor dime que Convnceme.

Susan Elizabeth Phillips me crees.

Puedo convencerte estando desnudos o debo escribir un poema o algo as? De momento podemos estar desnudos, pero un poema no estara mal para ms adelante.

Ryan ri, lasolt y se dirigi al coche, de donde sac una manta. Cuando volvi a su lado le dijo: Ya habrs hecho esto antes, No de esta manera. Nunca de esta manera, En ese instante, de pie sobre la hojarasca y la pinaza hmedas y aspirando el olor del lago, Winnie sinti la fuerza del amor que Ryan senta por ella. El elefante haba desaparecido. Los fantasmas se haban ido a otra parte. Les una un amor con el que podan contar. Un amor que no flaqueara por una comida no tan perfecta ni palidecera bajo los efectos del malhumor. Un amor que hasta podra sobrevivir a una buena discusin. Winnie busc la cremallera de la falda pero se detuvo.
A veces no tengo ganas de hacer el amor. A veces preferira estar sola, tomar un bao y leer

una revista. De acuerdo. Ryan arrug la nariz. Pero dime, por favor, que esta no es una de esas veces Winnie sonri y dej caer la falda

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Y si me caso con vos, mi seor? Me dejareis seguir mi camino? No vendris a mi lado si yo no lo deseo? No os enfadaris conmigo ni seris mi tiran o?Te lo juro dijo l. Ella se le acerc con la mirada llena de ternura maliciosa Oh, mi amor, te conozco mejor de lo que te conoces a ti mismo! GEORGETTE HEYER, El cachorro del diablo.

Winnie esper a que llegaran a la ciudad antes de decir Esto no te va a gustar. Cario, esta noche no puedes decirme nada que no me guste Todava no puedo ir a casa contigo. Ryan pis el freno. Vale. Has encontrado la nica cosa que no quera ocr Ya s que parece una locura, pero necesito quedarme ms de tiempo con Sugar Beth. Locura es decir poco. Ryan se detuvo junto a la acera, apag el motor y pas el brazo por el respaldo del asiento de Winnie le quit un trocito de hoja que se le haba quedado pegado en la sien. Ryan le bes los dedos pero su expresin no era de alegra . Sugar Beth es veneno, Winnie. Ella le acarici el mentn con el dorso de la mano. Ha cambiado. Eso es lo que dice todo el mundo, pero yo puedo asegurarte que estis equivocados. Winnie apoy la cabeza en el brazo de l. Pasamos todo el tiempo discutiendo, y en dos das le he dicho ms barbaridades que a nadie en toda mi vida. Pero no se quedar aqu mucho tiempo, y puede que sta sea mi nica oportunidad de aclarar las cosas con ella. Ryan le masaje la nuca con un dedo. Cario, a ella no le preocupa tu felicidad. Eso no es del todo cierto. Lo es creme. Retir el brazo y empez a tamborilear en el volante. No pensaba mencionar este tema pero... anoche intent seducirme Winnie sonri. Lo s Yo estaba all. Qu? Colin y yo estbamos en las escaleras. Lo omos todo. Sugar Beth te tendi una trampa. T y Colin estabais all escuchando cmo se me tiraba encima? No pudimos aguantarnos. Y el resultado nos importaba demasiado. No me lo puedo creer. Ryan golpe el volante con la palma de la mano. Me tendi una trampa? Desde luego, es una diablesa. No me gusta la admiracin que percibo en tu voz. Es agresiva pero no tiene malas intenciones... No como en el pasado. Y se lleva de maravilla con Gigi. Me gustara conocerla mejor.

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No

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tienes que quedarte en su casa para eso. Podis ir a comer, por el amor de Dios. O de compras. No sera lo mismo. Tenemos que estar a solas, Sugar Beth y yo, lo resolvemos o nos hundimos. Le dio un beso en la comisura de los labios. Tengo que hacerlo. Cunto tiempo? refunfu l. No estoy segura. Qu hay de nosotros? De nuestro matrimonio? Ahora mismo, dira que va viento en popa. Le mordisque el labio inferior. Te importara mucho si nos citamos por unos das? Citarnos? Por unos das Quieres tener citas conmigo? Por pocos das. Claro que me importara, demonios. Entonces tendremos que discutir, pero, por mucho que me atraiga la perspectiva , podemos esperar hasta maana? Quienes discutir conmigo? Oh, s Ryan mene la cabeza. S que algn da lograr comprender este lo pero ahora estoy demasiado agotado para satisfacer tu insaciable lujuria. Ve acostumbrndote. Ryan ri, puso el motor en marcha y la llev de vuelta a la cochera de Sugar Beth, donde la acompa hasta la puerta y le dio un beso buenas noches como un perfecto caballero sureo. Con unas braguitas azules metidas en el bolsillo.

Sugar Beth no volvi a ver a Coln hasta la maana del mircoles Al salir para la librera, le vio empujando una carretilla cargada de piedras hacia la hilera de rboles que se extendan detrs de La Novia del Francs. Gordn se alej al trote para reunirse con l y ella frunci el entrecejo. En lugar de acarrear piedras, debera estar escribiendo A la hora de comer, cogi su bolsa de doritos y su Coca-Cola y cruz la calle en direccin a Tesoros del Ayer. La tienda haba vuelto a abrir al pblico el da anterior y, desde entonces, la llegada de clientes era incesante, incluido un autocar lleno de jubilados, que tambin haban visitado la librera horas antes. Sugar Beth todava no lograba acostumbrarse a la idea de Parrish como destino turstio Salud a Donna, la ayudante de Winnie, y se dirigi a la trastienda donde encontr a la propia Winnie sentada a su escritorio con mirada soadora y soolienta. Sugar Beth acerc una silla, apoy los pies en el borde del escritorio y abri la bolsa de doritos.

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Te o llegar a medianoche. Por qu no vuelves a tu casa? No

he terminado de torturarte. Winnie bostez y sonri . Ryan y yo tuvimos una pelea descomunal anoche. Ah, bueno, eso explica tu expresin de felicidad. Nosotros no solamos pelearnos. Sonri al inclinarse sobre el escritorio para coger unos doritos. Las peleas son maravillosas Cada uno a lo suyo. Aunque sois un par de cursis, y no puedo imaginarme vuestras peleas como un peligro. Nos gritamos repuso Winnie, a la defensiva. Al menos l grit. Se obstina en que vuelva a casa. Intenta ser comprensivo pero se siente cada vez ms frustrado. No ser por falta de sexo, eso seguro. Winnie ri corno una nia. Jams imagin que pudiera haber tanta pasin entre Ryan y yo. T si que eres rara, no yo. Veinte minutos ms tarde, cuando Sugar Beth volvi al trabajo, Jewel le entreg un sobre
Esto lleg mientras la duquesa estaba fuera.

Sugar Beth lo abri y encontr un billete areo de ida y vuelta a Houston. Mir la fecha. El billete era para el da siguiente, su da libre. El vuelo sala por la maana y regresaba por la noche. Sac una segunda hoja que result el comprobante de un coche alquilado a su nombre. Se mordi el labio inferior y mir al otro lado de la calle, a Tesoros del Ayer. Tal vez habia sido idea de Winnie tener ese detalle, aunque estaba demasiada preocupada para pensar en ello. Sugar Beth apret el billete contra el pecho. Coln. Menos de veinticuatro horas ms tarde Sugar Beth se encontraba en la entrada del pabelln del segundo piso de Brookdale, observando a Delilah que estaba inclinada sobre un puzzle. Su cabello cano le caa liso, por debajo de las orejas, pero una cinta decorada con mariquitas impeda que le cubriera la cara rechoncha. Llevaba el jersey rosa que Sugar Beth le haba regalado haca varios meses, encima de una camiseta lavanda. Por un momento, Sugar Beth se la qued mirando luego la llam suavemente.
Hola, cario

Delilah enderez el cuerpo. Levant la cabeza lentamente, los ojos llenos de esperanzas Mi Sugar Beth? Al instante siguente estaban abrazadas con fuerza y Delilah no dejaba de repetir el nombre de su madrastra.

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Ella es tan dulce No pudo dejar de hablar durante media hora.


Cre

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que nunca vendras... Ya me dijiste que no estabas enfadada pero. Entonces di el bollo sobrante a Henry... El doctor Bent me puso un empaste... Aunque Shirley sabe que slo se puede fumar en el patio. Mientras charlaba no dej de sostener la mano de Sugar Beth, y sigui sostenindola mientras salieron a dar un paseo por los jardines. Quiso comer enTaco Bell y luegon fueron de compras, expedicin que consumi lo que quedaba del sueldo de Sugar Beth. sta no quiso recordar que slo le quedaban seis semanas para la siguiente cuota de la residencia. Al final, Delilah se soseg y dijo que quera volver a Brookdale.
Meesie

se preocupa cuando tardo demasiado. Meesie Baker era su enfermera

preferida. Ms tarde, cuando pudieron hablar a solas, Meese le dijo a Sugar Beth: Creo que vuestra separacin te pesa ms a ti que a ella. Delilah te echa de menos pero le va muy bien aqu. Sugar Beth le acarici el cabello a Delilah en el momento de despedirse. Te llamar el domingo. Y pensar en ti todos los das S que lo hars, mi Sugar Beth. Porque me quieres mucho Lo has pillado, genio respondi ella, hacindola rer. Durante el vuelo de vuelta, Sugar Beth miraba y luchaba contra el nudo que le cerraba la garganta. Cuntas personas tenan la inmensa suerte de contar con el amor incondicional de alguien? Mientras conduca en la oscuridad de la noche, trat de pensar en corno agradecer el gesto de Coln. Al final, opt por la solucin ms cobarde y le escribi una nota. Los tres primeros borradores delataban demasiado sus sentimientos y terminaron en la papelera, pero la versin que meti finalmente en su buzn camino del trabajo el viernes por la maana cumpla su objetivo sin sentimentalismos.
Querido Colin: Ayer pude ver a Delilah. Te doy las gracias por ello. Estar con ella lo es todo para m, y retiro casi todo lo malo que te he dicho hasta ahora. Con agradecimiento, SUGAR BETH (Ruego no corrijas mi ortografa ni la puntuacin.)

Colin estruj la nota en el puo y la tir al suelo, junto a la carretilla. No era su gratitud lo

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que quera, maldita sea, era su compaa, su sonrisa. Quera su cuerpo, claro, pero tambin sus opiniones estrafalarias. Su sentido del humor irreverente, sus miradas de soslayo cuando crea que l no lo advertira. Dej la pala. Desde el domingo estaba tenso e irritable, incapaz de escribir, de dormir. La culpa no era ningn misterio. La culpabilidad no era una compaera agradable, y haba llegado el momento de hacer algo al respecto.

El telfono son a las tres de la tarde del sbado, una hora antes de que cerraran la librera.
Libros Gemima contest Sugar Beth. Si quieres

volver a ver tu perro con vida, ven a Rowan Oak a las cinco. Sola. Rowan Oak? Si avisas a la polica el perro acabar como... comida para perros. Te dije que hemos terminado! Pero l ya haba colgado. No lo hara No le permitira manipularla. Pero, poco despus de cerrar la tienda se encontr en la autopista, camino del legendario hogar de William Faulkner, en Oxford. Colin haba hecho posible que se reuniera con Delilah, y ella se lo deba. No obstante, ojal no le pusiera las cosas tan difciles. La casa y sus inmediaciones cerraban al pblico a las cuatro de la tarde pero obviamente, alguien tena contactos importantes, porque un Lexus burdeos estaba estacionado en el vaco aparcamiento y la puerta estaba abierta. Como hija del nordeste de Misisip, Sugar Beth ya haba estado muchas veces en Rowan Oak: con la pandilla de las girl-scouts con los grupos juveniles de la iglesia, con las Sauces del Mar y en el ltimo curso del instituto, con la clase del seor Byrne, a bordo de un autocar amarillo. Faulkner haba comprado la decrpita plantacin estilo renacimiento helnico a principios de los aos treinta. En esa poca, la casa no tena electricidad ni agua corriente, y se rumoreaba que la esposa de Faulkner se pasaba los das llorando en el prtico mientras su marido se afanaba en hacer habitable su hogar. Hasta su muerte en 1962, Faulkner haba vivido all, donde se emborraba, asustaba a sus hijos con las historias de un fantasma inventando por el mismo y escriba las novelas que, finalmente, le valieron el Nobel de literatura. A principios de los aos setenta, su hija vendi la casa y el terreno a la Universidad de Misisip y, desde entonces gente de todo el mundo acuda a visitar el punto de referencia literario ms importante del estado. Sugar Beth camin hacia la casa de madera de dos planta a lo largo de la imponente avenida de cedros, plantados en el siglo XI . Mucho antes de alcanzar el final del viejo camino enladrillado, vio a Colin apoyado contra una de las columnas cuadradas de la residencia.

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Ella es tan dulce Con Gordon tendido a sus pies.

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Pat Conroy llamaba a Oxford "el Vaticano de las letra del Sur dijo l al bajar del porche. No

lo saba, aunque sus libros me encantan. Sugar Beth rasc la cabeza de Gordn . Veo que mi perro sigue con vida. Si no soy compasivo, no soy nada. Coln llevaba un jersey blanco y unos inmaculados pantalones grises. El trabajo al aire libre le haba bronceado, y a Sugar Beth la impresion de nuevo el contraste entre su masculinidad y su elegancia. Ese hombre era un mar de contradicciones, altivo y cnico, pero tambin tierno y mucho ms sentimental de lo que quera demostar. El suicidio de su mujer debi de afectarle mucho.
De qu va esto? pregunt Sugar Beth. Tengo algo para ti. Ya me has dado m{s que suficiente. Ese billete de avin..

Faulkner ha sido siempre mi autor americano preferido, repuso l, dejndola con la palabra en la boca. No me sorprende. Compartes su fascinacin por el mismo panorama literario. No comparto, sin embargo, su facilidad de palabra. Ese hombre era un genio. Supongo que s. Ni se te ocurra faltarle el respeto a William Faulknet Mientras no tenga que leer uno de sus libros, ser absolutamente respetuosa. Cmo puedes decir eso? Faulkner es... Es un hombre, y tengo poca paciencia con los escritores fallecidos de raza blanca. Incluso con los vivos, siendo t y el seor Conroy notables excepciones. Ahora bien, Jane Austen, Harper Lee Walker, ellas s que escriben sobre cosas que interesan a las mujeres, Sugar Beth sigui parloteando por los codos. Margaret Micthell Ya no est de moda pero menudo xito tuvo en su momento. Luego tenemos a Mary Stewart, Daphne du Maurier, LaVyrle Spencer, Georgette Heyer, Helen Fielding..., aunque nicamente la primera Bridget Jones. No, Faulkner no se incluye entre mis favoritos. Tu lista resulta demasiado romntica para mi gusto. Intenta pasar seis meses junto a la cama de un moribundo y luego dime que las historias de amor con final feliz no son una bendicin de Dios..

Colin le dio un beso furtivo en la frente, y la ternura de su gesto casi la desarm.


Entremos en la casa.

Al entrar, Sugar Beth inspeccion el vestbulo, desde donde parta la escalera que conduca al primer piso.
Podras facilitarme En otra ocasin.

tambin la entrada en la casa de George Clooney?

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Deambularon por los pasillos, mirando las habitaciones desde la puerta sin entrar en ninguna. Sugar Beth no pudo resistir la tentacin de sealar los libros de literatura barata expuestos en la mesilla de noche del autor,, pero a Colin le fascinaba ms su despacho. Mientras admiraba la vieja mquina de escribir Underwood, reflexion en cmo habra influido en la escritura de Faulkner los procesadores de texto actuales. Sugar Beth se abstuvo de comentar que Microsoft no influa en absoluto en la escritura de Colin y que la nica obra realizada en La Novia del Francs estos das estaba hecha de piedra. Salieron de la casa y caminaron por los alrededores. Empezaba a caer el crepsculo, pero Sugar Beth an distingua las forsitias y los ciruelos silvestres que florecan en la fronda de Bailey, detrs de la casa. Pronto ya echaran flores los cornejos. Gordon correteaba al lado de Colin detenindose de vez en cuando para investigar un arbusto u olisquear una mata de hierba. En el camino de vuelta a la casa, Colin tom a Sugar Beth de la mano.
Te he echado de menos esta semana.

