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Sinopsis

Stefan y Damon Salvatore, son vampiros ahora y tienen que lidiar con las consecuencias de su destino. Ellos escapan de su pequea ciudad natal; Mystic Falls, que est invadida por cazadores de vampiros y viajan a Nueva Orleans. Mientras Stefan se deleita con sus poderes, Damon sigue afligido por la prdida de Katherine; la preciosa vampira que estuvo alrededor de ambos. Pero Nueva Orleans ofrece tentaciones y peligros. Stefan se enamora de otra humana y sus poderes sern puestos al lmite. Damon termina capturado por un sdico y malo cazador de vampiros. Stefan sabe que debe salvar a su hermano, pero le costar a l, su nuevo amor?...

Captulo 1

Era Octubre. Las hojas sobre los rboles en el cementerio, se haban vuelto marrones y descompuestas y una fra brisa haba silbado sustituyendo el calor sofocante de verano en Virginia. No es que yo lo sintiera mucho. Como un vampiro, la nica temperatura que mi cuerpo registraba era la de la sangre caliente de mi prxima victima templada por la anticipacin de su sangre caliente a travs de mis venas.

Mi nueva vctima estaba solo a unos pocos metros de distancia, una chica de pelo castao que actualmente estaba escalando sobre la cerca de la propiedad de Harnett, que estaba junto al cementerio.

Clementine Haverfod, que estas haciendo fuera de la cama tan tarde? mi comportamiento vaciln estaba en contra con la sed caliente y pesada recorriendo a travs de m. Clementine no haba supuesto estar aqu, pero Matt Harnett haba sido siempre agradable con ella. E incluso aunque Clementine estuviera comprometida con Randall Haverfod, su primo con sede en Charleston, estaba claro el sentimiento era mutuo. Ella haba estado jugando a un juego peligroso. Lo poco que hizo, ella sabia que volvera mortal.

Clementine entrecerr los ojos hacia la oscuridad. Yo podra hablar sobre su expresin con sus parpados pesados y unos dientes manchados de vino, que ella haba tomado la pasada nocheStefan Salvatore? ella exclam.Pero t estas muerto.

Tome un paso ms cerca hacia ella.Lo estoy ahora?

S, yo asist a tu funeral.Ella ladeo su cabeza hacia un lado. Sin embargo no se vio tampoco preocupada. Estaba prcticamente andando dormida, con unos embriagadores sorbos de vino y besos robados.Eres un sueo?

No, no soy un sueo dije roncamente.

La cog por los hombros y la puse hacia m. Ella se cay contra mi pecho y el fuerte tambor de sus latidos lleno mis odos. Ola a jazmn, justo como el pasado verano, cuando mi mano haba rozado el corpio de su vestido mientras jugamos a los juegos de besos de Damon, debajo del puente Wickery. Recorr con un dedo su mejilla. Clementine haba sido mi primer amor. Estaba a veces asombrado, de que sentira al cogerla. Puse mis labios en su odo.Soy ms parecido a una pesadilla.

Antes de que ella pudiera hacer algn sonido, hund mis dientes a travs de su vena yugular, suspirando cuando el primer flujo golpe mi boca. A diferencia de su nombre podra sugerir la sangre de Clementine no fue tan dulce como yo haba imaginado. En cambio era al gusto del tabaco y bitters, pareca caf quemado sobre una estufa caliente. An asi, beb profundamente, tragando hacia abajo hasta que ella paro de quejarse y su pulso era lento como un susurro. Se quedo sin vida en mis brazos y el fuego que quem en mis venas y en mi vientre se apag.

La semana pasada haba estado cazando en mi tiempo libre, descubriendo que mi cuerpo requera dos comidas al da. En su mayora yo solo escuch el vital fluido recorriendo a travs de los cuerpos de los vecinos de Mystic Falls fascinado de tan rpido que podra conseguirlos. Cuando ataque, lo hice cuidadosamente alimentndome de huspedes de la pensin o cogiendo uno de los soldados de Leestown. Clementine seria mi primera victima, que una vez fue mi amiga, la primera victima de Mystic Falls que perdera.

Soltando mis dientes de su cuello, lam mis labios permitiendo a mi lengua saborear la mancha de sangre hmeda en la esquina de mi boca. Asi que la arrastre fuera del cementerio a la presa, donde mi hermano Damon y yo habamos permanecido desde que nos habamos convertido.

El sol estaba cauteloso sobre el horizonte y Damon estaba sentado indiferente en la orilla del agua, echando un vistazo hacia las profundidades como si ellos tuvieran los secretos del universo. l haba estado asi cada da desde que nos despertamos como vampiros siete das antes, de luto por la perdida de Katherine; la vampira que nos convirti en lo que somos ahora. Aunque ella me convirti en una poderosa criatura, celebr su muerte diferente de mi hermano. Ella jugo conmigo por idiota y la memoria de sus recuerdos me hacen ver lo vulnerable que fui una vez.

Cuando vi. a Damon, Clementine gema en mis brazos, con un ojo abierto palpitando. No era por la sangre filtrndose hacia el azul cordn de su arrugado tul del vestido, pareca como si fuera solamente un sueo.

Shhh murmur, tomando unos pocos mechones de su pelo al lado de su odo. Una voz en alguna parte de mi mente me dijo que yo debera lamentar coger su vida, pero no sent nada. En su lugar yo la reajuste en mis brazos lanzndola sobre mi hombro, como si ella fuera simplemente un saco de avena y ande hasta el borde del agua.

Hermano .Tire bruscamente el cuerpo sin vida de Clementine cerca de sus pies.

Damon agito su cabeza y dijoNo.Sus labios tenan una blanca textura calcrea. Los vasos sanguneos retorcidos oscuramente en su cara, parecan grietas de mrmol. En la dbil luz de la maana el pareca una de esas estatuas rotas en el cementerio.

Debes beber!Dije aproximndome y ponindole hacia abajo, sorprendido de mi propia fuerza. Sus orificios nasales se ensancharon. Pero justo cuando hacia mi, el olor de la sangre de ella fue intoxicando su dbil cuerpo y tan pronto como sus labios encontraron la piel de ella a pesar de sus protestas. El empez a beber lentamente al principio, despus bebi a lengetazos el lquido, como si fuera un caballo desesperado por agua.

Por qu tienes que hacerme esto?l pregunto lastimoso. Limpindose su boca con la parte trasera de su mano y haciendo una mueca de dolor.

T necesitas recuperar tu fuerza.Le empuje a Clementine con la punta de mi bota cubierta de suciedad. Ella refunfuo levemente como si an estuviera viva. Por ahora, al menos. Pero su vida estaba en mis manos. La comprensin vibro a travs de m, enteramente como si fuera fuego. Esto, la caza , las conquistas, la recompensa de una agradable somnolencia que siempre sigui a una alimentacin eternamente y unas interminables aventuras.Porque no podra Damon entenderlo?

Esto no es fuerza. Es debilidad Damon siseo alzndose hacia sus pies.Esto es el infierno en la tierra y nada podra ser peor.

Nada? Prefieres estar muerto como Padre?Agite mi cabeza incrdulo.Tienes una segunda oportunidad.

Yo nunca la ped Damon dijo bruscamente. Nunca ped nada de esto. Todo lo quera era a Katherine. Ella se ha ido, asi que morirme ahora seria por ella.Damon me entrego una rama de roble recortada aqu dijo ponindose con sus brazos abiertos ampliamente, con su pecho expuesto. Solo un golpe en su corazn y l tendra su deseo.

Los recuerdos destellaron a travs de mi mente: de Katherine ,su calidez, oscuros rizos, sus colmillos brillantes a la luz de la luna, su cabeza arqueada hacia atrs antes de que me mordiera en el cuello, su siempre presente lapislzuli colgando y asentndose en el hueco de su cuello. Ahora entend, porque asesino a mi prometida, Rosalyn porque ella nos haba obligado a Damon y a m, porque ella uso su belleza y cara inocente para que la gente la desee de verdad y la proteja. Era su naturaleza. Y ahora la nuestra. Pero en lugar de aceptar su regalo ,como yo hice, Damon pareca pensar que fue una maldicin.

Romp la rama sobre mi rodilla y la lanc a trozos al ro.No dije. Aunque nunca lo haba admitido en voz alta, el pensamiento de vivir para siempre sin un amigo en el mundo me asustaba. Dese que Damon y yo aprendiramos a ser vampiros juntos.

No?Damon repiti. Sus ojos abiertos de golpe.Tu eres suficientemente hombre para asesinar an antiguo amor* , pero no tu a hermano? Me empujo al suelo. Se avecino hacia m, sus propios dientes resistiendo, a continuacin escupi en mi cuello.

No, te avergences de ti mismo dije a gatas por mis pies. El era fuerte, pero yo era de lejos ms fuerte por mi regular alimentacin.Y no seas un idiota pensando que Katherine te amabagru.Ella amaba su poder y amaba lo que poda hacernos por ella. Pero ella nunca nos amo.

Los ojos de Damon se encendieron. El se abalanzo hacia m con la velocidad de un caballo galopante. Su hombro duro como una piedra se estrell contra m tirndome atrs hacia un rbol. El tronco se raj con una fuerte grieta.Ella me amaba.

Entonces porque estuvo conmigo, tambin?Le desafi, girando mis pies como si rechazara su siguiente golpe.

Las palabras hicieron su efecto deseado. Los hombros de Damon flaquearon y se quedo pasmado mirando hacia atrs. Bien. Yo har solo lo mo.l murmur, escogiendo otro palo y recorriendo el final afilado a lo largo de su pecho. Tire la estaca fuera de su mano y retorc sus brazos hacia su espalda.Eres mi hermano, de carne y hueso. Todo el tiempo que este vivo, estar contigo. Ahora, vamos. Le empuje hacia los bosques.

Dnde vamos?Damon pregunto apticamente, permitindome llevarle arrastras lejos.

Al cementerioContest.Tenemos que asistir a un funeral.

Los ojos de Damon mostraron una chispa aburrida de inters.

De quin?

De Padre. No quieres decir adis al hombre que nos mat?

*old flame: antiguo amor

Captulo 2
Damon y yo nos agachamos en el bosque de abetos del cementerio detrs de los mausoleos que alberga los huesos de los fundadores de Mystic Falls. A pesar de la temprana hora, ya los pueblerinos estaban encorvados en torno a algn agujero en el suelo. Bocanadas de aire enroscados hacia el cielo azul cerleo aparecan con cada exhalacin de la gente, como si toda la congregacin se fumara cigarros de celebracin en lugar de tratar de calmar su castaeo de dientes.

Mis altos sentidos tomaron la escena que tenamos ante nosotros. El olor dulzn a verbena, una hierba que a los vampiros les da impotencia suspendida en el aire. La hierba estaba cargada de roco, cada gota de agua caa a la tierra con un plateado sonido, y muy lejos en la distancia, campanas de iglesia intervinieron. Incluso desde esta distancia, pude ver una lgrima presentada en la esquina del ojo de Honoria Fells.

Abajo en el plpito, el alcalde Lockwood arrastraba los pies de uno a otro, claramente ansioso de conseguir la atencin de la multitud. Pens que poda distinguir la figura alada por encima de l, la estatua del ngel que marc a mi madre en lugar de descanso final. Dos parcelas vacas estaba un poco ms all, donde Damon y yo debamos haber sido enterrado.

La voz del alcalde cort el aire fro, con una voz tan fuerte que mis odos sensibles, lo hicieron parecer como si estuviera de pie junto a m. "Nos reunimos hoy para decir adis a uno de los mejores hijos de Mystic Falls, Giuseppe Salvatore, un hombre para quien el pueblo y la familia siempre vinieron antes que el mismo. Damon dio una patada al suelo. "La familia l mat. El amor l destruy, la vida l destroz" murmur.

"Shhh" dije en voz baja mientras presionaba mi mano contra su antebrazo.

"Si tuviera que pintar un retrato de la vida de este gran hombre" continu Lockwood sobre los estornudos y suspiros de la multitud.

"Giuseppe Salvatore estara rodeado por sus dos hijos cados, Damon y Stefan, hroes de la batalla de Willow Creek. Podemos aprender de Giuseppe, imitarlo, y ser inspirado para liberar a nuestro pueblo del mal, ya sea visto o no visto".

Damon dej escapar un bajo sonido de mofa. "El retrato que pinta" dijo, "debe contener el fogonazo del rifle del Padre." Se frot el lugar donde se haba arrancado la bala del rifle de su padre a travs del pecho slo una semana antes. No haba ninguna herida fsica, nuestra transformacin haba sanado todas las heridas, pero sera grabada la traicin en nuestras mentes para siempre. "Shhh" repet cuando Jonathan Gilbert se acerc hasta estar al lado de alcalde Lockwood, con un marco de grandes veladas. Jonathan pareca haber envejecido diez aos en siete cortos das: lneas arrugadas en su bronceada frente, y rayas blancas ya eran visibles en su pelo castao. Me pregunt si su transformacin tuvo algo que ver con Pearl, la vampiro que l amaba, pero haba condenado a muerte despus de descubrir lo que ella realmente era.

Vi a los padres de Clementine en la multitud, con los brazos cruzados, an no consciente de que su hija no estaba, entre las chicas con cara sombra en la parte posterior de la multitud.

Ellos la encontraran muy pronto.

Mis pensamientos fueron interrumpidos por un insistente clic, como un recuento de reloj o una ua golpeando contra una superficie dura. Examin la multitud, tratando de rastrear el tic-tac de su punto de origen. El sonido era lento y constante y mecnico, ms estable que un latido del corazn, ms lento que un metrnomo. Y pareca venir directamente de la mano de Jonathan. La sangre de Clementine se precipit a mi cabeza.

La brjula.

Regrese cuando el primer padre comenz a sospechar de los vampiros, habiendo creado un comit de hombres para librar a la ciudad de la plaga demonaca. Yo haba asistido a las reuniones, que tuvieron lugar en el tico de Jonathan Gilbert. El haba tenido planes para un artilugio para identificar los vampiros, y yo lo haba presenciado utilizndolo en accin la semana anterior. Era como el haba descubierto la verdadera naturaleza de Perla.

Me dio un codazo Damon. "Tenemos que irnos" me dijo, casi sin mover la mandbula.

En ese momento, Jonathan mir hacia arriba, y sus ojos se clavaron directamente en los mos.

El dej escapar un grito impo y seal a nuestro mausoleo. "Demonios!"

La multitud se volvi hacia nosotros como una sola, sus miradas cortando a travs de la niebla como bayonetas. Entonces algo pas conmigo, y explot la pared detrs de m. Una nube de polvo se elev a nuestro alrededor, y astillas de mrmol recortaron a travs de mi mejilla.

Yo desnud mis colmillos y rug. El sonido fue fuerte, primitivo, aterrador. La mitad de la multitud se cayo de las sillas en su prisa por huir del cementerio, pero se mantuvo la otra mitad.

"Maten a los demonios exclam Jonathan, empuando una ballesta.

"Creo que nos quieren, hermano dijo Damon con una corta risa, sin sentido del humor.

Y as que agarr Damon y corrimos.

Captulo 3
Con Damon detrs de m, corr a travs de bosque, saltando sobre las ramas cadas y evitando las piedras del camino. Salt por encima de la enorme y pesada reja de hierro del cementerio, girndome brevemente para asegurarme de que Damon an estuviera siguindome. Zigzagueamos hasta las profundidades del bosque, los disparos sonando como fuegos artificiales en mi odo, los alaridos de los habitantes del pueblo como vidrio quebrndose, su pesada respiracin como un trueno retumbando bajo. Incluso poda or las pisadas de la multitud persiguindome, cada paso enviando vibraciones a travs de la tierra. Silenciosamente maldije a Damon por ser tan testarudo. Si l hubiera estado dispuesto a beber ms temprano hoy, tendra toda su fuerza, y nuestra recin descubierta velocidad y agilidad ya nos hubiera llevado lejos de este desastre.

A medida que pasamos a travs de la espesura, ardillas y ratones de campo se dispersaron en la maleza, su sangre corriendo ms rpido en presencia de los depredadores. Un relincho y un resoplido sonaron desde el borde ms lejano del cementerio.

Vamos. Agarr a Damon por la cintura y lo levant sobre sus pies otra vez. Tenemos que seguir movindonos. Poda or la sangre bombeando, oler el hierro, sentir la tierra temblando. Saba que la turba tena mucho ms miedo de m que el que yo tena de ellos; pero aun as, el sonido de los disparos haca que mi mente girara, y mi cuerpo se lanzara hacia adelante. Damon estaba dbil y yo slo podra cargarlo hasta cierto punto.

Otro disparo reson, ms cerca esta vez. Damon se puso rgido.

Demonios! La voz de Jonathan Gilbert se desliz a travs del bosque. Otra bala pas zumbando junto a m, rozando mi hombro. Damon se dej caer hacia adelante en mis brazos.

Damon! La palabra hizo eco en mis odos, sonando tan parecida a la palabra demonio que me sorprendi. Hermano! Lo sacud, luego comenc a arrastrarlo incmodamente detrs de m otra vez, hacia el sonido de los caballos. Pero a pesar de haberme alimentado recientemente, mi fuerza no durara para siempre, y las pisadas se acercaban ms y ms. Finalmente alcanzamos el borde del cementerio, donde varios caballos estaban atados a los postes de enganche de hierro. Ellos pateaban el suelo, tirando de las cuerdas que los amarraban con tanta fuerza que tenan los cuellos hinchados. Una yegua negra como el carbn no era otra que mi viejo caballo, Mezzanotte. La mir fijamente, hipnotizado ante lo desesperada que pareca por alejarse de m. Slo un par de das antes, yo era el nico jinete en el que ella confiaba.

Pisadas fuertes sonaron otra vez. Tir de mi mirada lejos, sacudiendo mi cabeza por ser tan sentimental. Saqu el antiguo cuchillo de caza de mi padre de la parte superior de mi bota. Haba sido la nica cosa que haba tomado cuando haba caminado a travs de Verita, nuestro patrimonio familiar, por ltima vez. l siempre lo haba llevado con l, aunque nunca le haba visto usarlo. Padre nunca haba sido uno de los que trabajaban con las manos. Aun as, en el ojo de mi mente, el cuchillo estaba cubierto del poder y la autoridad que todos asociaban con mi padre.

Puse el cuchillo contra la cuerda que ataba a Mezzanotte, pero no hizo ni siquiera el ms pequeo corte. Mirando hacia abajo, vi el cuchillo por lo que era: una hoja sin filo que apenas poda cortar a travs del hilo, pulido para parecer importante. Se adaptaba perfectamente a padre, pens con disgusto, lanzando el cuchillo al suelo y tirando de las cuerdas con mis manos desnudas.

Las pisadas se acercaban y mir frenticamente detrs de m. Quera liberar a todos los caballos para que as Jonathan y sus hombres no pudieran montarlos, pero simplemente no haba tiempo.

Hola, chica murmur, acariciando el elegante cuello de Mezzanotte. Ella pate el suelo nerviosamente, con su corazn latiendo fuerte. Soy yo susurr mientras me balanceaba sobre su espalda. Ella se envar, y por la sorpresa, la pate tan fuerte en los flancos que pude or el chasquido de una costilla rompindose. Instantneamente, ella se rindi en sumisin, y la gui hacia Damon.

Vamos grit.

Una sombra de duda pas a travs de los ojos de Damon, pero luego se alarg hasta el ancho lomo de Mezzanotte y se irgui a s mismo. Ya sea que fuera miedo o instinto, su voluntad de huir me dio esperanzas de que no estuviera determinado a morir, despus de todo.

Mtenlos! grit una voz, y alguien lanz una antorcha encendida hacia nosotros que se arque y aterriz sobre el pasto a los pies de Mezzanotte. Instantneamente, el pasto comenz a arder, y Mezzanotte escap en la direccin opuesta a la cantera. Los cascos resonaron a nuestras espaldas, los hombres haban montado sobre los otros caballos y ahora venan rpidamente a nuestra cola.

Otro disparo son detrs de nosotros, seguido por el sonido de la cuerda de un arco. Mezzanotte se encabrit, dejando salir un fuerte relinche. Damon se desliz, se agarr fuertemente del costado inferior del cuello de Mezzanotte, mientras yo tiraba de las riendas de cuero, intentando mantenernos derechos. Slo despus de unos cuantos pasos hacia atrs los cuatro cascos de Mezzanotte estuvieron de regreso en la tierra. Mientras Damon se enderezaba, vi una delgada flecha de madera sobresaliendo de las ancas del caballo. Era una tctica inteligente. A la distancia, la turba tena muchas ms posibilidades de ralentizar nuestro caballo que de atravesarnos el corazn a uno de nos nosotros.

Encorvados sobre Mezzanotte, galopamos bajo las ramas y seguimos avanzando. Ella era un caballo fuerte, pero ella prefera su lado izquierdo, donde la flecha haba sido alojada. Un rastro de mi propia sangre corra por mi sien y sobre mi camisa, y el agarre de Damon sobre mi cintura estaba peligrosamente flojo.

Aun as, urg a Mezzanotte a seguir avanzando. Estaba confiando en el instinto, en algo ms all de pensar y planificar. Era como si pudiera oler la libertad y la posibilidad, y slo tena que confiar en que nos guiara hasta ellos. Tir de las riendas y sal del peligro del bosque e ingres al campo detrs del Estado de Veritas.

En cualquier otra maana lluviosa hubiera habido luces en las ventanas de nuestra antigua casa, las lmparas dndole al vidrio burbujeante el aspecto amarillo-anaranjado del atardecer. Nuestra criada, Cordelia, hubiera estado cantando en la cocina, el conductor de padre, Alfred, hubiera sido un centinela apostado junto a la entrada. Padre y yo hubiramos estado sentados en compaa silenciosa en el saln de desayudo. Ahora la propiedad era una cscara vaca de lo que sola ser: las ventanas oscuras, las tierras completamente silenciosas. Slo haba estado vaca por una semana, y aun as pareca que Veritas hubiera estado abandona por aos.

Dimos un salto sobre la acera y aterrizamos tambalendonos. Apenas logre mantenernos con un fuerte agarre sobre las riendas, el metal chasqueando contra los dientes de Mezzanotte. Luego trotamos alrededor de uno de los lados de la casa, mi piel se enfri y humedeci cuando pasamos junto a la plantacin de Cordelia de verbena, los pequeos tallos alcanzando la altura de mis tobillos.

A dnde nos ests llevando, hermano? pregunt Damon.

O tres conjuntos de golpeteos de pezuas cuando Jonathan Gilbert, el alcalde Lockwood, y el sheriff Forbes a parecan cerca del estanque en la parte posterior de nuestra propiedad. Mezzanotte resollaba, una espuma melocotn revistiendo su boca, y saba que escapar montando no sera una posibilidad.

Repentinamente, el ronco sonido de un tren reson a travs de la maana, bloqueando el de los cascos, el viento, y el chirrido metlico de las armas al cargarse.

Nosotros vamos a subirnos a ese tren dije, pateando a Mezzanotte en los flancos.

Reclinndonos, ella cogi velocidad y vol por encima de la pared de piedra que separaba Veritas del camino principal.

Vamos chica susurr. Sus ojos eran salvajes y aterrorizados, pero corri rpido por el camino hacia Main Street. La iglesia quemada apareci a la vista, ladrillos negros elevndose como dientes de la tierra cenicienta. La botica tambin

haba sido incinerada hasta sus cimientos. Crucifijos estaban fijados sobre los marcos de cada puerta de la ciudad; ramitas de verbena colgaban como guirnaldas en la mayora. A penas reconoc el lugar en el que haba vivido durante todos mis diecisiete aos. Mistic Falls no era mi hogar. Ya no.

Detrs de nosotros, los caballos de Jonathan Gilbert y del alcalde Lockwood se aproximaban ms y ms rpido. Delante de nosotros, poda or el tren acercndose, avanzando contra los rieles. La espuma en la boca de Mezzanotte se estaba volviendo rosa con la sangre. Mis colmillos estaban secos, y lam mis labios resecos, preguntndome si este constante deseo de sangre vena por ser un nuevo vampiro, o si siempre se sentira de esta forma.

Listo para irnos, hermano? pregunt, tirando de las riendas de Mezzanotte. Ella se detuvo, y dndome el tiempo justo para saltar antes de que ella se desplomara en el suelo, con la sangre corriendo de su boca.

Se escuch un disparo, y la sangre brot del flanco de Mezzanotte. Tir a Damon por las muecas y logr ingresarnos en la ltima cabina de la cola justo antes de que el tren rugiera fuera de la estacin, dejando los gritos enfadados de Jonathan Gilbert y el alcalde Lockwood muy atrs.

Capitulo 4
El coche era de un tono negro, pero nuestros ojos adaptados para la visin nocturna, nos permiti elegir un camino a travs de las pilas de carbn de holln entre la furgoneta. Finalmente salimos por una puerta en lo que pareca ser un coche-cama de primera clase. Cuando nadie estaba mirando, robamos algunas camisas y pantalones, y nos las pusimos. No encajaba perfectamente, pero tenia que hacerlo.

A medida que nos aventuramos a salir al pasillo del vagn de asientos, el tren gru por debajo de nuestros pies, una mano me agarr de los hombros. Reflexivamente, abri mi brazo hacia mi atacante y gru. Un hombre con uniforme de conductor vol hacia atrs y golpe el muro de un compartimento con un ruido sordo.

Cerr mi mandbula para mantener mis colmillos dentro. "Lo siento! Me has asustado y. . . " Tenia que irme. Mi voz era desconocida para mis propios odos. Durante la semana pasada, la mayora de mis interacciones haba estado en susurros roncos. Me sorprendi lo humana que sonaba. Pero yo era mucho ms poderoso que mi traicionera voz. Sub al hombre a sus pies y se ajust la gorra azul marino. "Ests bien?" "Yo creo que s", dijo el conductor con voz aturdida, acariciando sus brazos como si quisiera asegurarse de que an estaban all. Pareca tener unos veinte aos, con la piel plida y pelo rubio. "El billete?" "Oh, s, sobre los boletos", dijo Damon, su voz suave, sin traicionar el echo de que hace unos pocos minutos haya estado galopando con la muerte. "Mi hermano tiene de esos."

Lanz una mirada enojada hacia l, y me sonri, tranquilo, burlndose. Lo Sus botas manchadas de lodo estaban desatadas, y su camisa de lino arrugada, pero haba algo en l, ms all de su nariz aguilea y aristocrtica mandbula que lo hizo parecer casi real. En ese momento, apenas lo reconoc: Este no era el Damon con quien crecido, e incluso el que yo haba llegado a conocer durante la semana pasada. Ahora que estbamos marchandonos de Mystic Falls hacia algn punto invisible, desconocido en el horizonte, Damon se haba convertido en alguien ms, alguien sereno e impredecible. En este ambiente poco familiar, no estaba seguro si eramos socios en el crimen o enemigos jurados.

El conductor dirigi su atencin hacia m, sus labios se encresparon mientras miraba mi aspecto desaliado. A toda prisa acomode mi camisa. "Estbamos corriendo, y. . . "Arrastraba las palabras, esperando que mi acento sureo hara que las palabras sonaran sinceras y humanas. Sus ojos como peces de colores sobresalan con escepticismo, y entonces me acord de una habilidad vampira que Katherine haba utilizado en m con un gran efecto: Convencer. ". . . Y yo ya te mostr mi billete" dije lentamente, dispuesto a que me crea.

El conductor frunci el ceo. "No, no", respondi tan lentamente, teniendo cuidado de enunciar cada palabra, como si yo fuera un pasajero especialmente aburrido. Maldije en silencio, luego se inclino para acercarse ms a mi. "Pero te lo present antes." Me mir a los ojos. El conductor dio un paso atrs y parpade. "Todo el mundo necesita un boleto en persona todo el tiempo." Mis hombros cados. "Bueno. . . uh. . . " Damon se puso delante de m. "Nuestros boletos estn en el coche-cama. Nuestro error ", dijo, su voz baja y adormecedora. l no parpade una vez, contemplandolo. La cara del cobrador se afloj, y l dio un paso atrs. "Mi error. Adelante, seores. Lo siento por la confusin. "Su voz era distante cuando l se quit el sombrero, se puso de pie a un lado para dejarnos a pie en el coche del club de caballeros.

Tan pronto como se cerr la puerta detrs de nosotros, agarr el brazo de Damon.

"Cmo hiciste eso?" Le pregunt. Katherine le habia enseado a como hablar, mirar a su victima a los ojos, y a actuar al muchacho contra su voluntad? Apret la mandbula y me pregunte si hubiese sido asi de facil controlarme. Las imgenes vinieron a mi mente: Katherine ampliando sus ojos, rogndome mantener su secreto, para detener a mi padre de su caza. Negu con la cabeza, como si pudiera lanzar las imgenes de mi cerebro. "Quin manda ahora, hermano?" Arrastrando las palabras Damon colaps en un asiento de cuero vaco y bostez, estir sus manos sobre su cabeza como si estuviera listo para sentar cabeza de una larga siesta. "Vas a dormir ahora? Entre todo lo que paso?", Exclam. "Por qu no?" "Por qu no?" Repet en silencio. Me tendi los brazos, sealando a nuestro entorno. Nos sentamos entre los hombres bien vestidos con sombreros de copa y chaleco, que, a pesar de la hora, estaban ocupados condescendiente en el bar con paneles de madera en la esquina. Un grupo de hombres mayores jugaban al pquer, mientras que los hombres con uniformes de capitn susurraban ms vasos de whisky. Nos pas desapercibido este grupo. No hubo vampiro revelando nuestra verdadera identidad. Nadie siquiera mir en nuestra direccin donde nos sentamos. "No ves?" Le dije. "Nadie nos conoce aqu. Esta es nuestra oportunidad. " "T eres el que no ve". Damon respir hondo. "Hueles eso?" El olor caliente, picante de la sangre llen mi nariz, y el golpe de bombeo se hizo eco en los corazones a mi alrededor como las cigarras en una tarde de verano. Al instante un dolor punzante atraves mi mandbula. Me cubr la boca con las manos, buscando frenticamente alrededor para ver si alguien haba visto los colmillos largos que haba disparado fuera de mis encas. Damon dej escapar una risita irnica. "Nunca vas a ser libre, hermano. Ests atado a la sangre, a los seres humanos. Te desesperan y necesitas ser un asesino " La palabra asesino , un hombre con una barba de color rojizo y las mejillas teidas por el sol mirando bruscamente hacia nosotros desde el otro lado del pasillo. Forc una sonrisa benigna.