Ella sinti la dureza de los callos en su mano y dese seguir sostenindola pero qu sentido tena atormentarse ms.
Lo que echas de menos es el sexo.

Colin se detuvo y le acarici la mejilla con un dedo, mirndola con tanta ternura que el corazn de ella se detuvo. _ Quiero ms que sexo de ti, Sugar Beth. Ella tena una respuesta picante preparada, pero dud en el momento de disparar. Pues... ya sabes que no limpio ventanas. Por favor, amor mo, djalo ya. Colin lo dijo con dulzura, y el trmino afectuoso, que habra sonado pomposo en boca de cualquier otro hombre, la cubri como un manto de flores de cerezo. Sugar Beth espant a un mosquito imaginario como excusa para rezagarse. Qu ms quieres? Quiero que nos concedas un poco de tiempo dijo l Es demasiado pedir? Tiempo para qu. Ya he fracasado tres veces, Coln. Cuatro, si contamos a Ryan. Pretenda sonar socarrona pero tuvo la impresin de que slo son triste. Yo me alimento de hombres. Les seduzco con mis artes amatorias y les arranco la cabeza con los dientes mientras duermen. Es as como te vea Emmett? El fue la excepcin que confirma la regla. A m no me preocupa demasiado mi decapitacin a destiempo y no veo por qu debe preocuparte a ti. De acuerdo, por fin comprendo por qu insistes tanto en el tema. Quieres que me enamore tan desesperadamente de ti que sea incapaz de pensar en otra cosa. Entonces, cuando me haya convertido en un guiapo que mendiga unos mendrugos de afecto,

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te reirs en mi cara y me dejars. ste ha sido tu plan desde el principio. Me equivoco? La venganza definitiva por lo que te hice en el instituto. Colin suspir. Sugar Beth, las novelas romnticas... Pues esto no suceder, to, porque he cursado estudios exhaustivos en la escuela de golpes duros. He superado mi necesidad obsesiva de edificar mi vida en torno al musculitos de turno. Aunque tu descripcin merezca mis respetos, creo que tu problema es el miedo. Algo se quebr dentro de ella. Por supuesto que tengo miedo! Las relaciones de pareja me hacen dao. l fue a contestar, pero el dolor de ella ya duraba demasiado y no quiso escucharle . Sabes qu quiero yo? Paz. Un buen Empleo y un lugar decente donde vivir. Quiero leer libros, escuchar msica y tener tiempo para entablar amistades duraderas con otras mujeres. Quiero despertarme cada maana sabiendo que tengo la posibilidad razonable de ser feliz. Y escucha lo ms triste de todo: hasta que me top contigo,casi lo haba conseguido. Las facciones de Coln se haban endurecido. Sugar Beth supo que le haba herido, aunque era preferible este dolor breve y agudo a la afliccin constante que nunca ceja.
Estoy

harta de esta situacin se oblig a continuar. Te dije que no quera verte ms, pero no me hiciste caso. Bien, ha llegado el momento de que prestes atencin: estoy harta de que me acoses. Capta el mensaje y djame en paz. El palideci y sus ojos se vaciaron de toda expresin. Mis disculpas. No tena intencin de acosarte. Cogi un grueso sobre acolchado que estaba detrs de una columna y se lo ofreci con un gesto brusco. S que lo estuviste buscando, ahora tienes tu ejemplar personal. Sugar Beth le observ mientras se alejaba, altivo y orgulloso, cruzando el csped de Faulkner con sus largas zancadas.
Gordon

Ven aqu grit Sugar Beth.

Pero su perro haba encontrado un nuevo amo y no le hizo caso. Oy el sonido del motor alejndose. Al final, mir el sobre que sostena y sac de su interior lo que Colin le haba trado. Un ejemplar de Reflexiones. Colin estaba ya a cuarenta kilmetros de Oxford cuando oy la sirena. Mir el velocmetro y descubri que iba a ciento veinte por hora. Genial Aminor y se detuvo en el andn. Gordon se incorpor en el asiento. Un final perfecto para un da miserable. Acosador. As le vea ella?

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Mientras mostraba su carnet, pens en los acontecimientos de la tarde, tan diferentes a lo que l haba planeado. Le haba parecido una buena idea sacar a Sugar Beth de Parrish; y Rowan Oak, una eleccin apropiada. Intent impresionarla con una visita privada, imaginndose que la combinacin de un entorno romntico y su encanto personal la seducira lo suficiente para que pudiera hablarle de Reflexiones, para que pudiera explicarse. Olvid que el encanto personal no era lo que ms que ms le caracterizaba, y Sugar Beth, sin duda, estaba inmunizada contra los entornos romnticos ya antes de cumplir los veintiuno. Desde luego, su intencin no era tirarle el libro a la cara. Quera abordar el tema con delicadeza, explicarle cmo se senta cuando lo escriba y sealar que lo haba terminado meses antes de la vuelta de Sugar Beth a Parrish. Y, sobre todo, quera prevenirla. Luego, le hablara del cuadro.
Usted

es el escritor dijo el polica mirando el carnet de Colin . El autor de ese libro sobre Parrish. Coln asinti pero no quiso entablar conversacin. No le pareca honorable intentar zafarse de una multa que se mereca. El agente sin embargo, tena una esposa apasionada por los libros y un basset en casa, y le dej marchar con una simple advertencia. Colin lleg a las afueras de la ciudad pero, en lugar de dirigirse a La Novia del Francs, empez a conducir sin rumbo por las calles. La fiereza de Sugar Beth le haba asustado esta tarde. Ella no jugaba. Hablaba muy en serio. Y l se haba enamorado de ella. Le pareci que lo saba desde haca tiempo, la idea ya le era familiar, como si formara parte de l desde siempre. Dado su eterno gusto por lo irnico, la situacin debera divertirle, pero no tena ganas de rer. Haba calculado mal, haba jugado mal y se haba comportado mal. En el proceso, haba perdido algo de valor incalculable. Sugar Beth quera estar a solas para leer Reflexiones, as que declin la invitacin de Winnie de acompaarla a la iglesia el domingo por la maana. En cuanto Winnie se alej con el coche, se puso unos tejanos, cogi una manta vieja y se dirigi al lago. Le hubiera gustado la compaa de Cordn, pero el perro no haba vuelto. Empezaba a parecerle que nunca volvera. Extendi la manta en un lugar soleado, no lejos del embarcadero desierto, y examin la cubierta del libro. Rezaba: Copia sin corregir Prohibida su venta. Esto significaba que Colin le haba dado uno de los ejemplares impresos para los crticos y libreros, antes de que la versin definitiva saliera al mercado dentro de un mes. Pas la palma de la mano por la tapa y se prepar para leer lo que estaba segura pondra acerca de su madre. Puede que Diddie fuera desptica pero tambin Haba sido una fuerza impulsora del progreso y, si Colin no lo reconoca, jams lo perdonara. La campana de una iglesia son a lo lejos, y Sugar Beth empez a leer

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Vine a Parrish dos veces, la primera, para escribir una gran novela y, ms de una dcada despus, porque necesitaba volver a casa. El autor era un personaje ms. Esto la sorprendi. No pasaba lo mismo con ltimo apeadero. Ley de un tirn el captulo inicial, que hablaba de sus primeros das en Parrish. En el segundo captulo utilizaba su encuentro con Tallulah (Tu pelo es demasiado largo, jovencito, incluso para ser extranjero) para situar la historia en los aos sesenta cuando empez el desmoronamiento econmico de la ciudad. Su relato de la casi bancarrota de la fbrica de ventanas se lea como una novela de intriga, vindose la tensin realzada por ancdotas divertidas de la localidad, como el concurso de la Gran Ensalada de Patatas en la iglesia del Cristo Redentor. Entrando en la dcada de los setenta Colin cifraba el coste humano de la poltica racial de la ciudad en la familia de Aaron Leary. Y hablaba de Diddie y Griffin, como Sugar Beth ya imaginaba. No la molest demasiado el retrato que esbozaba de su padre, pero sus mejillas ardieron de rabia cuando vio que su madre hermosa y altiva quedaba retratada como una mujer que se paseaba por la ciudad dejando atrs una estela de ceniza de tabaco y condescendencia. Aunque Colin no olvidaba mencionar sus xitos, era una descripcin devastadora. Cuando le quedaban unas cien pginas por leer, cerr el libro y baj hasta la orilla del agua. Supona que la historia terminaba en 1982, con la apertura de la nueva fbrica, pero an quedaban tres captulos y la inquietud haba formado un nudo en su estmago. Tal vez Diddie no fuera el nico personaje que debiera preocuparle. Volvi a la manta, abri el libro y empez a leer el siguiente captulo En 1986 yo tena veintids aos y Parrish era mi nirvana particular. Las gentes de la ciudad aceptaban mis rarezas, mis grandsimos defectos como profesor, mi acento extrao y mis pretensiones engredas Estaba escribiendo una novela Y Misisipi ama a los escritores ms que a nadie. Por primera vez en mi vida me senta aceptado. Era feliz, completa y arrebatadoramente feliz hasta que mi Edn del Sur fue destruido por una joven llamada Valentine. A sus dieciocho aos era la criatura ms hermosa que nadie hubiera visto jams. Verla contonearse por la acera camino de la entrada del instituto Parrish, era observar la sensualidad en movimiento... Sugar Beth termin la pgina, ley la siguiente y sigui leyendo mientras su respiracin se tornaba entrecortada y los colores le suban a la cara. Valentine era ella. Coln haba cambiado su nombre, haba cambiado los nombres de todos los que eran adolescentes en aquella poca, aunque nadie se equivocara con respecto a sus verdaderas identidades.

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Valentine era una vampiresa adolescente que chupaba la sangre de sus desafortunadas vctimas para acompaar los Chicken McNuggets que tornaba despus del instituto. Sin embargo no se torn realmente peligrosa hasta que decidi no conformarse con el plasma de los muchachos adolescentes y sali en busca de presas mayores. Es decir, de m. El sol roz la superficie del lago y la atmsfera se enfri. Cuando termin la lectura, Sugar Beth estaba temblando. Dej el libre a un lado y se hizo un ovillo. La parte de la historia dedicada a ella ocupaba menos de un captulo, pero se senta como si las palabras le hubiesen sido grabadas en la piel, como los tatuajes de tinta que los chicos se hacan en las muecas con un bolgrafo cuando se aburran en clase.Todo estaba all: su egosmo, sus manipulaciones, su mentira. Todo expuesto a los ojos del mundo, para que lo viera y lo juzgara. La vergenza arda en su interior. Tambin la ira. l lo saba desde el principi. Mientras se rean, se besaban y hacan el amor, l saba lo que haba escrito acerca de ella, y que ella lo leera algn da, y sin embargo no la haba prevenido. Se qued junto al lago hasta que anocheci, envuelta en la manta Y las rodillas pegadas al pecho. Cuando volvi, la cochera le pareci vaca y opresiva. Winnie le haba dejado una nota sobra la mesa pero ella pas de largo. No haba comido en todo el da, y ahora la sola idea de comer le provocaba nuseas. Subi arriba, se lav la cara y se tendi en la cama, pero el techo que Tallulah haba contemplado durante cuatro dcadas la oprimi como la tapa de un fretro. La vida de su ta haba sido una endecha de desgracia y afliccin, vivida hasta el fin en el nombre del amor. Sugar Beth no poda respirar. Se levant y baj a la planta baja, pero tambin all la amargura de Tallulah lo impregnaba todo. Los muebles deslustrados, el empapelado descolorido, las cortinas amarillentas todo manchado de la ira de una mujer que haba hecho del amor perdido la obsesin de su vida. Empez a dolerle la cabeza. Ese no era un hogar, era un mausoleo; y el estudio del pintor, su corazn. Agarr la llave y sali a la noche. Forceje con la cerradura del estudio en la oscuridad. Cuando consigui abrirla, le dio al interruptor que encenda la bombilla desnuda que colgaba del techo. Mientras observaba el pattico monumento que su ta haba erigido al amor perdido, trat de trat de imaginarse las explicaciones de Coln, sus justificaciones. Escrib el libro mucho antes de que volvieras. De qu habra servido advertirtelo? De qu habra servido, realmente? Se adentr en el catico corazn del espritu tenebroso de su ta y empez a arrancar los plsticos mugrientos. Ella no vivira su vida de la misma manera. Nunca ms. No sera prisionera de sus propias carencias. Prendera fuego a todo esto, hara que esa

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energa demencial de cuadros y prdidas se consumiera entre las llamas. Los colores se arremolinaron delante de sus ojos. Su corazn lats desbocado. Las manchas y salpicaduras frenticas giraban a su alrededor Y entonces lo vio. El cuadro de Lincoln Ash.

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La seorita Creed subi desalentada a su dormitorio y se sent largo rato delante de la ventana abierta de la habitacin, contemplando, sin verlo, el paisaje iluminado por la luna. Acababa de pasar, lo saba, el da ms desgraciado de su vida. GEORGETTEHEYER,HEYER El Corintio

La tela haba estado all desde el principio, una mezcla feroz de negros y carmeses, de ocres y cobaltos, con furiosos trazos amarillos y estallidos de verde. No era un lienzo viejo puesto all para proteger el suelo mientras el artista trabajaba. Nunca lo haba sido. A Sugar Beth se le escap un sollozo ahogado, cay de rodillas junto al enorme lienzo tendido sobre el suelo de cemento y pas las manos sobre una tapa de pintura y una colilla pegadas a la tela. No se trataba de objetos cados por accidente sino de reliquias, colocadas deliberadamente como te de la creacin. Un hipo reprimido se estrangul en su garganta. Aquellos chorretones y salpicaduras nada tenan de azaroso Formaban una composicin organizada, una erupcin de formas, colores y emocin. Ahora que lo haba descubierto, le pareci increble haberlo confundido con una tela protectora del suelo. Sugar Beth gate entorno al lienzo hasta encontrar la firma en una esquina y acarici con los dedos la palabra solitaria: ASH. Se sent sobre los talones. Incluso a la luz descarnada de la bombilla que colgaba de las vigas, el tumulto de la composicin responda al caos de su propio corazn. Sugar Beth se tambale. Dej que el ritmo iracundo de la pintura la dominara. Meci su cuerpo. Se entreg al sufrimiento. Mir dentro del alma del lienzo.
Sugar... Sugar... Sugar...

Un bocinazo. Un silbido. Sugar... Sugar... Sugar... Irgui la cabeza bruscamente. Sugar.. Sugar... Sal a jugar con nosotros... Se puso de pie como un resorte. Cubby Bowmar y sus amiguetes haban vuelto Estaban sobre el pequeo csped delante de la cochera; eran seis, latas de cerveza en mano, los rostros vueltos hacia la luna, bramando su nombre.
Vamos, Sugar Beth... Vamos, nena...

Bocinazos y aullidos. Sugar. Sugar... Sugar... Cantaban y bufaban. Sugar. Sugar... Sugar...

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Ella es tan dulce Silbidos lobunos, rugidos, resoplidos de estpidos borrachos. Sali a plantarles cara.
Cubby Bowmar, ya estoy harta. Callaos ahora mismo!