"Me vas a meter en problemas", susurr en voz baja. "S, bueno, solo te puedes culpar a ti por eso ", respondi Damon. Y cerr los ojos, que marc el final de nuestra conversacin. Suspir y mir por la ventana. Estbamos probablemente a slo treinta kilmetros de Mystic Falls, pero se senta como si todo lo que haba conocido antes haba dejado simplemente de existir. Incluso el tiempo era nueva, la lluvia haba terminado, y el sol de otoo ya se asomaba entre las nubes tenues, penetrando en el cristal que separaba el tren del mundo exterior. Era curioso: mientras nuestros anillos nos protegan del sol abrasador nuestra carne, el astro ardiente me hizo sentir un poco somnoliento. Empujandome a m mismo de pie, me refugi en los pasillos oscuros que me llevaron al compartimiento de la cabina. Pas en pie entre los asientos de terciopelo de los coches de primera clase a los bancos de madera de segunda clase. Por ltimo, yo me acomod en la cabina donde habia una cama vacia, corr las cortinas, cerr los ojos, y abr los oidos. Espero que los muchachos de la Unin se vayan de Nueva Orleans y nos dejaran solos... Una vez que vea las bellezas de la calle Bourbon, la virgen de Virginia no tendr el mismo aspecto. . . Tienes que tener cuidado. Hay vud ah abajo, y algunos dicen que es donde los demonios salen a jugar. . . Sonre. Nueva Orlens pareca el lugar perfecto para llamar casa.

Me instal en la cama improvisada,tratando de relajarme y dejando que el tren me dirja a una especie de sueo. Me encontr con que me alimentaba mucho mejor despus de haber descansado.

Capitulo 5
Un dia despues, el tren se detuvo con un chirrido. Baton Rouge! un conductor llam en la distancia. Estabamos mas cerca de New Orleans, pero el tiempo pasaba muy despacio para mi gusto. Puse mi espalda contra la pared del carro, los pasajeros se dieron cuenta y empezaron a preparar sus pertenencias para desocupar sus cuartos, mis ojos se posaron sobre un boleto verde, adornado con la impresin de un gran maletero, me arrodill y lo levante. Mr. Remy Picard, Richmond para New Orleans. Lo puse dentro de mi bolsillo y con garbo camine hacia atrs a travs del tren, hasta que sent que alguien estaba mirndome curiosamente. Me di la vuelta. Dos mujeres me estaban sonriendo a travs de la ventana de un cuarto privado, sus expresiones me desconcentraron. Una estaba trabajando en una pieza de bordado y la otra estaba escribiendo en un diario encuadernado en cuero. Ellas estaban siendo observadas con intensamente por una mujer baja, regordeta de unos sesenta aos, estaba vestida de negro, probablemente era su tia o su tutora. Abr la puerta. Seor?- dijo la mujer volvindose a m. Fij mi mirada en sus ojos azules. Creo que dejaste algo en el coche del comedor- dije. Algo que necesitas- continue copiando la voz baja y estable de Damon. Sus ojos se desplazaron, pero sent que esto haba sido diferente a la forma en que el conductor haba reaccionado a mis palabras. Cuando haba tratado de obligar al conductor, era como si mis pensamientos chocaran con acero; ahora, era como si mis pensamientos atravesaran por la niebla. Ella meneo su cabeza para escuchar con claridad. Olvide algo- repiti, sonando confusa. Pero pude sentir algo en mi mente, una especie de fusin de nuestras mentes, y supe que ella no podra pelearme. Inmediatamente, la mujer se levant. Por qu?, ah, creo- dijo dando media vuelta hacia el pasillo sin mirar atrs. Cerr la puerta metalica del coche con un click y corri las cortinas azul marino sobre la pequea ventana del pasillo. Es un gusto conocerlas- dije con una reverencia a las dos chicas. Mi nombre es Remy Picard- dije, mirando disimuladamente hacia el billete que sobresala de mi bolsillo. Remy- la chica mas alta repiti despacio, como tratando de recordarlo. Senti mis colmillos vibrar contra mis encas. Estaba tan hambriento y ella era tan exquisita Apret mis labios y me obligue a controlarme. Ahora no. Por fin! Tia Minnie nunca nos deja solas!- dijo la chica mayor. Ella se vea como de unos 16 aos. Ella cree que no somos de fiar Lo son ahora?- brome facilitando el flirteo como los elogios y las respuestas de volea de ida y vuelta*. Como humano, hubiera esperado que este intercambio terminara con un apretn de manos o con un beso en la mejilla. Ahora, todo en lo que poda pensar era en el curso que llevaba la sangre a travs de las venas de las chicas.

Me sente enseguida de la chica mayor, los ojos de la menor me veian con curiosidad. Ella olia a gardenias y a pan recin salido del horno. Su hermana- ellas tenan que ser hermanas, con el mismo cabello castao rojizo y ojos azules- olia bien, como a nuez moscada y hojas recin cadas. Soy Lavinia, y ella es Sarah Jane. Nos vamos a mudar a New Orleans.- dijo la primera poniendo el bordado en su regazo. Sabes? Estoy aburrida, vamos a extraar Richmond horrible.- dijo quejumbrosa. Nuestro pap muri- aadi Sarah Jane, su labio inferior temblo. Asent con la cabeza, pasando mi lengua a lo largo de mis dientes, sintiendo mis colmillos. El corazn de Lavinia latia mucho mas rpido al igual que el de su hermana. Tia Minnie quiere casarme. Podrias decirme como es, Remy?- Lavinia apunto al anillo en mi cuarto dedo. Poco sabia ella que el anillo nada tenia que ver con el matrimonio y todo lo que tenia que ver con cazar nias como ella a la luz del dia. Estar casado es lindo, si encuentras al hombre correcto, Crees que podras encontrar al hombre correcto?- dije, mirando hacia sus ojos. Yo yo no s. Supongo que si es como tu, entonces podre considerarme afortunada- su aliento era caliente en mi mejilla, y sabia que no podra controlarme por mucho. Sarah Jane, creo que tu tia necesita ayuda- dije mirando a sus ojos azules. Hizo una pausa por un momento y despues se disculpo y fue a encontrar a su tia. No tenia idea si la haba obligado o simplemente haba seguido mis ordenes, porque era una nia y yo un adulto. Oh, que malvado eres, Sabias?- dijo Lavinia, sus ojos brillaban al sonrerme. S- dije bruscamente. Si, soy perverso, querida Descubri mis dientes, observando con gran satisfaccin como sus ojos se agrandaban con horror. La mejor parte de alimentarse es la anticipacin, viendo a mi victima temblar, indefensa, mia. Me incline poco a poco, saboreando el momento. Mis labios rozaron su suave piel. No- jadeo. Shh- susurre tirando de ella y permitiendo a mis dientes tocar su piel, sutilmente primero, despus con mas insistencia, hasta undir mis dientes en su cuello. Sus gemidos se convirtieron en gritos, y tuve que posar mi mano sobre su boca para callarla mientras succionaba el dulce liquido. Gimio ligeramente, pero pronto se convertiran en maullidos felinos. Proxima parada New Orleans- grito el conductor, rompiendo mi concentracin. Mire por la ventana. El sol se hunda en el cielo, y el cuerpo casi muerto de Lavinia se senta pesado en mis brazos. Por fuera de la ventana, New Orleans se levanto como en un sueo, y poda ver el ocano continuar para siempre, era como mi vida estaba destinada a ser: interminables aos, interminable saciedad, interminables chicas lindas con dulces suspiros y dulce sangre. Siempre anhelante, siempre joven.- susurre satisfecho de cmo las lneas del poema de Keats citaban mi nueva vida. Seor- el contuctor toco a la puerta. Me sal del compartimiento, limpiando mi boca con mi manga. Era el mismo conductor que nos haba detenido a Damon y a mi a las afueras de Mystic Falls, y vi un destello de sospecha atravesar su rostro.

Estamos en New Orleans, y luego?- dije, el sabor de la sangre de Lavinia aun estaba en mi garganta. El conductor pelirrojo asinti. Y las seoritas? Estn consientes de? Oh, si ellas estn concientes. Dije, sin desviar mi mirada sacando el boleto de mi bolsillo. Pero ellas pidieron no ser molestadas al igual que yo. Tu nunca me viste. Jamas has estado en este compartimiento. Despus, si alguien pregunta, dices que pudieron haber sido ladrones que subieron al tren a las afueras de Richmond. Parecian sospechosos. Soldados de la Union.- invente. Soldados de la Union?- repiti claramente confundido. Suspire. Hasta no estar completamente bajo control, tendra que recurrir a borrar la memoria. Rpidamente agarre al conductor del cuello y lo rompi tan fcil como aplastar un chicharo. Despus lo lanze dentro del compartimiento con Lavinia y cerre la puerta detrs de mi. Si, los Soldados de la Union siempre hacen un caos sangriento de las cosas No?- dije retricamente. Luego, fui por Damon al coche club de los caballeros.

Captulo 6
Damon estaba desplomado justo donde lo dej, un vaso de whiskey sin tocar sudaba sobre la mesa de roble en frente suyo.

Vamos. dije con brutalidad, levantando a Damon del brazo.

El tren se estaba deteniendo, y todos los pasajeros a nuestro alrededor tomaban sus pertenencias y se alineaban detrs de un conductor quien estaba parado frente a una puerta de hierro negro que daba hacia el mundo exterior. Pero mientras nosotros no tenamos pertenencias y estbamos bendecidos con fuerza , saba que nuestra mejor apuesta era salir de la misma forma que entramos: saltando al final del furgn. Quera que ambos estuviramos lejos antes de que alguien notara que algo andaba mal.

Te ves bien, hermano Su tonalidad era clara, pero el plido de su rostro y el prpura debajo de sus ojos delataban cuan cansado y hambriento estaba. Por un instante, dese haber dejado algo de Lavinia para l, pero rpidamente descart la idea. Tena que tomar mano firme. As era como Pap sola entrenar a los caballos. Negndoles comida hasta que finalmente dejaban de tirar las riendas y se sometan a ser cabalgados. Era lo mismo con Damon. Necesitaba que lo quebrara.

Uno de nosotros debe mantener las fuerzas dije a Damon, dndole la espalda mientras caminaba hacia el ltimo vagn del tren.

El tren segua deslizndose, las ruedas haciendo chispas contra las vas de hierro. No tenamos mucho tiempo. Nos apresuramos a travs de la locomotora hacia la puerta, la cual abr fcilmente.

A las tres! Uno dos Tom su mueca y salt. Nuestras rodillas golpearon el lodo que haba debajo con un sonido seco.

Siempre tienes que lucirte no es verdad, hermano? dijo Damon, haciendo una mueca. Not que sus pantalones estaban rasgados en las rodillas por la cada, y sus manos estaban salpicadas de grava. Yo estaba intacto, salvo por un rasgn en el codo.

Deberas haberte alimentado dije levantando los hombros.

El silbido del tren chill, y mir alrededor. Estbamos al borde de New Orleans, una ciudad bulliciosa llena de humo y un aroma como la combinacin de mantequilla, lea y agua turbia. Era mucho ms grande que Richmond, la cual haba sido la ciudad ms grande que haba conocido jams.

Pero haba algo ms, un sentido de peligro que llenaba el aire. Aqu estaba la ciudad en la que podramos desaparecer.

Comenc a caminar hacia la ciudad con la sper rapidez a la que an no me acostumbraba, con Damon siguindome, sus pisadas ruidosas y torpes, pero firmes. Hicimos nuestro camino hacia Garden Street, claramente una arteria principal de la ciudad. Nos rodeaban hileras de casas tan elegantes y coloridas como casas de muecas. El aire estaba pesado y hmedo, y voces hablando francs, ingls, y lenguajes que nunca escuch creaban un mosaico de sonidos.

A Izquierda y derecha, poda ver callejones que conducan al agua, e hileras de vendedores se situaban en las calles vendiendo de todo desde frescas tortugas a piedras preciosas importadas de frica. Inclusive la presencia de los soldados de traje azul de la Unin en cada esquina, con mosquetes en sus caderas, parecan de alguna manera festivos. Era una feria en todo sentido de la palabra, el tipo de escenario que Damon habra amado cuando ramos humanos. Me gir para mirar sobre mi hombro. Completamente seguro, los labios de Damon estaban curvados en una pequea sonrisa, sus ojos brillando de una manera que no haba visto en aos. Estbamos juntos en esta aventura, y ahora, lejos de memorias de Katherine, recuerdos de nuestro padre y Veritas, quizs Damon podra finalmente aceptar y abrazar quin era.

Recuerdas cuando dijimos que viajaramos por el mundo? pregunt dndome la vuelta hacia l. Ahora este es nuestro mundo.

Damon asinti levemente. Katherine me habl de New Orleans. Una vez vivi aqu.

Y si estuviera aqu, ella querra que hicieras de esta ciudad tu hogar -vivir aqu, estar aqu, tomar tus cosas y hacer tu lugar en el mundo.

Siempre el poeta Damon sonri, pero continu siguindome.

Quizs, pero es verdad. Todo esto es nuestro. Dije incentivando, extendiendo mis manos a lo grande.

Damon se tom un momento para considerar mis palabras y simplemente dijo Muy bien entonces.

Muy bien? Repet, difcilmente esperando creer. Era la primera ver que me miraba a los ojos desde nuestra pelea en la mina.

S, te estoy siguiendo. Se gir en un crculo, sealando los varios edificios. As que, dnde nos quedamos? Qu hacemos? Mustrame este desafiante nuevo mundo. Los labios de Damon se torcieron en una sonrisa, y no poda descifrar si se estaba burlando estaba hablando seriamente. Eleg creer en lo ltimo.

Olfate el aire e inmediatamente captur una brisa de limn y jengibre. Katherine. Los hombros de Damon se pusieron rgidos; l debi haberlo sentido tambin. Sin decir una palabra, ambos nos giramos y caminamos hacia un callejn desmarcado, siguiendo a una mujer llevando un vestido lila satinado, con una cofia sobre sus oscuros rizos.

Seora llam.

Ella se dio la vuelta. Sus blancas mejillas pesadamente maquilladas y sus ojos rodeados de tinte. Pareca estar en sus treinta, y lneas de expresin arrugaban su amplia frente. Su cabello caa en ondas alrededor de su rostro, y su vestido era corto, revelando demasiado de su busto pecoso de lo que era estrictamente decoroso. Supe instantneamente que era una prostituta, una de las cuales habramos murmurado de nios y sealado cuando estbamos en la taberna de Mystic Falls.

Estn buscando pasar un buen momento, chicos? dijo lnguidamente, su mirar pasando de m a Damon, y luego otra vez. Ella no era Katherine, ni siquiera estaba cerca, pero pude ver un parpadeo en los ojos de Damon.

No creo que encontrar un lugar para quedarnos sea un problema Susurr bajo mi respiracin.

No la mates Susurr Damon en contestacin, su mandbula apenas movindose.

Vengan conmigo. Tengo unas muchachas a las que les encantara conocerlos. Parecen el tipo de chicos que necesitan aventura verdad?

Una tormenta se estaba formando, y vagamente poda escuchar relmpagos en la distancia.

Siempre estamos buscando aventuras con una linda dama. dije.

De reojo, vi a Damon endurecer su quijada, y supe que estaba luchando la urgencia de alimentarse. No luches, pens, fervientemente esperando que Damon bebiera de ella mientras la seguamos por las calles de adoqun.

Aqu estamos dijo ella, usando una larga llave para abrir la puerta de hierro forjado de una mansin cubierta de flores azules al final del callejn sin salida. La casa estaba bien cuidada, pero los edificios vecinos parecan abandonados, con pintura astillada y jardines repletos de malezas. Poda escuchar adentro el sonido alegre de un piano.

Es mi Casa de Huspedes, de la Seorita Molly. Excepto, claro, en esta casa de huspedes mostramos verdadera hospitalidad, si es eso para lo que estn de humor. dijo, batiendo sus largas pestaas. Vienen?

S, seora. Empuj a Damon a travs de la puerta, y luego la cerr detrs de nosotros.

Captulo 7
La noche siguiente miraba contento la puesta de sol sobre el puerto. Miss Molly no haba exagerado: Las chicas en su casa eran hospitalarias. Para el desayuno yo haba tenido una con el largo, pelo de seda de maz y legaosos ojos azules. An poda saborear la sangre de vino atada en mis labios. Damon y yo habamos pasado el da vagando por la ciudad, bebiendo en los balcones de hierro forjado en el Barrio Francs y las chicas que nos saludaron desde sus posiciones privilegiadas, las tiendas de sastreras finos con cerrojos de seda suntuosa en las ventanas, y las tiendas de cigarros embriagadores donde los hombres con panza redonda firmaban acuerdos de negocios. Pero de todos los lugares, me gust el puerto lo mejor. Esta era la parte vital de la ciudad, donde altos barcos llevando mercancas exticas entraban y salan. Corta el puerto, y cortas la ciudad, por lo que es tan vulnerable e indefenso como la chica Miss Molly haba sido esa maana.

Damon mir hacia afuera de los barcos y, frotando la barbilla, pensativo. Su anillo de lapislzuli brillaba la luz del sol desapareciendo. "Casi la salv."

"A quin?" le pregunt, volvindome bruscamente, la esperanza hinchazn en el pecho. "Te escabulles y te alimentas de alguien?"

Mi hermano mantuvo sus ojos en el horizonte. "No, por supuesto que no. Me refera a Katherine."

Por supuesto. Suspir. En todo caso, la noche pasada haba hecho descontento a Damon, ms que nunca. Mientras yo disfrutaba de la compaa y la sangre dulce de una nia cuyo nombre nunca sabra, Damon se haba retirado a una habitacin propia, tratando al establecimiento como si se tratara simplemente de la pensin que pretenda ser.

"Deberas haber bebido le dije por ensima vez ese da. "Deberas haber tenido tu seleccin."

"No lo entiendes, Stefan? ", pregunt Damon rotundamente. "Yo no quiero mi seleccin. Quera tener un mundo que entienda, no uno que no puedo controlar."

"Pero por qu?", pregunt, perdido. El viento cambi, y el olor a hierro, mezclado con el tabaco, el polvo de talco, y el algodn, invadi mis fosas nasales.

"Alimentndome a tiempo?", pregunt Damon con irona. "No has hecho suficiente dao?"

"A quin le importa una puta en un burdel asqueroso!" grit en la frustracin. Hice un gesto hacia el mar. "El mundo est lleno de seres humanos, y tan pronto como uno muere, otro aparece. Qu importa si alivio un alma miserable de su miseria?"

"Ests siendo descuidado, ya sabes" gru Damon. Su lengua se lanz de su boca para lamer sus labios secos, agrietados. "Alimentarte siempre que te apetezca. Katherine nunca lo hizo."

S, bueno, Katherine muri, verdad?" le dije, mi voz mucho ms dura de lo que yo quera que fuera.

"Ella odiara en lo que te has convertido" dijo Damon, deslizndose fuera de la cerca y de pie junto a m.

El olor de hierro era ms penetrante ahora, encrespndose a mi alrededor como un abrazo.

No, ella te habra odiado a ti" repliqu. "As asustado de quien eres, incapaz de perseguir lo que quieres, perdiendo tu Poder."

Yo esperaba que Damon argumentara, golpendome an. Pero en vez de eso movi la cabeza, las puntas de los caninos se retractaron apenas visibles entre los labios parcialmente abiertos.

"Me odio a m mismo. No esperara nada diferente de ella", dijo con sencillez.

Negu con la cabeza en la decepcin. "Qu te pas? Solas estar tan lleno de vida, as, listo para la aventura. Esto es lo mejor que nos ha pasado. Es un regalo, que Katherine te dio."

Cruzando la calle, un anciano pas cojeando, y un momento despus, un nio corri a hacer un recado por en la direccin opuesta.

"Escoge una y alimntate. Escoja alguna, cualquier cosa. Cualquier cosa es mejor que aqu sentado, dejando que el mundo pase.

Con eso me qued, tras el hierro y el aroma del tabaco, sintiendo el pulso de los colmillos con la promesa de una comida nueva. Agarr a Damon, que se qued a unos pasos detrs de m, hasta que nos encontramos en una salida de carril inclinado fuera del alcance de las luces de gas. La poca luz se haba reunido en un nico punto: una enfermera de uniforme blanco, apoyada en un edificio de ladrillo, fumando un cigarrillo.

La mujer levant la vista, su expresin de sorpresa se convierta en una lenta sonrisa mientras miraba a Damon. Tpica. A pesar de ser un vampiro sediento de sangre, Damon, con su mata de pelo oscuro, largas pestaas, y anchos hombros, causaba que las mujeres lo miraran dos veces.

"Quieres un cigarrillo?", pregunt ella, soplando el humo en crculos concntricos que se mezclaban con la niebla en el aire.

"No," dijo Damon a toda prisa. "Vamos, hermano."

No le hice caso, dando un paso hacia ella. Su uniforme estaba salpicado de sangre. No poda dejar de mirarla a ella y la forma en que el rojo intenso contrastando con el blanco puro. No importa cuntas veces lo haba visto desde el cambio, la sangre segua asombrndome con su belleza.

"Teniendo una mala noche?" le pregunt, inclinndome a su lado contra el edificio.

Damon me agarr del brazo y empez a tirar de m hacia las luces del hospital. "Hermano, vmonos."

La tensin en espiral en mi cuerpo. "No!" Tom un golpe violento de mi brazo para tirar contra la pared.

La enfermera dej caer su cigarrillo. La ceniza chispe, entonces se apag. Senta el bulto de mis colmillos detrs de mis labios. Era slo cuestin de tiempo.

Damon se puso en pie, agachado como si yo le ira a atacar de nuevo.

"No voy a ver esto ", dijo. "Si haces esto, yo no te perdono."

"Tengo que volver a mi turno", murmur la enfermera, dando un paso lejos de m, como si fuera a correr.

Agarr su brazo y tir de ella hacia m. Dej escapar un grito corto antes de que se cubriera la boca con la mano. "No hay necesidad de preocuparse por eso" la susurr, hundiendo los dientes en su cuello.

El lquido saba a hojas podridas y antisptico, como si la muerte y la decadencia del hospital hubieran invadido su cuerpo. Escup el lquido todava caliente en el canal y arroj a la enfermera a la tierra. Su cara estaba torcida en una mueca de temor.

Chica estpida. Ella debera haber sentido el peligro y correr mientras an poda. No hubiera sido an una cacera. Sin valor. Ella gimi, y envolv mis dedos contra su garganta y apret hasta que o el crack satisfactorio de romper los huesos. Su cabeza colgaba en un ngulo antinatural, la sangre an goteaba de la herida.

Ella no estaba haciendo ruido ahora.

Me volv hacia Damon, que me mir con una expresin de horror en su rostro.

"Los vampiros matan. Es lo que hacemos, hermano le dije con calma, mi mirada cerrada en los ojos azules de Damon.

"Es lo que haces", dijo, quitndose el abrigo sobre los hombros y lanzndolo sobre la enfermera. "Yo no. Nunca yo."

La ira impuls como un corazn en el centro de mi ser. "Eres dbil", gru.

"Tal vez sea as", dijo Damon. "Pero yo prefiero ser dbil que un monstruo." aument su voz fuerte. "No quiero participar en tu matanza. Y si alguna vez nuestros caminos se vuelvan a cruzar, te juro que vengar todos tus asesinatos, hermano."

Luego gir sobre sus talones y corri a toda velocidad de vampiro por el callejn, al instante desapareci en la niebla que se arremolinaba.

Captulo 8
04 de Octubre de 1864

Como humano, pens que sera la muerte de mi madre lo que formara el hombre en que Damon y yo nos convertiramos. Me llamaba a m mismo medio hurfano en los primeros das luego de su muerte, encerrndome en mi habitacin, sintiendo como si mi vida hubiera terminado a la temprana edad de 10 aos. Pap crea que estar de duelo era para dbiles y afeminados, as que Damon haba sido quien me haba confortado. El cabalgaba conmigo, me dejaba jugar con los nios mayores, y golpe a los hermanos Giffin cuando se burlaban de m por llorar acerca de mam durante un juego de baseball. Damon siempre fue el fuerte, mi protector.

Pero estaba equivocado. Fue mi propia muerte lo que me form.

Ahora las mesas estaban invertidas. Yo soy el fuerte, y he tratado de ser el protector de Damon. Pero mientras siempre estuve agradecido a Damon, l me desprecia y me culpa por lo que se ha convertido. Lo forc a beber a Alice, una camarera en la taberna local, lo que complet su transformacin. Pero eso me hace un villano? Pienso que no, especialmente porque el acto salv su vida.

Finalmente, veo a Damon como Pap lo ha visto: muy arrogante, muy caprichoso, muy rpido para cambiar de opinin, y demasiado lento para cambiarla.

Y como me di cuenta esta noche, mientras estoy parado en el tenue resplandor de la lmpara de gas, con el cuerpo muerto de la enfermera a mis pies: Estoy solo. Un completo hurfano. Justo como Katherine se present as misma cuando lleg a Mystic Falls y se qued en nuestro cuarto de huspedes.

As que, entonces as es como los vampiros lo hacen. Aprovechan la vulnerabilidad, consiguen que los humanos confen en ellos, y luego cuando todas las emociones estn firmemente en su lugar, atacan.

As que eso es lo que har. No se como y quin ser la prxima vctima, pero se, ms que nunca, que la nica persona a la que puedo cuidar y proteger es a m mismo. Damon est por su propia cuenta, y tambin lo estoy yo.

Escuch a Damon robar por la ciudad, movindose a velocidad de vampiro por las calles y callejones. En un momento, se detuvo, susurrando el nombre de Katherine una y otra vez, como un mantra o rezo. Luego, nada

Estaba muerto? Se habra ahogado? O simplemente estaba muy lejos para poder escucharlo?

De cualquier manera, el resultado era el mismo. Estaba solo -haba perdido la nica conexin con el hombre que una vez fui: Stefan Salvatore, el hijo obediente, el amante de la poesa, el hombre que se pona de pie por lo que era correcto.

Me preguntaba si eso significaba que Stefan Salvatore, sin nadie que lo recuerde, estaba realmente, verdaderamente muerto, dejndome ser cualquier persona.

Podra mudarme a diferentes ciudades cada ao, ver el mundo entero. Podra asumir cualquier identidad que quisiera. Podra ser un soldado de la Unin. Podra ser un empresario Italiano.

Podra ser Damon inclusive.

El sol se zambulla en el horizonte como un can cayendo a la Tierra, sumergiendo la ciudad en oscuridad. Me volv de una calle iluminada a la otra, la suela de mis botas sonando contra los adoquines de grava. Un peridico suelto vol hacia m. Lo pis en una noticia, examin una foto aguada de una chica con cabello oscuro, largo y ojos plidos.

Se vea vagamente familiar. Me pregunt si sera un familiar de alguna chica de Mystic Falls. O quizs una prima sin nombre que asista a las barbacoas en Veritas. Pero luego vi el encabezado: Asesinato brutal a bordo del Expreso Atlntico.

Lavinia. Claro.

Ya la haba olvidado. Me inclin para tomarlo y lo arrugu, arrojndolo lo ms lejos posible dentro del Missisipi. La superficie del agua estaba turbia y turbulenta, moteada con la luz de la luna. No poda ver mi reflejo -no poda ver nada ms que un abismo de negrura tan profundo y oscuro como mi nuevo futuro. Podra seguir eternamente, alimentndome, matando, olvidando, y repetir el ciclo?

S. Cada instinto e impulso que tena gritaba s.

El triunfo de acercarme a mi presa, tocando mis colmillos en la suave piel que cubra sus cuellos, escuchando sus latidos pausarse a un sordo ruido y sentir su cuerpo aflojarse en mis brazos Cazar y alimentarme me hacan sentir vivo, completo; me dieron un propsito en el mundo.

Era, despus de todo, el orden natural de las cosas. Los animales mataban animales dbiles. Cada especie tena su enemigo. Me estremec al pensar que monstruo sera lo suficientemente poderoso para cazarme.

La brisa salada flotando del agua estaba atada con el hedor de cuerpos sucios y comida podrida -muy lejos de los aromas al otro lado de la ciudad, haba esencias de perfume floral y polvo de talco colgaba pesadamente en el aire de las amplias calles. Aqu las sombras abrazaban cada esquina, susurros se levantaban y caan con la corriente del ro, e hipos de ebrios perforaban el aire. Estaba oscuro. Peligroso.

Me gustaba bastante.

Dobl la esquina, siguiendo mi olfato como un sabueso siguiendo el rastro de una coneja. Flexion mis brazos, listo para atacar -un ebrio empapado en gin, un soldado, una dama en la oscuridad. La vctima no importaba.

Dobl nuevamente, y el aroma metlico de la sangre se acerc ms. El olor era dulce y humeante. Me concentr en l, en la anticipacin de sentir mis colmillos hundirse en un cuello, en preguntarme de quien sera la sangre que estara bebiendo, que vida estara robando.

Continu caminando, apresurando mi paso mientras rastreaba el aroma hacia una annima calle trasera alineada con un boticario, una tienda, y una sastrera. La calle era una rplica de nuestra Calle Principal en Mystic Falls. Pero mientras nosotros tenamos solo una, New Orleans deba tener una docena, si no cientos, de estos corredores con comercios.

El xido olor a hierro era ms fuerte ahora. Segu giros y vueltas, mi hambre creciendo, quemando, abrasando mi piel hasta que finalmente, finalmente llegu a un bajo edificio color melocotn. Pero cuando vi la seal pintada sobre la puerta, me detuve. Salchichas colgaban en la sucia ventana del edificio, trozos de carne colgaban del techo como un grotesco juguete para nios; costillas restaban en hielo debajo del mostrador, y al final, completas carcasas colgaban, drenando sangre en largas cubetas.

Era una carnicera?

Suspir con frustracin pero el hambre me oblig a empujar la puerta de todas maneras. La cadena de hierro se rompi fcilmente, como si no fuera ms resistente que un hilo. Una vez adentro, mir las carcasas ensangrentadas, momentneamente hipnotizado por la sangre cayendo a las cubetas, una gota a la vez.

Sobre el ruido de la sangre cayendo, escuch un ligero ping, no ms fuerte que el sonido de un ratn moviendo sus bigotes. Seguido por leves pisadas sobre concreto.

Me ech hacia atrs, mis ojos mirando de esquina a esquina. Ratones corran debajo del suelo, y el reloj de alguien sonaba en el edificio continuo. Todo lo dems estaba silencioso. Pero el aire a mi alrededor repentinamente se senta espeso, y el techo ms bajo, y extremadamente me di cuenta de que no haba puerta de salida en este cuarto de muerte.

Quin est ah? Llam en la oscuridad, dando vueltas, mis colmillos expuestos. Y luego vino el movimiento. Colmillos, ojos, el ruido de pisadas me encerraron desde todas las esquinas.

Un bajo gruido gutural hizo eco en las paredes ensangrentadas de la tienda, y con un repugnante choque me di cuenta que estaba rodeado por vampiros que lucan demasiado listos para atacar.

capitulo 9
e inclin lentamente, mis colmillos alargados. La pesada esencia de la sangre penetr cada rincn de la habitacin, haciendo mi cabeza girar. Era imposible saber donde atacar primero.

Los vampiros grueron de nuevo, y emit un gruido bajo en respuesta. El crculo se cerr aun ms estrecho a m alrededor. Haba tres de ellos, y estaba atrapado, como un pez en una red, un ciervo rodeado por lobos.

Que crees que ests haciendo? uno de los vampiros pregunt. l pareca estar a mediados de sus aos veinte y tena una cicatriz que corra a lo largo de su cara, desde su ojo izquierdo hasta la esquina de su labio.