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Cubby abri los brazos y cay sobre Tommy Lilburn. Ah Sugar Beth, lo nico que queremos es amor. Lo nico que tendris es una bronca si t y esas piltrafas no sals de mi propiedad Junior Baldes se adelant tropezando. No hablas en serio, Sugar Beth. Vamos. Tmate una cerveza con nosotros Sabe tu mujer que ests aqu? No seas as. Es nuestra noche libre. La noche libre de los imbciles, querrs decir. Eres la mujer ms hermosa del mundo. Cubby meti su mano libre bajo la axila y agit el codo como si fuera un gallo manco, al tiempo que volva a entonar: Sugar... Sugar... Sugar... Junior le segund: Sugar Sugar... Sugar... Tommy ech la cabeza atrs, derramando cerveza y ladrando. Por el amor de Dios, cerrad el pico. Sugar Beth se volvi contra Cubby dispuesta a abofetearle, cuando de improviso Colin apareci como un ngel vengador y se abalanz contra el grupo. Cubby solt un gruido de dolor cuando el hombro de Colin le dio en el pecho y lo derrib. Despus fue por Jnior, con un puetazo en la mandbula que le hizo aullar al chocar contra un rbol. Carl Ray Norris intent huir, pero Coln se lanz sobre su espalda y lo tumb arrastrando a Jack McCall en la cada. Tres metros ms all, Tommy se tir al suelo antes de que Colin pudiera tocarle. Al comprobar que nadie ofreca resistencia, Colin se puso de pie y se plant con los puos cerrados y las piernas separadas, listo para enfrentarse a todos ellos. La luz de la luna se reflejaba en su cabello curo y en la blancura de su camisa. Tena aspecto de pirata, la oveja negra de una familia aristocrtica obligado a ganarse la vida saqueando galeones espaoles y asolando plantaciones esclavistas. Movi los puos y les desafi con voz baja y ronca: Vamos, chicos. Querais jugar. Jugad conmigo. La mirada de Sugar Beth iba de Colin a los hombres cados y a Tommy, que gateaba intentando encontrar su lata de cerveza. Ninguno se atreve a pelear con l? los azuz. Cubby se frot la rodilla. Joder, estamos demasiado borrachos, Sugar Beth. Sois seis contra uno! grit ella. Podramos hacerle dao.

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De eso se trata, imbcil!

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Jnior se frot la mandbula. Es Colin, Sugar Beth. Es un escritor. Todos nos odiaran si le pegamos. Entonces lo har yo, bastardos intiles. Y se abalanz contra l. Colin retrocedi con un traspi, pillado por sorpresa. Ella le lanz un puetazo que impact en un lado de la cabeza. Ella solt un buen bufido de dolor -la cabeza era ms dura que su mano- , pero no se detuvo. Lanz una patada y le dio detrs de la rodilla. Cayeron juntos al suelo. Colin se qued sin aire cuando Sugar Beth le hinc el codo en el pecho. Qu mosca te ha picado? jade. La de darte de hostias, bastardo traidor, t! Intent ponerse de rodillas para golpearle en la cara pero resbal sobre la hierba hmeda y volvi a caer sobre l, de modo que lo aporre de nuevo en el pecho Te vas a hacer dao! La sujet por la cintura de los tejanos y se impuls con fuerza, hacindola resbalar y cayendo sobre ella As inmovilizada, Sugar Beth le fulmin con la mirada. Los dientes de Colin brillaron y sus ojos se entornaron.
Vas

a calmarte ya? Ella lo golpe con todas sus fuerzas. Colin hizo una mueca, le agarr los antebrazos y la inmoviliz del todo. Cuando ella quiso liberar una rodilla, l adivin su intencin y la aprision con el muslo. Sugar Beth liber la otra pierna y le dio una patada en la pantorrilla. Rodaron juntos. Ahora ella estaba encima de l. En lugar de contraatacar, Colin trataba de contenerla, actitud que la enfureca an ms
Defindete, miserable mariquita embustero! Basta

ya! Colin intentaba sujetarla. Al mismo tiempo, gru a los hombre. Quitdmela de encima antes de que se haga dao. Ella no parece necesitar ayuda dijo Jnior. Cuidado con la otra rodilla! grit Cari Ray. Su advertencia lleg un segundo tarde, y Colin solt un aullido. Sugar Beth no haba dado en el blanco pero s lo bastante cerca. Colin profiri una blasfemia especialmente soez y volvi a rodar sobre ella. Ser{s cuna mujer que recordarn, Sugar Beth." El eco de esas palabras de su madre la llen de vergenza y disolvi la adrenalina que la

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espoleaba. Otra vez un hombre. Otra vez una pelea. Se sinti asqueada. Colin vio que se sosegaba poco a poco. Relaj la presin en su pecho y se hizo a un lado. Sugar Beth oy el chasquido de una lata de cerveza al abrirse, seguido de la voz de Cubby: Parece que la diversin se ha acabado, tos. Ms vale que nos vayamos Sonido de pasos alejndose. Que tengas una buena noche, Sugar Beth. Tintineo de llaves. Hasta maana, Colin. Un eructo. Id con cuidadito. Instantes despus, unas camionetas que se ponan en marcha. Colin se incorpor, la respiracin spera en el aire nocturno, el pecho agitado. La mir, tendida en el suelo, y luego le tendi la mano para ayudarla a levantarse. Sugar Beth no acept su ayuda y se puso de rodillas por sus propios medios. Su codo le escoca y se haba roto los tjanos. Sinti algo caliente en la cara pero tard un momento en darse cuenta deque estaba llorando. A Colin le parti el corazn ver sus hermosos pmulos anegados en lgrimas relucientes. Por fin lo haba conseguido. Por fin tena a Sugar Beth Carey de rodillas. Con una exclamacin ahogada, se arrodill a su lado y atrajo hacia s. Ella no se resisti. l empez a besarle los prpados, las mejillas, a secarle las lgrimas con los labios. Sus propios ojos le escocan y parpade para contener la emocin. Le acarici suavemente la espalda. La bes en las sienes. Era un hombre de letras pero no se le ocurra nada que decir, excepto lo ms ridculo, que sali en un susurro estropajoso:
Veo que has ledo mi libro.

Sugar Beth asinti contra su pecho. Colin apret la frente contra la suya. Inspir cuando ella exhal.Busc una manera de hacerlo desaparecer todo, pero en vano.
Me siento violada susurr ella.

Colin hizo una mueca. Sinti la suave respiracin de Sugar Beth en la cara. Ya s que lo escribiste antes de mi vuelta. Y todo lo que dices es verdad. Ya lo s. Me lo mereca. Me mereca cosas peores, Pudiste escribir cosas peores. Incluso entiendo por qu no me lo dijiste seguida. De qu habra servido? Ahora, al menos, estoy advertida No, amor mo. No trates de justificar algo que te ha hecho tanto dao. Le acun la cara

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entre las manos, bes la huella hmeda de las lgrimas en sus mejillas. Si pudiera volver a escribirlo, lo hara de otra manera. Los hechos no cambian. Cambia nuestra manera de verlos. Habra pasado el resto de su vida all, de rodillas sobre el csped hmedo con ella, pero Sugar Beth se apart y se sent sobre una pantorrilla. Esta noche encontr el cuadro dijo lentamente. Otra pualada en el corazn. De veras? En el estudio. La tela protectora del suelo es el cuadro. Ms vala contrselo enseguida, pero ella sigui hablando. Cuando era joven... Todas las veces que busqu en el estudio desde mi vuelta no supe reconocerlo. No hasta esta noche. Haba llegado el momento de clavar el ltimo clavo en su atad. Colin se puso de pie. Ella tambin. Un mechn de pelo le cay sobre la mejilla y ella lo apart con mano temblorosa.
No

me extraa que mi padre se riera cada vez que hablaba de esa pintura. Tallulah lo escondi a plena vista. El botn superior de su blusa se haba desabrochado, revelando el borde del sujetador, blanco marfil como su alma.
Entonces ya has encontrado lo que viniste a buscar dijo l.

Sugar Beth asinti. El ltimo lienzo de Ash de dimensiones similares se vendi en cuatro millones y medio de dlares. Ser mujer rica. Independiente. Este lienzo no se vender tan caro. Quiero que est en un museo, no escondido en una coleccin particular. Esto limitar a los pujadores. Pero no me importa. Yo slo quiero el dinero necesario para asegurar el futuro de Delilah. Tendrs mucho ms que eso. Supongo que s. Nuestra noble y abnegada herona. No lo dijo con sarcasmo pero ella se encogi, y Colin maldijo aquella parte de su ser que tanto tema a los sentimientos y todo lo tea de cinismo, aunque l no tuviera esa intencin. Se oblig a pronunciar la pregunta que le atormentaba. Cundo piensas marcharte? En caunto haya dispuesto la pintura. No deberas tardar mucho. Una semana, quizs. Colin le toc el cabello. Te quiero. Ya lo sabes.

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Los labios de Sugar Beth temblaron y una lgrima asom a sus pestaas. Ya lo superars. Te lo dice una experta. El amor no dura para siempre Has superado lo de Emmett, pues? Creo que s, o no me habra enamorado tan rpidamente de ti El abierto reconocimiento de sus sentimientos debi gratificar a Colin, pero slo sirvi para ahondar su dolor. Tan poca fe tienes en ti misma? No es una cuestin de fe. Soy realista. Si eso fuera cierto, no te iras. Todo lo que necesitas est aqu en Parrish. Te equivocas. Qu hay de la librera infantil que mencionaste? Ahora no tiene por qu ser un sueo. Este es tu hogar, Sugar Beth, perteneces a este lugar. No, ahora es tu hogar. Quieres decir que no cabemos los dos en l? Sabes bien que no funcionara. Tienes que estar aqu. Tienes familia aqu. Trag saliva Y me tienes a m. La consternacin oscureci la mirada de ella. Por eso tengo que irme. Baj los ojos y se apart. No puedo hacerlo. Lo siento. Yo encontr la pintura la semana pasada. Sugar Beth se volvi sorprendida.
Cuando

registramos el estudio aadi l. Ya haba estado all, al menos una docena de veces, pero aquel da mi estado de nimo era nefasto... Saba que te estaba perdiendo y t estabas de pie justo al lado del lienzo. Volv la cabeza para increparte y algo en los colores en la violencia de la pintura, me agarr del cuello. Sugar Beth asinti como si lo comprendiera, aunque ni siquiera el mismo poda comprender las emociones turbulentas que lo embargaban en aquel momento.
Cundo pensabas decrmelo? pregunt ella. Lo intent todos los das de la semana pasada.

Sugar Beth no se enfad, como esperaba l. No pareci reprochrselo. Al contrario, le mir con una expresin parecida a la comprensin. Colin intuy que se dispona a marcharse y habl antes de que lo hiciera.
Quiero que te cases conmigo.

Los ojos de Sugar Beth se abrieron de golpe. Sus propias palabras debieron de asustar a Colin; jams se haba imaginado que volvera a pronunciarlas, pero saba que eran ciertas. Dio un paso hacia ella y le tom su exquisito rostro entre las manos.

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Ojal

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tuviera magnolias, o gardenias. Algo para acompaar este grandioso gesto romntico Soy muy capaz de ello, sabes? Ella apoy la mejilla en su mano, aunque slo un momento. Nunca podra hacerte eso. La cobarda de ella le desesper. Le result demasiado familiar, demasiado familiar a sus propias actitudes pasadas.
No

voy a suplicarte, Sugar Beth. Una vez supliqu a una mujer y no volver a hacerlo nunca. O tienes valor suficiente para amarme ( valor suficiente para permitir que yo te ame) o no lo tienes. La decisin es tuya. Ella baj la cabeza y murmur Supongo que lo que t consideras cobarda yo lo llamo sensatez. Nada tiene de sensato huir del amor. S, cuando se trata de m. Y se march, dejndole solo en la hmeda noche primaveral. Sugar Beth vivi los das siguientes en una especie de entumecimiento. Aparte de vislumbrar el coche de Colin saliendo a la calle en algunas ocasiones, a l no le vio ni una vez. Hasta haba dejado de trabajar en el murete. Saber que haba tomado la decisin adecuada para ambos no le haca ms fcil la tarea de aceptar que haba hecho dao a un ser querido. En cuanto al dao que se haba hecho a s misma tarde o temprano lo superara. Siempre lo superaba. Durante las horas que pasaba en la librera, se deca que Colin se equivocaba al acusarla de cobarda. Los que no aprenden de sus errores, merecen ser infelices. Ella no poda seguir precipitndose de un hombre a otro, entregando su corazn a diestra y siniestra, enamorndose del amor slo para ver cmo se lo negaban. Colin no entenda que ella le estaba protegiendo. El mircoles llegaron los ansiosos representantes de Sotheby's para llevarse la tela. El estudio pareca vaco sin ella, pero Sugar Beth no lo lament. Ya tena bastantes emociones turbadoras con las que lidiar, no necesitaba ver las que estaban retratadas en aquel lienzo. La semana transcurra lentamente. Sugar Beth se deca que poda sobrevivir a la humillacin que supondra la publicacin de Reflexiones. No sera la primera vez que sobreviva a una humillacin No tuvo dificultades a la hora de conseguir un pequeo prstamo del banco, un dinero con el que vivir hasta que el cuadro se vendiera. El lienzo de Ash era muchsimo mayor de lo que se haba imaginado. Incluso despus de crear un fondo para Delilah, le quedara mas que suficiente para abrir la librera infantil. Coln tena razn, La venta de propiedades inmobiliarias no la apasionaba, no tanto como la posibilidad de introducir a un nio en el

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mundo de los libros. Nada ms llegar a Houston empezara a buscar la ubicacin perfecta, olvidando ya la haba encontrado en una estacin abandonada de Parrish estado de Misisip. Apart las imgenes de viejas paredes de ladrillo cubiertas de estantes llenos de libros y de un rea de lectura en forma de furgn de cola. No quiso imaginarse una pequea cafetera al aire libre, sobre una vieja plataforma de carga, ni las vas cubiertas de hierbajos adecemtadas con rboles en grandes tiestos y jardineras con flores. En cambio se concentr en su trabajo. Jewel puso un anuncio para una nueva dependienta, pero a Sugar Beth no le gust ninguna de las jvenes entrevistadas.
Tienes

que encontrar a alguien a quien le guste vender libros infantiles, se lo debes a los

nios. Ya lo hice repuso su menuda jefa. Te encontr a ti. Y all mismo, entre Sandra Cisneros y Mary Higgins Sugar Beth se ech a llorar. Jewel intent reconfortarla, pero algnas cosas no se prestan al consuelo.

Winnie anunci que el lunes por la tarde ofrecera una merienda de reconciliacin y perdn, para que Sugar Beth pudiera hacer las paces con las Sauces del Mar antes de abandonar la ciudad.
Francamente,

no s cunta reconciliacin y perdn podr haber dijo. Apenas empiezan a acostumbrarse a la idea de tu regreso, te marchas otra vez. Se lo estn tomando como una afrenta personal Sabes que no tengo alternativa. S que crees que no la tienes. Y Sugar Beth vio en los ojos de Winnie que tambin ella se senta traicionada. Aquella noche apenas pudo dormir. De pie delante de la ventana de su dormitorio, contemplaba La Novia del Francs por encima del seto divisorio y luchaba contra el poderoso impulso de correr hacia l Cmo pudo proponerle matrimonio? Acaso no saba contar? Qu estupidez le haca querer convertirse en su cuarta vctima? El sbado era su ltimo da en la librera. Haba corrido la voz de su partida y media poblacin pas por la tienda para despedirla. Al menos esta vez no pensaran tan mal de ella. A ltima hora de la tarde, cuando por fin las cosas se calmaron, se dirigi a la seccin infantil por ltima vez. Estaba colocando las pequeas sillas en su sitio cuando

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Ella es tan dulce Winnie entr como un vendaval.