Soy uno de ustedes Dije, levantndome ligeramente, mostrando mis colmillos.

Oh, l es uno de nosotros! Dijo un viejo vampiro con una voz cantante. l llevaba lentes y un chaleco sobre una camisa blanca de cuello. Pero por los colmillos y sus ojos enrojecidos, l podra haber sido un contador o un amigo de mi padre.

Mantuve mi rostro impasible. No tengo problemas contigo, hermanos.

Nosotros no somos tus hermanos Dijo otro con el cabello rojizo. l no pareca mayor de quince. Su cara era suave, pero sus ojos verdes eran duros.

El ms viejo dio un paso adelante, metiendo su dedo huesudo contra mi pecho como si fuera una estaca de madera. Entonces, hermano, agradable noche para cenar o morir. Qu piensas t?

El joven vampiro se arrodill a mi lado, mirando dentro de mis ojos. Parece que l va hacer las dos cosas esta noche. Chico afortunado Dijo moviendo mi cabello. Trat de darle una patada, pero mi pie se mantuvo en el aire sin causar dao.

No, no, no Mientras el vampiro con cicatrices mir sin decir nada, el chico agarr mis brazos y tir de ellos tan bruscamente y abruptamente desde atrs en m que me qued con la boca abierta. No seas irrespetuoso. Nosotros somos tus mayores. Y t has hecho ya ms que faltas de respeto, si la casa de la Srta. Molly es alguna indicacin l arrastr su nombre como si fuera un benigno, un amable distinguido caballero del Sur. Slo que las garras de acero en mis miembros traicionaban que l no era nada de eso.

No hice nada Dije, pateando de nuevo. S iba a morir, entonces iba a morir en una pelea.

Ests seguro? pregunt, mirando abajo hacia m con disgusto. Trat de girarme lejos, pero aun no poda moverse.

El vampiro mayor ri entre dientes. No puede controlar sus ansias. Impulsivo, eso es. Dmosle una probada de su propia medicina con un gran impulso, l me libero de su agarr, empujndome hacia adelante con una fuerza que nunca antes sent. Me golpe contra la pared de yeso con un crujido y ca sobre mi hombro, mi cabeza agrieto los suelos de madera.

Me agach bajo mis atacantes, comprendiendo que si sobreviva de este encuentro, no sera por la fuerza. No quise hacer nada. Lo siento Die, mi voz quebrndose en la palabra.

T no queras hacer qu? pregunt el joven vampiro, un destello en sus ojos. El sonido de madera rompindose asalto mis odos. Me estremec. Podra un vampiro estacar a otro? No era una pregunta que quera responder de manera difcil.

S. S! No era mi intencin entrar aqu. No saba que alguien estaba aqu. Slo acabo de arribar de Nueva Orleans Dije, luchando por un pretexto.

Silencio! Orden, avanzando hacia m, una pieza de madera en su mano. Presion mi espalda contra la pared daada. As que esta era la manera en que iba a terminar. Con mi muerte en una improvisada estaca, muerto por uno de mi propia especie.

Dos manos aplastaron mis brazos, mientras que otras dos apretaban mis tobillos juntos con tanta fuerza que senta como si estuviera atrapado bajo rocas. Cerr mis ojos. Una imagen de Padre yaciendo boca abajo en el piso de su estudio pas en mi mente, y sacud mi cabeza en agona, recordando su sudor, su cara aterrada. Por supuesto, estuve tratando de salvarlo, pero l no saba eso. S l estaba mirando, como un ngel o un demonio o un mero fantasma condenado a rondar por el mundo, l habra estado encantado de ver esa escena desenvolverse.

Apret mis ojos con ms fuerza, tratando de evocar ms de otros recuerdos para que pasaran por mi mente, uno que me llevara a otro lugar, otro tiempo. Pero todo lo que poda pensar era en mis victimas, en el momento cuando mis colmillos se deslizaban dentro de su piel, sus gemidos lastimeros descendiendo hacia el silencio, la sangre brotando bajo mis colmillos y mi barbilla. Pronto, toda la sangre que haba tomado sera liberada, filtrndose fuera de mi propio cuerpo y regresada a la Tierra, estaba a punto de dejarme morir, esta vez de verdad, para siempre, en este piso de madera.

Suficiente! Una voz femenina rebano a travs del montaje en mi mente. Inmediatamente, los vampiros dejaron mis manos y pies. Mis ojos se abrieron de golpe, y mir a una mujer deslizndose a travs de una estrecha puerta de madera detrs de ella. Su largo cabello rubio descenda en una sola trenza bajando por su espalda, y ella vesta unos pantalones de hombre negros y tirantes. Era alta, aunque ligera como un nio, y todos los otros vampiros se apartaron de ella con miedo.

T Dijo ella, arrodillndose junto a m. Quin eres? sus ojos mbar miraron fijamente los mos. Ellos eran claros y curiosos, pero haba algo sobre ellosla oscuridad de las pupilas, tal vezque pareca ser mayor y muy sabia, lo cual mantena un contraste con sus sonrosadas mejillas, su cara sin arrugas.

Stefan Salvatore Le respond.

Stefan Salvatore Ella repiti en un perfecto acento italiano. A pesar de la burla, su voz no pareca cruel. Corri un dedo amablemente a lo largo de mi mandbula, luego puso su palma contra mi pecho y me presion contra la pared, con fuerza. La rapidez del movimiento me sorprendi, pero mientras me sent, con pesar y desamparado, ella llev su otra mueca hacia su boca, usando sus colmillos para a travesar la vena. Arrastr su mueca a lo largo de sus dientes, creando un pequeo chorro de sangre.

Bebe orden, acercando su mueca a mis labios.

Hice lo que me dijeron, obteniendo unas cuantas gotas del lquido bajando por mi garganta antes de que ella tirara de su mano lejos. Eso es suficiente. Esto debera arreglar tus heridas, en todo caso.

l y su hermano has estado causado estragos en todo la ciudad Dijo el vampiro mayor, su improvisada estaca me sealaba como un rifle.

Simplemente yo. Dije apresuradamente. Mi hermano no tuvo parte en eso Damon nunca podra sobrevivir a la ira de esos demonios. No es un estado debilitado.

La vampira rubia arrug su nariz mientras se inclin aun ms cerca de m.

T tienes qu, Una semana de edad? pregunt, inclinndose hacia atrs en sus talones.

Casi dos semanas Dije desafiante, levantando m barbilla.

Ella asinti con la cabeza, un atisbo de sonrisa en sus labios, se puso de pie, escaneando la tienda. La pared de yeso hundida en una parte, y la mancha de sangre en el suelo y las paredes manchadas, como si un nio hubiera estado en el centro de la habitacin y diera vueltas con un pincel mojado. Ella chasque la lengua, y tres vampiros hombres simultneamente dieron un paso hacia atrs. Me estremec.

Percy, ven aqu, y trae ese cuchillo Dijo ella.

Con un suspiro, el joven vampiro sac un largo cuchillo tallado desde atrs de su espalda.

l no estaba siguiendo las reglas Dijo l con petulancia, recordandome a los chicos rudos regresando a casa. Ambos eran abusivos, siempre listos para patear un nio en el jardn de la escuela y luego dar vuelta y decirle a un maestro que ellos no haban tenido nada que ver con eso.

Ella tom el cuchillo y lo mir fijamente, corriendo la yema de su dedo sobre la cuchilla reluciente. Entonces ella extendi su mano de regreso hacia Percy. l vacil un momento, pero finalmente dio un paso hacia adelante para tomarla. Justo entonces los caninos ojos de la chica se ampliaron y enrojecieron. Con un gruido, ella apualo a Percy a la derecha de su pecho. l cay de rodillas, doblndose sobre un agnico silencio.

T cazaste este vampiro por hacer una escena en la ciudad Ella herva, hundiendo el cuchillo ms profundo. Y sin embargo, Tu intentas acabar con l en este espacio pblico, en esta tienda? T eres simplemente tan tonto como l.

El joven vampiro se puso de pie. Sangre corra hacia abajo por la parte del frente de su camisa, como si l hubiera derramado el caf sobre s mismo. l hizo una mueca mientras tiraba del cuchillo fuera con un sonido de succin. Lo siento Jade.

Gracias La mujer sostuvo su mueca hacia la boca de Percy. A pesar de su aspecto juvenil y aparentemente temperamento violento, ella tambin tena una calidad de madre que los otros vampiros parecan aceptar, como si las pualadas fueran tan normal para ellos como un ligero golpe podra ser para un alegre nio.

Ella se gir hacia m. Lamento tus problemas, Stefan. Ahora, Puedo ayudarte a seguir tu camino? pregunt.

Mir a m alrededor salvajemente. Haba pensado que no podra escapar de esta habitacin. Yo

No tengo algn lugar hacia donde ir Dijo ella con un suspiro, terminando mi pensamiento. Mir hacia los otros vampiros, quienes estaban ahora acurrucados en la esquina de la habitacin, inclinando las cabezas en una conversacin.

Simplemente me ir Dije, arrastrando mi pie. Mi pierna estaba bien, pero mis brazos estaban entumecidos, y mi respiracin se volvi errtica. Con vampiros locales mirando cada movimiento mo, Dnde podra ir? Cmo podra alimentarme?

Tontera, tu vendrs con nosotros Dijo, volvindose sobre sus talones y saliendo por la puerta. Seal hacia el joven vampiro y el nico que llevaba lentes. Percy y Hugo, qudense y limpien este lugar.

Tuve que prcticamente correr para caminar a su ritmo y el alto vampiro con cicatrices que haba visto mi tortura. Necesitas a alguien que te muestre alrededor explic ella, pausando nicamente un poco. Este es Buxton Dijo, agarrando el codo del vampiro con la larga cicatriz.

Caminamos calle tras calle hasta que nos acercamos a una iglesia con una alta torre.

Nosotros estamos aqu Dijo, volvindose bruscamente al entrar en la puerta de hierro forjado. Sus botas hicieron eco contra el camino empedrado que conduca a la parte trasera de una casa. Ella abri la puerta, y un olor a humedad me saludo. Buxton inmediatamente camin a travs de la sala y subi por un conjunto de escaleras, dejndome a m y a la joven vampira femenina solos en la oscuridad.

Bienvenido a casa Dijo ella, extendiendo sus manos a lo ancho. Hay un montn de habitaciones sin usar escaleras arriba. Encuentra una que se adapte a ti.

Gracias mientras mis ojos se ajustaron a la oscuridad, mir mi entorno. Negras cortinas de terciopelo atadas con una cuerda de oro bloqueaba cada ventana. Motas de polvo flotaban en el aire, y marcos dorados de pinturas cubran las paredes. El mobiliario era gastado, y solo poda distinguir dos amplias escaleras con lo que parecan como corredores orientales y, en la siguiente habitacin un piano. Aunque en algn momento debera de haber sido una grandiosa casa, ahora las sucias paredes estaban agrietadas y sin pintura, y telaraas colgaban sobre los candelabros de oro y cristal por encima de nosotros.

Siempre entra por la parte de atrs. Nunca corras hacia atrs las cortinas. No vueltas a traer a nadie aqu. Entiendes, Stefan? Ella me mir intencionalmente.

S Dije, corriendo un dedo a lo largo de la chimenea de mrmol, cortando una ruta en el polvo de un centmetro de espesor.

Entonces, creo que podra gustarte aqu Dijo.

Me gir encarndola, asintiendo en acuerdo. Mi pnico se haba calmado, y mis brazos ya no temblaban.

Soy Lexi Dijo ella, tendiendo su mano hacia a m, me permit subirla a mis labios y besarla. Tengo la sensacin de que t y yo seremos amigos por mucho tiempo.

capitulo 10
Me despert cerca de cuando el atardecer se asentaba sobre la ciudad. Desde mi ventana, poda ver el sol naranja brillante hundirse detrs de una blanca aguja. La casa entera estaba en silencio, y por un momento, no poda recordar donde estaba. Luego todo volvi a mi mente: la carnicera, los vampiros, yo siendo arrojado contra la pared.

Lexi.

Como si fuera el momento justo, se desliz en la sala, apenas hizo ruido mientras abri la puerta. Su cabello rubio estaba suelto sobre los hombros, y ella llevaba un sencillo vestido negro. Si se miraba rpidamente, podra confundirse con una nia. Pero me di cuenta por los ligeros pliegues alrededor de los ojos y la plenitud de sus labios que ella haba sido una mujer hecha y derecha, probablemente alrededor de diecinueve o veinte aos. No tena idea de cuntos aos ella haba vivido desde entonces.

Ella se sent en la orilla de mi cama, peinando hacia atrs mi cabello.

Buenos tardes, Stefan, dijo ella, un brillo travieso en los ojos. Ella agarr un vaso de lquido oscuro entre los dedos . Te dormiste, seal.

Asent. Hasta que no me sumerg en la cama de plumas en el tercer piso de la casa, no me haba dado cuenta que poco haba dormido en la semana pasada. Incluso en el tren, siempre estaba en movimiento, cauteloso de los suspiros y ronquidos de mis compaeros de viaje y siempre, siempre del repiqueteo constante de la sangre corriendo por sus venas. Pero aqu no haba latidos de corazones que me impidiera dormir.

Compr esto para ti, ?dijo ella, levantando el vaso. Lo alej. La sangre ola rancia, amarga.

Necesitas beber, dijo ella, sonando como cuando le hablo a Damon que no me ayudo sino que me dio una pequea punzada de irritacin, y pena. Me acerqu el vaso a los labios y beb un sorbo pequeo, luchando contra el impulso de escupir. Como esperaba, la bebida sabia como agua estancada y el olor me hizo sentir vagamente enfermo.

Lexi se rio para s misma, como si disfrutara de una broma privada. Es sangre de cabra. Es Buena para ti. Te ibas a enfermar, en la manera en como estabas comiendo. Una dieta hecha exclusivamente de sangre humana no es buena para la digestin. O el alma.

No tenemos almas, me burl. Pero traje la copa a los labios una vez ms.

Lexi suspir y tom el vaso, colocndolo en la mesita de noche junto a m. Hay tanto que aprender, susurr, casi para s misma.

?Bueno, no tenemos ms que tiempo, no es as? seal. Fui recompensado con una sonrisa amplia, que fue sorprendentemente alta y gutural proviniendo de su cuerpo, de nia abandonada.

Captas rpido. Vamos. Levntate. Es tiempo de ensearte nuestra ciudad, ?dijo ella, y me entreg una camisa blanca y pantaln claro.

Despus de cambiarme, la segu por las estridentes escaleras de madera, donde los otros vampiros se arremolinaban en el saln de baile. Iban vestidos, pero todos parecan ligeramente pasados de moda, como si hubiesen salido de uno de los muchos retratos en la pared. Hugo estaba sentado al piano, tocando una meloda de Mozart fuera de tono, mientras usaba una capa de terciopelo azul. Buxton, el ms corpulento y violento de los vampiros, estaba usando una blanca camisa suelta con flecos y Percy se haba desvanecido en pantalones y tirantes que le hizo parecer como si estuviera llegando tarde a jugar un partido de pelota con sus compaeros de escuela.

Cuando me vieron, los vampiros se congelaron. Hugo logr una leve inclinacin de cabeza, pero el resto slo se qued en un silencio sepulcral.

Vmonos! ?orden Lexi, liderando nuestro grupo hacia la puerta, pasando el camino de pizarra, a travs de callejuelas zigzagueantes, y, finalmente, a una calle marcada Bourbon. Cada entrada llevaba a un bar poco iluminado, de los cuales los clientes ebrios tropezaban en el aire de la noche. Las mujeres vestidas sugestivamente se reunan en grupos por debajo de toldos, y parranderos actuando como estpidos, listos para rer o luchar en cualquier momento. De inmediato supe por qu Lexi nos trajo aqu. A pesar de nuestras vestimenta extraas, no llambamos ms la atencin que cualquiera de los excitados parranderos.

Mientras caminbamos, los otros me flanqueaban, mantenindome en el centro de su crculo todo el tiempo. Saba que estaba siendo observado rigurosamente, y trat de no estar afectado por el olor de la sangre y el ritmo de de los palpitantes corazones.

Aqu! dijo Lexi, sin preocuparse de consultar al resto del grupo mientras ella empujaba una puerta de saln que deca MILADIES en letra floreada. Estaba impresionado por su osada, all en Mystic Falls, solo las mujeres de dudosa reputacin entraran en un bar. Pero como me estaba dando cuenta rpidamente New Orleans no era Mystic Falls.

El piso de Miladies estaba cubierto de serrn, e hice una mueca al abrumador olor agrio de sudor, whisky y agua de colonia. Las mesas estaban repletas de hombro a hombro con hombres jugando cartas, apostando y chismeando. Un lado entero del salon estaba lleno de soldados de la Union, y en otro rincn, un grupo heterogneo formado por msicos con un acorden, dos violines y una flauta que estaba tocando una versin desenfadada de "El Himno de Batalla de la Repblica."

Qu piensas? pregunt Lexi, llevndome al bar.

Esto es un bar de la Union? ?pregunt. La Armada Union haba capturado a la ciudad meses atrs, y los soldados se mantenan centinelas en casi todos los rincones, manteniendo el orden y recordando a los Confederados que la guerra que estaban peleando pareca ser una causa perdida.

Si. Sabes lo que significa, cierto?

Escanee la habitacin. Aparte de los soldados, era una muchedumbre solitaria. Los hombres solteros ahogaban su soledad en las mesas de madera, apenas reconociendo a sus vecinos. Los camareros llenaban los vasos con un aire mecnico, no pareciendo visualizar las personas a las que le vertan su mercanca.

Lo entend inmediatamente?. Aqu todo el mundo es un extrao de paso

?Exactamente, ?sonri Lexi, claramente satisfecha de que lo estuviese entendiendo.

Buxton aclar su garganta en desaprobacin. No puedo decir que no le agradara, que el estaba esperando por un desliz mo para que pudiera estacarme sin incurrir en la ira de Lexi.

Hugo, consguenos una mesa! orden Lexi. Hugo caminaba con su cuerpo fornido a una mesa tosca junto a la banda. Antes de que pudiera abrir la boca, los soldados de azul en la mesa se miraron y se levantaron, dejando tazas a medio llenar atrs.

Lexi sac dos sillas. Stefan, sintate a mi lado.

Me sent, vagamente avergonzado de ser tan obediente, como un nio. Pero me record que incluso Hugo sigui su ejemplo. Lexi tena poder, y saba cmo usarlo.

Percy, Hugo y Buxton tambin se sentaron alrededor.

Ahora, dijo Lexi, teniendo una de las jarras de cerveza abandonada y agitndola en el aire, mientras la camarera se acerc a nosotros. Vamos a ensearte como comportarte en pblico.

Mis mejillas se enrojecieron con ira?. Me estoy comportando, dije con los dientes apretados. A pesar del hecho de que hay tanta gente que es casi imposible concentrarse.

Percy y Hugo se rieron.

El no est listo dijo Buxton en un tono spero.

Si, lo esta. Las palabras de Lexi eran bajas y con una ligera amenaza. Buxton apret la mandbula, claramente tratando de controlar su temperamento. Me revolv en mi silla. De repente me sent como de diez aos otra vez, con Damon protegindome de los hermanos Giffin. Solo que esta vez era una chica defendindome. Estaba a punto de sealar que no necesitaba que Lexi respondiera por mi cuando puso una mano en mi rodilla. El toque fue gentil y me calm.

?Se vuelve ms facil, ?dijo ella, brevemente capturando mis ojos. Asi que, leccin uno, afirm, dirigindose a todo el grupo. Una bondad de su parte, me di cuenta, ya que yo era el nico quien no saba los puntos ms finos de ser un vampiro. Leccin uno es aprender a obligar sin llamar la atencin a ti mismo. Ella se ech hacia atrs y mir a la banda. No me gusta esta cancin. Stefan, qu cancin te gustara escuchar?

?Uh ?mire alrededor de la mesa, confuso. Percy rio de Nuevo, pero par cuando Lexi lo mir?. God Save the South? ?dije dudoso. La primera cosa que vino a mi cabeza fue un tono que Damon sola silbar cuando estaba de permiso del ejrcito.

Lexi desliz su silla hacia atrs, las piernas levantando una capa de aserrn. Ella se pase hacia la banda y mir a cada uno de los miembros en el ojo mientras deca algo que no poda escuchar.

La banda se detuvo en el medio del coro e inmediatamente cambi a God Save the South.

Hey! grit un soldado. Sus camaradas se vieron uno al otro, claramente preguntndose porque un bar de la Union se haba repentinamente inspirado tocar una cancin en favor de Sur.

Lexi sonri, como si stuviese encantada con su truco. Estas impresionado?

Mucho, dije, de verdad.Hasta Percy y Hugo asintieron en acuerdo.

Lexi tomo un sorbo de su cerveza. Tu turno. Elige a alguien, ?dijo ella.

Mir alrededor del bar, mis ojos capturaron una camarera de pelo oscuro. Sus ojos eran de color marrn oscuro, y su pelo recogido en un moo bajo en la nuca de su cuello. Sus labios estaban separados, y ella llevaba un colgante camafeo en la muesca de su cuello. En una fraccin de segundos entre ver y reconocer, me record a Katherine. Pens en mi primera visin de la Seorita Molly, y cmo confund a ella con Katherine tambin. Se senta como si mi creadora estaba decidida a atormentarme en Nueva Orleans.

Ella, dije, asintiendo hacia la chica.

Lexi me mir bruscamente, como si ella saba que haba una historia detrs de esta decisin. Pero ella no se entrometio.

?Aclara tu mente, ?dijo en su lugar, y permite que tu energia entre en ella.

Asent, recordando el momento en el tren cuando mis pensamientos haban tocado los de Lavinia. Fij la mirada en la camarera. Ella se rea, con la cabeza inclinada hacia atrs hacia el techo, pero tan pronto como mi enfoque se concentr en ella, sus ojos bajaron hacia mi, casi como si hubiese ordenado que lo hiciera.

Bien, murmur Lexi. Ahora, usa tu mente para decirle lo que quieres de ella.

Esa era la pieza que me faltaba. Cuando trate de obligar al conductor, haba tenido cientos de pensamientos acerca de los posibles escenarios que podan haber pasado durante nuestra interaccin, pero no ped ninguno de ellos.

Ven aqu, demand, mirndola a sus ojos de chocolate lquido. Ven a m. Por un momento ocup su lugar detrs de la barra, pero luego dio un paso vacilante hacia adelante. S, sigue adelante. Dio un paso hacia adelante de nuevo, esta vez con ms confianza, haciendo su camino hacia m. Haba esperado que luciera aturdida, casi como si estuviera sonmbula. Pero ella no pareca estar en trance. Para cualquier transente, simplemente podra haber venido a nuestra mesa para tomar nuestros pedidos.

Hola, dije cuando nos alcanzo.

No pierdas el contacto visual, susurr Lexi. Dile lo que quieres que haga ahora.

Sientate, ?pens- Y casi instantneamente la muchacha se acu entre m y Buxton, su muslo caliente contra el mo.

Hola, dijo sin parpadear. Esta es la cosa ms extraa, pero de repente simplemente sabia que necesitaba sentarme contigo.

Soy Stefan, dije, estrechando su mano. Mis colmillos se alargaron, y los extremos de mi estomago se encogieron. La quera. Demasiado.

?No nos avergences, ?fueron las ltimas palabras de Lexi antes de que se volteara a ver a la banda. Era claro mientras que ella no toleraba ninguna de mis acciones posteriores, no estaba necesariamente condenndolas.

Invitame afuera, pens, poniendo mi mano en el muslo de la camarera. Pero as como yo pensaba las palabras, mir a Lexi, rompiendo mi relacin con la chica.

La chica se movi, se agarr el cabello y luego lo dej caer sobre su espalda. Ech un vistazo a la banda, frotando su dedo ndice en el borde de un vaso.

Invtame afuera, pens otra vez, reenfocando mi atencin totalmente a ella.

El sudor picaba en mi sien. Haba perdido la conexin para siempre

Pero luego dio una leve inclinacin de cabeza. Sabes, muy fuerte el sonido aqu, y quiero hablar contigo. Te importara si salimos? , pregunt, mirndome fijamente.

Me levante, mi silla raspando contra el suelo. Me gustara mucho eso, dije, ofreciendo mi brazo.

?Trela de vuelta viva, chico, o me tendrs que dar cuentas, ?dijo una voz tan baja que me pregunte si la imagine.

Pero cuando me di la vuelta, Lexi sonri apenas mientras ondeaba su mano.

capitulo 11
Fuera, deje que la chica me guiar fuera de la ebria multitud y hacia un callejn detrs de un bar llamado Calhouns. Lo siento ella dijo casi sin respiracin No s que me paso. Usualmente no soy tan descarada, es slo que Estoy agradecido por eso dije, interrumpindola. Ella se estremeci, y puse mis brazos alrededor de su delgada figura. Instantneamente, ella se apart. Ests tan frio! ella dijo con un tono acusador. Lo estoy? pregunt, fingiendo indiferencia. Quieres besarme, pens.

Ella se encogi de hombros. Est bien. Es slo que soy tan sensible al cambio de temperatura. Pero es una manera en la que ambos nos podemos calentar Ella sonri tmidamente, luego se levanto sobre la punta de sus pies. Sus labios se presionaron sobre los mos, y por un momento, me permit disfrutar su calor y sentir la sangre de la chica corriendo por sus venas mientras ella se entregaba a m. Luego me lance por su cuello. Au! Ella protest, tratando de apartarme. Detente! Sucumbirs, porque si lo haces te dejare vivir, pens, usando cada fibra de mi ser para obligarla en este momento crucial. Ella me mir, haba confusin en sus ojos, antes de que cayera en mis brazos, con su rostro como una mscara con satisfaccin por el sueo.

Tome unos cuantos sorbos ms de la sangre, todo muy consciente de que Lexi y los dems estaban adentro. Luego levant a la mujer sobre sus pies. Haba sido cuidadoso. Los agujeros que le haba hecho en su cuello eran diminutos, casi imposibles de ver con la visin humana. An as, ajuste su bufanda alrededor de su cuello para cubrirlos. Despierta susurr suavemente.

Sus ojos se abrieron, con la mirada desenfocada. Que Dnde estoy? Poda sentir su corazn latiendo ms rpido, poda sentirla lista para lanzar un grito.

Estabas ayudando a un cliente borracho le dijePuedes irte. YO simplemente me estaba asegurando de que estuvieras bien.

Ella me puso atencin, relajando su cuerpo. Me disculpo, seor. Usualmente, los clientes no se ponen tan ruidosos en Miladies. Gracias por ayudarme. Le dar un whiskey, va por cuenta de la casa ella dijo, guindome el ojo. Camine hacia Miladies detrs de ella, y fui recompensado con la lenta sonrisa de Lexi desde la mesa de la esquina. Buen trabajo, chico. Segu a la chica hasta que regreso a su posicin a salvo detrs del brillante mostrador de madera del bar. Cul es tu veneno? ella pregunto, con la botella de whiskey en la mano. Pareca plida, como si estuviera padeciendo de una ligera gripa. Mientras tanto, su sangre estaba caliente en mi estmago. He bebido lo suficiente, gracias seorita dije, mientras tomaba su mano y la llevaba a mis labios, besndola tan suavemente como haba marcado su cuello.

Capitulo 12

La siguiente noche Lexi llam a la puerta de mi dormitorio. Llevaba un abrigo negro y unos pantalones a juego. Una gorra ocultaba la mayora de su cabello, con excepcin de un poco de mechones que caan a perderse en la figura de su rostro.

"Me sent orgullosa de ti la otra noche" dijo ella. Sonre, a pesar de mi mismo. Era sorprendente lo rpido que me tom buscar la aprobacin de Lexi. "Cunto tomaste de la camarera?" "No demasiado. Pero quiero ms" Admit.

Una mirada que no pude descifrar verdaderamente pas sobre su rostro. "Yo Sola ser como tu, sabes. Pero cuanto ms comida de humanos, ms hambriento te pones. Es una maldicin. Pero hay otras maneras. Has buscado por la "sangre" de animales?"

Negu con la cabeza. "Bien, afortunadamente para ti, voy a cazar ahora" dijo ella "y tu vas a ver conmigo. Ponte ropa oscura y encuentrame escaleras abajo en cinco minutos"

Me encog de hombros sobre una oscura, chaqueta de militar que haba encontrado colgando en el armario y corri de prisa escaleras abajo, poco dispuesto a alejarme cazando con Lexi ni siquiera por cinco minutos. Mientras me erizaba ante los comentarios de Buxton sobre lo inexperto que era, cuando lo escuch de Lexi, yo solo estaba impaciente por una leccion sobre cmo nuestra especie sobrevivia.

Salimos de la puerta, ninguna huella de la luz del sol en el cielo negro como la tinta. Inhal el aire, descubriendo el olor de el humano ms cercano, luego me detuve cuando vi que Lexi me estaba mirando con una mirada conocida.

En lugar de girar a la izquierda, a travs del bullicio de la Avenida Bourbon, se gir hacia la derecha, deslizando a travs del costado de los rboles hasta que alcanzamos un bosque. Sobre nosotros los rboles estaban desnudos y fantasmales contra el oscuro cielo nocturno, la luna nuestra nica luz.

"Hay ciervos aqui" dijo Lexi "y ardillas, osos, conejos. Creo que hay una madriguera de zorros en ese camino" agreg ella, caminando dentro de los espesos, musgosos bosques. "Su sangre huele lo ms mundano que la sangre humana, y sus corazones laten mucho ms rapidamente"

Segu su ejemplo. Rpidamente y silenciosamente, nos precipitamos desde los rboles hacia un arbusto sin molestar la maleza. En una forma, se senta como si estuvieramons jugando un juego de escondidas , o solo jugando a cazar, de la forma en que los escolares lo hacen. Despus de todo, como un humano. Siempre haba llevado un arma para la caza. Ahora todo lo que tena eran mis colmillos.

Lexi alz una mano. Me detuve, a medio paso, mis ojos precipitndose hacia todos lados. No vi nada menos que gruesos troncos y carreras de hormigas en los dentados troncos cortados. A continuacin, sin aviso, Lexi dio una estocada. Cuando se levant , la sangre estaba goteando desde sus colmillos, y una sonrisa de satisfaccin apareci en su rostro. Una criatura tendida sobre las hojas caidas, sus piernas dobladas como si tuviera en mente correr.

Hizo un gesto hacia el trozo de pelaje rojo-anaranjado. "El zorro no esta mal. Te gustara intentarlo?" Me arrodill , mis labios encrespandose mientras hacan contacto con el pelaje en bruto. Me forc a mi mismo a cautelosamente tomar un sorbo de liquido, siquiera, en calidad que saba que era lo que Lexi quera. Lo sorb, e inmediatamente la sangre cauteriz mi lengua. La escup violentamente.

"El zorro es un gusto adquirido, supongo" Lexi dijo mientras se arrodillaba en la tierra a mi lado. "Ms para mi, por lo menos!" Mientras Lexi se alimentaba, me inclin contra el tronco de un rbol y escuch a los sonidos susurros del bosque. La brisa cambi, y de repente el olor de la sangre rica en hierro estaba en todos lados. Era dulce y picante, y no vena del zorro de Lexi.