Ryan

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acaba de llamar desde La Novia del Francs! Colin se va de Parrish hoy

mismo. De qu ests hablando? Se va. Para siempre. Sugar Beth se le hel la sangre. No te creo. Est cargando el coche ahora mismo. Le dijo a Ryan que no te lo contara hasta que se hubiera ido. Colin ama Parrish! Nunca se ira de aqu. Esta ciudad lo es todo para l. Mientras hablaba, la frase introductoria de Reflexiones apareci en su mente como un rtulo luminoso: Vine a Parrish dos veces la primera para escribir una gran novela y, ms de una dcada despus porque necesitaba volver a casa. Por qu querr marcharse pregunt con voz dbil. Creo que ambas conocemos la respuesta. Cree que si se va, yo me quedar. Sugar Beth se cubri la boca con la mano, horrorizada. Piensa venderte La Novia del Francs. Sugar Beth la mir incrdula.
Se supone que debes ponerte en contacto con su abogado y hacer una oferta

Sugar Beth irgui la espalda. No puede hacer esto. Tengo que verlo. Vamos en mi coche. Date prisa! Salieron corriendo a la calle. El Benz de Winnie estaba estacionado en un ngulo extrao, en una zona de aparcamiento prohibido. Los neumticos chirriaron cuando Winnie sali marcha atrs.
Has

montado un lo increble. Se salt un semforo en rojo. Sugar Beth se dio contra la puerta al doblar el coche una esquina a toda velocidad. Se hinc las uas en la carne. Es mi especialidad repuso. Se supone que eres la gran experta en cmo tratar a los hombres se mof Winnie. Lo que eres es un desastre nacional! No empieces a meterte conmigo otra vez. Eres la mujer perfecta para l. Eso es lo ms frustrante. No lo supe ver enseguida (cmo poda, tratndose de ti?), pero ahora est ms claro que el agua. Eres la nica mujer con agallas para hacerle frente. A todas las dems las intimida. Y te necesita. Ayer cuando le vi, pareca estar muy bien pero le faltaba una parte de s.

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Ella es tan dulce Sugar Beth se retorca las manos y miraba fijamente

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Al detenerse delante de La Novia del Francs, Sugar Beth vio el Lexus aparcado a un lado y a Colin guardando algo en el maletero. Ryan bajaba por los peldaos llevando el ordenador en una caja . Sugar Beth se ape y cruz el csped corriendo. Gordn la vio venir y empez a ladrar. Colin la vio acercarse y mir ceudo a Ryan.
Te ped que no se lo dijeras. Las cosas no funcionan as por aqu, respondi Ryan. Ya deberas saberlo.

Colin le quit la caja de las manos y rode el coche para meterla en el asiento trasero. Ryan se acerc a Winnie, y Sugar Beth alcanz a Colin. Tena la expresin altiva y distante, aunque el alma de un poeta y sus camuflajes ya no la engaaban. --Esto es una locura. Qu pretendes? --T eres la que decidi que slo hay lugar para uno de nosotros aqu, --contest l al tiempo que se agachaba para mover otra caja --Para ti! --exclam ella--. Eres t quien ha de vivir aqu --Vamos, --se burl l, como si su partida careciera de importancia--. Los dos sabemos que Parrish es tu hogar, mucho ms que el mo. --No es verdad. Ahora es tu hogar. Colin, no lo hagas Ambos hemos elegido. T decidiste ser una cobarde y decidi darte va libre. No soy cobarde, soy lista. No puedes irte de La Novia del Frances. Es tu casa. Has puesto el alma y el corazn en ella. No, Sugar Beth respondi l tranquilamente . He puesto el alma y el corazn en ti. Ella pestae. Colin se inclin dentro del coche para recolocar una caja de libros Sugar Beth vio el bebedero de Cordn en el suelo. Coln se enderez y cerr la puerta, la mscara de distanciamiento bien puesta.
Habla

con mi abogado sobre la casa. Mandar a buscar mis cosas en cuanto haya decidido dnde establecerme, pero entretanto puedes mudate cuando quieras. No me lo puedo creer. Sugar Beth mir a Winnie y Ryan, deseando que dijeran algo que le hiciera cambiar de opinin, pero parecan tan impotentes como ella . Por favor murmur. Ya te obligu a marchar una vez. No permitas que lo haga de nuevo. Fuiste t, querida, quien decidi que en este lugar no hay espacio para los dos. Sac algo del bolsillo y se lo entreg. Mientras se alejaba para despedirse de Ryan, Sugar Beth vio que acababa de darle las llaves de La Novia del Francs.
Dile

a Gigi que la llamar esta noche. Colin abraz a Winnie . Cudese bien, seora

Davis.

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Ella es tan dulce

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Winnie le devolvi el abrazo. Usted tambin, seor Byrne. No! Sugar Beth corri hacia ellos . No lo acepto, me oyes? Este gran sacrificio tuyo no significa nada, porque yo me ir, te marches o te quedes. Hablo en serio, Colin. Lo que haces es en vano. La semana que viene abandonar esta ciudad por ltima vez. Eso sera una estupidez. Colin se le acerc, le levant la cabeza y le roz la boca con sus labios. Ese leve contacto no era suficiente y ella intent abrazarle, pero l se apart . Adis, amor mo. Colin. l le dio la espalda y rode el coche hasta la puerta del pasajero. Vamos, Cordn. Gordon trot hacia el coche y subi de un salto, ese horrible perro traidor. Colin cerr la puerta. Cordn apoy las patas delanteras en el respaldo del asiento y mir a Sugar Beth. Winnie se acerc y la tom de la mano.
No lo hagas murmur Sugar Beth.

Colin le dirigi una ltima mirada y abri la puerta del conductor. Pero justo cuando se dispona a subir, el chucho salt por encima del asiento y sali del coche.
Gordn.! Colin chasque los dedos.

El perro agach la cabeza y se dirigi lentamente hacia Sugar Beth, las orejas rozando el suelo. Ella se acuclill junto al animal sintiendo un nudo en su garganta.
Adelante,

amigo susurr, dndole una ltima palmadita Ahora le perteneces. Pero Gordn solt un suave gaido y se tendi a sus pies sobre la hierba. Ya est, pues. Coln habl secamente, como si no le importara, como si esta desercin tambin fuera inevitable. Al instante siguiente ya haba arrancado y bajaba marcha atrs hacia la calle No! Sugar Beth intent lanzarse hacia el coche, pero Ryan la contuvo. Sernate, Sugar Beth. Ten un poco de dignidad. Sultame! Demasiado tarde. Coln Byrne acababa de abandonar el ltimo apeadero para siempre. Gordn empez a aullar, un sonido luctuoso y lacerante que sala de su mismsima alma canina. A Sugar Beth empezaron a castaearle los dientes. Se apart de Ryan y, al arrodillarse junto a su perro record el bebedero, en el asiento trasero de Coln. Dnde estara cuando se diera cuenta? En alguna gasolinera? Descargando la maleta en algn motel de carretera? Haba soportado tantas prdidas Del amor paterno que debi ser suyo por derecho natural, de la esposa que le traicion por no tener el valor de seguir

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Ella es tan dulce viviendo, del hijo perdido, de Gordn... y de ella.

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Alz la vista a tiempo de ver a Ryan atraer a Winnie hacia s. Ella se apret contra l, pero Ryan no la miraba. Miraba a Sugar Beth y en esos ojos dorados y llenos de compasin ella vio su gran corazn y decencia cabal. Vio a un hombre capaz de ser fiel, un hombre digno de confianza. Un hombre que saba amar... para siempre. Algo estridente rechin en sus odos. El corazn le palpit y se dej caer sobre la hierba tan bruscamente que le doli el trasero Santo Dios, haba vuelto a hacerlo.
Sugar Beth? Winnie corri a su lado. Te encuentras

bien

No poda respirar. No poda moverse. Haba vuelto a dar la espalda al amor de un hombre bueno. Winnie se arrodill junto a ella y le frot los brazos. Todo ir bien. Sugar Beth se incorpor y apoy la cabeza en las rodillas. Colin dijo que no suplicara y no lo hizo, pero hablaba su dolor, no su orgullo. No se marchaba de Parrish nicamente para que ella pudiera quedarse . Se marchaba porque no soportara el dolor de estar cerca de otra mujer cobarde. l tena razn, desde el principio. El rechazo de Sugar Beth no era un acto de valenta sino de temor. Le haba rechazado porque no haba encontrdo en s misma el valor de darle una oportunidad. Gordon le lami la mejilla. Ella levant la cabeza y mir a Winnie.
Tengo demasiado miedo susurr.

Winniw le dio un apretn en el hombro. El sol del atardecer asom debajo de una nube y dio a Sugar Beth en los ojos. Fue como una descarga elctrica que la hizo ponerse en pie de un salto
Mi bolso!

Necesito mi telfono mvil. Dnde est mi bolso? En la libreradijo Winnie. Buscar el mo. Pero Ryan ya le estaba ofreciendo el suyo. Por el amor de Dios, no la fastidies otra vez le advirti. Sugar Beth marc el nmero de Colin con el corazn desbocado. Haba cometido un error garrafal, la madre de todos los errores, y tena que corregirlo. Colin y ella no podran aclarar la situacin estando separados. Cuando el telfono empez a sonar, se dej caer de nuevo junto a Gordon. Un tono, dos, tres. Salt el contestador automtico.
No contesta. Colg y volvi a marcar, otra vez en vano.

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Ella es tan dulce


Se

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est lamiendo las heridas dijo Winnie. Responder ms tarde. Vamos , te llevar a la librera. Luego trasladaremos tus cosas a La Novia del Francs Sugar Beth levant la cabeza bruscamente. No quiero Winnie la mir serenamente. Ahora ya ests en casa. No puedes hacer otra cosa.

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Ella es tan dulce

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Ay, Seor, ojal supiera dnde ha ido y qu significa todo esto! GEORGETTEHEYER,El Corintio

Cuando lleg la hora de la cena, Winnie y Ryan ya haban instalado a Sugar Beth en La Novia del Francs, haciendo ellos todo el trabajo mientras Sugar Beth deambulaba por la casa y haca ms llamadas infructuosas al mvil de Colin. Cada llamada sin respuesta incrementaba su ansiedad. Colin era un hombre duro. Qu pasara si ella haba desperdiciado la nica oportunidad que l estaba dispuesto a darle? Quizs el momento de su partida significara una especie de exorcismo permanente para l, un acto simblico que la arrancaba de su corazn para siempre. De pie en su viejo puesto, junto a la puerta del armario de Colin observaba a Winnie trajinar. A la vista de su ropa deslucida, colgada entre los trajes caros y las elegantes chaquetas informales que Colin haba dejado, le entraron ganas de llorar.
Lo

llevar todo de vuelta a la cochera en cuanto os marchis dijo. No lo hars repuso Winnie. Te sentirs mejor aqu. Te ayudar a comprender dnde tienes que vivir tu vida. Cmo lo sabes? Simplemente, lo s. Sugar Beth le dio la espalda. Gordn la sigui a la planta baja donde Ryan se tomaba un descanso en el sof del solario, bebiendo cerveza y viendo el final de un torneo de golf.
Quiero

recuperar a mi mujer le dijo, y apag el televisor. S que ests trastornada y que ste no es el mejor momento para ti, pero quiero recuperarla esta noche. Las has tenido durante catorce aos. No puedo quedrmela unos das ms? No La necesito ya. Piensas que soy una egosta, verdad? Por quedrmela. Ryan sonri y dej la cerveza encima de la mesa. Ella se acerc a los ventanales. Mirando los montones de piedras an sin colocar, rez para que Colin volviera un da para terminar el murete Por qu tuvo que marcharse de ese modo? Debi concederle ms tiempo y pensaba decrselo en cuanto consiguiera comunicar con l.
Por qu no contesta al telfono? Porque

no quiere hablar contigo. Me gustabas ms cuando eras amable.

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Ella es tan dulce


No le has dejado demasiadas alternativas.

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Gordon se frot contra sus tobillos. Ella se agach y le acarici, buscando consuelo en su calor perruno.
Te acuerdas de te querr siempre? ramos

unos cros dijo Ryan. Lo que sentimos fue verdadero en su momento, Ken y Barbie funcionan mejor en el pas de la fantasa que en la vida real. Ryan estir las piernas. Creo que nunca te di las gracias por abandonarme. No se merecen. Ahora resulta fcil ver lo poco que congenibamos dijo l. Yo soy demasiado aburrido para ti, y tu melodramatismo me volvera loco Colin adora el melodrama. Se gana la vida con l. Ryn le dedic una dulce sonrisa estilo Ken. Ella se sent en la otomana. Deb ser ms flexible con l. Lstima que no se te ocurriera hace unos das. Soy la reina del melodrama _respondi Sugar Beth desolada. Solo aprendo a palos. Winnie entr en el solario. Ryan, creo que... No, Se levant del sof, su buen humor desvanecido. Ya no. Hablo en serio, Winnie. Ser Sugar Beth o ser yo. Cul es tu prioridad? Decdete. No te atrevas a coaccionarme. Quieres que todo se haga a tu manera. Bien, pues, estoy aqu para decirte que las cosas no funcionan as. Djate de gilipolleces. Si alguien es gilipollas... Oh, basta ya intervino Sugar Beth. Esperad a estar solos para empezar el precalentamiento. Se levant de la otomana y se detuvo en seco. Gigi! Los dos la miraron con extraeza.
Colin dijo que esta noche llamara a Gigi. Daos prisa!

Y sali corriendo de La Novia del Francs, con Ryan, Winniw y Gordn pisndole los talones. Entr como un vendaval en la casa de los Galantine, justo en el momento en que Gigi bajaba las escaleras. Haba cambiado el estilo gtico por unos pantalones recortados de cintura demasiado baja y un top transparente, que no alcanzaba a cubrirle las costillas. El da anterior cuando Sugar Beth la interrog al respecto, haba respondido con mirada calculadora que estaba explorando su sexualidad. Incluso en su estado de invalidez emocional, Sugar Beth supo que la estaba poniendo a prueba y no haba respondido al

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Ella es tan dulce desafo.


Qu le has hecho a Colin? vgrit Gigi, quitndose la cinta del De qu ests hablando? Se ha ido! Cmo lo sabes? l me lo ha dicho.

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pelo.

Sugar Beth se envar. Cundo? Hace unos minutos, por telfono. Sugar Beth se dej caer sobre el ltimo escaln y hundi la cara entre las manos. Ya has hablado con l. Estaba totalmente desolado continu Gigi con tono acusador. Le has dejado plantado, no es as? Sugar Beth no consigui responder. Una cosa era que Colin se marchara. Otra, muy distinta, que cortara todas las vas de comunicacin. Sugar Beth no tena intencin de tolerarlo. A primera hora de la maana del lunes llam a su editor y pregunt por las relaciones pblicas de Colin. Cuando la mujer respondi Sugar Beth asumi su mejor acento norteo:
Frances Gordn al habla. Del programa de entrevistas de Oprah. Gordon No me suena el nombre. Soy

nueva. Esto es muy precipitado pero a Oprah le gustara contar con la presencia del seor Byrne para su programa de esta semana. Para que esto sea posible, necesitara hablar con l hoy mismo. Stephen King quiere el espacio, y ya sabe que se puede poner muy pesado Creo que el seor Byrne no est disponible. Claro que est disponible. Se trata de Oprah! Me sentira ms cmoda si hablara con mi contacto habitual. Por desgracia sufri un accidente de coche esta maana. Nada serio. Pero estar inmovilizada por un tiempo. Qu raro Habl con l hace menos de diez minutos. Debi ser mientras esperaba la ambulancia. La mujer colg

Winnie cedi a la presin de Ryan y volvi a su casa el sbado por la tarde eso no significaba que dejara a Sugar Beth a su aire, y decidi celebrar la merienda de reconciliacin y perdn en La Novia del Francs

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As resultar ms simblica dijo.