En algun lugar , cercano, haba un corazn de un humano, batiendo a 72 tu-tus* por minuto. Cautelosamente pas desapercibido de Lexi, y me aventur pasando el perimetro del bosque. Establecido sobre el borde del lago estaba una barriada pobre. Tiendas de campaa estaban colocadas en cada ngulo, e improvisadas lineas de ropa corrian entre los postes de madera. La instalacin se vea accidental. como si los habitantes supieran que tendran que recogerla y trasladarse en cualquier momento.

El campo se vea desierto salvo por una mujer que estaba bandose, la luz de la luna golpeando su piel de marfil. Ella estaba tarareando para si misma, lavando la pasta de suciedad de sus manos y rostro. Me escond detrs de un largo rbol de roble, pretendiendo tomar a la mujer por sorpresa.

Pero entonces un grande cartel pintado sobre un arbol de vecinos capt mis ojos. Di un paso hacia el. Una rama son, la mujer dio vueltas alrededor, y pude sentir a Lexi detrs de mi.

"Stefan" murmur Lexi. Obviamente consciente de la escena que se desarrollaba . Pero esta vez, era el nico que alz la mano para silenciarla. La niebla flot sobre el retrato sobre el cartel, pero la impresin era clara:

EL ESPECTCULO DE MONSTRUOS* DE PATRICK GALLAGHER: VAMPIRO VS BESTIA. EN BATALLA HASTA LA MUERTE! OCTUBRE 8.

Parpade, y el retrato nad en mi visin. Era de un hombre con cabello oscuro con caractersticas cinseladas y unos plidos ojos azules. Sus dientes estaban al desnudo, sus caninos alargados , y l estaba agachado frente a un leon de montaa gruendo. Conoca el rostro sobre el cartel mejor de lo que me conoca. Era Damon.

* thud-thuds (ruidos sordos, en este caso del corazn: tu-tus, mmm, yo lo he interpretado asi ) * Freak Show tambin llamado Espectculo de fenmenos, o de Monstruos

capitulo 13

Damon. Muerte. Las palabras nadaron en mi mente mientras trataba de darle sentido a lo que estaba viendo. Damon estaba vivo. Pero, quin saba por cunto tiempo? Si hubiera sido capturado,Estaba sin duda dbil. Cmo iba a enfrentar a una bestia hambrienta, en una batalla y sobrevivir? La ira atraves mi cuerpo, junto con el dolor familiar de mis colmillos alargndose. Arrancando el cartel con un gruido. "Qu es?" Dijo entre dientes, sus propios colmillos al desnudo. Alc el papel. "Mi hermano," le dije, mirando sin comprender el cartel. La imagen lo haca parecer un monstruo. Mis ojos se tensaron. "La batalla es en dos das." Lexi asinti con la cabeza, mirando la hoja. "Gallagher lo encontr", dijo, casi para s misma. Negu con la cabeza, sin entender lo que quera decir. Ella suspir. "Es un gran hombre de negocios. Es dueo de una gran cantidad de lugares de la ciudad, incluyendo un circo . Siempre en busca de curiosidades para mostrar, y la gente siempre parece encontrar el dinero para asistir. Como su hermano " "Damon", le dije, cortandola. "Su nombre es Damon." "Damon", dijo Lexi suavemente, dibujando su nombre en el aire. "l no se merece esto", dije casi para mi mismo. "Tengo que ayudarlo. Pero. . . " Perdia esperanzas. Pero, qu? Cmo podra salvarlo? "Tendremos que encontrarlo", decidi Lexi. aparto las hojas y sacudio la suciedad de sus pantalones. "Confas en m?" Tena otra opcin? Mi hambre estaba olvidada, la segu a travs del bosque y de nuevo a las calles anchas, en silencio en la ciudad. "Gallagher vive en algn lugar en el Garden District con todos los Nuevos ricos. En la calle Laurel, creo ", Lexi murmur mientras teja el camino hacia el centro de la ciudad. "Esto ha sucedido antes, poco despus de Gallagher llegara a Nueva Orleans hace cinco aos". "Qu pas?", Pregunt, siguiendola de cerca detrs de su sombra.

"Encontr un vampiro. Es bueno para encontrarnos. O tal vez es bueno en encontrarlos. Pero el otro vampiro no era parte de mi familia. Y. . . "De repente se detuvo. "Qu pas con l?" Pero Lexi simplemente neg con la cabeza. Habamos llegado al Garden District, donde las calles eran anchas y los jardines de las casas victorianas eran exuberantes y expansivos. "Aqu." Se detuvo en una mansin en tonos pistacho, cerrado por una verja de hierro forjado. Magnolias y lirios derramados sobre la puerta, y el aire ola a menta. Un poco ms all, poda ver un jardn de hierbas enormes que ocupaban una quinta parte de la propiedad. Yo retroced a medida que nos acercamos, en el jardin creia una generosa cantidad de verbena. Lexi arrug la nariz. "El sabe todos los trucos", dijo con irona. Abrimos la puerta, nuestros pasos apenas crujian con la grava en el camino que rodeaba la casa. Cigarras zumbaban en los rboles de pltanos por encima de nosotros, y yo poda escuchar el ritmo de caballos en el establo. Y entonces o un gemido. "Es la parte de atrs", le dije. Lexi mir hacia el cielo, rayas naranja comenzaban a asomarse sobre el horizonte, faltaba una hora para el amanecer. "Es demasiado cerca de la madrugada", dijo Lexi. "No me di cuenta de lo tarde que es. Tengo que irme. " La mir bruscamente. "No estoy protegida." Sus dedos revolotearon a mi anillo, y me mir con timidez. El adorno Lapiz Lazuli se haba convertido en una parte tan importante de m, que me haba olvidado de lo diferente que era a otros vampiros, me hizo capaz de caminar en la luz del da. Katherine haba dispuesto que tanto Damon como yo tengamos esa proteccin. "Vamos a volver maana. Los dems nos pueden ayudar entonces ", insisti Lexi. Negu con la cabeza. "No puedo dejarlo." Los pjaros cantaban en los rboles por encima de nosotros, y desde algn lugar cercano lleg el sonido de cristales rotos. Las rayas de color naranja en el cielo se pusieron ms anchas, ms brillantes. "Lo entiendo", dijo Lexi finalmente. "Ten cuidado. No te hagas el hroe. " Asent con la cabeza,pensando, cuando volvi a levantar la cabeza, Lexi se haba ido y estaba solo. Fui rpidamente a la parte posterior de la casa,y me dirig hacia el establo. Los caballos pateaban el suelo con nerviosismo, obviamente, sintiendo mi presencia. Las puertas estaban seguras cerradas con un pasador de hierro. Agarr la cadena, fuerte, y a pesar de que apenas me haba alimentado desde la noche anterior, fue bastante fcil rasgar las cadenas con las manos desnudas. Pero algo me detuvo. No te hagas el hroe. Lexi palabras resonaban en mi mente. Se haban convertido en mi gua durante el ltimo par de das,y yo sabia que tenia tiempo de sobra para repararla. Mejor no dejar ninguna prueba de un intruso, mejor para conseguir la guia del terreno antes de hacer nada precipitado. Solt la cadena, y cay contra la puerta con un sonido fuerte metlico. Un caballo relinch. Camin hacia el otro lado de la cuadra, donde una ventana cubierta de polvo tapaba una abertura.

"Hermano?" Me susurr con voz ronca a travs de la ventana. El olor dulzn de la verbena estaba en todas partes, me mareaba y daba nauseas. En la esquina, una figura sucia luch por sentarse. Damon. Sus manos y pies estaban atados con cadenas, y su piel estaba cubierta de ronchas de color rojo furioso. Las cadenas se habian empapado de verbena. Hice una mueca de disgusto. Los ojos de Damon estaban fijos en los mos. "Me encontraste" dijo, sin emocin en su rostro. "Si eres feliz de ver que estoy a punto de morir, hermano?" "Estoy aqu para salvarte", dije simplemente. Los caballos levantaban el aserrn alrededor de la agitacion de sus pies, yo no tena mucho tiempo antes de que alguien en la casa oyera la perturbacin. Damon se encogi de hombros, un esfuerzo que claramente tuvo toda su energa. Sus ojos estaban enrojecidos y vidriosos. Un gran corte alineados en la frente, y un corte en la ceja. Se vea horrible y demacrado, era claro que no haba comido en das. Mir a mi alrededor, esperando que pudiera encontrar algo, una ardilla, un conejo, para matar y tirarla a l, pero no haba nada. "As que el asesino de sangre fra me va a salvar". Damon intent una dbil sonrisa. Se recost contra la pared, sacudiendo sus cadenas. "S, tenemos..." De repente, o el sonido de un portazo, a continuacin, el ladrido de un perro. Di la vuelta hacia la casa principal. "Qu crees que ests haciendo?", Grit una voz. Y me qued, con las manos levantadas al cielo, sin saber de quin-o qu-me haba encontrado ahora.

Captulo 14

Mis manos todava estaban en el aire, apret los labios. Ya haba aprendido que cualquier signo de estrs causaba que mis colmillos sobresalieran y mis pupilas se agrandaran; no quera prepararme para atacar hasta que supiera con que estaba tratando.

Jake? Charley? llam una voz femenina mientras dos hombres corpulentos corran hacia m desde la casa principal. Aunque eran del doble de mi tamao, definitivamente eran humanos. Cada uno agarr uno de mis brazos, aunque me fije calculando framente que me llevara a cabo slo un rpido giro para sacudirme de ambos antes de que me lance a atacar.

Pero luche con todo m ser para quedarme quieto, con las manos en el aire, esperando parecer slo un simple vagabundo. No haba ninguna garanta de que luchar me llevara a rescatar a Damon.

Una muchacha se acerc a m desde el porche y se detuvo a un pie de distancia.

Les pido disculpas, le dije. Trat de hacer que mi voz sonara como si estuviera nervioso, sin aliento. No saba que esto era propiedad privada. Soy nuevo en la ciudad, y yo estaba en la taberna, y, bueno... Baje la voz, inseguro de si mis mentiras me estaban metiendo en problemas an ms profundos.

Pensaste en robarme? La muchacha dio un paso hacia adelante. Su cabello caa en rizos rojizos por la espalda, y llevaba lo que pareca sospechosamente una corona de verbena en la cabeza. Llevaba un camisn blanco, sin embargo, llevaba puestas las botas de un hombre, y pude ver los callos en sus manos. A pesar de que era claramente de una familia acomodada, no se trataba de una muchacha mimada de la ciudad.

No. No! Yo no estaba robando, slo estaba buscando al vampiro, dije.

Ella frunci las cejas. Para robarlo...? me pregunt con firmeza, y las manos en las caderas.

No! Le dije de nuevo, sacudiendo mi brazo involuntariamente. Uno de los hombres que me sostena solt el agarre de mi brazo en sorpresa. No, dije de nuevo, obligndome a permanecer inmvil. Vi el cartel de su espectculo all abajo por el lago, y, bueno, supongo que mi curiosidad saco lo mejor de m. Me encog de hombros.

Un gallo cant. La luz del sol poco a poco se extendi por el patio trasero. Le eche un vistazo a mi brillante anillo, agradecido de que Lexi lo dejara.

Muy bien, entonces, dijo la muchacha. Ella chasque los dedos, y los dos grandes hombres soltaron mis brazos. Si usted es nuevo en la ciudad, entonces de dnde vienes?

Mys... Mississippi, le ment. Justo cruzando el ro.

Abri la boca como para decir algo, luego la cerr. Bueno, bienvenido a Nueva Orleans, dijo. No s cmo son las cosas por all en Mississippi, pero no puedes ir a escondidas a los patios traseros de la gente mirando a su ganado. Y la prxima vez puede que no te encuentres con alguien tan amable como yo.

Luch contra mis ganas de resoplar ante su idea de la amistad, dado el estado miserable de mi hermano.

Entonces, cul es tu nombre, forastero?

Stefan, le dije. Es usted la Seorita Gallagher?

Inteligente, observ con sarcasmo. Esa soy yo. Callie Gallagher.

Uno de los grandes hombres dio un paso hacia ella protectoramente.

Djennos, orden. Voy a acompaar el Sr. Stefan hasta fuera.

Gracias, dije sonando arrepentido mientras la segua todo el largo camino de grava, ms all del solar de la casa, y hacia la puerta. Gracias por confiar en m, le dije.

Quin dice que confo en usted? pregunt bruscamente, pero una sonrisa divertida se dibuj en sus labios.

Bueno, entonces, tal vez debera darle las gracias por no dejar que sus brutos me mataran.

Ella volvi a sonrer, esta vez ms amplio. Sus dientes eran como blancas perlas, y uno de sus dientes de enfrente estaba ligeramente torcido. Algunas pecas espolvoreaban su nariz hacia arriba. Ella ola dulce, como naranjas. Me di cuenta que haba pasado mucho tiempo desde que haba encontrado a una mujer hermosa por ms que el dulce olor de su sangre. Pero la crueldad dejaba a un lado su belleza, porque esta mujer era responsable de la reclusin de mi hermano.

Tal vez eres demasiado guapo para ser asesinado. Y todo el mundo merece un poco de amabilidad, no te parece?

Miraba sus manos callosas, y un pensamiento entro en mi mente. Sera demasiado atrevido de mi parte pedir ms de su bondad?

Callie entrecerr los ojos. Depende de lo que pidas.

Un trabajo, dije, enderezando los hombros.

La muchacha neg con la cabeza con incredulidad. Quieres que te contrate? Despus de que traspasaste mi propiedad?

Piensa en ello como una expresin de mi impulso y mi entusiasmo por... los monstruos, le dije, las mentiras ahora flotaban fcilmente de mi lengua. Al ser nuevo, he tenido problemas para encontrar trabajo, y para ser honesto, siempre he querido ser parte de un circo.

Ella apret la mandbula, y estaba preocupado que de pronto llamara a sus secuaces a por m. Pero entonces mir hacia arriba y hacia abajo de mis descoloridos pantalones y suspir. Tengo la sensacin de que me arrepentir de esto, pero ven abajo hasta el Lago Road maana por la noche. Necesitamos un nuevo receptor de tiquetes nuestro ltimo se fug con una de las seoras gordas. Tendrs que llegar temprano y quedarte hasta tarde. Va a ser ajetreado maana por la noche a causa de la lucha.

Cierto. La lucha, dije, una vez ms apretando los puos y tragndome las palabras de ira.

S. Ella sonri con cierta tristeza. Entonces, tendrs la oportunidad de ver a tu vampiro en accin.

Supongo que s, dije, volviendo sobre mis talones y saliendo por la puerta de hierro forjado. Pero si era por m, nadie vera al vampiro en accin porque Damon y yo nos estaramos bien lejos antes de que la pelea comience.

Captulo 15
7 Octubre, 1864

Algo ha cambiado. Quizs se trate simplemente de la edad, una clase de sper maduracin hacia el papel de un vampiro adulto. Quizs se trate de la tutela de Lexi. el hecho, que estoy enfrentado con un real desafo, un reto desafiando la muerte y simplemente s que no puedo gastar mi energa matando como deporte. Cualquiera que fuera la causa, el resultado es el mismo. Aunque el olor de la sangre todava esta en todas partes, ya no me siento obligado a cazar por deporte. La caza es distraccin. Mi hambre es algo que tiene que ser saciado rpidamente en lugar de ser divertido.

Naturalmente, la pregunta es Cmo liberar a Damon? Atacando a todo el mundo a la vista, causando una ria de destruccin? Convencer a Callie para derramar su corona de verbena, as puedo obligarla hacer lo que le pida?

Pero Callie, parece tener todo un poder propio de ella. Es muy claro para sus secuaces y para m.

Por supuesto, mi Poder es mucho ms fuerte. No tengo duda de que perseverar. Salvar a Damon y entonces tendr mi recompensa con una bebida del cuello de Callie.

Pas el da entero, caminando en mi habitacin, cortando un camino a travs del polvo que haba revestido el piso de madera. Los planes para liberar a Damon revolotearon a travs de mi cabeza, uno por uno, pero tan rpidamente como vinieron los rebat por ser demasiado atrevidos, demasiado arriesgados. Ya haba aprendido desde el asedio* a los vampiros en Mystic Falls que un falso movimiento puede causar un efecto domin de violencia y desesperacin.

Pareces un animal enjaulado dijo Lexi, apareciendo en mi puerta. Su voz era suave pero las lneas de preocupacin arrugaron su frente.

Dej escapar un gruido dbil y remov mis manos a travs de mi pelo.Me siento como un animal enjaulado.

Ya has pensado, en un plan?

! No!Expire ruidosamente.Y an no s, porque lo estoy intentando. l me odia.Mir hacia abajo, de repente avergonzado.l me culpa por convertirle en lo que somos ahora.

Lexi suspir y cerr la distancia entre nosotros. Me cogo mi mano.Sgueme.Me sac fuera de la habitacin y camin lentamente hacia debajo de las escaleras, recorriendo con sus dedos plidos los retratos a lo largo, que haban forrado las paredes. Todas las pinturas estaban cubiertas por una capa de suciedad. Quise saber cuanto tiempo habran estado colgadas en las paredes e incluso si alguno de los sujetos an vagara por la tierra, vivo muerto viviente.

En la parte inferior de la escalera, Lexi se detuvo y sac un retrato de la pared. Era ms nuevo que los dems con un gran marco de oro y el cristal pulido para brillar. Un nio pequeo rubio y de aspecto serio ,mirndome fijamente. Sus ojos azules contenan una pizca de tristeza y su hoyuelo* en la barbilla rebelda. Pareca increblemente familiar.

Mis ojos se ampliaron.Es ese t

..hermano dijo Lexi.Si.

l esMe fui apagando, sin querer terminar la frase.

No, l no es como nosotros dijo ella, trazando el hoyuelo de la barbilla del chico con su dedo ndice.

Cmo muri?pregunt.

Eso importa? dijo ella, con su voz aguda.

No, supongo que no.Toqu el borde de la foto. Por qu la tienes?.

Ella suspir. Es una conexin al pasado, de lo que sola ser antesSeal hacia abajo a lo largo de su cuerpo.Antes de que me convirtiera en esto. Es importante no perder ese hilo final de apego a la humanidad.Su mirada aument seriamente.

Saba lo que ella quera decir: Quedando conectada a su humanidad era como mantena el control y por lo que ella hizo la eleccin de solo alimentarse de animales.

As que, Ests preparado para salvarle?

Como de costumbre, Lexi no esper por una respuesta y tuve que darme prisa fuera de la puerta, al lado de ella. Juntos, caminamos en silencio hacia el sitio de Gallagher debajo de la cubierta noche oscura.

Quince minutos ms tarde giramos la esquina hacia la calle Laurel y tuvimos a la vista la casa. Un hombre alto con el pelo entrecano* estaba subiendo las escaleras de la estructura blanca zapateando cada paso con un bastn de oro en la punta*. Detrs de l, haban dos hombres trajeados de negro. Los tres estaban ocupados con una intensa conversacin.

Lexi puso su mano sobre la ma.Gallagher.

Los hombres se detuvieron en el porche.Te estoy diciendo que el vampiro que tengo, es real. Podra haberle matado y vender su sangre. Podrais hacer una fortuna con el marketing como fuente de la juventud un elixir de la vida.dijo Gallagher en trminos generales.

Mi estmago se desplom. El cuerpo de Damon estaba siendo divido incluso antes de que estuviera muerto.

Sangrereflexion un hombre fornido, frotando su calva como si fuera una bola de cristal.No, estoy seguro de cmo la gente tratara eso. Pero por cuanto venderais los colmillos?

Los hombres entraron en la casa, cerrando la puerta de madera , con un definitivo ruido sordo.

Ol el aire. El olor empalagoso de la verbena quemndose en mi nariz, pero no senta a Damon en ningn sitio.

Lexi empuj las puertas abiertas y se adelant al csped.

Qu ests haciendo?dijo entre dientes.No, creo que Damon est an aqu.

S, pero necesitas saber exactamente a que y a quien te ests enfrentando. Contra ms sepas , mejor podrs calcular cual ser el mejor curso para tomardijo ella.

Asent, y juntos nos escabullimos a travs de las sombras a la casa principal. Nos agachamos por debajo del borde una ventana y nos arrodillamos en orden para escapar del aviso, solo podramos salir de escena desplegndonos por el saln en la parte trasera de la casa. La voz de Gallagher se distanci a travs de la ventana abierta, cuando l tom asiento en una silla marrn de cuero del club, con sus pies en alto y un vaso de vino de oporto,ya en sus manos.l llevaba un gran anillo de oro en su dedo.

En la esquina lejana, Callie Gallagher estaba sentada con un mono degradado y una camisa de lino blanca. Su pelo rojo le caa por la espalda, con una trenza atada con verbena y su cabeza torcida cuando estudiaba minuciosamente un libro de contabilidad. Una guirnalda de verbena estaba colgando a lo largo de un manto de mrmol y me d cuenta de unos pocos bozales para vampiros, de la misma clase que mi padre haba usado para someter a Katherine arrojados descuidadamente sobre el final de la mesa.

Tengo algo ms que podra interesartedijo Gallagher cerrando los ojos de hombre anciano, mientras el otro se sentaba silenciosamente.No quera sacarlo fuera de la calle.

S?El hombre se inclin hacia delante. Su voz sonaba desinteresada, pero l frot sus dedos rechonchos juntos impacientemente.

El monstruo lleva un anillo. Es inusual. Plata con una piedra azul, pero pareca darle una energa adicional. Ninguno de mis hombres ha sido incapaz de quitrselo de su dedo, pero cuando l estaba muerto.

!Padre!Callie se interpuso. Los dos hombres mirndola fijamente.

S, chica?pregunt Gallagher, su voz peligrosamente baja.

He estado mirando en los libros y haremos una fortuna, si l se mantiene vivo. Es lo mejor para el show.Aunque su expresin era todo negocios, su tono realmente no son mercenario.

Mi jefeGallagher sonri tristemente.pero en la forma que la vena palpitaba en su sien, podra decir que no apreci la interposicin de Callie. Chica, puedes traernos algo de brandy?

Callie se puso de pie y sali fuera de la habitacin. Estaba sorprendido de sentir una astilla de simpata y parentesco con ella.Saba lo que era tener un padre testarudo. Nada me hubiera gustado ms que agradecrselo pero Guiseppe Salvatore siempre pens que me conoca mejor.Me atrev solamente una vez, en estar en desacuerdo con l y me mat por ello.

Como estaba diciendo, el anillo..dijo Gallagher. Recuper la atencin.

Si matas a ese monstruo, te lo comprar todo.Los colmillos, la sangre, el anillo. Todo. Y te dar a ti un precio muy buenodijo el hombre anciano con una voz temblorosa,apenas ocultando su emocin.

Antes de que pudiera saltar, aplastando el cristal que me separaba del hombre que estaba intentando vender a mi hermano en piezas y pedazos , un puo fuerte de hierro apret mis brazos detrs de m y me arrastr fuera hacia la calle.

Agarrat a ti mismo, StefanLexi dijo entre dientes cuando me arrastr a lo largo de la acera.

Ese hombre . . . es un sdico!Ech chispas.

l es un hombre de negocios. Quiere matar a t hermano, y si ellos te descubren a t sin duda te matarn tambin, dijo Lexi, empujando su trenza rubia sobre su hombro.

Mi mente giraba. Qu pasa con la chica?pregunt.

Lexi gru burlndose.Qu pasa con ella?

Ella cree que Damon debe mantenerse vivo. Quizs ella pueda convencer a su padre de esodije desesperadamente. No pienses en ello siquiera. Ella es humana, y seguir las ordenes de su padre hasta el final de sus das.dijo Lexi dejando caer su voz tan baja como un susurro cuando otra pareja camin hacia nosotros,

Al pasar, el hombre inclin su sombrero de copa y Lexi le devolvi una reverencia. Para todos los dems, nosotros eramos una pareja joven fuera fantaseando entre s, bajo la luz de la luna.

La vida de Damon esta en juegodijo fustrado,Lexi se haba ofrecido a ayudar, pero todo lo que haba hecho hasta ahora haba parecido solo por disuadirme.Tenemos que hacer algo.

Lo s, encontraras la forma de salvarle,dijo firmemente.

Giramos otra esquina y la aguja de la iglesia enfrente de la casa de Lexi entr en la vista.Pero Stefan, debes recordar que tienes que estar controlado alrededor de los humanos, que es mucho ms que simplemente,no solo atacarles. Cuando alcanzamos el porche trasero, ella se par y puso sus manos sobre mis hombros, obligndome a mirar a sus ojos claros mbar.Sabes la verdadera razn, por la que nosotros no bebemos sangre humana?

Por qu?pregunt.

Porque si bebemos sangre humana, no necesitaremos humanos dijo ella, con una voz firme. Empuj para abrir la puerta. Buxton, Hugo y Percy estaban sentados alrededor de la mesa del caf, jugando al pker. Nos miraron cuando entramos y Buxton estrech los ojos haca m.

Chicos, vamos a bailar esta noche. Necesitamos algo liviano Anunci Lexi, ponindose un vaso de sangre del decantador de la otra parte de la mesa.Mir alrededor de la habitacin. Los tres asintieron.Te vendrs, Stefan?

Sacud mi cabeza. No estaba de animo para algo liviano.Nodije, entonces me dirig haca arriba de las escaleras, para planear el rescate de Damon solo.

*siege: asedio *cleft: hoyuelo * salt and pepper hair: pelo entrecano ( canoso sobre el color natural de su pelo) * gold-tipped: de oro en la punta

Captulo 16

Busqu en vano por un sueo tranquilo pero nunca lo encontr. En cambio cuando cerr los ojos vi a Damon, sus piernas enrolladas alrededor de una fuerte silla de madera, con los brazos atados en cuerdas. Su piel sangraba, las gotas de un color marrn oscuro donde las cuerdas empapadas de verbena mordan en su carne.

Luego vinieron las imgenes de Callie, su cabello color fuego fluyendo detrs de ella, sus ojos iluminados con una pasin aterradora. Ella y su padre bailaban alrededor de Damon, la forma de mi hermano tendida sobre el suelo. Lanzaron sus manos en el aire insultantemente, agarrando estacas de madera, los extremos tan afilados que alcanzaban una punta fina. Sus movimientos se hicieron ms frenticos a medida que se acercaban, preparando sus armas...

Pero lo peor de todo eran las visiones de Katherine. Me gustara verla, luciendo hermosa como siempre, su cara de porcelana cernida sobre la ma y su brillante melena cosquilleando mis hombros. Con una tmida sonrisa, sabiendo que ella se inclinara hacia m, y luego abrira su boca. Sus colmillos brillaron a la luz de la lmpara mientras ella caa en mi cuello.

Mis ojos se abrieron de golpe. El sueo no me permitira ningn descanso. Mi mente se qued en los recuerdos de Katherine. La parte humana de m o lo que quedaba de ella la odiaba con cada fibra de m ser. Mi mano se curv involuntariamente en un puo al pensar en ella, y cmo haba destruido mi familia.

Pero la parte del vampiro en m extraaba lo que haba representado estabilidad y amor. Y as como esa parte de mi alma iba a durar para toda la eternidad, tambin lo sera la parte de m que la anhelaba. La quera ahora, a mi lado, acurrucada entre mis sbanas. Quera que ella se apoyara en el alfizar de la ventana y escuchara mientras le contara sobre Damon, y que me dijera, en su calma, incluso fra, de hecho de forma prctica qu hacer. Estar con Katherine me haba hecho intrpido, con confianza. Ella haca parecer todo posible.

A pesar de que confiaba en Lexi, saba que ella no confiaba en m para cuidar de las cosas... no crea que cualquier plan que hiciera funcionara. Por eso Lexi me recordaba constantemente todos los obstculos en mi camino. Anhelaba a la Katherine por la que haba cado, aquella que pareca ambas intrpida y realmente preocupada por m. Quera tenerla a mi lado en este momento para as sentirme menos solo. Pero saba que no poda ser. Que Katherine nunca haba existido realmente. Adems, ella se haba ido, y no iba a volver.

La puerta se abri, y Lexi se qued all, con una copa de sangre animal en sus manos. La llev a mis labios. Tom profundos sorbos unas cuantas veces, a pesar de la repugnancia que despertaba en m.

Cuando haba agotado la copa, ella la puso en la mesita de noche, luego peino mi cabello fuera de mi frente. Todava vas a ir a la pelea de esta noche?

Vas a tratar de detenerme?

No. Lexi se mordi el labio. No lo har siempre y cuando slo vayas a ir para salvar a tu hermano. La venganza es para los seres humanos y matando a Gallagher no le va ensear a los humanos alguna leccin.

Asent con la cabeza, sabiendo todo el tiempo que hara uso de la fuerza bruta, si era necesario para liberar a Damon.

Bien. Lexi dio la vuelta para marcharse. A mitad de camino hacia la puerta, se volvi y fij sus ojos en los mos, y suaviz su expresin. Has engaado a la muerte una vez. Espero que la engaes por segunda vez.

Despus de vestirme, camin hasta el Lago Road a la velocidad humana. Para el momento en que llegue all, el atardecer haba pasado. Se colocaron linternas y antorchas en todo el permetro del recinto ferial, por lo que toda el rea pareca como si estuviera baada por la luz del da. La carpa del circo era de rayas rojas y blancas, y estaba rodeada por juegos a mitad de camino y cabinas individuales. Se dice la Fortuna! deca un cartel encima de una lectura. Vea a la Mujer Ms Fea del Mundo Si Te Atreves! proclamaba otro. Poda escuchar el parloteo de algn tipo de animal procedente de un rincn, pero no lograba percibir donde estaba Damon.

En ese momento, Callie sali de la carpa principal, seguido por su padre y sus dos secuaces. Llevaba el mismo par de monos que haba vestido la noche anterior encima de la camisa de lino de hombre, y su cabello caa sobre sus hombros. Haba una mancha de suciedad debajo de su ojo. Tuve un repentino deseo de limpiarla, pero met la mano en el bolsillo en su lugar.

Stefan! grit, con el rostro rompiendo en una sonrisa. Ests aqu. Padre, ste es el hombre del que te habl.

El Sr. Gallagher pareca an ms imponente de cerca. l se elevaba por encima de m, sus cejas oscuras se unan en el centro. Mantuve mi expresin abierta, inocente. Lexi haba dicho que Gallagher era un experto cazador de vampiros sera capaz de detectar la verdad con slo mirarme?

Mi hija dice que eres curioso sobre los vampiros, dijo. Demuestra que eres serio y trabaja en el mostrador de boletos. Despus podemos hablar.

S, seor. Asent con la cabeza, sintindome como Stefan el nio obediente.

Y, chico? Pregunt Gallagher, volvindose hacia m.

S?

Quieres hacer una apuesta en la lucha? El ganador se va a llevar mucho. Podras hacer una fortuna. Y levant una ceja.

Mis ojos se estrecharon, y la sangre corri por mis venas, rpida y caliente. Cmo se atreve este hombre a pedirme que apostara por la vida de mi hermano? Cmo se atreve a actuar de manera auto-importante cuando poda rasgar su garganta en un instante?

Stefan? pregunt Callie con cautela.

Obligndome a calmarme, met la mano en los bolsillos de mis pantalones bien gastados y los puse del revs. Me temo que no tengo dinero, seor. Es por eso que estoy tan agradecido de tener este trabajo.

Gallagher dio un paso ms cerca de m. Dices que eres de Mississippi, muchacho? l me mir con curiosidad. T acento suena ms del norte de Virginia, tal vez.

Mis padres eran de Virginia. Supongo que su acento se me pego. dije con una voz tan casual como pude reunir.

Despus de un largo rato, asinti con la cabeza. Bueno, cuando te pase algunas moneda, ven a buscarme. Mientras tanto, Callie te mostrar la maroma. Y, hijo? Grit, girando sobre sus talones.

S, seor? Le pregunt.

Te estar mirando.

Capitulo 17

"No te preocupes por el" dijo Callie, una vez su padre estaba a salvo a distancia. "No lo estoy" ment. Sus ojos verdes dieron de golpe un brillo sobre mi, como si ella no creyera mis palabras. Pero no presion el tema.

"Te dar un rpido paseo" dijo ella, llevndome dentro de una de las ms pequeas tiendas. En una esquina, una mujer estaba encorvada sobre un espejo. Se volvi, y dio un paso atrs. Su rostro estaba cubierto con tatuajes, los cuales, tras una inspeccin ms cercana fueron cortesa de un rpido secado de tinta india.

"La mujer tatuada" dijo Callie "Y las gemelas unidas" La mujer y las gemelas cercanos a ella nos saludaron con la mano. Los cuerpos de las gemelas estaban conectados contra la cadera. Eran lindas,con un cabello dorado y expresiones tristes. Un hombre con aletas en lugar de brazos susurr algo en uno de sus oidos. Se miraron entre ellas y luego irrumpieron en risas.

"Este es el espectculo" Callie abri sus anchas manos,y por primera vez note una estaca de madera colgando sobre una cadena de plata desde su mueca. Tambin ella tena una fuente de verbena plegada detrs de su oido. "Seorita Callie!" Una gigantesca, montaa de siete metros de altura de hombre se agach debajo la puerta de la tienda y camin directo a nosotros. l la levant por su pequea cintura y la gir alrededor.

"Arnold!" dijo ella alegremente. "El hombre ms fuerte del mundo. Casado con la mujer barbuda" me explic ella despues de mirar de vuelta a Arnold. "Cmo se siente Caroline?" El gigante se encongi de hombros "Le esta yendo a bien. No puede esperar a regresar y presentar a cada uno de los bebes."

"Ellos acaban de tener gemelos" Callie dijo afectuosamente.

Inclin la cabeza en saludo hacia el hombre y mire sobre el hombro de Callie. Dnde guardaban a Damon? "Estas bien?" Pregunt Callie. Frot mi brazo, y retroced cuando la verbena toc mi piel. "Solo necesito aire" Dije, saliendo corriendo de la tienda. Callie corri detrs de mi. "Lo siento Stefan" dijo ella, su voz fra. "A Algunas personas no les gusta aqui. No es cmodo. Pero de alguna manera pens que t seras diferente"

"No, no es eso" Incluso rodeado de estas curiosidades humanas, era el fenmeno ms grande de todos ellos: el vampiro que pretenda ser humano. "Solo he tenido mucho en mente. Te lo prometo, me gusta aqui" "De acuerdo" dijo ella, sin sonar muy convencida. Pero continu conduciendome ms adentro en los terrenos. Pasamos un gato con dos cabezas, un mono viendose triste jugando "Old Tom Dooley" con un armnica, y el esqueleto de lo que indicaba ser declarado un monstruo marino.

Algunos fenomenos dando vueltas eran actores obviamente , usando tubos llenos con paja para simular extremidades adicionales, mientras otro haban nacido de esa manera.

"Ven conmigo" dijo Callie mientras tir de mi brazo . Pero yo me quede. Un vagn negro apareci por la tienda, similar al que Pap haba usado para reunir a los vampiros durante el calvario en Mistic Falls. Se detuvo,y el conductor salt de la carreta. Inmediatamente, cinco fuertes hombres corrieron por el con estacas. Una vez ellos estaban en lugar, el conductor desbloque la parte posterior del vagn. El olor de verbena flotaba en el aire, haciendo que mis articulaciones dolieran. Damon.

"Y aqui esta tu vampiro" dijo Callie, su boca se fijo en una linea firme mientras los hombres arrastraban a Damon desde la parte posterior del vagn. Un hombre corpulento, su camiseta manchada de sudor lo movia por las mangas, manteniendo una estaca firmemente posicionada sobre su corazn.

"Se suave ahora, Jasper! Lo necesitamos vivo antes de la pelea!" grit Callie, su voz aguda. Damon se dio la vuelta, descubriendo sus dientes en nuestra direccin. Yo estaba sorprendido en sus ojos, los cuales rpidamente se volvieron de desprecio.

"Mi hermano pequeo, el buen Samaritano" susurr bajo su respiracin, apenas moviendo su barbilla. Afortunadamente, lo dijo lo suficientemente bajo que solo yo lo escuch. Su voz envi un temblor a travs de mi cuerpo. Callie lade su cabeza, y me di cuenta de lo arriesgado que era por Damon y yo estando tan cerca. Le ocasionaria a l gritarme como un demonio igual? "Estas segura que no puedo ayudarte con el vampiro?" Le pregunt. "Escuchaste a mi padre. Nos pondremos en marcha en los billetes de los boletos. Y si alguien intenta colarse, dejare que Buck se encarge de ellos" Dijo ella, haciendo un gesto hacia el pesado hombre flotando varios pasos detrs de ella como una sombre distendida.

Una conmocin se escuch en frente de la tienda. Callie solot un silbido mientras nos acercamos, la solapa del frente estaba bien cerrada, y una masa de personas haban rodeado una cabina de madera de los boletos. Algunos, vestidos en pantalones andrajosos y con manos sucias manchadas, eran claramente de la barriada alrededor del lago. Pero otros estaban vestidos en sus mejores vestidos: los hombres en sombreros de copa y chaquetas de esmoquins de seda, las mujeres con plumas adornando los sombreros y vestidos de seda, la piel alrededor de sus senos cubierta de estolas.

Callie se gir hacia mi, sus ojos brillando. "Nunca ha sido tan concurrido. Pap estar tan feliz!" dijo ella, poniendo sus manos juntas. "Ahora, vamos a ayudar a Buck" mand ella antes de ir corriendo de vuelta alrededor de la tienda. Me qued en la entrada de la cabina de madera, escuchando a Damon. Pero en su lugar mis oidos se llenaran con trocitos de conversaciones humanas.

"He dado cien dolares por el len" "No, el vampiro. Los monstruos siempre ganan sobre las bestias" "Le he dicho a esa linda dama aqui que ella me de un beso si la bestia gana" Un hombre hip obviamente borracho.

No deje salir mis dientes, queriendo arremeter , morder a todos y cada uno de ellos, ensearles una leccin. Pero record la palabras de Lexi sobre la venganza. Asesinando a estos hombres no ayudara a Damon. Una mano se puso sobre mi hombro. Gir rpidamente, listo para descubrir mis dientes. Era Gallagher, su rostro ruborizado con emocin. "Debemos darnos prisa, hijo! La pelea esta por empezar, y empacaremos dentro, la mayor paga del dia" l salt sobre un cajon de manzanas volcado quedando de pie fuera de la entrada.

"Pasen y vengan amigos! Bienvenidos a mi Oditorium*" Miren a la mujer ms fea del mundo, el prodigio del hombre ms fuerte del mundo! Pero eso es solo el acto de calentamiento. Porque esta noche, tenemos una batalla real, aficionados de lo que nunca jams han visto. Mostruo frente a Bestia. Quin ganar? Y quien quiere apostar? Porque esta es una muerte que conducir a la riqueza algunos. La multitud se presionaba ms adentro y alredor de mi, hormigueandome como una masa de insectos hambrientos. Gallagher me sonri. "Entra, y ten una oferta"

Y asi le tend mi mano, recogiendo sus monedas y talones anaranjados de papel, todo al mismo tiempo resistiendo el impulso de llegar y romper sus cuellos, tan facilmente como lo hara a una rama bifurcada y beber el liquido en su interior.

Odditorium: se refiere a espectaculo, pero mal pronunciado.

Captulo 18
Tan pronto como haba recibido cada boleto entregado y aceptado hasta el ltimo dlar, me escabull en la carpa detrs de un obeso hombre sosteniendo un sudoroso fajo de billetes de la Confederacin en cada puo. El aire estaba cargado con el hedor a sudor, aserrn, y, por supuesto, sangre.

La gente se arremolinaba a nuestro alrededor, pagando dinero extra para observar al Hombre Ms Fuerte y a la Dama Tatuada, todos los cuales estaban ocultos detrs de las gruesas cortinas negras en varios intervalos a lo largo del permetro de la carpa. Pero la mayora de la multitud clamaba por Jasper. Se haban hecho grandes apuestas, con un montn de gritos y seales de mano y pilas de billetes grasientos se pasaban de ida y vuelta. Jasper alegremente morda a su esponjoso tabaco y se echaba a rer.

Los marineros tiraban billetes extranjeros de sus billeteras. Unos pocos adolescentes juntaban sus monedas. Elegantes hombres en trajes ondeaban monedas de oro.

Pelea, pelea, pelea! un hombre con la cara roja comenz a gritar. Al instante, la gente de pie junto a l comenz a aclamar tambin. Tres mujeres bien vestidas, con sus cabellos rizados, se miraron entre s, riendo, y se hicieron eco de los gritos, sus voces de contralto contrastando con la de los hombres, con voces de bartono.

Gallagher se dirigi a la carpa, su bastn abrindose paso por el aserrn. La gente se volvi y estir el cuello para echarle un vistazo; en la carpa del circo, era tanto una atraccin como un monstruo. Despus de todo, ste era el hombre que, haba atrapado a un vampiro.

Se fuerte, hermano, susurr en voz baja, recordando todas las veces que Damon haba ganado peleas atrs en Mystic Falls. Damon nunca haba provocado esas peleas pero siempre haba sido un buen luchador, siempre deteniendo un golpe rpido cuando se desataba una pelea. Es por eso que haba sido tan respetado en el ejrcito. Pero ahora, en una batalla contra un puma, especialmente despus de no haberse alimentado durante das... Me estremeca.

Hermano? Susurr tentativamente, en un decibelio que saba que slo sus odos podran detectar. Tena la esperanza de algn tipo de respuesta, aunque no estaba seguro de si podra haberme de hecho escuchado. Si lo hizo, no dijo nada en respuesta.

Y ahora, vamos a presentar a nuestros combatientes! La voz de Gallagher rompi mi ensoacin. Dos cuidadores de animales, con las manos en guantes de cuero y usando botas que suban ms all de sus rodillas, se acercaron al ring, llevando a un sarnoso puma. El puma tena una capa de color gris amarillento y dientes amarillos, y, a pesar de su cuerpo delgado, pareca brutal. Y hambriento. Como si fuera el momento justo, lanz un rugido.

En un extremo de su ring, tienen al puma. Pero este no es un gato comn. Esta bestia es el Vengador de Alberta! Ha venido desde Canad hasta encontrar el cazador que mat a su compaera. Eviscer al cazador, a su esposa, y a todos sus hijos excepto al ms joven, cuyas piernas se las comi dejando el resto vivo para que contara la historia. Desde entonces, han seguido al puma en los peridicos mientras se haca un festn con inocentes sin prejuicios en su camino hacia la Unin y Confederacin. Esta noche, est aqu slo despus de que lo capturramos tratando de escapar como polizn en un barco con destino a la Cordillera de los Andes en Amrica del Sur. El puma, seoras y seores! grit Gallagher, con su talento para el espectculo en plena accin.

El pblico aplaudi diligentemente con entusiasmo, y algunos incluso aclamaron.

Su oponente es un vampiro legendario que ha aterrorizado a nios y a sus padres durante siglos. Viktor el Cruel naci en 1589 y era el heredero del Imperio de los Habsburgo hasta que probara por primera vez la sangre, de su hermana, y comenzara un frenes alimenticio de trescientos aos que ha dejado un rastro de cuerpos drenados por todo el mundo. Con un estimado de dos vctimas por da, lo que nos da que Viktor ha matado a un milln y medio de personas, ms del doble del tamao de Italia. Ese deseo imparable de sangre contina esta noche.

El aplauso fue ms nervioso ahora, pero las aclamaciones fueron ms fuertes.

Gallagher extendi las manos separadas con un broche de oro, y Damon entr en el ring, rodeado por cuatro cuidadores. Sus manos y pies estaban encadenados, y su rostro estaba oculto en parte por un bozal. Su piel estaba sangrando por la verbena, sus ojos estaban inyectados en sangre, y la expresin de su rostro era una que nunca visto.

Poda entender el odio que senta, estaba luchando con todos mis instintos para no matar a la gente que lo tena cautivo. Pero su encarcelamiento le haba cambiado. Damon me haba llamado un asesino a sangre fra. La mirada en los ojos de Damon no era una de deporte, o de supervivencia. Era pura sed de sangre.

El silencio llen la carpa. El puma tens sus cadenas, pero Damon simplemente se qued en su rincn del ring, como si desconociera lo que el futuro inminente tena para l.

Y... Empiecen! grit Gallagher. Inmediatamente, los cuidadores desbloquearon las cadenas de Damon y abrieron la puerta de hierro de la jaula del puma, y luego salieron corriendo del escenario. El puma salt hacia Damon, haciendo

contacto en su pecho. Damon dej escapar un angustiante gemido y cay hacia atrs. Luego, con la misma rapidez, se puso de pie y gru, su cara enrojeciendo de pronto, sus colmillos saliendo plenamente. Saba que esto era instintivo: el Poder de Damon saliendo a la superficie tan pronto como haba sentido el ataque. Haba aprendido esto de nuestra especie en las ltimas semanas: nuestro Poder nos lleva a hacer cosas antes de que siquiera sepamos que estamos haciendo. A pesar de la debilidad externa de Damon, su Poder estaba an intacto.

El puma salt de nuevo, y Damon le paso por debajo, agachndose bajo las garras y levantndose justo en el momento adecuado para cavar sus manos en el cuello del puma. Pero el puma lanz a Damon por el aire; rod hasta detenerse slo cuando se estrell contra la verja que rodea el escenario.

Damon dej escapar otro gruido y yaci en el suelo. El puma empez a acechar demandando su presa.

La gente se volvi eufrica, amigos golpendose unos a otros en el brazo y araando el aire como si ellos mismos estuvieran en la pelea.

Uno de los cuidadores posicionado a lo largo del margen empuj a Damon, claramente para conseguir que se moviera. Damon se desliz sin mirar, golpeando al hombre con las gradas. Cuando el cuidador luch para levantarse, dos clientes cercanos le dieron una patada en el estmago y luego lo dejaron sobre el respaldo a la barandilla de la tierra abajo, fuera de la vista.

Damon no prest atencin a la refriega y se adentr en el ring, dejando que el puma lo rodeara lentamente.

Despus de un largo silencio, Damon dej escapar un gruido salvaje y corri hacia el puma. Este rugi en respuesta y avanz, pero esta vez Damon se hizo a un lado, y cuando el puma fall, Damon enganch un brazo debajo del cuello del puma. Con la fuerza que nadie pareca esperar, Damon lanz el puma sobre su espalda. Estaba a punto de sumergirse en la parte superior e ir a matarlo cuando el puma se levant y lanz un zarpazo justo a travs del brazo de Damon.

El puma golpeo con toda la fuerza de sus patas, balanceando a Damon por el aire como una mosca en una lnea de pesca. Por fin, la carne cedi y Damon, con un arco rojo de sangre por detrs de l, se dispar en el aire, luego aterriz con un ruido sordo que ni siquiera yo poda or por encima del rugido infernal de la multitud celebrando.

Damon se puso en pie, sosteniendo el brazo herido en su lugar con el otro. l no estaba sanando tan rpido como los vampiros suelen hacerlo, me preguntaba si la verbena haba empaado ese Poder.

Necesitaba sangre, eso estaba claro. Su instinto de supervivencia y la adrenalina que la acompaaba estaban disminuyendo. Estaba a punto de correr hacia adelante al ring, con el hombre robusto frente a m como una ofrenda para mi hermano, cuando una mano tibia cay sobre mi brazo.

Callie.

Esto es horrible, dijo. Sus nudillos se haban puesto blancos alrededor los rellenos de su vestido. Sus labios colgaban sueltos y temblaban. No puedo ver esta barbarie por mucho ms tiempo.

Entonces dile a tu padre que lo detenga, susurr.

Las pisadas fuertes en las gradas de madera fueron aumentando de velocidad junto con los acelerados latidos del corazn de las personas. Las manchas de sangre en el aserrn no eran suficientes para satisfacerlos, necesitaban ver una muerte.

Ahora Damon estaba rodeando al puma, mientras el animal se encorvaba, en espiral, en el centro del ring, movindose lo menos posible al seguir a Damon con sus ojos reflexivos. De pronto, Damon se fue, movindose a una velocidad borrosa alrededor del puma para que el animal tuviera que dar vueltas rpidamente y varias veces, como si estuviera persiguiendo su propia cola.

Un silencio se apoder de la multitud, y slo el jadeo pesado de Damon y del puma se hizo eco en la lona de la carpa. Damon rodeo a su presa, movindose ms rpido de lo que el puma poda comprender.

La multitud se qued sin aliento cuando Damon se lanz hacia el puma, y antes de que la bestia pudiera decir en qu direccin vena, Damon se aferr al msculo detrs de la cabeza del puma. Mordi y se mantuvo all, dejando que el animal pateara y tirara violentamente.

Callie agarr mi brazo. Mis ojos estaban clavados en la escena, y mi cuerpo estaba preparado para correr a la jaula con la necesidad de intervenir.

El puma estaba desacelerando. Cada vez que se resista, ms sangre apareca en el aserrn en pequeos ros rojos. Su pata trasera izquierda buscaba dbil ahora; tambaleante, comenz a caer hacia el suelo. Damon desbloque sus colmillos y se ech hacia atrs, listo para ir a la vena en el cuello del gato.

En ese momento, el gato agit los cuartos traseros y tir a Damon. Cuando Damon intent estabilizar sus pies, el puma se movi y clav sus mandbulas alrededor de su costado.

La multitud se qued sin aliento de nuevo, y luego, comenz a abuchear.

Pelea, inst con cada fibra de mi ser, apretando los puos a los costados.

Damon segua lnguido y estaba siendo lanzado por ah como una zapatilla vieja en la boca de un perro. El puma arroj a Damon al suelo, luego ech su cabeza hacia atrs y la abri en grande. Pero justo cuando el animal se lanz hacia adelante, Damon rod alejndose. Arroj su hombro hacia un lado de la bestia confusa, lanzndose y levantando los pelos cortos blancos de su garganta.

Damon rompi la vena con sus colmillos. El puma tembl su camino hasta la quietud mientras un charco de sangre se hizo ms y ms grande hasta que fue un gran lago de sangre dentro del ring de pelea. En su centro estaba mi hermano, de rodillas sobre un puma muerto.

Se puso de pie y se tambale hacia atrs un paso. Mir a la multitud con una amplia sonrisa en su rostro, sus colmillos estaban fuera y toda su cara incluyendo la frente chorreaba sangre. La multitud aclamaba y abucheaba a partes iguales, y Damon slo giro en un pequeo crculo, de vez en cuando lamindose los labios.

Gallagher golpe sus gordas manos juntas. Los que haban hecho dinero saltaban y se abrazaban unos a otros. Los que haban perdido lanzaban sus sombreros al suelo o miraban en blanco hacia delante.

Di un salto hacia adelante, tratando de empujar mi camino hacia mi hermano, pero los cuidadores ya se haban movido, con estacas y redes de verbena atadas en la mano. Damon estaba claramente borracho en tal masiva comilona despus de no comer durante tanto tiempo que pareca no darse cuenta. Antes de que pudiera gritar una advertencia, los hombres lo envolvieron en las redes y comenzaron a arrastrarlo fuera de la arena.

Incluso con mi mayor velocidad, no pude pasar de la multitud que haba llenado todo por detrs de ellos y ahora bloqueaban todo el camino. Todos los juerguistas, aullando y babeando, se interponan entre la salida y yo, y para el momento que empuje y presione mi salida, el vagn estaba saliendo ya del recinto ferial.

Un ltigo rompi el aire. Cascos golpeaban el suelo. Y as de simple, Damon se haba ido.

Capitulo 19
Corr mas all de las barrancas establecidas alrededor del circo a travs de la espesura del bosque, siguiendo las vas del vagn hasta que perd completamente el olor del vehculo en las afueras de la ciudad. Un borracho estaba apoyado en un edificio de ladrillo, silbando desafinadamente.

En una rabia ciega, yo casi ca de rodillas y lo agarro, mordiendo su cuello y chupando su sangre antes de que el incluso antes de que l tuviera tiempo de respirar. Tena un sabor amargo, pero segu bebiendo, bebiendo de l hasta que no pude ms.

Sentndome en mis talones, limpie mi boca con mi manga, y vi alrededor. Confusin y odio corrieron por mis venas. Por qu no pude salvar a Damon?, Por qu solo vi como Gallagher incitaba al publico a hacer mas apuestas, cuando el puma se abalanzaba sobre mi hermano? Y por qu Damon se haba dejado capturar ponindome a m en esta difcil situacin?

En primer lugar, aun deseaba no haber insistido en convertirlo en vampiro. Si l no estuviera aqu, y yo estuviera solo en la ciudad, todo sera mucho ms fcil. Trataba de ser un buen hermano, y un buen vampiro, y sin embargo haba fallado en todo.

Camine a vasa, subiendo las escaleras de la casa. Cerr la puerta, causando que las bisagras sonaran y que una de las pinturas en la sala cayera estrepitosamente.

Instantneamente, vi a Buxton mirndome desde el lado opuesto del cuarto, sus ojos brillaban en la oscuridad. Tienes algn problema con la puerta?

Trate de pasar de largo, pero bloque mi camino.

Perdn- murmur, aventndolo.

Te perdono- dijo Buxton, cruzando sus brazos sobre su pecho. Cuida lo que dices- susurre, mostrando mis dientes.

Pero Buxton solo rio por lo bajo.- Cuidare lo que digo cuando tu cuides tus actos

Chicos?- Lexi llamo desde arriba, su voz melodiosa contrastaba con la tencin de la escena. Ella se deslizo por las escaleras, sus suaves ojos con preocupacin se posaron en mi. Damon esta?

Est vivo- murmure.- Pero no pude llegar a l.

Lexi se sent en el borde de una desvencijada mecedora, sus ojos largos y comprensivos.

Buxton, Podra conseguirnos un poco de sangre de cabra?

Buxton entrecerr los ojos, pero sali de la sala y entr a la cocina. En la sala, poda or a Hugo tocando en el piano una animada Marcha Francesa.

Gracias- dije hundindome en un mudillo silln. No quera sangre de cabra. Yo quera atragantarme con galones y galones de sangre humana, beber hasta enfermarme y perder el conocimiento en total olvido.

Recuerda, l es fuerte- dijo Lexi.

No estoy preocupado por Buxton-dije.

Me refiero a tu hermano, es como t, fuerte

Me mir. Ella se acerc y tom mi barbilla entre sus manos.

Eso es lo que tienes que creer. Es lo que creo. El problema contigo es que lo quieres todo de inmediato. Eres impaciente.

Suspire. Lo ltimo que necesitaba era otra lectura de acerca de cmo no tena idea de la forma de trabajar de los vampiros.

Adems, no estaba impaciente. Estaba desesperado.

Tienes que pensar en otro plan. Uno en el que podamos ayudar.- Lexi mir como Buxton entr, llevando una bandeja de plata con dos tazas.

Buxton hizo una pausa a medio paso.- Faut-il laider?- dijo en francs.

Nous laiderons- contest Lexi.

Ni Lexi o Buxton saba que yo haba aprendido francs en las rodillas de mi madre; era extrao escuchar hablar de si me ayudaran a liberar a Damon. Mir mis manos, estaban aun cubiertas de costras de sangre de mi bsqueda anterior por la tarde.

Buxton avent la bandeja en la mesa de madera de cerezo pulido. No nos pondr en peligro,- gru con sus colmillos a centmetros de mi cuello. Me empuj con todas sus fuerzas contra la pared, y la parte posterior de mi cabeza trono en contra de la capa de la chimenea de mrmol.

Mi energa se hizo cargo, y empuje sus hombros. Pero Buxton era viejo y fuerte como yo, me mantuvo clavado contra la pared, con sus manos firmes sobre mi pecho. Poda sentir como la sangre comenzaba a filtrarse en mi crneo, donde me golpee la cabeza.

T egosta, desagradecido monstruo- Buxton susurr, el odio goteaba de su voz.-Ya he visto vampiros como tu antes. Creen que el mundo es suyo para tomarlo. No les importan los otros. No les importa a quien matan. Ustedes nos dan mala reputacin.

Yo me retorca y lo retorca, tratando de escapar de su agarre, cuando de pronto sent el alivio de la presin de mi pecho, seguido de una gran cada de Buxton al piso.

Buxton- dijo Lexi, mirando el cuerpo del decbito prono a sus pies.-Cuntos siglos mas pasaran antes de que aprenda a tratar a un invitado? Y Stefan, No est de acuerdo con que la sangre humana simplemente no le va? Esto no era necesario.- Lexi gir su cabeza como una maestra de escuela enojada.- Ahora, voy a beber mi sangre en paz. Sean buenos chicos.- dijo mientras se deslizaba fuera de la habitacin, con la taza de sangre en sus manos.

Cmo poda irse con tanta indiferencia, sabiendo que mi hermano estaba ah afuera aprisionado y torturado? Haba llegado a depender de Lexi para muchas cosas, y apoyndola en la bsqueda y rescate de Damon que ahora era mi nica prioridad.

Como si hubiera ledo mi mente, se detuvo en el arco de su cuarto, mirando desde uno de nosotros a los dems.- Y cuando digo salvar a Damon, lo haremos. Est claro para ambos?

Si, seorita Lexi- Buxton murmuro mientras lentamente sobre sus rodillas se pona de pie.

Asent con la cabeza, apenas conteniendo mi mueca. Lo hara?

Buxton cojeaba fuera de la habitacin, pero no antes de lanzarme una mirada

Captulo 20

A la maana siguiente, despert mientras alguien sacuda mi hombro.

Vete murmur. Pero el sacudido era insistente.

Mis ojos se abren de golpe, y not que estaba acurrucado junto a una de las tiendas de campaa del circo Gallagher.

Dormites aqu? pregunt Callie, cruzando sus brazos sobre su pecho. Me sent, frotando mis ojos adormilados, pensando en la noche anterior. Yo haba regresado hacia los terrenos del circo, sin saber a dnde ir y haba cado durmiendo aqu.

Buenos das, Srta. Callie Dije, ignorando su pregunta. Me puse de pie y sacud la tierra de la parte de atrs de mis pantalones. Cmo puedo ayudarte?

Ella se encogi de hombros. Estaba vestida con un vestido de algodn rosa que mostraba su pequea cintura y sus pecosos brazos. El color mantena un contraste con su fluido cabello rojo, y me record a un rosal silvestre. Vamos a tomarnos unos das de descanso del espectculo. Padre est haciendo mucho dinero, quiere que el siguiente evento sea an ms grande. Callie sonri. Dejarlos queriendo ms.

Cmo est Da el vampiro? pregunt, protegiendo mis ojos del sol. Si bien mi anillo me protega de la agona de los rayos, el sol me haca sentirme expuesto y torpe. La oscuridad encubra ms mis colmillos, y en la luz de da, constantemente tena que comprobar que no estaba movindome a la velocidad de la luz, respondiendo las preguntas de no debera ser capaz de escuchar, o seguir mi urgencia a alimentarme.

Callie coloc un mechn de su cabello rojizo detrs de la oreja. El vampiro est bien, supongo. Padre tiene controlado que lo atiendan todo el da. Ellos no quieren morir. An no, de todos modos.

An no era un pequeo consuelo, pero era algo. Significaba que todava tena tiempo.

Ella frunci su ceo ligeramente. Por supuesto, no creo que ellos debera morir en absoluto. Lo que nosotros estamos haciendo, y hacia los animales para que peleen, es totalmente brbaro Dijo suavemente, hablando casi para s misma.

Levant la mirada hacia las palabras. Estaba ella siendo ms simptica sobre la difcil situacin de Damon de lo que yo me imagine? Puedo verlo? pregunt, sorprendido por mi atrevimiento.

Callie me golpe el brazo. No! No a menos que pagues, como todo el mundo. Adems, l no est aqu.

Oh.

Oh Dijo burlndose de m. Entonces sus ojos se suavizaron. Todava no puedo creer que durmieras aqu. No tienes una casa?

Me encontr con su mirada directamente. Tengo un desacuerdo con mi familia. No era exactamente una mentira.

El circo estaba comenzando a despertar. El fuerte hombre caminaba, con su cara soolienta, fuera de la tienda de campaa. Abruptamente, l se dejo caer hacia el suelo y empez a hacer flexiones. La adivina se dirigi a la parte aislada del lago, con una toalla en la mano, no haba duda de que iba a darse un bao. Y dos de los hombres de seguridad estaban mirndonos a Callie y a m con curiosidad.

Callie claramente tambin lo not. Quieres ir a dar un paseo? pregunt, sealando el camino de tierra en la orilla del lago, fuera de la vista del circo. Ella cogi una piedra y la arroj al agua, donde golpe con un sonido sordo.

Nunca pude hacer que las piedras brincaran en el agua Dijo, con una voz tan triste que no pude evitar una carcajada.

Qu es tan gracioso? pregunt, golpendome el brazo de nuevo. El golpe era juguetn, pero las pulseras que usaba tenan enredado verbena, y el contacto envi una ola de dolor subiendo por mi brazo. Puso su mano sobre mi hombro, la preocupacin frunci su ceo. Ests bien?

Hice una mueca. S ment.

Est bien Dijo, lanzndome una mirada escptica. Se agacho para recoger otra piedra y levant su ceja caf hacia m antes de lanzarla en el agua. Se hundi con un inofensivo plop.

Que tragedia! Recog mi propia piedra y la lanc a travs del agua. Salt cinco veces antes de caer por debajo de la superficie.

Callie ri y aplaudi. Me tienes que ensear!

Tienes que girar tu mueca. Y recoger una piedra plana Mir una suave piedra caf con una banda blanca en una punta. Aqu Puse la piedra en sus manos. Ahora gira la mueca Dije, tocando con cautela su piel, haciendo que mis dedos no rosaran la verbena.

Ella cerr sus ojos y lanz la piedra, que salt una sola vez antes de caer en el agua. Levant sus brazos en deleite. Gracias, Stefan Dijo, sus ojos parpadeando.