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Lleg la tarde del lunes. Mientras Winnie aclaraba en el fregadero los platos manchados de chocolate, pens que debera estar contenta de cmo haban salido las cosas. Sugar Beth estaba tensa como un muelle y al principio hubo cierto nerviosismo, pero las Sauces del Mar haban venido dispuestas a perdonar. La absolucin de Amy estaba garantizada de antemano y a Leeann ya la haba ablandado el afecto que Sugar Beth haba mostrado por Charlie. Heidi sucumbi cuando Sugar Beth mostr entusiasmo por las fotos de su nio de tres aos, aunque el resentimiento de Merylinn era profundo, y no cedi hasta que Sugar Beth la rode con los brazos y le dijo: Perdname o mtame. En cuanto a Colin... Dijeron que era muy propio de Sugar Beth llevar a un hombre a esos extremos, pero no la recriminaron y la tensin de ella se fue relajando. Para cuando desapareci el ltimo pastel de chocolate de dos pisos preparado por Winnie, Sugar Beth ya volva a pertenecer a las Sauces del Mar. Y volva a ser la lider Winnie cogi el ltimo plato y lo meti bajo el chorro de agua.. Las otras cinco estaban sentadas en el solario, riendo y compartiendo recuerdos de cosas que ella no haba vivido. No tena por que sentirse abandonada _ ella misma haba insistido en fregar los platos-, pero tena la impresin de haber vuelto a los diecisis aos. Agarr el trapo de secar con disgusto. Saba cunto haba echado de menos Sugar Beth a las Sauces del Mar y debera estar contenta de haber sido ella quien volviera a reunirlas. Aunque tambin eran sus amigas, y a Winnie le gustaba creer que era su lder. Hasta ahora, era ella, quien tena la ltima palabra sobre las fechas de las prximas reuniones y sobre quin llevara qu a las tertulias. Era ella quien calmaba los nimos y escuchaba las confidencias de las dems. Y se le daba bien ese papel. A partir de ahora, sin embargo, todo sera distinto Salvo que Sugar Beth se fuera de Parrish. Esta posibilidad la seren un poco. Ella no quera que Sugar Beth se fuera. Ahora ya eran hermanas y no pensaba renunciar a ello ni siquiera para aferrarse a su posicin como lder de las Sauces del Mar. Cuando volvi a reunirse con ellas en el solario se senta un poco mejor, aunque la conversacin prosigui sin incluirla. Y recuerdas cuando caminamos a ciegas por el saln de Heidi y rompimos la lmpara de su madre? Y cuando el padre de Amy nos pill fumando? Y aquella noche que fuimos a la Punta y luego el coche de Ryan no arrancaba? Os acordis de cmo...? No, no me acuerdo! estall Winnie, sorprendindose a si misma. Yo no era una

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Sauce del Mar por entonces. Y en el fondo tampoco lo soy ahora. Y os agradecera que mostrarais un poco de consideracin por m y no pasarais el resto de la velada hablando de cosas que desconozco. Un silencio denso cay sobre el grupo. Merylinn se quit una pelusa de los pantalones. Heidi empez a hacer girar su anillo de bodas. Slo Sugar Beth pareca divertida, y arque sus elegantes cejas para observarlas a todas con fingida sorpresa.
Queris decir que nunca la habis iniciado? Nunca se nos ocurri respondi Leeann.

Merylinn recogi las piernas sobre el sof. Eras t quien se ocupaba de las iniciaciones. Es cierto, lo era. Sugar Beth dirigi su atencin a Winnie, que en absoluto se sinti reconfortada por la astucia de aquellos ojos azueles. Winnie, sal de la habitacin mientras votamos. Votar? Sugar Beth la mir con altivez. Quieres ser una Sauce del Mar en toda regla o no? Winnie le devolvi la altivez punto por punto. No os parece que ya somos mayorcitas para estas chiquilladas? No no se lo pareca. Al final, Winnie dej de protestar, en parte porque no le serva de nada y en parte porque Sugar Beth volva a dar muestras de su viejo espritu. Adems, quera ser una Sauce del Mar en toda regla. La llevaron en volandas a la sala de estar, donde tuvo que esperar. Y esperar Pasaron varios minutos. Al final, se hart y volvi enfadada al solario
Os

importara decirme qu demonios os lleva tanto tiempo? Merylinnn seal a Amy, que estaba tendida en el suelo. Oh votamos hace rato, pero Amy quera ensearnos sus nuevos ejercicios abdominales y se nos ha olvidado llamarte. Esto encendi a Winnie. Qu os habis credo? Slo porque la seorita diosa vuelve a caerle bien a todo el mundo, no voy a permitir que nadie me pisotee. Sugar Beth resopl. Nos ha salido susceptible. Siempre lo ha sido admiti Merylinn. Leeann mir a. Winnie con aire de suficiencia. Mas vale que cuides tu lenguaje cuando hablas con nosotras. Todava nos has superado la

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ceremonia de iniciacin, y podemos retirar la invitacin en cualquier momento. Winnie cruz los brazos y empez a tamborilear el suelo con el pie. Qu clase de ceremonia es? Esto bast para desatar un largo debate, porque nadie recordaba la ceremonia con exactitud aunque todas estuvieron de acuerdo en una cosa: necesitaban una fotografa de George Michael.
Para qu? pregunt Winnie agotando la paciencia.

Leeann se tir de un tirante del sujetador. Debes jurarle amor eterno. Pero bueno... Tienes que hacerlo insisti Merylinn. Es parte del ritual de las Sauces. Pero no tenemos ninguna foto puntualiz Heidi. Amy meti la mano en su bolso y sac una Biblia. Tengo una idea. No vamos a utilizar una imagen de Jess! exclam Merylinn Amy pareci decepcionada pero cedi grcilmente a la presin del grupo. La discusin prosigui aunque sin conducir a nada, Al final, Leeann se ofreci a investigar los CD de Coln.
Mirad! Tiene el ltimo lbum de los U2. Winnie podra jurar por Bono.

Heidi inspeccion el CD. No sera lo mismo. Sugar Beth dio el CD a Winnie con una sonrisa de picarda Besa la foto de Bono y jura amarle por el resto de tu vida Winnie vacil un momento. Vale, pero slo por su dedicacin a las buenas causas causas. precis. Por desgracia, la cosa no termin ah. Segn parece, tenan un saludo secreto que nadie recordaba. Tambin solan sentarse en. pasando de mano en mano un collar perdido haca aos.
Hay una cosa crucial dijo Merylinn. Tienes que decirnos Jolines, tendr que pensrmelo ironiz Winnie. No muestra demasiado espritu Sauce del Mar coment Heidi Tambin tiene que contarnos un secreto sexual dijo Leeann Un

qu chico te gusta ms.

secreto sexual? Winnie alz la vista al techo.'Tenais once aos cuando formasteis el grupo. Cuntos secretos sexuales tenais a esa edad? Unos cuantos. Merylinn encontr un ejemplar de El placer sexual de su madre. Winnie levant las manos. De acuerdo. Hace un par de noches tuve un sueo ertico con Harrison Ford.

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Yquin no? replic Heidi, poco impresionada. Hace falta un secreto mejor

El mayor secreto sexual de Winnie -la falta de deseo padecida, incluso respecto a su propio marido- era algo que no pensaba compartir con nadie. Fingi reflexionar en el tema.
Vale

Qu tal esto? Merylinn, recuerdas cuando te quedaste Gigi para que Ryan y yo pudiramos ir a aquella conferencia en Miami Pues s No haba tal conferencia en Miami. Reservamos una habitacin de hotel en Memphis y pasamos el fin de semana jugando a los esclavos sexuales Era mentira pero las reacciones fueron ms que satisfactorias.
Eres una furcia! A.los esclavos sexuales? Con

esposas y todo? Con todo enfatiz Winnie. Sugar Beth no se lo trag pero mantuvo la boca cerrada, cosa que hizo pensar a Winnie lo agradable que era tener, por fin, una hermana.
Se le han empaado los ojos! exclam Merylinn. Menudo fin de semana tuvo que ser

Winnie sonri a Sugar Beth. Sugar Beth le devolvi la sonrisa y coment: Ni siquiera yo podra competir con un fin de semana as. Winnie se reacomod en el sof antes de que la embargara una nueva oleada de emocin. No ha llegado ya el momento de encender la vela de la iniciacin? An no. Sugar Beth arque una ceja calculadora. Queda una cosa por hacer... Amy se levant del silln y dijo: No. Eso no lo haremos. Es necesario para que Winnie sea oficialmente una Sauce del Mar, repuso Sugar Beth. Madre ma Merylinn ech la cabeza atrs y solt una risotada. Leeann gru. No deb comer tanto chocolate. De acuerdo, pero no se lo diremos a nadie dijo Heide. Ya sabes cunto me odia mi suegra. Si lo descubre, nunca dejar de atormentarme. Hacer, qu? pregunt Winnie, sin estar segura de querer saberlo. Unos momentos de silencio. Se miraron unas a las otras. Finalmente, Amy explic con voz queda:
Tenemos que desnudarnos y correr tres veces alrededor de La Novia del Francs.

Winnie las observ, incrdula.

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Estis bromeando, verdad?

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Leeann solt un resoplido. Ojal. Amy mene la cabeza. Es verdad. Cada vez que ingresaba un miembro nuevo en las Sauces del Mar... Que por fortuna no suceda muy a menudo... interpuso Merylinn. ... esperbamos hasta que Sugar Beth convenca a su madre de que nos dejara a todas pasar la noche aqu. Preferiblemente en verano, para dormir en la galera, al aire libre aadi Heidi. Cuando Griffin y Diddie ya estaban dormidos prosigui Amy, nos desnudbamos y corramos en cueros alrededor de la casa. Nunca o hablar de eso dijo Winnie. Era nuestro secreto mejor guardado. Nuestro nico secreto apostill Leeann secamente. Ni siquiera los chicos lo saben. Apenas est anocheciendo dijo Winnie. Y dudo que haga quince grados fuera. Sugar Beth le sonri. Entonces ms nos vale correr rpido. Sigui un debate sobre los trminos y las condiciones pero al fnal, slo hicieron una concesin a la madurez: acordaron no quitarse los zapatos .
Ya

saba yo que deb ponerme braguitas nuevas se lament Leeann unos minutos despus, cuando se estaban desnudando en el solario Que alguien compruebe que todas las luces estn apagadas. Estoy ahorrando para una liposuccin. De veras que s. Me gustaba ms cuando odibamos a Sugar Beth. Mira qu piernas Oh, Dios mo, Winnie tiene un chupetazo descomunal! Ryan no perdido el tiempo, eh? Desnudas y entre risas, se reunieron delante de la puerta trasera.
Todas listas? pregunt Merylinn. Listas! declararon.

Sugar Beth cogi el pomo y abri la puerta de par en par. Viva las Sauces del Mar! grit. Y salieron corriendo. La decisin impulsiva de Ryan y Gigi de salir a dar un paseo nocturno les llev hasta el final del pasaje Mockingbird. Al alcanzar el camino de entrada a La Novia del Francs, se detuvieron en seco. Gigi fue la primera en recuperar la voz.
Crees que se han vuelto locas o algo? Desde luego, eso parece.

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Ella es tan dulce

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No dijeron nada ms durante unos momentos pero, al final, Gigi se sinti horrorizada que no pudo callarse por ms tiempo.
T no deberas mirar, pap. Cario, no me lo perdera por nada en el mundo.

Risas histricas llegaron a sus odos, un juramento, un chitn. Las mujeres desaparecieron por un lado de la casa. Gigi frunci el entrecejo. Si los chicos del colegio se enteran de esto, no pienso volver a clase. Hablo en serio. Nos iremos juntos de la ciudad. Estas cosas no pasaban antes de que Sugar Beth volviera. Si se queda, empeorarn. Aun as no quiero que se vaya. Ryan le dio un apretn en el hombro. Yo tampoco. Gigi contuvo el aliento cuando las mujeres reaparecieron por el otro lado de la casa, con su madre en cabeza.
Esto es muy embarazoso. Lo

peor es que dudo que hayan probado siquiera el alcohol _ coment Ryan. Yo siempre pensaba que mam es perfecta. No puede evitarlo, cario. Las mujeres del Sur nacen con el gen de la locura. Yo no. Ryan suspir. Tarde o temprano seguirs su camino. Con un siseo repentino, se encendieron los aspersores y las mujeres empezaron a chillar. No puedo seguir mirando dijo Gigi. Ryan ocult la cara de su hija contra el pecho y sonri Por la maana fingiremos que fue un mal sueo.

Sugar Beth apag el despertador. Era martes, el da que pensabe irse de Parrish. Apoy la cabeza en la almohada de Colin y aspirando su aroma familiar, rez por que volviera a casa antes de que ella tuviera que cambiar las sbanas. Se senta desgraciada. Intent desembarazarse de la desdicha recordando la noche anterior y las Sauces del Mar. Sonri. Winnie le haba hecho un regalo inapreciable. Consigui levantarse de la cama -tarea nada fcil ltimamente- y vestirse para ir a la librera.
Pensaba

que estaras haciendo las maletas dijo Jewel cuando Sugar Beth le ofreci la

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tarta de arndanos que haba intentado comer Un cambio temporal de planes. Me quedar un poquito ms. La cara de Jewel resplandeci. En serio? Sugar Beth asinti y le cont lo que haba pasado con Colin Se fue? As, sin ms? As, sin ms respondi Sugar Beth, alentada por el gesto dignado de Jewel. Qu vas a hacer ahora? Seguir intentando localizarle. Jewel la mir con compasin. Por lo que me cuentas, tardars un tiempo en dar con l. Parece que no desea ser localizado. Llamar a su editor. Alguien tiene que saber dnde est. Ms vale que inventes algo ms convincente que ese rollo de Oprah que me has contado. Lo har. El editor de Colin descolg el telfono al segundo tono. Neil Kirkpatrick. Lady Francs Posh-Wicket al habla. Le llamo desde Londres. Quin dice que es? Soy la directora de la Oficina Real de la Jarretera de Su Majestad. Tengo noticias importantes para un autor suyo. Sir Colin Byrne.... Ah pero ser tonta. An no es sir Colin. Por eso necesito hablar con l aunque parece que no contesta al telfono. Me temo que no s dnde est. Pero qu cosas dice, caballero. He de creer que ha extraviado a uno de sus ms relevantes autores ? Perdn? Tal vez quiera ser usted quien informe a Su Majestad de la desaparicin de sir Colin, porque, desde luego, yo no pienso decrselo. Quin es usted ? Debo insistir en que localicen a sir Colin inmediatamente. No s quin es usted pero tengo trabajo que hacer. No hasta que me diga dnde demonios se ha ido Colin, capullo! Hubo una pausa. Eres t, Sugar Beth? En esta ocasin, fue ella quien colg

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Estn locos, todos y cada uno de ellos dijo Rupert con conviccin. GEORGETTEHEYER,El cachorro