No ms, extrao? brome.

Me has enseado algo. Eso significa que somos amigos.

Por hacer esto? Dije, tomando otra piedra y arrojndola en el agua. Damon y yo habamos hecho saltar piedras en el estanque cerca de nuestra casa en Mystic Falls. Nosotros pedamos deseos y pretendamos que se haran realidad si podamos adivinar el nmero de saltos que una piedra podra hacer.

Cerr mis ojos brevemente. Si saltaba cinco veces, voy a tener una oportunidad de liberar a Damon, pens. Pero esta piedra era pesada y se hundi despus de dos saltos. Negu con la cabeza, molesto conmigo mismo por caer en un juego tan infantil.

Entonces, Cul es tu mayor preocupacin en el mundo? Qu no puedas hacer saltar las piedras? brome, tratando de recuperar el tono ligero de nuestro paseo.

Ella sonri, pero sus ojos parecan tristes. No. Pero no crees que estos problemas son mucho ms manejables de los de verdad?

S, lo creo. El sol estaba elevndose constantemente, dndole al lago un resplandor naranja. Varios botes pequeos ya estaban en el agua, echando sus redes, y el viento susurraba alrededor de nuestros odos, un recordatorio que aunque el sol estaba caliente, el invierno estaba en camino.

Nunca he hablando con nadie sobre esto. Esa es la regla nmero dos en los negocios de la familia Gallagherno confes en nadie Dice.

Tu padre parece difcil Aventur, si entiendo su frustracin. Quizs demasiado duro?

Mi padre est bien Espet Callie. Frunci el ceo hacia m, con las manos en sus caderas.

Lo siento Dije, levantando mis manos en seal de rendicin. Not que estaba presionndola demasiado, demasiado pronto. Eso estaba fuera de lnea.

Callie dej caer sus manos a sus costados. No, yo lo siento. Slo estoy protegindolo. Es todo lo que tengo.

Dnde est tu madre? pregunt.

Muri cuando tena seis Dijo Callie simplemente.

Entiendo Dije, pensando en mi propia madre. Es duro, no?

Callie arranc un puado de hierba de la tierra y lo destroz entre sus uas. Trato de ser fuerte. Pero despus de que mi madre muri, pap se dedic a trabajar.

Me parece que t tambin haces eso.

Ahora que Padre tiene el acto del vampiro elaborado, siento como si las cosas cambiaron para mejor. l tiene una entrada de dinero fcil.

La mencin del acto del vampiro hace que pate las piedras alrededor del borde de la orilla. Una rfaga de piedras vol por el aire y cayeron a varios metros en el lago con violentas salpicaduras en el agua.

Qu fue eso? pregunt Callie, su voz alarmada.

Me obligu a sonrer, para parecer tranquilohumano. Cuando me enojo, olvido ocultar mi Poder. Tratando de que las piedras salten.

Calle arque una ceja, como si buscara retarme. Pero todo lo que ella dijo fue: Tenemos que regresar. Pap quiere limpiar el terreno.

Asent. Buena idea Solo aqu con Callie, haba estado muy cerca de perder el control.

Stefan Dijo Callie. Estaba pensando ya que nosotros no tendremos funciones un par de noches, Crees que podras mostrarme la ciudad?

Pero yo no conozco la ciudad apunt. T has estado aqu ms tiempo que yo.

Las mejillas de Callie se sonrojaron, Mi padre no me deja salir de casa, a menos que sea para trabajo. Pero hay tantos espectculos y aventuras en New Orleans. Levant su mirada hacia a m por debajo de sus pestaas. Por favor? Me sentir segura si estoy contigo.

Casi me re de la irona de esa declaracin, pero la sonrisa se atoro en mi garganta. Calle se haba equivocado: Ella no estara necesariamente a salvo conmigo, pero podra utilizarla para garantizar la seguridad de mi hermano. Despus de todo, ella saba todo acerca del Circo Gallagherincluyendo donde su padre mantena a Damon.

Est bien, vamos a hacerlo Dije.

Oh, Vamos a divertirnos tanto! Callie apret mis manos y dio vuelta a mi alrededor. Nos encontraremos en el parque al final de mi calle a las nueve en punto. Ella se levant de puntillas y me bes en mi mejilla.

Ella estaba tan cerca, que casi poda sentir su corazn latiendo contra mi pecho. Me aleje abruptamente, mi cabeza dola y mi mandbula cerrada fuertemente. Gir dndole la espalda mientras dientes sobresalan con un click. Tuve que tomar cinco respiraciones profundas antes de que los dientes regresaran a la normalidad.

Ests bien? pregunt, poniendo su mano sobre mi hombro.

Plasme una sonrisa en mi cara y me gir hacia ella. Slo estoy emocionado por esta noche.

Bien Dijo Callie, cantando para s misma mientras caminbamos de regreso hacia el terreno del circo.

Corr mi lengua sobre los dientes. Era cierto: estaba emocionado por esta noche. Pero la emocin era similar al deseo, y desde que lo haba conocido desde que conoc a Katherine, nada bueno provena del deseo.

Captulo 21

Llegu a casa al anochecer y encontr a Lexi sentada en el sof, con los brazos cruzados sobre el pecho, y su pie ligeramente tocando el suelo. Pareca una mam gallina disgustada. Hugo y Percy estaban descansando, como un gato, sobre sus camastros en la esquina. Buxton, not con alivio, no estaba a la vista. Me pregunt cunto tiempo haban estado esperndome.

Has decidido volver, por lo que veo, dijo Lexi, una mueca atravesando su expresin.

As es, dije, tratando de reprimir una sonrisa.

Y algo ha cambiado, aadi. Olfate el aire. Pero no te has alimentado, eso es bueno. Frunci las cejas.

Hola, le dije a Hugo y Percy, ignorando la observacin de Lexi. Me miraron con sorpresa. Nunca haba hecho ningn esfuerzo por hablar con cualquiera de ellos en el pasado.

Hola, gru Percy.

Hugo solo se me qued mirando.

Lexi sigui mirndome, con las manos en las caderas. Ya sultalo, Stefan. No guardamos secretos en esta casa.

Tengo un plan para liberar a Damon, dije, haciendo una mueca ante el sonido vertiginoso de mi voz.

Eso es fantstico! aplaudi Lexi. Cmo lo vas a hacer?

Bueno, eh, comienza con ir a una cita, confes.

A una cita? Las cejas de Lexi volaron. Con quin?

Me aclar la garganta tmidamente. Con la hija de Gallagher, Callie.

Tienes una cita con un humano? dijo Percy justo cuando Lexi solt, tienes una cita con Callie Gallagher.

Puse mis manos en alto a la defensiva. Quiere que la lleve a pasear a la ciudad esta noche. Y ya que estamos all, voy a sacarle informacin sobre Damon. No puedo influenciarla por lo de la verbena, pero hay otras maneras de conseguir que una chica hable.

Percy y Hugo se miraron, las expresiones de desaprobacin cruzaban sus caras como nubes de tormenta.

Yo no hara eso si fuera t, dijo Hugo. Le mire con sorpresa. Aparte de la noche en que me haban encontrado, era la primera vez que le haba odo hablar.

Estoy de acuerdo. Querrs matarla o besarla, y ninguno de los dos escenarios terminar bien para ti. dijo Percy. La frase sonaba fuera de lugar procedente de su flacucho cuerpo, con cara de nio.

Tienen razn, dijo Lexi con urgencia. Ellos han aprendido la leccin de la manera ms difcil. Quin puede decir lo que vas a hacer cuando ests a solas con esa chica, por no hablar de lo que ella quiere hacer contigo. Viste su casa... las armas que tiene. Slo me preocupa que

Lo s, lo s. Soy joven, no puedo controlar mis impulsos, y voy a cometer algn tipo de error, le interrump con molestia.

Lexi se puso de pie y me mir. Todas esas cosas son ciertas. Eres fuerte, pero me preocupa que dejes que tus emociones saquen lo peor de ti.

No lo hare, protest. Slo voy a salir con ella para ver si puedo aprender algo ms acerca de Damon. Si voy a rescatarlo pacficamente ella es mi mejor opcin.

Lexi apret la mandbula, pero luego dej escapar un suspiro. Slo ten cuidado.

Si vas a salir, no puedes usar eso, dijo Hugo, pasando encima de una silla. Percy, trele algo agradable para vestir.

Percy mir a Lexi suplicante. Ella se cruz de brazos. Qu? Ya escuchaste al hombre.

Percy sali de la cama y se dirigi a las escaleras.

Si vas a salir con una dama, necesitas verte bien, explic Hugo bruscamente. Y Lexi, necesitas llevarlo de compras.

S, vamos a salir maana por la noche, Stefan, contest ella.

Por qu de repente me quieres ayudar? le pregunt a Hugo sospechosamente.

Hugo le mostr sus dientes puntiagudos en una pequea sonrisa. Si liberas a Damon con la ayuda de los humanos, no habr necesidad de que nos involucremos. Ahora, anda a vestirte!

Puse los ojos en blancos, pero segu a Percy por las escaleras. Me entreg una camisa de lino blanca y un pantaln negro.

Por un momento quise tener ropa nueva de marca y pomada para deslizar hacia atrs mi cabello. Pero luego me record lo que le haba dicho a Lexi: En este momento, slo tengo que centrarme en conocer a Callie Gallagher, y, posteriormente, aprender que hace ceder a Patrick Gallagher.

Pero a pesar de que me deca a m mismo que Damon era mi motivo para ir a esta cita, no pude dejar de notar que mi mente se desviaba al momento en que Callie me bes en la mejilla.

Captulo 22
Enderec las cadenas de mi camisa y aboton mi saco. Los brillantes botones de cobre destellaban a la luz de los faroles mientras daba vuelta la esquina hacia Laurel Street. Limpi mi rostro con la mano, asegurndome que no quedara rastro de sangre sobre mis labios. Haba visitado a mi camarera de Miladies, saciando mi hambre antes de marcharme del pueblo con Callie. El sabor de la camarera haba sido dulce, como lirios sumergidos en miel. El segundo en que la calidez toc mi lengua, mis sentidos se afilaron y el mundo se haba intensificado.

Ahora las cigarras chillaban en mis odos y el aroma a rosas asaltaban mi nariz, pero mi estmago estaba calmado y mis venas saciadas. Estaba listo para mi cita.

El parque al final de la calle estaba lleno de magnolias y viejos rboles de olmo., y en el centro, una fuente de mrmol tena en la cima una estatua de mujer. A travs del sonido de la fuente, poda sentir un corazn humano latiendo.

Hola? llam

Stefan! Callie sali de detrs de un querubn de mrmol hacia la tenue luz de un farol. Su cabello rojo, una llama en la parpadeante luz, suelto y rizado en sus hombros. Vesta un simple vestido color crema con un cors de encaje y una pollera ligera cubriendo sus pequeas caderas.

Sangre se aceleraba por todo mi cuerpo.

Qu? dijo Callie, sonrojndose ante mi mirada.

Te ves, uh, como una chica. dije. Se vea hermosa.

Caramba, gracias. Callie rod sus ojos y palme mi hombro. Ests acostumbrado a verme con ropa de trabajo. Ella me mir. T te ves bastante apuesto.

Aclar mi garganta y apret mi abrigo. De pronto mi ropa se senta incmoda y apretada, y el aire congestionado. Me pregunt brevemente si la camarera habra tenido algo en su sangre que no compata con mi cuerpo. Gracias dije formalmente.

Stefan? Callie levant su brazo expectante.

On, por supuesto. Tom su brazo en el mo. Su mano pecosa rozaba mi palma. Me estremec y me reajust para que su mano quedara sobre la suave fbrica de mi saco.

A dnde, Seorita Gallagher?

Ella levant su vista hacia m, con una sonrisa en su rostro. Bourbon Street, por supuesto.

Callie me gui a travs de calles empedradas, donde gardenias colgaban sobre los balcones. En un capricho, tom una y la coloqu detrs de su oreja. De regreso en casa en Mystic Falls, era una costumbre llevar flores un pequeo ramo al visitar a una dama.

Quieres saber un secreto? susurr Callie.

Qu? pregunt, curioso. Yo mismo ya era portador de muchos. Pero quizs los de Callie podra llevarme a Damon

Se puso en puntas de pi y encerr mi oreja con su mano. El sonido de su sangre palpitando debajo de su piel era diez veces magnfico. Apret los dientes, forzando mis colmillos a retractarse. Tu camisa est suelta. susurr.

Oh dije, volviendo a ponerla en su lugar. Gracias.

Callie dej salir una risa de alegra. Sabes lo que realmente quiero ver? pregunt, tomando mi brazo.

Qu? pregunt, tratando devotamente de no prestar atencin al tambor de su sangre.

Un show de burlesque. Madame X tiene un show del que todos estn hablando. dijo.

Caminamos justos a travs del pueblo, pasando muchedumbres bulliciosas y carretas ondulantes, terminando en un vecindario bien cuidado en frente de una majestuosa casa prstina. Una simple placa junto a la puerta lea Madame X en tinta negra. Suave luz de lmpara brillaba desde todas las ventanas, y carrozas de detenan, una detrs de la otra, frente a la puerta principal, liberando a sus bien vestidos pasajeros en las profundidades del club.

Me entr el pnico momentneamente. Yo no tena dinero. Y yo estaba vestido como un chico escolar que no haba tenido estilo desde el cambio de siglo.

Callie, creo. . . Empec a decir, tratando de llegar con una idea alternativa para nuestra noche, cuando la puerta se abri para darnos la bienvenida.

Buenas tardes. Son ustedes clientes de la casa? Los ojos del hombre recorrieron de arriba abajo mi vieja ropa. Yo estaba tremendamente mal vestido en esta sala, y yo lo saba. Callie, sin embargo, se vea radiante.

S. Salt en Callie, enderezando los hombros.

Y sus nombres?

Por la manera en que los labios de Callie se aplanaron, me di cuenta de que no se haba dado cuenta de que haba una lista de invitados. Di un paso delante de ella, de repente inspirado. Nosotros somos los Picard. Remy y su esposa, Calope.

Un momento, Seor. El hombre estaba balancendose en sus zapatillas a ms de un podio agarrando una lista que casi con toda seguridad no incluye el nombre del Sr. Remy Picard. Dio vuelta una pgina, luego la volteo de nuevo.

Qu ests haciendo, Stefan? Callie susurr.

Ya lo tengo bajo control dije en voz baja. Slo sonre y da una mirada bonita.

El hombre regres, luciendo genuinamente apenado.

Lo siento mucho, Seor, pero su nombre no aparece en nuestra lista para esta noche. Mir a su alrededor, como si fuera a llamar a un guardia de seguridad como si hubiramos causado problemas.

Quiero que nos permita la entrada sin antes consultar con nosotros cualquier pregunta ms, pens, canalizando toda mi energa. Realmente nos gustara entrar dije en voz alta, concentrndose en buscar profundamente en sus ojos, haciendo caso omiso de la curiosa mirada aburrida de Callie en mi espalda. Est seguro de que usted no vio nuestros nombres en la lista?

Los ojos del hombre parpadearon.

Vamos sin mirar en la lista.

Sabe, creo que podra haber visto sus nombres. De hecho, estoy seguro de que hice. Los Picard! Lo siento. Fue mi confusin. Por aqu. Dijo, una expresin un poco vaca en su rostro. l nos llev a travs de grandes puertas dobles y una suntuosa sala. Candelabros de cristal colgaban del techo, y el aire ola a jazmn, magnolia, y fresia.

Disfruten de su estancia en Madame X. Y si puedo ser de alguna ayuda para cualquiera de ustedes, no duden en venir a buscarme. Dijo el hombre, girando sobre sus talones.

Gracias. Le dije.

Callie simplemente se qued all, mirndome boquiabierta. Cmo hiciste eso?

Me encog de hombros. Yo slo le hice dudar de s mismo. l no quiere decir que no a los Picard, sean quienes sean. Adems, qu pasara si nuestros nombres estaban en la lista, y dijo que no a nosotros, y entonces nos quejamos con la duea? En secreto, yo estaba muy emocionado. Mi energa se estaba fortaleciendo.

As que debo considerar que esta no es la primera vez que entras a escondidas en donde no perteneces?

La mire con picarda. T de toda la gente, deberas saber que es verdad.

Ella se ri, y le di un giro improvisado. La gente nos miraba. A pesar de que un pianista tocaba una meloda alegre en la esquina, esta sala no era donde la gente bailaba. En cambio, los clientes derivan de una conversacin a otra, aspiran los puros y beben champn.

Conoces a alguien aqu? Le pregunt mientras cepillbamos de par en par, todos vestidos de gala.

Callie se encogi de hombros, la sombra de un ceo fruncido atravesando su expresin. Ella mir a su alrededor. Todos odian a Padre. Dicen que es un unionista que est tomando ventaja de Nueva Orleans con su negocio. Y tal vez lo es, pero al menos su programa no pretende ser algo que no es. Dijo, con la barbilla sobresaliendo.

Me mov en mi asiento. No era eso exactamente lo que estaba haciendo? Fingiendo ser alguien que no era? Yo no poda mirarla, en caso de que ella pudiera ver el fondo de m encontrndose en mis ojos.

Un mesero vino con una bandeja cargada con champn. Tom dos copas.

Salud. Le dije, entregndole una a Callie.

A medida que beba el lquido burbujeante, las conversaciones giraban a nuestro alrededor, cada vez ms fuertes y ruidosas con cada bandeja de bebidas que los meseros trajeron para servir. Los movimientos de los hombres crecieron ms lnguidos, las mujeres se echaron a rer con ms facilidad.

Est tu padre listo para el prximo show? Le pregunt, obligando a una nota de conversacin con mi voz.

Supongo que s.

Quin va a luchar contra el vampiro?

No lo s dijo Callie. Un cocodrilo, o tal vez un tigre. Depende de lo que Padre pueda conseguir en tan poco tiempo. Por qu?

Me encog de hombros sin comprometerme. Quiero hacer una apuesta.

Padre quiere algo barato. Est preocupado de que la gente no quiera apostar el dinero para otra pelea de animales. Parece que el monstruo es mucho ms fuerte que una bestia.

Oh. Dije, tratando de procesar la informacin.

Pero no vamos a hablar de trabajo. Esta noche se supone que es divertida! El Seor sabe que no tenemos bastante de l en nuestra vida real la voz de Callie creci con melancola. Hablando de diversin dijo, sealando a una pequea multitud en movimiento a travs de un conjunto de puertas dobles en la parte posterior del club, creo que el espectculo burlesco est de vuelta all.

Vamos? Pregunt, ofreciendo el brazo.

En el cuarto de atrs, mucho ms pequeo que el primero, haba numerosas mesas de madera en el suelo. Un escenario se estableci en la parte delantera de la sala, y el espacio estaba dbilmente iluminado por velas. En lugar de unirnos a la muchedumbre hacia el frente, Callie y yo no sentamos en una de baja altura, con un banco de terciopelo rojo debajo de un gran espejo en el fondo de la sala.

Tan pronto como todo el mundo se instal en los asientos, un maestro de ceremonias, subi al escenario. Me sorprend al ver que era un hombre que llevaba un traje y gorro de cocina. Me haba imaginado un espectculo burlesco ms fuerte, ms grande que esto, con mucha msica y las mujeres con poca ropa.

Buenas tardes! Como todos hemos odo hablar, tenemos un vampiro en medio de nosotros. Dijo dramticamente.

El pblico se rea nerviosamente. Ech un vistazo a Callie con el rabillo de mi ojo. Era esta una especie de trampa? Saba lo que era? Pero Callie se inclinaba hacia adelante, como hipnotizado por las palabras del hombre.

El maestro de ceremonias sonri, empapado en el suspenso. S, un vampiro. Abajo en el circo de dos mordidas por el lago.

Burlas llenaron la habitacin. Callie no haba exagerado cuando ella dijo que su padre era famoso en esta ciudad. Me volv para mirarla. Aunque tena las mejillas tan rojas como su pelo, ella miraba hacia delante, los codos sobre las rodillas.

Y dicen los testigos que Gallagher lo tuvo con una cadena de modo que no se escape. Pero, aqu en casa de Madame X, nuestro vampiro ha venido a visitarnos a todos por su cuenta.

Nos podemos ir si quieres. Le susurr.

Pero Callie sacudi la cabeza y estrech mi mano. Se senta caliente contra mi piel fra, pero esta vez no la aleje. No, quiero quedarme.

Un hombre delgado caminaba hacia el escenario, vestido con un manto negro. Su rostro estaba en polvo, y las lneas finas de sangre falsa fueron extradas de las esquinas de sus labios. Le sonri a la multitud, revelando colmillos falsos. Me mov en mi asiento.

Soy un vampiro, y todos ustedes son mi presa! Vengan a m, mi bellezas! Se ri l, con voz exagerada que me hizo retorcerme. El "vampiro" acechaba por el escenario, sus dientes al descubierto y sus ojos explorando a la audiencia. Una mujer con un vestido bordado de perlas-se levant de una mesa en el frente y camin hacia el escenario como si estuviera en trance, emitiendo un gemido con cada paso.

El vampiro tiene ojos especiales que pueden ver a travs de la ropa. Y a este vampiro, Seoras y Seores, le gusta lo que ve! El maestro de ceremonias mir de reojo a la audiencia.

En esto, el pblico aplaudi con entusiasmo.

Ech un vistazo a Callie de nuevo. Ella saba que esto era un espectculo sobre vampiros?

Pero, ahora, el vampiro ha despertado con hambre. Y no van a creer lo que voy a hacer para alimentar el hambre. Dijo el maestro de ceremonias cuando el vampiro en el escenario agit las manos hacia la mujer, como si dirigiera una orquesta. Cuando lo hizo, un trompetista comenz a tocar una meloda lenta y triste. La mujer comenz a mover sus caderas, lentamente al principio, y luego ms y ms rpidamente hasta que pareca que iba a caerse.

Tal vez Padre deba dar a nuestros vampiros clases de baile. Callie susurr, su aliento clido en mi mejilla.

Entonces, de repente, el vampiro se detuvo agitando los brazos. La msica se detuvo, y lo mismo hizo la mujer. El vampiro se lanz hacia ella, se apoder de la manga de su vestido, y la rompi un poco, dejando al descubierto sus brazos de color blanco lechoso.

Se sienten esta noche malvados? El vampiro llamo a la audiencia, meneando la tela hacia la multitud. Luego arranc la otra manga.

Mi estmago se revolvi.

Les pregunto, se sienten malvados esta noche? Llam de nuevo, lanzando la tela a la audiencia.

La multitud aplaudi cuando la bailarina continu sus giros, frotando su espalda contra el "vampiro". Poco a poco, se desprendi de su ropa, punto por punto, enviando de una media de seda hasta ropa interior a la audiencia hasta que la mayora de su cuerpo estaba en exhibicin.

Cuando la msica se aceler, se puso ms cerca de estar totalmente desnuda. Por fin, se sent en una silla en el escenario cuando el maestro de ceremonias le quit la ltima parte de sus prendas superiores, obligndola a taparse con las manos.

Como l es una bestia del infierno, la nica manera de detener a un vampiro es con una estaca en el corazn. Pero tambin pueden estar alejados con un crucifijo. . .

En este, el bailarn de la pantomima hizo una bsqueda vana en los bolsillos que podran contener una estaca o un crucifijo.

Me dej caer en la silla, pensando en mis propios ataques. De Alice, de Lavinia, de la enfermera cuyo nombre nunca haba conocido. No haba nada hermoso o romntico en esos ataques. Ellos fueron rpidos, sangrientos y mortales. Yo haba acabado sus vidas sin pensarlo dos veces, con violencia y rapidez por la sed de ms.

Ests bien? Pregunt Callie.

Por primera vez, me di cuenta de lo fuerte que haba estado agarrando su mano. Solt sus manos, y al instante se acurruc ms cerca de m en mi asiento. Su sangre bombeada como msica dulce a travs de su cuerpo, y la calidez de

su cuerpo calmaba mi ira. Me relaj en ella, teniendo la suavidad de su voz mientras se rea de la obra. Callie era clida y suave y tan viva muy viva. Yo quera que este momento se congelara, que durara hasta la eternidad, sin nada ms que yo y Callie y su corazn latiendo. No haba nada ms que yo necesitara en ese momento, no sangre, no poder, no D

Mi cuerpo se tens y me sent hacia arriba. Qu estaba haciendo? Haba olvidado a mi hermano, lo que le haba hecho a l, tan rpidamente?

Me puse de pie.

Abajo, en frente! Grit una voz unas cuantas filas detrs de m.

Yo-yo lo siento. Tengo que irme. Le dije, tropezando hacia la puerta.

Stefan, espera! Grit.

Pero segu adelante hasta que estaba en la calle, que va desde el bullicio nocturno de todo el camino hasta la orilla del ro. Cuando me quede mirando mi reflejo en el agua arremolinada, las palabras de Percy se hicieron eco en mi cabeza. Querrs matarla o besarla, y ningn escenario terminar bien para ti.

Estaba en lo cierto. Porque aunque yo realmente no saba si quera besar o morder a Callie, saba que la quera.

Capitulo 23

09 de octubre 1864

No se supone que deba tener corazn. Una bala me lo atraves hace casi tres semanas, y ni siquiera mi propia sangre podr bombearlo nunca mas. La nica sangre que ahora corre por mis venas es la de aquellos a los que he atacado. Y aun as, algo sobre Callie hizo que mi corazn muerto aleteara y volviera a bombear de forma acelerada como nunca antes lo haba hecho.

Es real? O es un simple recuerdo de algo que sola ser? Damon me dijo una vez que en el campo de batalla, los nios que haban sufrido amputaciones todava se despertaban con un dolor agonizante en sus piernas o lloraban por la mano que les dola, aunque sus miembros ya no fueran parte de ellos. Y as, mientras esos chicos cuentan con miembros fantasmas, ahora pareciera que tengo un corazn fantasma.

En mi corto tiempo en Nueva Orleans, he aprendido bastante sobre mi poder. Es lo que me ha mantenido, con lo que he prosperado, lo que me hace un vampiro. Pero eso no es lo unico que poseo. El otro tipo no es emocionante, espeluznante o peligroso. Es mundano y aburrido-el ejercicio de control sobre mi propia energa.

He tenido que aprender a reprimir mis impulsos de integrarme y permanecer con Lexi.

Sin embargo, cuando estaba con Callie en el show, era como si mis dos poderes tuvieran propsitos cruzados, cada una amenazando con destruir al otro durante una batalla privada en mi cerebro.

Ahora la siento en mis pensamientos constantemente. La red de pecas en su piel, sus largas pestaas, su sonrisa vibrante. No puedo dejar de admirar la forma en que ejerce su propio poder. No solo cmo domina la atencin y el respeto de los empleados de su padre, sino tambin cmo crece suave a mi alrededor, acercndose cuando cree que nadie est mirando.

Siempre pienso en mi mano entrelazada con la suya.

Y cada vez que la imagen de Callie vuelve a mi conciencia, me maldigo. Deberia ser ms fuerte que esto. No debo pensar en ella. Deberia sacarla fuera de mi mente, minorizarla, como a una nia tonta que tiene suerte solo porque la dejo vivir.

Pero en el fondo, a pesar de mi poder, reconozco que Callie tiene control sobre m y mi corazn fantasma. A la maana siguiente, volv al circo, con una sola cosa en mi mente: Liberar a Damon.

"Hola, amigo!" El hombre fuerte, Arnold, me salud mientras traspasaba la puerta de entrada.

"Hola", murmur.

La mujer tatuada se le acerc por detrs y me mir con curiosidad. Sin sus diseos Indues, se vea, de hecho, muy bonita, con pmulos salientes y ojos muy abiertos y curiosos."Qu ests haciendo aqu?"

Le lanc un gruido como respuesta. "Querrs pedirle disculpas a Callie." Seal a un lado de la tienda.

As que Callie ya le haba dicho a sus amigos sobre de nuestra noche desastrosa. Tal y como lo haba temido. Camin por el recinto hasta que la vi arrodillada sobre un pedazo de madera. Haba pintura salpicada en su mono, y su cabello rojo estaba trenzado en la parte superior de su cabeza y sostenido en su lugar por un delgado y largo pincel.

El letrero deca: Un centavo por Persona: Un Vampiro vivo, Real y Hambriento. ENTRA si te atreves!

Debajo haba un dibujo grotesco de un vampiro: los colmillos alargados, con los ojos entrecerrados, y la sangre corra por ambos lados de su boca. Los rasgos eran los de Damon, pero estaba claro que Callie haba dibujado la inspiracin artstica significativa del espectculo burlesco de la noche anterior.

Alz la vista, capturando mi mirada. Su boca se curvo en una O, y dej caer el pincel sobre el lienzo. Un punto negro grande apareci de repente en el rostro de Damon.

"Mira lo que me hiciste hacer", dijo enojada.

Me met las manos en los bolsillos, sutilmente olfateando el aire en busca de rastros de Damon. "Lo siento".

Callie suspir de fastidio. "No necesito tu lastima. Slo necesito que dejes de distraerme, as puedo trabajar un poco. "

"Quieres que te ayude a arreglar la pintura?" Las palabras salieron de mi boca antes de que pudiera detenerlas. Flotaron entre nosotros durante un buen rato, y aparentemente los dos estabamos sorprendidos por mi oferta.

"Arreglar la pintura?" respondi Callie al fin, curvando sus manos en las caderas. "Te o bien? Arreglar la pintura?.

"S?" Pregunt, un poco incomodo.

"Eres consciente de que anoche me dejaste ir a casa sola, sin ninguna explicacin?" Su barbilla sobresala, y su actitud era agresiva, pero se su labio inferior tembl un poco, y me di cuenta de que estaba herida.

"Callie,, comenc. Muchas excusas pasaron por mi cabeza. Yo trabajo para tu padre. No deberamos escaparnos. No eres ms que una nia, y yo soy un vampiro. . . A pesar de que una parte de m estaba furioso con ella por permitir a su padre exponer a Damon como ganado, y dejarlo pelear hasta que llegara su muerte, la otra parte saba que tena tan poco dominio sobre su padre como yo lo haba tenido sobre mi. Y ahora todo en lo que poda pensar era en cmo hacer que su labio dejara de temblar.

"Es mejor as", dije, torciendo mi anillo alrededor de mi dedo.

Ella neg con la cabeza y clav la afilada punta de madera de la brocha en la tierra. Se qued all, como si se tratara de una pequea bandera de rendicin despus de una batalla. "No necesitas darme explicaciones. Solo tenemos una semana de habernos conocido. No me debes ninguna explicacin. Eso es lo mejor con los extraos: No les debemos nada ", dijo secamente.

En ese momento me balance sobre mis talones, El silencio se interpuso entre nosotros. La imagen de Damon pareca observarme, burlndose de mi ineficacia.

"Bueno, no vas a ir a trabajar?" Me pregunt. "O solo te estamos pagando para que te quedes ah parado?"

Antes de que pudiera dar la vuelta y salir Jasper sali de una pequea tienda ubicada en el borde de la propiedad. "Necesitamos unas manos extra!"

Un hombre desgarbado se arrastraba detrs de l, sosteniendo su brazo cerca de su pecho.

Callie salt a sus pies. "Qu pas?"

A medida que el hombre le tendia la mano, la sangre corra por su brazo hacia el suelo. Apart los ojos. Aun as, el dolor ondul a lo largo de mi mandbula mientras senta como mis colmillos empezaban a crecer.

"La Lucha de Vampiros programada para hoy. Necesitamos ms hombres. "Jasper jade sin aliento, sus ojos se posaron sobre m.

"Stefan", dijo Callie en un tono que no era de pregunta.

Jasper y el hombre fornido se quedaron mirndome.

"Pues bien, vamos, chico nuevo. Muestranos lo que tienes, dijo Jasper, sealando con la barbilla en la direccin a la tienda.

"Por supuesto," dije lentamente, con un plan formndose en mi mente. Poda diferenciar cuatro latidos diferentes en la tienda. No habra grandes cantidades de verbena, por supuesto, y yo me haba estado alimentando con regularidad, lo suficiente como para ser capaz de vencer a los hombres. Cuatro eran fciles de manejar, pero cinco. . . Me volv hacia Jasper. "Por qu no van Callie y tu a cuidar de su hombre aqu presente mientras yo voy a reunirme con los dems en la tienda?"

"Ya voy, hermano", agregu que en voz baja.

Callie enseguida me mir. "Has dicho algo?"

No, dije rpidamente.

Jasper pas de un pie al otro, escudriandome con sus ojos. "Callie se har cargo de Charley, y yo me ocupar de ti. Te ensear los trucos para acabar con los monstruos ", dijo, dndome un a palmada en la espalda, empujndome hacia la tienda.

Con cada paso el aroma de la verbena se hacia ms fuerte, coagulando la sangre en mis venas.

Entramos juntos en la tienda. El interior era clido y oscuro, y el olor de verbena casi me ahoga. Me tom hasta el ultimo estrago de mi fuerza no doblarme por la cintura y gritar de la agona. Me obligu a abrir los ojos y mirar a mi hermano, que estaba encadenado en una esquina. Cuatro hombres tiraban de sus ataduras, tratando desesperadamente mantenerlo en su lugar.

Al segundo, los ojos de Damon se posaron en mi, su rostro se ilumin.

"Bienvenido al infierno, hermano, susurr Damon, sus labios apenas se movian mientras fijaba sus ojos. Luego se volvi hacia Jasper. "Entonces, Jasp, dijo en tono coloquial, como si tan solo fueran dos hombres participando de una agradable conversacin en una taberna. Encontraste un nuevo tonto para hacer un trabajo sucio. Bueno, adelante hermano, veamos si puedes arriesgarte conmigo"

"Su ladrido es peor que su mordisco", dijo Jasper, manteniendo su juego para m. Gracias a su olor me di cuenta de que haba sido empapado con verbena.

"Dame tus guantes", dije con un aire de autoridad. Tocar la madera directamente me alejara instantaneamente.

No te darn mucha proteccin. Esos colmillos pueden traspasar por cualquier cosa ", protest Jasper.

"Slo damelos, dije entre dientes. Damon mir fijamente el intercambio, claramente disfrutando con mi situacin.

"Esta bien, si te hacen sentir mas comodo, Se encogi de hombros y me dio sus guantes de cuero. Me los coloqu y tome la estaca de Jasper, notando un pequeo temblor en mis manos. Cmo puede algo tan ligero ser tan mortal?

Damon dej escapar una risita baja. "Esto es lo mejor que pudiste conseguir? l parece como si estuviera a punto de desmayarse"

Mir a mi hermano. "Estoy tratando de salvarte", le susurr.

Damon resopl con sorna.

-Por favor-aad-.

"Por favor, qu? -Dijo, envolviendo las cadenas alrededor de sus manos.

"Por favor, djame salvarte."

"Lo siento. No puedo ayudar ", dijo, antes de dar un tirn de las cadenas. Dos de los guardias cayeron al suelo por la sorpresa.

"Haz algo!" Jasper dijo con aspereza. "Tienes que atravesarlo. Hazle saber cual es su lugar.

"Escucha a tu jefe", se burl Damon. "S un hombre y apualame. Un hombre de verdad no le tiene miedo la sangre, no es cierto? "

Jasper se inclin hacia abajo y agarr una estaca del suelo.

"Vamos, muchacho. Junta coraje", dijo, usando el lado de la estaca para empujarme hacia adelante. Di un grito ahogado. Un intenso dolor se dispar por toda mi piel, como si hubiera sido tocado por un atizador caliente.

Damon se ri de nuevo.

El colgajo se abri, y Callie asom la cabeza a travs de la tienda.

Gir violentamente hacia ella. "Callie, que no debera estar aqu!"

Tanto ella y Damon me miraron desconcertadamente. Una sensacin repugnante se difundi a travs de mis extremidades. La verbena, el calor, la estaca. . .

En ese momento, con un simple giro de sus cadenas, Damon se liber y se lanz hacia Callie. Ella grit, y Jasper se lanzo a protegerla como un escudo.

El tiempo pareci detenerse, y sin pensarlo, lanc mi estaca hacia el vientre de Damon. Cay hacia atrs, jadeando, con sangre brotando de la herida.

"Dije, por favor!" Le susurr violentamente, con una nica voz que solo Damon poda or. Callie se acurruc cerca de la entrada, con los ojos muy abiertos mientras saltaban entre Damon y yo.

Damon mir hacia arriba, jadeando mientras removia la estaca de su estomago. Entonces fue cuando o el ms dbil y ronco susurro en los gritos de Jasper y los entrenadores, mientras movan a Damon de vuelta a las cadenas

Date por enterado que tu infierno ni siquiera ha comenzado todava, hermano. "

aptulo 24

Corr hacia el lago, el sonido de la estaca rasgando a travs de la carne de Damon resonaba en mi mente. Una vez que llegu a la orilla, mir fijamente a mi reflejo en el agua. Mis ojos avellanas me miraron de regreso, mis labios apretados en una lnea delgada. Con un tirn de enojo, lanc una piedra en el estanque, destrozando mi imagen en mil pequeas ondas.

Parte de m quera saltar en el lago, nadar hasta el otro lado, y no volver nunca ms. Condenando a Damon al infierno si la muerte era lo que l quera tanto. Pero no importa lo mucho que deseaba que muriera, no poda matarlo. A pesar de todo, ramos hermanos, y yo quera necesitaba hacer todo lo que estaba a mi alcance para salvarlo. Despus de todo, la sangre era ms espesa que el agua. Me re con amargura mientras pensaba en los significados ms profundos de la metfora. La sangre tambin era ms complicada, ms destructiva y ms desgarradora que el agua.

Me hund en la arena ligeramente salada en la orilla del agua y me ech hacia atrs con un suspiro, dejando a la plida cascada del sol de Noviembre sobre m. No s cunto tiempo permanec as antes de que sintiera pasos sordos vibrar la tierra debajo de m.

Suspir. No s lo que haba esperado encontrar, bajando hacia el lago, pero mi tranquilidad se arruin cuando Callie se sent a mi lado.

Todo bien? Ella pregunt, lanzando una pequea piedra en el lago con un ruido sordo. Ella no se volvi a mirarme.

Yo slo podras dejarme slo? murmur. Por favor.

No.

Me sent y observ su cuadrado en su cara. Por qu no?

Callie frunci sus labios, arrugando su frente como si estuviera trabajando por un problema complicado. Luego, vacilante, se acerc con su pequeo dedo meique y traz el contorno de mi anillo de lapislzuli.

El monstruo tiene un anillo como ste dijo.

Sacud mi mano lejos en horror. Cmo pude haber olvidado nuestros anillos?

Callie aclar su garganta. Es el vampiro, es l tu hermano?

Mi sangre se hel, y me puse de pie.

No, Stefan! Qudate. Los ojos verdes de Callie eran amplios, sus mejillas encendidas. Por favor. Qudate. S lo que eres, y no tengo miedo.

Di un paso atrs, mi aliento entrando en rpidos jadeos. Mi mente gir, y sent nuseas de nuevo. Cmo puedes saber lo que soy y no temerme?

T no eres un monstruo dijo simplemente. Ella se puso de pie tambin.

Por un momento, nos quedamos all, sin hablar, apenas respirando. Un pato cort un arco por el lago. Un caballo relinch en la distancia. Y la esencia de pino me haca cosquillas en la nariz. Me di cuenta entonces que Callie haba quitado toda la verbena de su cabello.

Cmo puedes decir eso? le pregunt. Te podra matar en un instante.

Lo s. Ella examin mis ojos como si buscara algo. Mi alma, tal vez. Por qu no lo haces? Por qu no ahora?

Porque me gustas dije, sorprendindome a m mismo con las palabras.

Un susurro de una sonrisa se dibuj en sus labios. T tambin me gustas.

Ests segura de eso? Tom sus muecas en las mas y ella se alej un poco. Porque cuando te toco, no s si quiero darte un beso o o

Bsame dijo ella sin aliento. No pienses en la alternativa.

No puedo. Si lo hago, no me detendr all.

Callie se acerc a m. Pero t me salvaste. Cuando tu hermano se abalanz sobre m, lo estacaste. Estacaste a tu propio hermano. Por m.

Slo en el estmago, no en el corazn seal.

Aun. Ella coloc su mano sobre mi pecho, directamente sobre donde mi corazn sola estar. Me puse rgido, tratando de no inhalar la esencia de ella.

Antes de que yo pudiera reaccionar, ella sac una aguja de su bolsillo y pinch su dedo ndice. Me qued helado.

Sangre.

Slo una gota de ella, como un rub nico y equilibrado en la punta de su dedo.

Dios, la sangre de Callie. Ola a madera de cedro y al vino ms dulce. Mi cara comenz a sudar, y mi respiracin se hizo pesada. Mis sentidos se afilaron, y mis colmillos palpitaban. El miedo brill en los ojos de Callie e irradi de su cuerpo.

Y justo cuando mis colmillos se retractaron. Me tir hacia atrs, jadeando.

Lo ves, no eres un monstruo dijo ella firmemente. No como l.

El viento se levant, haciendo que el cabello de Callie se ondulara detrs de ella como las olas en el lago. Ella se estremeci, y me puse de pie, tirndola cerca.

Tal vez susurr en su odo, bebiendo de la embriagadora esencia de ella, mi boca a pulgadas de su cuello. No podra soportar decirle sobre todas las vidas que haba tomado, como Damon pens que yo era el monstruo. Pero l es mi hermano. Y es mi culpa que l este all.

Quieres que te ayude a liberarlo? dijo ella pesadamente, como si hubiera sabido todo el tiempo que nuestra conversacin sera llegara a esto.

S dije simplemente.

Callie mordi su labio mientras jugaba con un mechn de su cabello, envolvindolo en su dedo, una y otra vez.

Pero t no tienes que hacerlo. Evit sus ojos, as yo saba que no la obligaba.

Ella me mir con cuidado, como si mi cara fuera una cifra que podra descifrar.

En dos das dijo, encuntrame a medianoche. All es cuando Damon ser trasladado a nuestro tico.

Ests segura?

Ella asinti. S.

Gracias. Tom sus mejillas con mis manos y me inclin hacia delante, presionando m frente a la suya. Y luego la bes.

Mientras estbamos, palma con palma, pecho con pecho, podra haber jurado que sent mi corazn volver a la vida, golpeando en perfecta sincrona con el suyo.

Capitulo 25

Cuando regres de vuelta a la casa de los vampiros, la luna brillaba fuertemente en el cielo. Lexi estaba tendida en el sof, con sus ojos cerrados mientras escuchaba a Hugo tocar el piano. El piano estaba tan fuera de tono como la msica que l tocaba, la cual supuse que era una marcha revolucionaria rusa, que sonaba mas como a un canto fnebre. Sin embargo, yo no poda dejar de tirar de Lexi, girando alrededor en una danza improvisada.

Llegas tarde- dijo Lexi, agachndose fuera del giro.- O es que tuviste otra cita?

O mataste mas humanos?- dijo Buxton, entrando en el cuarto.

Estas enamorado?- pregunto Pierce, poniendo los codos en sus rodillas y mirndome celoso desde la esquina de la mesa, donde jugaba un solitario. Percy claramente amaba a las mujeres, pero su rostro infantil le haca parecer un muchacho de 15 aos y muchas veces las mujeres que ms le atraan por asumir Lexi, eran como su madre. Estaba agradecido por haber sido transformado en vampiro a la edad que tenia.

Menee mi cabeza.- No estoy enamorado- dije, preguntndome si lo deca para convencerme a m mismo.- Pero ya solucione lo de la rutina en el circo. Creo que estoy aprendiendo tipo New Orleans

Son buenas noticias- respiro Buxton sarcsticamente.

Buxton- Lexi lo miro reprochndole antes de volver su atencin de nuevo a mi.- Has olvidado nuestros planes?

Me devane los sesos, pero finalmente negu con la cabeza.- Lo siento

Lexi suspiro.- Recuerda que te llevare de compras. Tal vez ser un vampiro, pero sigo teniendo la vanidad de una mujer, y simplemente no me ajusto a estar rodeada de hombres con ropa mal hecha. Qu pensaran los vecinos?- rio, divertida por su propia broma.

Oh, de acuerdo.- avanc hacia la escalera.- Tal vez podramos ir maana. Estoy cansado.

Es enserio Stefan- dijo Lexi, tomndome del brazo.- Necesitas ropa, y es una costumbre de clase. Tome a esos dos caballeros como accesorios y mralos ahora.- dijo, cabeceando hacia Buxton y Hugo como si estuviera satisfecha de su trabajo. Era cierto. Desde el abrigo azul de cuello alto de Buxton, hasta los pantalones bien cortados de Hugo, se vean guapos.- Adems, no tienes opcin.- dijo maquiavlicamente.

No tengo?

No- Lexi abri la puerta con una reverencia.- Chicos, estaremos fuera. Cuando regresemos, no reconocern a Stefan, Se ver guapsimo!

Adis guapo!- grit Buxton sarcsticamente al tiempo que la puerta hacia click para cerrarse. Lexi mene su cabeza, pero no me importo. En una manera extraa, me haba acostumbrado a Buxton. El era como un hermano de clase. Un hermano con mal genio potencialmente fatal, pero me haba acostumbrado a manejarlo.

Juntos, Lexi y yo caminamos amigablemente con el aire fresco de la noche. Haba visto a Lexi mirndome por el rabillo de su ojo, y me preguntaba que vera.

Senta como si viviera tres diferentes vidas: en una, era un hermano leal, en otra era el miembro de un nuevo Club que no comprenda bien, y en la tercera era un hombre joven poniendo mi confianza en una humana, humana en la que haba arriesgado mi propia carne y sangre para salvar. El problema era que no estaba seguro de cmo vivir las tres vidas.

Estas callado- dijo Lexi a medio paso.- Y- olisqueo el aire- No has estado bebiendo sangre humana. Estoy orgullosa de ti Stefan.

Gracias,- murmure. Saba que no podra estar orgullosa de m si le dijera de la conversacin que Callie y yo habamos compartido. Dira que haba sido riesgoso, muy ingenuo, que haba cometido un gran error al decirle a Callie mi secreto. Aunque yo no le haba dicho tanto como para confirmar sus sospechas. Llegamos- dijo Lexi, detenindose en una indescriptible puerta de madera en la calle Dauphine. Tomo un delgado gancho de metal de su bolsillo y lo sacudi en la cerradura de la puerta de entrada. Despus de un momento, se abri con un click. Y ahora la tienda est abierta para comprar- Lexi extendi sus manos hacia el todo, posndose sobre una otomana de cuero rgido.- Escoge lo que quieras.

Una docena de maniqus con el pecho hinchado por su corte en la tienda. Uno con una chaqueta de lana y el brazo levantado en una ola, mientras que el otro tena un brazo sobre sus ojos como marinero, como mirando directamente al mar. Pernos de telas finas apoyadas contra la pared del fondo, y una fila de mancuernillas brillaban bajo el cristal. Las pilas de camisas confeccionadas estaban al fondo de la tienda, y unos pauelos en un cajn.

Lexi cruz sus tobillos por debajo de la falda y me mir, con una mirada de orgullo en su rostro mientras me pona una chaqueta de pelo de camello de un maniqu sobre mis hombros.

Me quede quieto, en espera de su aprobacin, como lo hubiera hecho si mi madre me hubiera llevado de compras.

Bueno, no podre decir nada mientras ests parado como un maniqu de madera. Camina un poco. Ve si te gusta.- dijo Lexi con un impaciente movimiento de mano.

Rodee mis ojos pero camine alrededor de la habitacin, actuando como los hombres ricos que Callie y yo habamos visto en el show burlesco. Extend mi mano hacia Lexi con un ademan.- Quieres bailar?- dije con un exagerado acento ingles.

Neg con la cabeza, haba diversin en sus ojos.

Est bien, lo entiendo. Es un poco dandi. Qu tal ese?- levant su barbilla hacia un maniqu con pantaln negro, abrigo gris y ribete rojo. Remov la chaqueta y puse el abrigo sobre mis hombros.

Lexi asinti, sus ojos me miraron lejanamente.

Qu piensas sobre este?- le pregunte.

Mi hermano- dijo. Pens en el nio del retrato, sus ojos eran muy parecidos a los de Lexi.- Qu hay de l? Lexi cogi un pauelo de seda y encaje entre sus dedos. No me mir mientras hablaba.- Despus que nuestros padres murieran, empec a salir con un chico que era vampiro. Me pregunt si quera vivir para siempre. Y por supuesto acept, porque era joven, Y quin no quiere ser siempre joven y bella? Adems, si me converta, eso quera decir que jams tendra que dejar a Colin. Ya haba perdido mucho, y bueno, pens que al menos el poda saber que nunca iba a perderme.

Colin era un vampiro? Lexi sac el pauelo de entre sus dedos agrietado como si fuera un ltigo.- Nunca le hara eso a alguien que amaba.

La imagen de m forzando a Damon a beber de Alice, la camarera de la taberna de vuelta a casa, cruz por mi mente. Mir hace abajo, queriendo que Lexi no supiera que yo lo haba hecho con alguien que amaba.- As que, Qu pas?

La gente empez a sospechar. Yo no saba entonces lo cuidadosos que tenamos que ser. Mi hermano creca, y yo me quedaba igual. La gente se preguntaba. As que nos sitiaron, y nuestra casa fue incendiada. E irnicamente, yo escape y Colin no. Y l era el inocente. Tena solo diecisis.

Lo siento.- dije finalmente. Trataba de imaginarme a Lexi como humana, apoyndose del brazo del hombre quien le haba prometido el mundo para ella, justo como Katherine me haba prometido el mundo a m. Me lo imagin llevndola a un callejn oscuro, tomando primero un poco de sangre, dicindole que bebiera de l, para luego una pualada en el corazn y as completar la transformacin.

Lexi agit su mano, llevndose la imagen de joven de ella.- No te disculpes. Eso fue ya hace ms de un siglo. Estara muerto ahora de cualquier forma.- me mir.- Esa chaqueta se ve bien en ti.

Gracias- dije. De repente, el peso de mi discusin con Callie se sinti pesada en mi estomago.- Tengo un plan para salvar a Damon.- solt.

La cabeza de Lexi se sacudi para arriba. Sus ojos brillantes.- Qu?

Maana en la noche. Me ayudara Callie.- deje que mis ojos se encontraran con los de Lexi.- Damon regresar a la calle Laurel. Su padre estar fuera de casa en un juego de cartas, as soltaremos a Damon.

Le contaste a Callie lo que eras?- me pregunt, su voz era baja y dura.

Me mord el pulgar.- No.

Stefan!

Ella lo supona,- dije a la defensiva.- Y confo en ella.

Confiar!- escupi. Se levant abruptamente y la otomana se volc.- No conoces el significado de esa palabra. Callie es la hija de Patrick Gallagher, que forz a tu hermano a luchar con un len de la montaa a muerte. Cmo sabes si esto no es un elaborado plan para encarcelarte tambin?

Qu tan estpido crees que soy?- cuestione, dando un paso hacia Lexi.- Tal vez soy joven, pero tengo buenos instintos. Lexi dio un resoplido burln.- Te refieres a los mismos instintos que te llevaron a una carnicera con tres vampiros rodendote? Los mismos instintos que te llevaron a asesinar a esa mujer en el tren?

-Aun estoy aqu, No?

Gracias a m! Y los chicos de la casa. Pero no voy a permitir que nos arrastres a enfrentarnos con Patrick Gallagher, y todas las personas.

Nadie va a arrastrarte a nada!- grite frustrado.- Solo porque tu dejaste morir a tu hermano, no significa que yo voy a dejar al mo! Le debo mucho.

Eres un malagradecido- escupi, empujndome con toda su fuerza contra un espejo de marco dorado. Ca como el espejo roto a m alrededor. Un fragmento grande cort mi brazo, pero apenas doli. En su lugar, me sorprend por la fuerza de Lexi. La haba visto antes, pero nunca haba estado en el lado receptor.

Lexi vol por encima de m, sus ojos brillaban.- Necesitas ubicarte en tu espacio, y hacerlo rpido. Eres un vampiro. Y los vampiros no hacen trato con humanos.

Salt a mis pies y la empuje lejos de m. Vol a travs de la tienda y cay contra los pernos de tela.

Lo hago, si esto significa salvar a Damon,- gru. Luego me sal de la tienda y me sumerg en la oscuridad de la noche.

Captulo 26

Pas la noche en el lago nuevamente, pero esta vez no dorm. En su lugar me sent a lo largo de la ribera, a escuchar el zumbido del mundo a m alrededor, como si yo fuera miembro de la audiencia en un espectculo musical.

Las ranas craqueaban meldicamente, soplando sus pechos con orgullo. Los peces nadaban en la superficie del lago, sumergindose en las profundidades con lanzamientos de sus colas. Las aves volaban en formacin de V y los pequeos animales arrasaban a travs de las caas, persiguiendo como rastreando a su prxima comida.

Luego llego el broche de oro, el sol, un orbe enorme y acuoso, subi a su lugar de prominencia en el cielo, sealando que era el Rey Todopoderoso y la tierra su sbdita. Me sent all, viendo lo nico que poda matarme en un instante, si no fuera por el anillo que Katherine me dio. Una sensacin de calma que cundi a travs de mi cuerpo.

Agarr una piedra plana, perfectamente redonda. Me levante y mir por arriba del agua. Cerr mis ojos. Cont 4 rebotes, todo estar bien. A continuacin tiro la piedra y levanta vuela. Salta una vez dos veces tres veces

---Cuatro rebotes, impresionante! ---Una voz grit seguida por aplausos entusiastas. Me di la vuelta y Callie salt a mis brazos.

----Est de buen humor hoy. ---Dijo con u a sonrisa.

----Lo estoy. Y todo gracias a usted.

Ella puso su brazo a travs del mo. ---En ese caso, se cmo puede agradecerme! Sent su pulso derrotando a mi escudo, su sangre casi irresistible. Pero la piedra haba rebotado cuatro veces, y entonces me inclin para besarla.

Callie y yo pasamos todo el da junto, luego esa noche dorm en el lago de nuevo. Cuando llegue a casa al atardecer del da siguiente, encontr una pila de ropa en el piso de mi habitacin, incluyendo el pantaln negro con el escudo gris que haba modelado para Lexi.

En la parte superior de la pila haba una nota escrita de su puo y letra. Sigue tu corazn. Tienes suerte que todava tienes uno

Recog el paquete en mis brazos, sintindome raro, aliviado y un poco triste a la vez. Me cambi la ropa, por un pantaln blanco y camisa de chombray azul. Alis mi cabello frente al espejo. Me mir como cualquier joven preparndose para una cita con una guapa chica. Solo quera que fuera as de simple.

Me filtr por las escaleras, esperando por alguien para embestir en las sombras y detuve, para decirme que mi plan nunca funcionaria. Pero hice todo el camino hacia abajo a travs de la cocina y a continuacin sal por la puerta trasera, sin que eso sucedera.

Una vez fuera camin dos millas haca la calle Laurel, con mis manos en los bolsillos. Silbando las notas de Dios guarde al Sur. Me detuve a recoger una magnolia blanca de un arbusto, en frente de una mansin de color melocotn, en la parte baja de la calle de Callie.

-Stefan! -Un urgente susurro lleg desde atrs de un rbol, en la parte inferior de la calle Gallagher.

Callie se cruz por mi vista. Su pelo estaba suelto y caa por su espalda. Llevaba un camisn blanco recortado con encaje, al igual que la primera vez que la haba visto, excepto esta vez ella estaba lo suficientemente cerca de m, que pude ver que aunque llevaba un chal de lana gris grueso, no estaba usando las enaguas. Repentinamente me puse tmido.

-Stefan, -murmur, acariciando mi brazo-. Ests bien?

-S -dije, tom la flor y la coloque detrs de su oreja.

Ella sonri.

-Eres tan caballero.

-Y t tan hermosa. -Respond, llegando a empujar unas hebras de sus cabellos detrs de su oreja. Sus mechones eran tan suaves, como ptalos de rosas y olan a miel. Quera permanecer all para siempre, viendo sus bocanadas de aire delante de m.

-Callie -Comenc, cuando las campanas de una iglesia distante, sonaron en el aire helado. Doce campanadas medianoche La hora de las brujas.

-Es tiempo. El turno de Jasper dura hasta las 12 y 30, pero puedo decirle que estas aqu para suplantarlo ms temprano. Ganamos algn tiempo. Una vez que se aparece el otro guardia, ya hace mucho que ha desaparecido. Pero tenemos prisa. -Dijo sonando muy segura de s misma, pero haba temblado demostrando sus emociones.

Quera poner mis brazos alrededor de ella, meterla en la cama y susurrarle al odo Dulces Sueos. Pero yo era un vampiro y estaba dependiendo de esta nia para protegerme. Callie junto sus dedos en silencio. Entonces, asinti y me dio una sonrisa apagada. -No tienes miedo, -dijo presionando sus palmas en mis manos.

Me llev a travs de la puerta de hierro y por todo un camino de grava. Abri una puerta de al lado de la casa.

-Estate quieto. -Callie dijo mandando, como ajustando sus ojos a la oscuridad. A diferencia del resto de la casa, de mrmol pulido y roble brillante, esta puerta era estrictamente de utilera, diseada para los proveedores tengan acceso fcil al espacio de almacenamiento, pase sin molestar a los residentes de la casa.

Delante nuestro una escalera empinada de vigas de nogal, callie inclin su cabeza hacia arriba, en la escucha de algo.

Segu su ejemplo, aunque mis pensamientos no podan escuchar las palabras especficas debido al zumbido demasiado fuerte.

De repente o un sonido de arrastre de pies encima de nosotros. Callie mir hacia m, ella lo haba odo tambin.

-Jasper explic-. Debemos irnos.

Caminamos hasta los pasos, rpidamente. Una vez que llegamos a la puerta agrietada, golpe dos golpes rpidos seguidos de una pausa y un golpe ms.

Un click y luego escuchamos el cerrojo contra el metal. Por ltimo, Jasper abri la puerta, acunando su cuerpo, junto al borde por lo que no podamos ver al interior.

-Bien, bien, bien. Callie y el hombre que acusan de vampiro, corran por su vida. A qu tenemos el placer? -Jasper nos acosaba.

Pase incomodo, tratando de obtener una visin dentro de la sala.

-Hola Jasper ---dijo callie rozndolo al pasar motivndome para a seguirla.

En la oscuridad, slo poda ver una jaula grande en la esquina. Un bulto grande, estaba inmvil en el interior.

---Padre necesito tu estudio. Stefan se har cargo hasta que llegue el prximo turno. Dijo Callie

-Encontrars a Jasper en el estudio? -Dijo en voz alta.

-Pero aqu estoy.

Gallagher se congelo.

El padre de Callie fue a sentarse a una mesa, detrs de la puerta, una mano de cartas delante de l. En el centro de la mesa haba una vela temblorosa.

-Padre. -Callie rio tontamente, la risa son forzada, fuera de lugar-. Debo haberme confundido. Yo saba quera jugar a las cartas esta noche, y supuse que estaran ms cmodos en el estudio o -Su voz comenz a vacilar. Ella lamia sus labios y se sent al otro lado de Gallagher.

-Eres generosa, chica -Gallagher dijo bruscamente.

-Mr. Gallagher, -dije de manera insignificante-. Me han dicho que me presente para el puesto, pero quizs interprete mal. -La confusin no era difcil de fingir. Callie haba jurado que su padre estara fuera de la casa.

---De verdad, Jasper? ---Pregunt Gallagher---. Supongo que lo es. l no es malo. Un poco nervioso, pero cuando pega, pega bien.

Gallagher asinti, asumiendo la informacin.

-Este es el chico en el que confa, Miss Callie? -Le pregunto a su hija. Callie asinti, sus mejillas se sonrojaron bajo sus pecas. A continuacin Gallagher se levant de la silla arrastrndola contra el suelo.

-Bueno entonces dejemos a las chicas -dijo teniendo su whisky.

-As que es un chico gallagher ahora. Es usted? -Jasper pregunto empujando un juego empapado en mis manos. Mi piel se quem y el dolor se dispar a travs de mi brazo. Luche contra el impulso de gruir, reprimindolo con mi lengua. La tensin la sent con los dedos, tratando de minimizar el contacto que tuvo la madera envenenada con mi cuerpo.

-Bueno, este no va durar -Jasper dijo a continuacin-. El vampiro de esta noche est hambriento. Espero que te cmo, y mientras lo hace voy a pasar algn tiempo con Miss Callie y su pap. Les voy a mostrar que no eres el nico hombre que puede ser amable y gentil. ---Dijo Jasper y sus movimientos fueron sueltos y pude oler el whisky en su respiracin.

-Hermano? -Susurr.

Damon alzando los colmillos desnudos, salt a causa de la sorpresa.

Se rio en silencio, se desplomo contra un lado de la jaula, agotado por el esfuerzo. -Qu hermano, tienes miedo de un vampiro? -Dijo.

Lo ignor, empec arrancar la puerta de la estructura. Damon observaba con curiosidad y luego lentamente se arrastr hacia m. Cuando llego a mi lado, sent un agobiante dolor irradiar de mi columna, atravesando todo mi cuerpo.

-Te atrap! -Dijo una voz.

Captulo 27

Mis pesados parpados cayeron a la deriva abiertos. No sabia cuanto tiempo haba pasado. Era una noche? dos? una semana? Estaba oscuro, donde estaba.Vagamente consciente, escuchando pisadas y gritando y una voz que sonaba parecida a Callie , llamndome por mi nombre. Pero un da, me levant sin caer de repente en la conciencia. Levant mis brazos, dndome cuenta que estaba encadenado a la pared. Tena quemaduras de verbena en mis brazos y piernas. Costras de sangre seca en mi cuerpo entero, haciendo imposible saber donde estaba herido. Junto a m, Damon estaba sentado con sus rodillas en su pecho. La sangre cubra su cuerpo y sus mejillas estaban demacradas. Las sombras oscuras haban cercado sus ojos hundidos, pero una sonrisa lenta se estaba propagando por toda su cara.