Llamaradas de azaleas y cornejos anunciaban la llegada de abril. Jams haba sido tan hermoso el norte de Misisip, pero se senta desgraciada. Pasaba los das en el limbo, encontrando consuelo nicamente en que todava no haba aparecido ningn camin de mudanzas para llevarse las cosas de Colin. A veces intentaba convencerse de que l slo pretenda jugar con ella y que pronto reaparecera en Parrish. Al cumplirse la primera semana, sin embargo, empez a pensar que las intenciones de l eran exactamente las que haba declarado en su momento. Dos semanas despus de la partida de Colin, Ryan llam a su puerta con noticias.
Me

ha telefoneado. Ha alquilado una casa, pero no me dijo donde. Parece que trabaja de sol a sol para terminar su libro. Y yo? Qu dijo de m? Ryan se dedic a un examen a fondo de las llaves de su coche Lo siento, Sugar Beth. Dijo que todava no quiere habla contigo... Tal vez cuando termine el libro. Y quiere que dejes de acosar a su editor. Ah..., y quiso saber cmo est Gordn. Maldito capullo. La estaba manipulando! Una oleada de indignacin justiciera barri las lgrimas que le inundaban los ojos ltimamente. Sugar Beth apart a Ryan, condujo hasta La Caseta del Lago y pas la velada bailando con Cubby Bowmar. El enfado la sostuvo durante los siguientes das. Luego Reflexiones hizo su aparicin en las libreras...
Nunca haba visto nada igual dijo Jewel. Apenas hace una semana de su publicacin y

ya he vendido trescientos ejemplares. Hurra replic Sugar Beth apesadumbrada. Sue Corner la mir con aire de suficiencia por encima del hombro. Mrale el lado bueno, querida Valentine. No todas quedamos inmortalizada en una gran obra literaria. Marge Dayley asom la cabeza entre los estantes de autoayuda. Yo creo que lo llevas bastante bien. En tu lugar, yo ya estara en Mexico. Aunque supongo que no est lo bastante lejos, siendo an Norteamrica La ciudad entera se estaba desternillando de risa a su costa. El libro subi inmediatamente al nmero uno de la lista de xitos del New York Times, y un

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periodista de USA Today fue a Parrish. Aunque la prensa ya recoga diversas versiones de la misteriosa desaparicin de Colin este periodista estaba ms interesado en localizar a los protagonistas reales de Reflexiones. La diablica Valentine encabezaba su lista de personas ms buscadas.
Pero

si es Sugar Beth Carey la que busca le dijo Amanda Higgins segundos despus de su llegada a la ciudad. Sugar Beth Carey Zagurski Hooper. Quiz recuerde haber ledo sobre ella hace unos aos colabor su marido. Es la camarera que se cas con el magnate del petrleo Emmet Hooper, se llamaba. La historia sali en los peridicos del da siguiente, y ni siquiera el Tibet estaba ya suficientemente lejos para esconderse. A principios de mayo, un mes despus de la partida de Coln, sali a subasta el lienzo de Ash, y el museo Getty lo compr por algo ms de tres millones de dlares. Aunque Jewel y las Sauces del Mar hicieron sus mejores esfuerzos por celebrarlo con Sugar Beth lo que ella quera era estar con Colin. l comprendera mejor que nadie lo que esa venta significaba para ella. Sin embargo, el que no llamara para felicitarla aadi ms lea a la pira ardiente de su resentimiento Sugar Beth se ocup del papeleo para el fondo que asegurara los cuidados de Delilah y luego cogi un avin a Houston, para pasar unos das con ella y ultimar otros asuntos. Reflexiones la contemplaba desde los escaparates de todas las libreras por las que pasaba. Se regal una sesin de belleza en el mejor saln de la ciudad, seguida de un atracn de compras, pero ni siquiera los nuevos reflejos rubios y el par de Jimmy Choos de tacn de aguja consiguieron levantarle los nimos. Volvi a Parrish un martes a ltima hora de la tarde seis semanas despus de la desercin de Coln, cansada, sola y con lgrimas en los ojos. Justo cuando apagaba la lmpara de la mesilla de noche son el telfono y, al contestar, oy una familiar voz imperiosa:
Dnde demonios has estado los ltimos tres da Sus piernas se paralizaron. Colin? Quin, si no, te llamara a medianoche?

Todo lo que planeaba decirle se le fue de la cabeza. Eres un bastardo! Ser que llamo en mal momento? Un bastardo manipulador! Entonces le sali todo, la ira y la frustracin. Sugar Beth grit y maldijo hasta quedarse ronca, pero cuando al fin consigui calmarse, l slo dijo "Venga, mi amor comentario que reaviv su ira.
No

soy tu amor! No soy nada tuyo! Me abandonaste, maldito capullo, y no te lo

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perdonar nunca. Aunque me alegro de que te hayas ido, as no tengo que volver a ver tu caradura otra vez. Y adivina. Cuando te dije que te quera, fue una broma. Me oyes? He estado rindome a tus espaldas. No te quiero! Todo ha sido una grandsima broma! Lamento orlo respondi l, pendiente de cada una de sus palabras. Aunque yo te quiero lo bastante para ambos y el tema no me preocupa. En realidad, me resulta embarazoso echarte tanto de menos Eso la calm un poco. Baj de la cama y se sent en la alfombra, para que Gordon que se haba escondido debajo de la cama durante el gritero, pudiera emerger y apoyar la cabeza en su regazo. Sus ojos goteaban lgrimas respir hondo varias veces, para que Colin no supiera que su abandono la haba reducido a una llorona impotente.
Cmo pudiste marcharte? Como un animal herido. Cursileras de ese tipo.

Colin sonaba altivo, hasta un poco aburrido, aunque ella le conoca demasiado bien para dejarse engaar. Le haba hecho mucho dao, quizs ms que l a ella Sugar Beth se inclin y se sec los ojos con una oreja de Gordon .
No

quera herirte. Sabes que no. Colin respondi en el mismo tono cansino: El hecho de que no pudieras evitarlo slo lo hizo ms doloroso. Tenas razn dijo ella con un hilo de voz. Nunca nos di una oportunidad. Lo comprend en cuanto te fuiste. Claro que tena razn. Puede volver ya? Bajo qu trminos? Este no es un acuerdo comercial repuso ella Para dejar las cosas claras. Te quiero dijo Sugar Beth. Ms claro, el agua. Aunque deberamos tener esta conversacin en directo. Dnde ests? Pues no estoy preparado para decrtelo. Ella irgui la espalda. Por qu me has llamado, entonces? Qu quieres? Quiero tu corazn, mi amor. Ya lo tienes. Acaso no lo sabes? Y quiero tu valenta. Sugar Befh se mordi el labio. Intento reunir la valenta que me pides. No suceder de la noche a la maana pero estoy en buen camino. Y no quiero perderte. No he podido analizar esto hasta el ltimo detalle, pero creo que Parrish podr sobrevivir al escndalo de dos personas

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Ella es tan dulce que se aman y viven juntos por un tiempo No te parece? Hubo una breve pausa.
Es

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esto lo que quieres, pues? Que vuelva a Parrish para que vivamos juntos? S que es un paso importante, pero estoy harta de tener miedo ( nos sabes cuanto) y estoy dispuesta a darlo, si t tambin lo ests. Entiendo Hablaste de un compromiso. Me siento honrada, Coln. S que esto es tan difcil para ti como para m. Podra significar el primer paso. Colin no dijo nada y ella se pregunt si no le estara pidiendo demasiado. Si no ests listo para una convivencia, lo comprendo, y olvdate del compromiso..., es demasiado pronto. Me mudar de nuevo a la cochera, para que tengas tu propio espacio. No te presionar ni te acosar. S lo desagradable que es. Tmate todo el tiempo de necesitas. Pero vuelve aqu. Esper. Colin? An no lo has entendido, amor mo. Sugar Beth estaba tan nerviosa que sudaba. Entender el qu? Volver el da de nuestra boda. Ni un minuto antes. Nuestra boda! Se puso de pie de un salto. Gordon se escabull otra vez debajo de la cama. Seguro que Winnie y las Sauces del Mar estarn ms que contentas de ayudar en los preparativos, y Ryan se ocupar del papeleo No hablas en serio. Desde luego que s. Un compromiso, vale. Sugar Beth se pase por la habitacin como una posesa. Despus de vivir juntos por un tiempo. Pero precipitarnos al matrimonio... No estamos preparados. Me temo que debo colgar, Sugar Beth. He de volver al trabajo. Felicidades por la venta de tu lienzo. Ojal hubiera estado all para celebrarlo contigo. No te atrevas a colgar! Pretendes decirme que no piensas volver si no accedo a casarme contigo? Claro que no. Eso te dejara demasiado margen de maniobra. Lo que digo es que no volver hasta que ests en la iglesia, delante del altar, con todos nuestros amigos como testigos. Eso es ridculo! Sugar Beth apart una revista cada de una patada. No se trata de una de tus novelas, Colin. Esto es la vida real La gente no hace esas cosas. Pero nosotros no somos como la dems gente, no es as? Sugar Beth haba empezado a marearse y se sent en una silla Usa la cabeza. Ninguno de los dos puede permitirse una nueva equivocacin. Debemos asegurarnos de que nos sentimos absolutamente cmodos juntos. Yo estoy seguro desde hace tiempo. Estoy muy enamorado de ti. Ella aferr el auricular con ms fuerza. Vuelve a casa, Colin. Ahora mismo.

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Para volver a quedar a tu merced? No soy tan tonto. Cmo

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vamos a solucionar esto, pues? En una iglesia, delante de un sacerdote. Lo tomas o lo dejas. Volvi a ponerse de pie de un brinco. Lo dejo Oy un suspiro de hasto. Por suerte para ti, estoy dispuesto a mostrarme paciente durante un par de das ms, prueba de la profundidad de mis sentimientos por ti Deja de hablar como un presumido! Llamar e a Ryan peridicamente, pero (y escchame con mucha atencin amor mo) a ti no volver a llamarte. Si fueras una mujer sensata, yo tambin me mostrara ms razonable, qu duda cabe. Pero eres una luntica y sa es la nica manera de tratarte. Lo habas planeado as desde el principio, verdad? Basta decir que no eres el tipo de mujer a quien se puede permitir salirse de la raya. Sugar Beth apret el puo. Colin te lo suplico. Tenemos la posibilidad de un futuro en comn. No lo estropees con exigencias insensatas. Cmo podra estropearlo cuando t ya lo haces a la perfeccin sin mi ayuda? Estoy embarazada! Tienes que volver ahora mismo para cuidar... No, amor mo, no ests embarazada, y yo me niego a ser manipulado. Esta conversacin ya me resulta insoportablemente tediosa. Te quiero con todo mi corazn y... Ests llorando, cario? S moque Sugar Beth. Casi no he hecho otra cosa desde que te fuiste Es eso cierto? Me temo que s. Esplndido Y colg Sugar Beth pas el siguiente par de horas vagando por la casa, llorando y zampndose dos boles de cereales. Por la maana se despert ms enfadada todava, cogi el telfono y llam a Bruce Kleinman, el primer novio de Amy y el ms importante constructor de la ciudad, a quien contrat para que empezara los trabajos de rehabilitacin de la estacin. A Colin ya no le deba nada. Despus telefone a Jewel.
Recuerdas

que te dije que tena esa fantasa de abrir una librera infantil en la vieja

estacin? Difcilmente podra olvidarlo. Te respond que deberas hacerlo. Fuiste t quien tuvo miedo de seguir adelante. Dijiste que no podas hacer planes permanentes por culpa de Colin. Eso ya no es un problema, puesto que mi odio por l se ha hecho oficial. Y espero que hablaras en serio cuando dijiste que podramos ser socias.

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Sugar Beth tuvo que apartar el auricular del odo para que los chillidos de jbilo de Jewel no le daaran el tmpano. Se dio una ducha, se puso unos pantalones naranjas, una camisa blanca sin mangas y unas sandalias, y llam a Winnie para ponerla al corriente de los acontecimientos. Despus sali hacia la estacin donde tena que encontrarse con Bruce. Cuando terminaron fue a ver a Jewel para concretar los trminos de su asociacin y luego secuestr a Charlie de los cuidados de la niera y le llev a jugar al parque. Finaliz la jornada con una rpida visita a Tesoros del Ayer.
Jewel

est preocupada por ti dijo Winnie cuando la vio entrar en la tienda. Acabo de hablar con ella por telfono, y me ha dicho que rechazaste un Mars. Cree que debera convocar una reunin de urgencia de las Sauces del Mar para ver qu pasa. Jewel no debera meterse en los asuntos de las Sauces del Marreplic Sugar Beth. Se me ri en la cara cuando le dije que nos gustara que se uniera a nosotras. No deberas tomrtelo como algo personal. Cmo evitarlo? Despus de ti, ella es mi mejor amiga por no hablar de nuestra inminente asociacin comercial. Y no es la mitad divertida de lo que ella cree. Dijo que unirse a las Sauces del Mar sera el primer paso, que luego tendra que ponerse un miriaque y plantarse en el csped de La Novia del Francs agitando un parasol y cantando habaneras. Winnie suspir. No es Jewel lo que te preocupa. Eres t misma. Sugar Beth se dej caer en una trabajada silla de roble, vencida por las emociones de los ltimos dos das.
Que

una persona tenga conciencia de determinados rasgos de su carcter no significa necesariamente que sea capaz de ponerles remedio Supongo que hablas de ti. Pinsalo una mujer que ha sido siempre obesa, por ejemplo. Sabe exactamente que hacer para perder peso, aunque esto no implica que pueda lograrlo Me equivoco? Tienes razn Sugar Beth se masaje el estmago. Quiz pienses que estoy loca, pero una cuarta visita a la iglesia no me parece la mejor manera de arreglar lo que est roto por dentro. Salvo que esa cosa rota ya est arreglada. Solo pensar en esto me da mareos. Tengo que irme. Agarr su bolso dio a Winnie un pellizquito amistoso en la mejilla y sali de la tienda. Ya haca bastante calor y, una vez en la acera, se puso sus nuevas gafas de sol modelo aviador, muy de moda. Un hombre tropez con sus propios pies al volver la cabeza para mirarla. Sugar Beth se senta demasiado fatigada para sentirse halagada.

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Ella es tan dulce

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Gordon sali a recibirla. Se aferraba a ella desde que Colin se fuera, y Sugar Beth se sent en el suelo para hacerle mimos, aunque el perro padeca las secuelas de un hogar roto y estaba demasiado deprimido para hacer ms que tumbarse de espaldas. Luego Sugar Beth fue a la cocina cogi una tarrina de yogur con fresas y empez a pasearse por la casa. Finalmente, se tendi en el sof del solario, slo para despertarse unas horas ms tarde y empezar a pasearse otra vez Lleg la noche y su agitacin iba en aumento. A las once estaba tan nerviosa que no pudo soportarlo ms. Sali a la calle y fue a aporrear la puerta de Winnie. Su hermanastra la recibi en pijama, con el pelo revuelto y la mejilla enrojecida del roce de una barba. Sugar Beth entr como un vendaval.
No podis pasar una sola velada hablando, como hace la gente normal? No descargues

tu frustracin sexual contra m. Qu te ocurre? Necesito hablar con Ryan. Est dormido No por mucho rato. Sugar Beth la hizo a un lado y subi las escaleras. Winnie la sigui, renegando a cada paso. Ryan yaca boca abajo, probablemente desnudo, aunque una fina manta azul le cubra de la cintura para abajo y Sugar Beth no poda estar segura. Le dio un puetazo en el hombro.
Despierta!

Ryan se dio la vuelta sobresaltado, la sbana enrollndose alrededor de su cuerpo, parpade y mir ms all de Sugar Beth. A su mujer quien se cruz de brazos y le fulmin con la mirada:
Es tu antigua novia. Yo apenas la conozco.

Sugar Beth haba empezado a temblar aunque logr mantener la voz baja, para no despertar a Gigi. Escchame bien, Ryan Galantine. Cuando ese bastardo te vuelva a llamar, dile que ha ganado este asalto. Me casar con l. Pero no me gusta que me chantajeen, y dile que pasar el resto de mi vida haciendo miserable la suya. Lo has entendido? Ryan se incorpor sobre las almohadas. Pareca sooliento y divertido. Sugar Beth insisti.
Hablo

en serio. Si tanto quiere este matrimonio, lo tendr pero ms le vale estar preparado para sufrir las consecuencias. Se dio la vuelta, se dirigi hacia la puerta, baj las escaleras y se march

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Ella es tan dulce Ryan mir a su mujer. Se merecen uno al otro.

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Sugar Beth se neg a participar en los preparativos, slo dijo que deseaba una ceremonia ntima, con Gigi, Ryan y Winnie como dama de honor. Nadie ms, ni siquiera Jewel o las Sauces del Mar. El plan no cont con la aprobacin de Winnie. Ella convoc a las Sauces del Mar, menos a Sugar Beth, y hasta coaccion a Jewel para fuera a la reunin. Puesto que Leeann no tena niera, se reunieron entorno a la mesa de su cocina. Winnie sac una libreta amarilla y puso manos a la obra.
Tendremos

que organizarlo todo nosotras. Por suene, Colin nos ha concedido un presupuesto ilimitado. Le dijo a Ryan que quiere que la ceremonia se celebre el prximo sbado, como muy tarde. Eso nos da diez das. Teme que ella huir si esperamos ms tiempo. Me asegurar de que el videoclub esconda Novia a la fuga, dijo Merylinn. Ser mejor no meterle ideas en la cabeza. Si Colin quiere evitar que se escape, por qu no vuelve para ocuparse l mismo del asunto? pregunt Heidi. Winnie mantuvo la mirada fija en su libreta, para no tener que mirarlas a ellas. Dijo que antes tena que terminar su libro. Eso nos gust a ninguna. Dira que Sugar Beth es ms importante que un libro buf Merylinn Nunca he podido entender a ese hombre. Espero que Sugar Beth no descubra el bajo lugar que ocupa en su lista de prioridades Ya sabis que puede ser muy sarcstico aventur Jewel en un esfuerzo por defenderle. Quiz Ryan le entendi mal.

An as el resto de la planificacin, estuvo teido de cierta sensacin de incomodidad Haciendo caso omiso de los deseos de Sugar Beth, Winnie decidi que la ceremonia se celebrara el sbado por la tarde en la iglesia presbiteriana, seguida de una recepcin bajo una carpa que se erigira en el csped de La Novia del Francs. Como no haba tiempo para enviar invitaciones formales , Jewel y las Sauces del Mar telefonearon a todos los que pudieron recordar y, para cuando terminaron la ronda de llamadas, trescientas personas haban aceptado la invitacin. Sugar Beth se mostr beligerante cuando lo supo. Winnie le dijo que cerrara el pico y buscara un vestido apropiado. Ryan se ocup del permiso, y Leeann arrastr a Sugar Beth hasta un laboratorio para el anlisis de sangre de rigor. Sugar Beth no tena idea de cmo manejaba Colin su parte del asunto, pero estaba demasiado ocupada refunfuando para preocuparse de eso.

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El viernes por la maana, un da antes de la boda, lleg a La Novia del Francs un equipo para montar la enorme carpa y, poco despus apareci un camin con las mesas y las sillas. Sugar Beth se cal unos auriculares para no or el mundanal ruido y pas el resto del da acariciando a Gordon y haciendo planes para su librera, mientras un viejo CD bramaba en sus odos. No haba tenido tiempo para organizar una fiesta de despedida de soltera nirecogida de regalos, cosa que no supuso ningn problema, ya que Sugar Beth no habra asistido a ninguna de ellas. La noche antes de la boda Winnie intent convencerla de que durmiera en su casa, pero ella se neg a abandonar La Novia del Frances. Eso oblig a Winnie a poner en marcha su plan B y, a las seis de la tarde del viernes, Gigi llam a la puerta de Sugar Beth con tres pizzas gigantes Gwen Lu, Gillian Granger, Sachi Patel y Jenny Berry.
Mam

dijo que podemos dormir aqu. Todas quieren oir tu personal. Y Jenny necesita ayuda con su maquillaje. Sugar Beth fue al telfono y llam a Winnie.

teora sobre el poder

A esto ha llegado mi vida? A tener nias de trece aos como carabinas? Ests un poco nerviosa explic Winnie. Decid que necesitabas distraerte. Un poco

nerviosa! He superado la escala Richter de temblores nerviosos! Todo esto es un montaje. Es el ltimo acto de su venganza. Yo entrar en la iglesia y l no estar all. Me dejar plantada delante del altar. Te lo digo, Colin no vendr maana. Dejarte plantada delante del altar sera como pegar tiros a un cadver, seal Winnie. l ya acab contigo cuando escribi Reflexiones. Sugar Beth le colg. No obstante, Winnie tena razn en una cosa: le fue imposible deprimirse con la casa llena de adolescentes que reclamaban su atencin. Las nuevas amigas de Gigi eran cursis y patosas, aunque tambin tiernas y divertidas. Puede que un da las Sauces del Mar tuvieran que formar una divisin juvenil. Esa noche durmi mal y se levant mucho antes que las chicas. Baj a la cocina ataviada con unos viejos pantalones cortos y una camisa de trabajo de Colin, con el pelo alborotado y marca de la almohada en la mejilla. Haba llegado el da de su boda. Otra vez Despus de dejar salir a Cordn tir las cajas de la pizzas y se sent junto a la encimera, cabizbaja. Sus piernas estaban sin depilar, tena las uas mal cortadas, no haba concertado cita en la peluquera y lo nico que deseaba hacer, en realidad, era volver a la cama y taparse la cabeza con la sbana. Dej entrar a Gordn e hizo precisamente eso. Winnie despert a todo el mundo unas horas ms tarde. Se afan por toda la casa,

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colmada de alegra fingida y charlando por los codos. Sugar Beth fue directa al bote de mantequilla de cacahuete para volver a dejarlo en su sitio, porque su estmago no estaba en condiciones de recibir comida. Ryan sse llev a las chicas a Denny's para un desayuno tardo y luego las llev a sus casas, para que se vistieran para la ceremonia. Gigi abraz a Sugar Beth antes de irse.
No

te preocupes. Podrs reclamar tu poder, incluso despus de casada. Fijate en mam. Y dio una sorpresa a Winnie abrazndola tambin. Despus de eso. Winnie entr en modo turbo.
Tienes

el vestido, no? Prometiste que te ocuparas de ello. S que lo has comprado hecho pero no importa, se te ve asquerosamente fabulosa con cualquier cosa. Lo tengo respondi Sugar Beth, y est bajo llave all donde no podrs encontrar lo. Por qu no puedo verlo? Porque ser una maldita sorpresa, por eso! Ha llegado ya Colin? Winnie no la mir a los ojos. No que yo sepa. Aunque Ryan ha hablado con l. Vendr. S claro Dio una palmada a la encimera. Ya te dije lo que va a pasar. No aparecer. Por eso no quera invitar a la ciudad entera. Pero t no quisiste hacerme caso. Por supuesto que aparecer. Te quiere. Y ahora ve a ducharte. Janice Menken vendr a las cuatro para peinarte. Tienes que estar en la iglesia a la cinco y media. Por un momento, todas las defensas de Sugar Beth cayeron. Mir a Winnie.
Dime que estoy haciendo lo correcto. Claro que s, respondi Winnie con tono de no estar segura en absoluto

Sugar Betfa volvi a erigir sus defensas. Se duch y se depil las piernas. Luego permiti que Janice Menken le hiciera un aparatoso y elaborado peinado que recordaba a un pastel de bodas. Lo deshizo en cuanto Janice se march y volvi a peinarse de manera menos artificial. No quiso llevar velo y se aplic un maquillaje sutil, con el nfasis puesto en los ojos y tan slo un brillo dorado en los labios. Los rituales que tan bien conoca no consiguieron tranquilizarla, y se puso todava ms nerviosa cuando las Sauces del Mar empezaron a entrar y salir de su habitacin con el propsito de vigilarla. Ninguna haba visto a Colin, aunque estaban seguras de que andaba por ah Sugar Beth decidi que cuanto menos tiempo pasara en la iglesia mejor, y subi al desvn, donde haba escondido su vestido de novia. Se lo puso en el vestidor de Coln. Se estaba calzando los zapatos cuando Jewel y Leeann aparecieron para llevrsela a la iglesia.

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Ella es tan dulce Ambas fruncieron el entrecejo al ver el vestido.


No pensars casarte con eso, verdad? exclam Leeann Es mi cuarta boda. Qu esperabas?

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Jewel dirigi a Leeann una mirada de infinita paciencia y dijo: Winnie ya advirti que no estaba de buen humor. Ests preciosa. Leeann decidi apechugar. Ms que preciosa. Pero a Coln le dar un ataque. Le habis visto? Probablemente estar con Ryan dijo Jewel, esquiva. O de camino a Suramrica. Sugar Beth dio un beso de despedida a Gordo y march hacia el coche de Jewel con decisin, su sandalias bordadas resonando en el pavimento con sus altos tacones de aguja. Los olores nostlgicos de los viejos cantorales, el ambientador de pino y un sinfn de cosas olvidadas la envolvieron al cruzar la puerta trasera de la iglesia presbiteriana, un edificio de ladrillo rajo. Winnie, muy elegante con su vestido de seda dorada, la esperaba justo detras de la puerta. Entorn los ojos con disgusto cuando vio el vestido de Sugar Beth, aunque tuvo el buen juicio de no hacer comentarios
Dime

que has visto a Colin suplic Sugar Beth, mientras la conduca a una pequea antesala. Es Ryan quien se ocupa de Colin. O sea que no le has visto. No he tenido tiempo de mirar. Hubo un mal entendido con la msica, las flores del altar no eran las encargadas y Gigi se maquill los ojos con purpurina. Se lo has enseado t? No importa. Winnie esbozo una sonrisa animada. Nos hemos olvidado de traer algo viejo y algo prestado. T tienes el vestido nuevo y los ojos azules, pero nos falta el resto. Para la cuarta boda, ya has perdido la fe en esas supersticiones Es tu ltima boda, y las tradiciones son importantes. Rebusc en su pequeo bolso bordado con cuentas, sac las perlas de Didie y rode el cuello de Sugar Beth con ellas. No te hagas ilusiones las recuperar cuando termine la recepcin. Sugar Beth acarici las perlas y sus ojos se humedecieron. Oh, Winnie... Se volvi y abraz a su hermana. Te quiero. Yo tambin, respondi Winnie, y prorrumpi en sollozos. El organista atac el preludio, y ellas empezaron a dar saltitos y agitar las manos delante de los ojos para secar las lgrimas y evitar que arruinaran sus maquillajes. Winnie se son la nariz.
Colin

ya est aqu. La seora Patterson nunca empieza a tocar antes de que hayan llegado todos.

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Me

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odia desde el recital de noveno, cuando interpret el Hada del Confite en lugar de su preciosa Kimmie. No todos los habitantes de Parrish participan en una conspiracin contra ti. Eso ya lo veremos. El preludio lleg a su fin. Winnie entreg a Sugar Beth un ramo de lirios blancos de Casablanca, cogi otro ms pequeo para s y empuj a la novia al vestbulo. sta slo poda ver las dos ltimas filas de asientos, pero incluso stos estaban llenos.
Cmo has podido invitar a tanta gente?

T y Colin formaris parte importante de esta comunidad replic Winnie. Todos merecen ver cmo te casas. Si l est aqu. Claro que est aqu.

El rgano atac la marcha nupcial, y los dientes de Sugar Beth empezaron a castaetear los dientes.
No pienso recorrer el pasillo hasta que asomes la cabeza y compruebes que ha venido. Tiene que haber venido. De lo contrario Ryan habra...

No quiero or ni una palabra ms sobre Ryan! sise Sugar Beth. Tambin tu marido tiene razones para odiarme. Probablemente forma parte del complot. Es verdad. Winnie levant su ramo de flores. Y luego estoy yo. Con esas palabras ominosas, dobl la esquina y desapareci pasillo abajo.

La msica invada el recinto. Sugar Beth enderez la espalda y trat de dominar su miedo. En el momento de asomar en la iglesia, los presentes se pusieron de pie, bloqueando momentneamente su visin del altar. Cogi el ramo con fuerza, las manos sudorosas. Cuatro maridos! Hay que ser estpida para casarse por cuarta vez. Un mar de rostros se volvi hacia ella, trescientos para ser exactos, aunque no el que Sugar Beth deseaba ver. Entonces ocup su lugar al final del pasillo... y all estaba, con Ryan a su lado, ambos vestidos de esmoquin. Coln llevaba el suyo con tanta naturalidad como otros llevan tjanos. La camisa blanca con pliegues resplandeca en contraste con su cara bronceada, ms delgada y huesuda que la ltima vez que la haba visto. Al parecer, Sugar Beth no era la nica que haba tenido problemas de anorexia. El descubrimiento le dio la satisfaccin indignada necesaria para acabar de recorrer el pasillo. El corazn de Coln se hinch al verla acercarse vestida totalmente de negro. Se ri por lo bajo y, por primera vez en casi dos meses empez a relajarse. El vestido era precioso, a pesar del color. Largo, ceido y sin tirantes, luca lneas

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diagonales de diminutas cuentas negras que se ensanchaban al acercarse al dobladillo. Flot hacia l, exquisita en forma, semblante y movimiento, el cabello rubio y los suaves hombros blancos emergiendo del vestido como la espuma de un mar tormentoso. El desamparo que la envolviera cual segunda piel a su llegada a Parrish haba desaparecido. Se vea ms dulce, ms exquisita y preciosa de lo que l nunca se hubiera imaginado, aunque el ominoso destello plateado de sus ojos azules le recordaba la peligrosidad de su juego. Que todava no haba terminado. Sugar Beth se detuvo a su lado y entreg el ramo a Winnie. Colin la tom de las manos. Estaban fras como el hielo, aunque las suyas tambin. Empez la ceremonia. Coln hubiera preferido escribir sus propios votos, que expresaran ms fielmente la profundidad de sus sentimientos por esa mujer magnfica, pero entonces Sugar Beth hubiera tenido que escribir tambin los suyos, y no confiaba en ella para eso. La coaccin fue la nica manera que se le ocurri para matar al dragn que haba tenido prisionera a la princesa durante tanto tiempo. Se pertenecan uno al otro, y l haba querido librarla de su sufrimiento de la forma ms rpida posible. La voz del ministro interrumpi sus pensamientos. El pastor Daniels era un tradicionalista, y a Coln no se le haba ocurrido que pudiera modificar la ceremonia.
Quin entrega a esta mujer como esposa de este hombre

Se produjo una larga pausa. El pblico empez a inquietarse. Colin frunci el entrecejo. Entonces Ryan sonri y dio un paso adelante.
Yo.

El pastor hizo gala de su sentido comn y se salt el que hable ahora o calle para siempre, amonestacin que sin duda habra impulsado a ms de uno a ponerse en pie y hablar. Siguieron los votos. Sugar Beth pronunci los suyos con voz inexpresiva, casi enfadada. Colin la entendi. Haba perdido la fe en los votos, y la ceremonia nupcial le despertaba muchos recuerdos desagradables. Aun as, haba que celebrarla. El resto del ritual transcurri con monotona, como algo que tenan que soportar ms que como algo deseado. Sugar Beth tena un anillo para l, toda una sorpresa, una sencilla alianza de oro blanco. Colin le puso en el dedo un perfecto diamante de dos quilates y medio. Con esa mujer no se poda andar con regateos. Hubo nuevos votos y por fin la frase final:

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Puede besar a la novia.

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Colin la mir y, en el momento de acercarse, le susurr: No me muerdas. No lo hizo. Aunque tampoco le devolvi el beso.

Ryan y Winnie les llevaron rpidamente en coche a La Novia del Francs para la recepcin. La entrada de la carpa blanca estaba decorada con torrentes de red, y el techo adornado con festones. Las mesas, cubiertas con manteles de lino blanco y sobremanteles de raso dorado, tenan amplios centros de lirios, jacintos y hiedra. Sobre las largas mesas del buf haba bandejas con colas de langosta, pinzas de cangrejo y gambas, junto con una amplia variedad de platos fros y calientes. Colin se pregunt cmo Winnie y las Sauces del Mar haban conseguido organizar todo eso con tanta rapidez, y si podra agradecrselo como se merecan. No haba orquesta ni baile. Winnie saba que l y Sugar Beth necesitaban terminar con la recepcin cuanto antes, para poder estar solos. Vio que Sugar Beth pasaba por delante de una bandeja de buuelos de crema baados en chocolate sin siquiera mirarlos. Frunci el entrecejo con preocupacin. Los invitados parecan haber organizado una conspiracin para protegerle, porque nadie le sugiri que posara con Sugar Beth para las fotografas de la boda y nadie dio golpecitos con un cuchillo a una copa de agua para instar a que se besaran. Cuando lleg el momento de cortar el pastel, Winnie se levant precipitadamente con expresin de pnico y dijo que Ryan y ella haran los honores. Slo Cubby Bowmar pareci decepcionado de no tener la oportunidad de ver la cara de Colin decorada con crema de vainilla. Sugar Beth pas la mayor parte de la recepcin con Las Sauces del Mar o bien con Gigi y sus amiguitas adolescentes. Finalmente se la llev para el rito de tirar el ramo y Sugar Beth apunt directamente a Jewel, gesto que a Colin le pareci delicado. Nadie mencion siquiera la ceremonia de la liga. Cuando lleg el momento de marcharse, Winnie recuper las que haba prestado a Sugar Beth.
No

puedes quitrmelas! exclam la flamante esposa, las quiero como regalo de bodas. Olvdalo. Tengo planes ms importantes para estas perlas Winnie le dio un beso en la mejilla y guard el collar en su bolso. Tu regalo te estar esperando cuando vuelvas de tu luna de miel Qu luna de miel? Winnie la empuj hacia Colin.

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Poco a poco, ste consigui llevarla hasta el coche, que estaba decorado con serpentinas blancas y una inscripcin en la puerta del pasajero que rezaba: A la cuarta va la vencida. Llova arroz, Merylinn meti a Sugar Beth en el coche. Heidi tir su bolso de viaje al asiento trasero. Alguien hizo sonar una bocina. Y se fueron. Un silencio sepulcral se instal en el interior del coche. Sugar Beth mantena la mirada fija al frente. Colin trataba de pensar en algo que decir pero llevaba semanas durmiendo poco y mal. La mayora de las noches las pasaba delante del ordenador hasta la madrugada, cuando se acostaba para dormir un par de horas y luego se levantaba para seguir escribiendo. En todo ese tiempo no haba visto a nadie, salvo su incursin semanal a la tienda de provisiones. Se le haba olvidado afeitarse, incluso comer. En ocasiones se someta a brutales y largas caminatas con la esperanza de fatigarse lo suficiente para dormir ms de dos horas seguidas, cosa que raras veces consigui. No tena ganas de comer, no tena ganas de nada, slo de escribir y atormentarse con el recuerdo de Sugar Beth. Dejaron atrs la gasolinera y fue entonces cuando Sugar Beth rompi, por fin, el silencio. Qu luna de miel? Pens en las islas Vrgenes, pero de momento creo que ser mejor ir al lago Amy y Clint nos han dejado su cabaa para la noche. Por qu ests refunfuando? El vestido de Sugar Beth emiti un murmullo iracundo. Dime dnde has estado estos ltimos dos meses. En una pequea casa que alquil en las afueras de Taos. Tres habitaciones junto a un bosquecillo de lamos. Sencillo pero cmodo. Se te ve cansado. Y has adelgazado. Colin percibi preocupacin en su voz -una fisura en su coraza de resentimiento- y la fatiga desapareci al instante. Estoy agotado. Cansado hasta la mdula. Emiti un suspiro desfallecido y estudi la reaccin de ella con el rabillo del ojo . Han sido un par de meses extraordinariamente difciles. No me senta bien en absoluto. Habr sido un acceso de astenia histrinica. Colin sonri y volvi la cabeza para regalarse con la visin de aquel rostro exquisito. Tan odioso te resulta estar casada conmigo? Los ojos de Sugar Beth relampaguearon. Ni siquiera firmamos un acuerdo prematrimonial! Y yo soy una mujer rica. Te preocupa? Claro que me preocupa! Acabo de casarme por cuarta vez y no he tomado ninguna precaucin! Aunque bien es cierto que nunca he presumido de sentido comn, as que no debera sorprenderme. Tienes mucho sentido comn, por no hablar de tu fabuloso cuerpo..., del que intentar disfrutar al mximo a la mayor brevedad posible. Bien, porque el sexo es la nica razn por la que te he seguido el juego. Ya entiendo.

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Permanecieron callados durante el resto del recorrido hasta el lago. Ella pareca resignada -no encantada- y la atmsfera se despej un poco, aunque Colin era consciente de que las cosas an no se haban arreglado del todo. Llev la bolsa de viaje de Sugar Beth a la cabaa -la suya ya estaba all- y no perdi tiempo en conducirla al dormitorio. Ella se detuvo en seco en cuanto franque la puerta.
Oh, Dios mo.

Montaas de flores frescas y cirios blancos ocupaban todos los rincones de la habitacin, decorada en blanco y gris. Sonaba una suave msica de fondo, y un detalle especialmente delicado: el cubrecama retirado, revelaba ptalos de rosas blancas esparcidos sobre las sbanas gris perla. Incluso estaban descorridas las cortinas de las ventanas que daban al lago. La madre de Amy haba seguido las instrucciones de Colin al pie de la letra.
Muy recargado resopl l. Estos sureos... Es precioso murmur Sugar Beth, embelesada. Si t lo dices... La luz de las velas se reflejaba en las

cuenta negras de su vestido, y su piel pareca opalescente, como si la hubieran rociado con polvo de ptalos de flores. Tengo un regalo de bodas para ti aadi. Yo tambin tengo un regalo para ti. Si hace tictac llamar a la polica. Sugar Beth sonri. Coln logr relajarse lo suficiente para cruzar la habitacin y buscar en su maleta un grueso fajo de papeles atados con una cinta roja. En el momento de entregrselo a Sugar Beth dese haber bebido ms en la recepcin.
No pude terminarla hasta ayer mismo, y no tuve tiempo de envolverla como regalo.

Sugar Beth le mir y supo que estaba nervioso. Este descubrimiento le dio ms satisfaccin que todos los acontecimientos de la jornada, y las ltimas capas de su resentimiento empezaron a desbaratarse. Se dej caer en la nica silla del dormitorio y mir el regalo de Coln.
Has terminado tu libro. A ltima hora de anoche.

Se lo haba dedicado a ella. Esta deba ser la sorpresa. Sugar Beth sonri para s y tir de la cinta que sujetaba el manuscrito. Colin se movio incmodo y se aclar la garganta. Su agitacin la enterneci todava ms. Entonces vio el ttulo de la novela. Y se qued sin aliento.

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Ella es tan dulce Una, historia de amor para Valentine Una novela de
COLN BYRNE

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Oh,

Dios mo... Cientos de preguntas le acudieron a la mente. Su voz, cuando pudo recuperarla, son dbil y quebradiza : qu ha pasado con tu otro libro? Antes tena que escribir ste. Ella tante con los dedos la pgina inicial y el apretado nudo de miedo que llevaba dentro desde haca ms tiempo del que poda recordar por fin se desat. En su lugar, sinti una profunda sensacin de paz. Un hombre capaz de un gesto as por la mujer que ama, es un hombre para toda la vida. La sonrisa de Sugar Beth tembl en las comisuras de sus labios:
Cuando los hombres escriben novelas de amor, la herona suele terminar muerta. Esta

vez no, te lo aseguro. La voz de Coln no era ms firme que la de ella . Nunca podr volver a entrar en los crculos literarios con la cabeza alta. Oh, Coln... Apret el manuscrito contra el pecho y sus ojos se llenaron de lgrimas. Los ltimos remanentes del miedo desaparecieron cuando mir a los ojos de su cuarto y ltimo esposo. Te quiero mucho, amor mo. Contaba con ello. Coln cogi el manuscrito para dejarlo a un lado y la ayud a ponerse de pie, empezando a quitarle las horquillas del pelo, una tras otra. El cabello le cay en cascada y l le bes el cuello y los hombros, susurrando versos de amor que se tornaban ms terrenales y explcitos a medida que iban despojndose de la ropa.
Eres exquisita murmur l, tendindola sobre los ptalos de rosa.

Ella recorri su cuerpo con las manos, familiarizndose de nuevo con las cuestas tenaces y los valles musculosos. l encontr otros ptalos, suaves y hmedos, hinchados de deseo, fragantes de anhelo, y Sugar Beth crey enloquecer de excitacin. Y en efecto enloqueci del todo cuando l, por fin, la penetr y vio la emocin que arda en sus ojos.
Te quiero susurr Colin , te quiero tanto, amor mo...

Ella le respondi con palabras susurradas, y el dulce torbellino se los llev a ambos.

A la maana siguiente, Sugar Beth se incorpor sobre un codo y contempl a su esposo dormir. Haba trabajado duro la noche anterior, le haba hecho el amor hasta que ambos estuvieron exhaustos. Resistiendo el impulso de despertarle, se levant de la cama y se puso unos pantalones y la

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camisa del esmoquin de Colin. En la cocina encontr a Gordon, una jarra llena de zumo de naranja recin exprimida y una cesta con panecillos calientes. Ninguna mujer en el mundo tena mejores amigas que ella y, en cuanto tuviera la oportunidad, les ofrecera una fiesta de agradecimiento. Se tom un vaso de zumo y le hizo mimos a Gordon. Luego cruz las puertas correderas y baj al lago. El sol de esa hora temprana se reflej en el extravagante diamante que le haba regalado su marido. Colin quera impedirle que olvidara que ahora estaba casada, como si y se tal olvido hubiera sido posible. Sonri y la recorri una profunda y serena sensacin de paz. Para siempre es demasiado tiempo cuando se habla del amor pero, trat{ndose de Colin Byrne, para siempre era lo ms apropiado.
Ya te has cansado de m?

Se volvi y vio a su marido, que se acercaba, sus pies desnudos dejando huellas sobre la hierba empapada de roco. Gordon trotaba su lado. Colin llevaba tjanos y una camiseta blanca, y estaba desaliado y hermoso: sin afeitar, despeinado y con un panecillo en la boca. Cuando la bes, Sugar Beth detect un sabor a migas, a dentfrico y a sexo.
En absoluto. Sonri y le acarici la mejilla. He estado pensando en mi regalo de bodas. Volqu mi corazn en cada una de sus pginas dijo l con tanta. ternura que ella se habra

deshecho otra vez en lgrimas, si no fuera por la necesidad de hacer antes otra cosa. No me refiero a ese regalo consigui articular , sino al que yo voy a hacerte a ti. Espero que te guste, porque no puedo devolverlo Me resulta impensable que quiera devolver algo que venga de ti Sigue pensando as. Y entonces se lo dijo. Colin la mir estupefacto. Su reaccin no la sorprendi. Ella tambin haba necesitado cierto tiempo para hacerse a la idea. Finalmente, l se recuper lo suficiente para hacer algunas preguntas. Luego empez a besarla de nuevo pero, cuando sus respiraciones se tornaron pesadas, se apart.
Lo

siento, amor mo. Ya s que es nuestra luna de miel pero Con un gran esfuerzo, apart la mano de las nalgas de Sugar Beth. Crees que podras entretenerte sola durante una hora? Dos, como mximo? Me vas a abandonar as? Comprenders que en circunstancias normales ni se me ocurrira, pero, vista tu asombrosa noticia... La mir a los ojos, con el corazn latiendo en las pupilas : Siento la imperiosa necesidad de escribir un eplogo.

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Eplogo
Todos la llamaban Carin excepto su padre, que la llamaba Eugenia... O Eugenia la Terrible, desde el da en que l encontr su nueva corbata marca Helmut Lang nadando en el bebedero de Gordon. Despus de su madre, era la alegra de su vida, un diablillo que haba heredado su cabello negro y los ojos deslumbrantes de Sugar Beth, aderezados con su propio espritu arisco. Cada maana, cuando Coln la llevaba a la planta baja, berreaba en sus brazos al ver el retrato tamao natural de Diddie y Sugar Beth, que volva a ocupar su viejo lugar en la pared del vestbulo. Todas sus amenazas de prender fuego al maldito cuadro cayeron en odos sordos. Sugar Beth declar que Winnie no podra haberle hecho mejor regalo de bodas. Con excepcin de las perlas de Diddie, claro.
Ni

se te ocurra ponrtelas susurr Gigi al beb el da en que la bautizaron como Eugenia, cuando Winnie present formalmente el contenido de la caja de terciopelo azul a su nueva sobrina. Estaras ridicula. Las tardes de domingo se reunan en casa de Winnie para tomar algo, las Sauces del Mar y sus maridos, Leeann y su media naranja. El hecho de que Leeann y Jewel fueran ya pareja estable haba causado escndalo en la ciudad, pero Leeann haba declarado que estaba harta de vivir una mentira y que se senta realmente feliz por primera vez en su vida, aunque Jewel segua negndose a formar parte de las Sauces del Mar, pero sin perderse ni una de sus reuniones. Colin mir a Heidi, que se le acercaba con un cuchillo del en la mano.
Eres

el nico hombre aqu capaz de cortar un jamn sin desgraciarlo le dijo . Psame a Dulzura. Yo no voy a comer nada que no sea diettico deca Colin, dirigindose al horno microondas. Si me pillis siquiera mirando otra cosa, podis darme una bofetada. La mirada de Sugar Beth se encontr con la de Colin entre las cabezas de las mujeres, y ella le dirigi una de aquellas sonrisas que tanto le encantaban, con un tinte de incredulidad en las comisuras, como si no acabara de asumir que todo aquello le perteneca. A veces, al propi Coln le costaba crerselo. Una historia de amor para Valentine cumpli con las predicciones de Sugar Beth y se haba convertido en un libro enormemente popular, aunque Colin hubiera preferido prescindir de la publicidad consiguiente, por no hablar de las splicas de su editor para que algn da, volviera a escribir una novela de amor. Colin tuvo un escalofro A Sugar Beth, por supuesto, la encantaba la publicidad y conceda entrevistas a diestra

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Ella es tan dulce

Susan Elizabeth Phillips

y siniestra. Los Libros de Valentine, el nombre que haba elegido para su librera, fue un xito inmediato, y Jewel haba ampliado Libros Gemima. El Caf del Apeadero, que Heidi regentaba para Sugar Beth, se haba convertido en el lugar de reunin de todos los habitantes de Parrish y en un nido de cotilleo como Colinn jams hubiera imaginado. La vida era buena aunque no perfecta. l y Sugar Beth seguan discutiendo cada vez que estaban de humor para ello. Las Sauces del Mar tramaron una ridcula conspiracin para encontrar un compaero sexual para la madre enviudada de Merylinn. Gigi se ech un novio cosa que haca rabiar a Ryan. Y a veces, en noches de luna llena, Cubby Bowmar y sus compinches seguan acudiendo al csped de La Novia del Francs para clamar por Sugar Beth. Colin les toleraba, sobre todo porque saba que ella disfrutaba con su admiracin.
La

cena est lista. Winnie le quit la bandeja con el jamn y condujo a todos hacia el comedor. Un da de estos traer sushi dijo Heidi. Ahora lo veden en la Gran Estrella. No pienso comer sushi replic Deke. Hasta dudo que sea legal comerlo en Misisip. Es la hora de la oracin, anunci Amy. Daos las manos Ven aqu Dulzura. Sugar Beth se llev a la pequea de los brazos de Heidi y, abrindose camino entre Ryan y Deke, fue a sentarse al lado de Colin, quien le cogi la mano, y ambos dieron las gracias por recibir ms bendiciones de las que nunca hubieran imaginado

Fin

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