Ahora, no soy tan poderoso y t, hermano?

Me esforc para sentarme. Me dolan los huesos. El tico estaba empapado por una luz gris tenue que venia desde una ventana sucia. El relleno y rastreo de un ratn sonaron en alguna parte lejos a travs de la habitacin. Agit el hambre dentro de m y me di cuenta que no haba comido desde que estaba aqu. En la esquina, dos guardias desconocidos estaban sentados ajenos a nuestra silenciosa y cercana conversacin.

Sacud mi cabeza disgustado. Como podra haber sido tan estpido? Lexi tenia razn. Por supuesto, ella la tenia. Callie me habia traicionado. Debia haber sido su plan todo el tiempo, desde el segundo que ella not el anillo en mi dedo que coincidia con el de Damon. Debera haberme dado cuenta en el momento que v a su padre en la habitacin. Como habia caido en una trampa tan estpida y obvia? Merecia estar encadenado como un animal.

La amabas?Damon pregunt, como si pudiera leerme los pensamientos.

Mire hacia el frente.

Ella no tiene que venir de visita, en caso de que tuvieras curiosidad.Damon continu familiarmente.Ella es bonita, aunque en mi humilde opinin, podrias hacerlo mejor.

La ira empuj mis colmillos a su sitio. A donde quieres ir a parar con esto?Gru.

Damon seal los barrotes.A ningn sitio, aparentemente. Excelente trabajo, con el intento de rescate.

Al menos lo intentdije con mi ira disminuyendo y la resignacin fluyendo en su lugar.

Por que te molestastes, incluso? Los ojos de Damon brillaron. No te he dejado mis sentimientos sobre ti, perfectamente claros?

YoComenc antes de darme cuenta de que no tenia ni idea de por donde incluso empezar. Como podria decirle a l, que rescatarle no fue una eleccin? Que nuestra sangre corre en cada una de las venas del otro, que estabamos obligados entre si.No importadije.

No, no es asidijo Damon, tomando un tono filosfico.Despus de todo, ambos estaremos muertos bastante pronto. La pregunta es Sers asesinado por un cocrodillo por un tigre? Escuche a Gallagher diciendo los cocodrilos son los mejores oponentes en la lucha, porque no van por asesinar. Ellos lo alargan.

En ese momento la puerta del atico se abri con una fluritura, y Gallagher ando a zancadas hacia la habitacin, con sus botas haciendose eco en el suelo.

Los vampiros estn despiertosl rugi.

Los dos guardias saltaron apresuradamente a la ordn, pretendiendo que nos estaban mirando todo el rato. Gallagher and a zancadas hacia la jaula, arrodillandose a nivel de nuestros ojos. Su traje de tres piezas estaba impecable , como si l hubiera hecho su fortuna como un financiero en lugar de por torturar vampiros.

Bueno, bueno, bueno.la semejanza familiar es obvia. Estoy avergonzado de no haberlo notado antes.l lleg a travs de los barrotes y cogi la parte delantera de mi camisa , tirandome contra el lado de la jaula. Mi cara se golpe contra los barrotes e hice un gesto de dolor como si algo de madera sobresaliera en mi pecho.

Una estaca.

Y t casi te escapas, actuando como un humanoGallagher lanz su cabeza de vuelta y sonri, como si fuera la cosa ms divertida del mundo.

No, te saldrs con la tuyadije entre dientes, roto de dolor a travs de mi cuerpo cuando l clav la estaca ms alla de mi piel. !Presta atencin, vampiro!dijo Gallagher, sus labios curvados de nuevo en un gruido. Ya sabes, creo que puedo apostar que sers el nico que asesinar. Si, creo que lo har muy bien.Se volvi hacia los dos guardias.Escuchan eso? Un pronstico del jefe. Apuesto por el del pelo oscuro.dijo Gallagher, torciendo la estaca contra mi cuerpo.Creo que su hermano tiene ms odio en su vientre.

No poda ver la cara de Damon, pero pude imaginar la sonrisa que sin duda tendria en sus labios.

Gallagher me enga con sonrisas y tiro la estaca empapada con verbena al suelo.Oh, no quiero que useis las estacas con los vampiros como deporte, nunca mas.dijo en la direccin de los guardias. El corpulento miro con culpa hacia el suelo.

Por qu no?pregunt el otro indignado.Es bueno para ellos. Les ensea su lugar.

Porque les queremos en excelente forma para su luchadijo Gallagher,con su voz exagerada parodia de paciencia. A continuacin, nos sonri. Eso es correcto, chicos. Vosotros dos vais a estar luchando por la muerte. Es la solucin perfecta. Tendr un vampiro muerto para vender por partes, un vivo para presentaciones y beneficios ms all de mi imaginacin. Sabeis, seria un sacrilegio, pero doy,gracias a Dios por los vampiros!.

Con eso, Gallagher se gir para dejar el atico, cerrando de golpe la puerta tras l. Me hund contra los barrotes. Damon hizo lo mismo, cerrando sus ojos. Los dos guardias nos miraban a travs de los barrotes.

S lo que dijo el jefe del de pelo oscuro, pero no parece un poco dbil? Mis peniques, van por ese chicocoment uno.

Capitulo 28

Recuerdas cuando rompimos el tazn de cristal de mam? Y yo estaba muy preocupado llorando por la reaccin que tuviera ella?- le pregunte.

Si, y despus padre decidi que yo tena la culpa y me azot y me llam malvado,- Damon dijo debidamente.- Trat de hacer tu vida fcil, hermanito. Pero termin. Ahora, quiero que obtengas exactamente lo que te mereces.

Qu me quieres decir, Damon?- dije con enojo, tan fuerte que los dos guardias me miraron con sorpresa.

Damon paus, con ojos entrecerrados.- Te voy a decir exactamente lo que quiero decir antes de matarte.

Rod mis ojos con coraje y frustracin.- Pens que eras el que quera morir. Y ahora vas a matarme?

Damon rio entre dientes.- Sabes, ahora que lo pienso, ser una bestia del infierno no puede ser tan malo. De hecho, creo que es un papel que yo tambin podra tomar, inmensamente. Tal vez no era yo el que me despreciaba. Eras t. Pero que te hayas ido-

Si me hubiera ido estaras en el monstruoso show de Patrick Gallagher por siempre.- le interrump.

Pero lo admito, hermano. No crees que es ms divertido el monstruoso show de Patrick Gallagher que el mismo infierno? Y una vez que consiga algo de fuerza, creo que puedo planear un escape con facilidad.

Y despus estoy seguro que te atraparan, en la primera oportunidad.- dije disgustado.

Apoye mi cabeza contra las barras de la jaula. La pelea fue de poco ms de una hora, y yo no haba renunciado a involucrar a Damon, para provocar cualquier posible nexo entre nosotros. Pero no importaba lo que dijera, el se burlaba o me ignoraba.

Era imposible saber cunto ms estaramos atrapados. Desde que me haba convertido en vampiro, vea la vida de modo diferente. El tiempo no importaba. Estar enjaulado hizo que me diera cuenta de la importancia del tiempo, porque cada segundo transcurrido acercaba ms nuestra batalla. Mientras esperaba, imaginaba los diversos escenarios que la batalla podra tomar. Visualic a Damon rompiendo mi cuello, rugiendo triunfante ante la multitud. Me vea a mi mismo sucumbiendo ante la ira, robando accidentalmente la vida de mi hermano- otra vez.

Pero, Qu pasara si ambos nos negramos a luchar? Podramos enfrentar a la audiencia? Podramos de alguna manera ingeniar una forma de escaparnos? Si, los secuaces de Gallagher tenan verbena y estacas, pero nosotros el Poder. Si tan solo Callie estuviera a mi lado

Mi corazn palpit dolorosamente ante la idea de la traicin de Callie. La imagen de su pelirroja cabellera y sus brillantes ojos se vinieron a mi mente, alimentando mi ira- y lastimndome una y otra vez. Apret mis puos. Si tan solo hubiera escuchado a Lexi. Si tan solo no hubiera dejado de ser humano.

Mi nico objetivo para la batalla era que, si tena que morir, cerrara mis ojos y no buscara su entre la multitud.

Vamos chicos!- nos grit Gallagher, abriendo la puerta como si estuviera despertando a dos nios para una caminata muy temprano. Llevaba un chaleco negro y un nuevo reloj de oro el cual brillaba ante la tenue luz solar. Tron sus dedos, e instantneamente los guardias brincaron a sus pies, animando a ponerse el improvisado uniforme de cazador de vampiros:

Guantes, botas, y guirnaldas empapadas de verbena.

La puerta de la jaula abierta vol, los guardias de alrededor nos tiraron hacia afuera, apretando bozales alrededor de nuestros colmillos, y encadenando nuestras manos detrs de la espalda. Nos vendaron los ojos, despus salimos del tico a la parte trasera de un vagn de hierro negro. El vagn se despeg de golpe bajando hacia el lago.

Cuando llegamos a la tienda, nos dirigimos en direcciones opuestas.

Boo!

Raro!- oa el siseo de la gente desde detrs del escenario. Me pregunt si Lexi se preguntara donde estaba, si pensaba que ya estaba muerto.

A pesar de que aun tena los ojos vendados, conoca cada centmetro de esta tienda. A la izquierda estaba la mujer tatuada, y a la derecha Caroline, la mujer barbuda. El suelo se hunda, y saba que estaba en la arena.

Sent algo tomar mi brazo.- Le he dicho a mucha gente de lo astutos que son. Pero no se esfuerzan demasiado para mi beneficio, Sr. Salvatore. Mi apuesta est a favor de su hermano,- dijo Jasper alegremente.

Finalmente me quitaron la venda de los ojos. La carpa se ilumin como si fuera medioda, y todas las gradas estaban repletas de gente. En el centro del ring, Gallagher haba creado un grupo de apuestas, donde la gente agitaba frenticamente los billetes en el aire. Msica de rgano llen la carpa, y el aire ola a manzanas acarameladas y a ponche de ron.

Y despus, por el rabillo de mi ojo, la vi.

Callie estaba en las tribunas, y detrs de ella estaba Buck, con una caja de estao. Su cabello estaba trenzado con tallos de verbena, y tena el rostro plido. Ella obviamente haba sido enviada a recoger las apuestas por las gradas. Era sin duda hija de su padre, y ella cumpla bien sus deberes.

No me mir ni una vez.

Aleje la vista de ella y me forc a fijarla sobre Damon al lado opuesto del ring. Damon siempre haba sido un buen luchador, y sus recientes episodios solo lo haban fortalecido. Si Damon quera matarme, lo hara.

Por otra parte, lo dejara. Le deba mucho.

Jasper golpe la campana de inicio, y la multitud se call. Gallagher se levant de su puesto de apuestas y grit:

Bienvenidos damas y caballeros, a otra gran noche de deporte hecha posible por su servidor, Patrick Gallagher. Hace unos das, les traje la primera pelea entre un vampiro y un len de montaa. Esta noche, les traemos la primera pelea entre dos vampiros, incluyendo al ganador de la primera batalla. Y no solo eso,- dijo, bajando la voz y haciendo que la gente callara y se inclinara hacia enfrente,- estos dos monstruos son hermanos. Ellos vinieron del mismo vientre, y ahora uno de ellos se ir directo al infierno.

Una piedra me golpe atrs de la cabeza, y me di la vuelta. Haba verbena en todos lados, haciendo que el mar de caras se mezclara como un collage de pesadilla con ojos, narices y bocas abiertas.

Hermano, disclpame por todo lo que he hecho. Por favor, si muero, no quiero morir con ira. Somos todo lo que tenemos,- susurre, apretando mi mandbula y tratando, por ltima vez, alcanzar a Damon. Damon mir hacia arriba por una fraccin de segundo y sacudi la cabeza, pero su expresin era difcil de leer. En el centro del ring, Gallagher todava estaba atrayendo la atencin del pblico.

El libro estar abierto por otros cinco minutos para apuestas finales. Pero!- levanto su mano al aire, tratando de silenciar a la multitud. El ruido en la carpa embotado, aunque solo ligeramente.- Qudense despus del espectculo, estaremos vendiendo la sangre del perdedor. Incluso muerto, la sangre de un vampiro tiene poderes curativos. Cura todos los males. Incluso los de la habitacin.-Gallagher gui un ojo con mal gusto. La gente vitoreo. Me puse rgido, preguntndome si la gente pensaba que esto era todo un acto: que nosotros ramos los actores en turno y que la sangre que Gallagher vendera despus del espectculo seria algn tipo de licor de cereza. Nadie saba era que toda esa sangre era real, que el perdedor en el ring no podra levantarse y regresar a casa una vez que la carpa estuviera vaca?

Callie sabia, Callie sabia, y ella haba decidido que fuera este mi destino. Apret la mandbula de nuevo, listo para pelear, listo para darle a la audiencia el espectculo que esperaban. De repente, me encontr siendo llevado alrededor del ring por Jasper, dndole al pblico la ltima oportunidad para examinar mi fuerza antes de subir sus apuestas. Pude or trozos de conversaciones por todos lados de la carpa:

Ese tiene una pulgada ms que el otro. Estoy cambiando de parecer.

Cmo que t vieja quiere una de esos para su aniversario?

Me pregunto cmo se hara frente a un len de verdad.

Un hombre vestido con ropas de oficina se par enseguida de Gallagher, levantando los brazos para calmar a la multitud. Lo reconoc como el encantador de serpientes del espectculo.

Que todos salgan bien librados de esta lucha y que el alma del perdedor regrese purificada de los fuegos del infierno!grit, haciendo a la carpa estallar en una cacofona de ruidos. Un silbato, y la pelea haban empezado.

Damon rodeo hacia m, con posicin baja a la tierra, como cuando ramos nios y practicbamos boxeo. Imit su postura.

Sangre!-grit un hombre borracho, colgando prcticamente de la barandilla del ring.

Sangre! Sangre! Sangre!- la carpa completa pareca estar animando. Damon y yo continuamos circulndonos.

No hagamos esto,- dije.- Negumonos, Qu podran hacernos?

Estamos ms all de eso, hermano,-dijo Damon.- Dos de nosotros no pueden sobrevivir en el mismo mundo.

La ira se filtr del centro de m hacia mis piernas. Por qu no podamos? Y por qu Damon no poda perdonarme? Ya no pensaba que era perseguido por la memoria de Katherine. En su lugar, crea que el me persegua por ella. No s quin era yo, pero l pensaba que yo era un monstruo que asesinaba sin miedo y sin pensar en las consecuencias. Cmo se atreva a ni siquiera reconocer las longitudes a las que haba ido al tratar de hacerlo feliz, para salvarlo? Me levant, conectando la mejilla de Damon. Sangre brot debajo de sus ojos, y la multitud rugi.

Damon la limpi y se gir de nuevo, golpendome en el hombro tirndome a la tierra.

Por qu hiciste eso?- sise Damon, mostrando sus dientes para el deleite de la multitud.

Porque tu lo queras- sisee de regreso, mostrando mis dientes, para luego volcarlo en una llave de cabeza.

Se liber rpidamente y regres a su esquina. Nos paramos en lados opuestos del ring, mirndonos el uno al otro, confusos, enojados, solos.

Pelea!- la multitud rugi de nuevo. Gallagher nos vea sin saber qu hacer. Tron sus dedos, y Jasper y Buck corrieron hacia nosotros con estacas, determinados a forzarnos a pelear el uno contra el otro. Nos empujaron hasta que nuestros cuerpos estuvieron a solo pulgadas de distancia y nuestros puos se suscitaron cuando un enorme Crack se hizo eco en lo alto.

Fuego- una pnica voz grit.

Mire salvajemente alrededor. Una parte de la carpa estaba en llamas y la gente corra en todas direcciones.

Vamos!

Sent una mano empujar mis hombros. Callie. Mis ojos se abrieron de la sorpresa.-Vamos, vamos, vamos!- gritaba Callie, empujndome. Sostena un hacha en su mano, y despacio empec a reconstruir lo que haba pasado. Haba realmente reducido los soportes de la carpa cuando estall en fuego?

Muvete!- Callie me empuj una vez ms. Era sorprendentemente fuerte para ser humana, despus de unos segundos de pie parpadeando estpidamente, agarr a Damon por la mueca, y corrimos, pasamos la carpa, lejos del rio, ms y ms rpido, dirigindonos a mi hogar.

Capitulo 29

Damon y yo corrimos a la velocidad de un vampiro por las calles de Nueva Orleans. A diferencia de cuando llegamos por primera vez, Damon estaba detrs de m, de mala gana, nos encontramos al lado del otro, las casas de ladrillo y adobe se veian borrosas por delante de nosotros como si estuvieran fusionadas a la acera Algo haba cambiado entre nosotros en ese terreno, lo sent con mi propio ser. Algo haba cambiado en los ojos de Damon cuando lo habia conciderado y se habia negado a atacar, incluso cuando la gente se burlara. Me preguntaba cmo el partido habia terminado sin que la tienda hubiera terminado en llamas, le hemos dado otra oportunidad al humano o un hermano Salvatore habrie estado muerto y ensangrentado en el polvoriento suelo? La imagen de la iglesia de Mistic Fall ardiendo como una antorcha de gran tamao salt a mi mente. El pueblo haba incendiado la iglesia y a los vampiros atrapados dentro de l la noche, en que nuestro padre nos mataron, y el vampiro Damon que habiamos querido. Pero Damon y yo estabamos todava aqu, como aves fnix renaciendo de las cenizas de los vampiros que vinieron antes que nosotros. Tal vez por el fuego de este circo en nuestra ciudad, nuevo hogar, un nuevo parentesco entre nosotros y la primavera a la vida... como la nueva vida que surgi en las praderas tras las cosechas del ao anterior que se haba quemado hasta el nivel del suelo. Damon y yo continuamos corriendo, nuestros pies golpeando contra las piedras al unsono, por los callejones y calles que haba aprendido tan bien en mis pocas semanas de vivir aqu. Pero a medida que nos hacercabamos a la esquina que nos dirigiria a Dauphine, la misma calle donde Lexi me haba llevado de compras, me detuve en seco. Colocado en la ventana de la sastrera habia un dibujo crudo de m y Damon, nuestros colmillos, y nosotros agachados. La pelea del siglo , se leia en la cartelera. Me pregunt si Callie lo haba dibujado. Probablemente. Damon se inclin cerca, examinando el cartel. "Ese dibujo te hace parecer un poco robusto, hermano. Podra ser tiempo de despedir a la la camarera. " "Ja, ja", le dije secamente, mirando a su alrededor. Notas sonaban detrs de nosotros, en la direccin al circo. Tuvimos un buen comienzo pero si Callie habia distribuido estos carteles tan ampliamente como tuvimos la impresion con Damon... entonces no estariamos seguros hasta que estuvieramos en el nterior La aguja delgadas de una iglesia se levant en la distancia, la iglesia que estaba en la esquina del gatito de Lexi. "Vamos!" Me empuj Damon en direccin de la iglesia, y no hablamos hasta que llegamos a la casa blanca desvencijada. "Aqu es donde vives?" La cara de Damon, desde sus labios hasta sus ojos se sacudieron de repulsion: porche blanco, ventanas oscuras. "Bueno, entiendo que no puede medir tus exigencias, pero todos deben hacer sacrificios de vez en cuando" dije sarcsticamente mientras lo llevaba hacia la puerta de atrs.

La puerta se abri, permitiendo que una porcin triangular de luz se derramase sobre el patio oscuro. Puse mis manos en alto cuando Lexi apareci en la puerta. "S que me dijiste que no traiga visitantes, pero..." "Entra rpidamente!", Dijo ella, cerrando la puerta al segundo que cruzamos el umbral. En la sala principal, las velas ardan, y Buxton, Hugo, y Percy se haban encaramado a todas las sillas y sofs, como si estuvieran en medio de una reunin. "Tu debes ser Damon." Lexi asinti con la cabeza hacia l un poco. "Bienvenidos a nuestra casa." Yo era consciente de que Damon la observaba, y se preguntaba lo que veia. "S, seora" dijo Damon con una simple sonrisa. "Y me temo que durante nuestro tiempo en cautiverio, mi hermano, de alguna manera no mencionan nada de ti ni de su"-sus ojos se movieron hacia Percy y Buxton, "familia". La medio cerda Percy se levant de su asiento, pero Lexi puso una mano para detenerla. "Soy Lexi. Y como eres hermano de Stefan, mi casa es tu casa ". "Hemos escapado..." comenc a explicar. Lexi asinti con la cabeza. -Ya lo s. Buxton estaba all. " "Tu fuiste?" Me di la vuelta, sorprendido. "Tu apuestas para m o contra m?" Damon dej escapar un resoplido. Lexi puso una mano en mi antebrazo. "Tiene que ser agradable. l estaba all para ayudarte. " Mis ojos se abrieron. "Me vas a ayudar?" Buxton se reclin en su silla. "Lo estaba por hacer. Pero entonces alguien tuvo la brillante idea de incendiar todo el lugar, as que me fui. "Cruz los brazos sobre su pecho, mirando complacido consigo mismo por ser parte de la accin. "Fue Callie. Inicio el fuego, "dije. los ojos de Lexi se abrieron de sorpresa. "Me equivoqu", dijo simplemente. "Sabia que podia suceder." "Tienes que perdonar a mi malos modales en la interrupcin, pero tienes algo para comer?" Damon le pregunt, sin apartarse del retrato de una anciana que estaba examinando. "He tenido un par de semanas un poco dificiles." Por primera vez desde que se haba escapado, mir a mi hermano. Su voz era ronca, como si l no estuviera acostumbrado a usarla. Algunas heridas con sangre le cubran los brazos y las piernas, su ropa eran harapos, y su mata de pelo negro y lacio estaba sucia contra su cuello plido. Ojos enrojecidos y sus manos temblaban ligeramente. "Por supuesto. Los nios deben de estar muriendose de hambre ". Lexi chasque la lengua. "Buxton llevalos de caceria. Que coman hasta hartarse. Dudo que los seres humanos sean suficientemente en Nueva Orleans para saciar su sed. Y esta noche, al menos, se merece a comer como un rey. " "S, seora" dijo Buxton, inclinndose ligeramente a medida que se habia levantando de la mayor parte de su silla. "Voy a reunirme con l" le dije en direccin hacia la puerta. "No" Lexi sacudi la cabeza y me agarr duro del brazo. "Tengo t para usted." "Pero. . . "Protest, confuso y molesto. Yo casi poda saborear la sangre del cerdo en mi lengua. "No hay peros", dijo Lexi bruscamente, que suena casi igual que mi madre.

Buxton abri la puerta a Damon, quien se movi frente a m, como si dijera: "Pobre muchacho!" Si Lexi lo vio, fingi no darse cuenta, en lugar tomo la tetera mientras se desplomaba en una de las desvencijadas sillas colocadas alrededor de la mesa, con la cabeza apoyada en sus manos "Cuando te conviertes en un vampiro, no solo los dientes ni la dieta cambiara", dijo Lexi avivando el fuego de la estufa, con la espalda hacia m. "Qu significa eso?" Le pregunt a la defensiva. "Esto significa que usted y su hermano seran quienes eran. Tu has cambiado tanto, y no sabes cuanto a cambiado Damon, no es como lo piensas"dijo Lexi, con dos tazas humeantes en las manos. "Sangre de cabra." "No me gusta la sangre de cabra," dije, empujando la taza a distancia con ira. Sonaba como un nio petulante, y al que no le importaba. "Y nadie conoce a Damon mejor que yo." "Oh, Stefan", dijo Lexi, me miraba con sinceridad. "Ya lo s. Pero yo prometo que voy a tener cuidado. Estos son tiempos peligrosos para todos ". En la palabra peligrosa, algo hizo clic en mi mente. "Callie! Tengo que encontrarla! " "No!" Me empuj Lexi para quedarme sentado. "Su padre no le har dao, pero voy a matarlo, parecera una casualidad, y ademas no ests en forma para una pelea." Abr la boca para protestar, pero Lexi me cort. "Callie est muy bien. Tu puedes ver su futuro. Pero por ahora, bebe la sangre. Y concilia el sueo. Cuando se despierte, te curare a ti y a Damon, y Callie se darn cuenta de todo entonces ". Lexi sali de la cocina limpiandose las manos en su delantal y apag la lmpara. De pronto el agotamiento cay sobre m como una manta pesada, y el deseo de luchar mas los consejos de Lexi drenaron mi cuerpo. Con un suspiro, levant la taza y tom un pequeo sorbo. El lquido era clido y aterciopelado, y yo no poda dejar de admitir que esto era bueno. Lexi estaba en lo cierto, me gustara ver maana a Callie y decir adis. Pero yo necesitaba descansar. Todo mi cuerpo estaba lastimado, hasta mi corazn. Por lo menos sabes que tienes uno , me imaginaba a Lexi diciendo, y sonriendome en la oscuridad.

Capitulo 30
19 de octubre, 1864

Estoy fuera de peligro, pero no me siento seguro. Me pregunto si algn das volver a sentirme seguro nuevamente, si siempre buscar alcanzar un deseo que nunca lograr satisfacer? Me acostumbrar al dolor? Doscientos veintids aos desde ahora, ser capaz de recordar esas semanas? Y recordar a Callie y su cabello rojo, su risa?

Lo har. Tengo que hacerlo. Callie me haba salvado y me haba dado otra oportunidad en la vida. De una manera, es como si ella fuera la luz del da que segua la sombra que Katherine habas impuesto en mi existencia. Katherine me haba transformado en un monstruo, pero Callie me transform nuevamente en el Stefan Salvatore del cual estaba orgulloso.

Le deseo amor. No quiero nada ms que lo mejor para ella. Quiero que viva en el da y encuentre un hombre -un humano- que la aprecie y la adore, quien la lleve lejos de la casa Gallagher para siempre hacia una casa tranquila cerca de algn lago, donde pueda ensearle a sus hijos como rebotar piedras.

Despert a mitad de la noche por lo que pareca ser granizo golpeando contra la ventana de cristal. A pesar de las reglas de Lexi, ech un vistazo por una pequea abertura de las cortinas y entre cerr los ojos ante la oscuridad. Los rboles estaban pelados, sus ramas como brazos fantasmales se extendan al cielo. Aunque era una noche sin luna, poda ver una mapache correr por el patio. Y luego, una figura parada tmidamente detrs de una de las columnas del prtico.

Callie.

De prisa me coloqu una remera y baj las escaleras, cuidando de no hacer ningn ruido. Lo ltimo que quera era que Buxton o Lexi se enteraran que una humana me haba seguido a casa.

La puerta se cerr con un golpe sordo y Callie salt.

Estoy aqu susurr, sintindome emocionado, confundido, y agitado, todo al mismo tiempo.

Hola dijo ella tmidamente.

Irs a algn lugar? pregunt mirando su bolso.

Eso espero. Ella entrelaz sus manos con las mas Stefan, no me importa lo que eres. Nunca me import. Y quiero estar contigo. Me mir Te Te amo.

Mir al suelo, con un nudo en la garganta. Cuando haba sido humano, pens que haba amado a Katherin hasta que la vi encadenada, amordazada, y con espuma en la boca. No haba sentido ms que disgusto ante aquella visin. Y an as Callie me haba visto inconciente, sangrando a causa de verbena, apualado por captores, y dndole una paliza a mi hermano en un cuadriltero, y ella an me amaba. Cmo era eso posible?

No tienes que responder. se apresur Callie Solo deba decrtelo. Y me marcho de cualquier forma. No puedo quedarme con Pap, no despus de todo lo que ha pasado. Tomar el tren, puedes venir conmigo. Pero no tienes que hacerlo. Pero me gustara que lo hicieras. balbuce.

Callie! interrump, posando un dedo sobre sus labios. Sus ojos se abrieron de par en par, con miedo y esperanza.

Ira contigo a donde fuera dije Yo tambin te amo, y lo har siempre por el resto de mi vida.

Querrs decir tu no-vida dijo ella, con sus ojos danzando.

Cmo supiste donde viva? pregunt, repentinamente tmido.

Callie se sonroj Te segu a casa una vez. Cuando huiste luego de la primer pelea de vampiros. Quera saber todo sobre ti.

Bueno, ahora lo sabes.

Incapaz de restringirme, la tom en mis brazos y baj mis labios hacia los de ella, ya no temeroso de escuchar su sangre correr por sus venas escuchar su corazn acelerarse con anticipacin. Ella estrech su agarre a mi alrededor, y nuestros labios se tocaron. Ferozmente la bes, sintiendo sus suaves labios contra los mos. Mis colmillos no crecieron, mi deseo estaba en ella, en su forma humana, como ella lo era.

Era suave, clida y sabia a mandarinas. En esos momentos, imaginaba nuestro futuro. Tomaramos el tren tan lejos de New Orleans como fuera posible, tal vez hacia California, inclusive navegar hacia Europa. Nos anidaramos en alguna casa de campo y conservaramos animales con los cuales pudiera alimentarme, y Callie y yo viviramos cada da juntos, lejos de los insistentes ojos de la sociedad.

Un inoportuno pensamiento tiraba en el fondo de mis pensamientos: La convertira? Odiaba la idea de hacerlo, de hundir mis colmillos en su blanco cuello, de hacerla vivir una vida donde ansiara sangre y temiera la luz del da, pero tampoco poda soportar el pensamiento de verla envejecer y morir frente a m. Sacud mi cabeza, tratando de alejar esos pensamientos. Poda encargarme de ellos luego. Ambos podamos.

Stefan, murmur Callie, luego el murmullo se torn en suspiro, y se solt de mi agarre y cay al piso. Un cuchillo de carnicero hundido en su espalda, sangre desbordando.

Callie! grit, arrodillndome Callie!

Frenticamente, desgarr la vena de mi mueca, tratando de alimentar a Callie con mi sangre para curarla. Pero antes de que pudiera pegar mi mueca a su boca, un brazo me levant por el cuello de la remera.

Una ligera, risita familiar cort el aire de la noche. No tan rpido, hermano.

Captulo 31

Me di la vuelta, mi mano lista para atacar, mis colmillos alargndose. Antes de que pudiera moverme, Damon agarr mis hombros y me arroj cruzando la calle. Mi cuerpo golpeo contra la calle, fuerte, mi brazo se doblo en un ngulo antinatural. Me tambale en mis pies. Callie estaba tendida en la hierba, su cabello rojo caa sobre su hombro, un charco de sangre se oscureca alrededor de ella. Ella dej salir un gemido silencioso, y saba que estaba agonizando.

Comenc a correr de regreso hacia ella, mi sangre bombeaba a travs de mi herida abierta por lo que ella podra alimentarse fcilmente. Pero Damon me intercept, bajando su hombro hacia mi pecho y golpendome hasta lanzarme hacia atrs.

Me tambale sobre mi pie, Esto tiene que detenerse ahora! grit, listo para atacar. Salt volando hacia l, dispuesto para rasgarlo, para darle lo que l ha querido durante tanto tiempo.

Tiene que detenerse ahora? Antes de cenar? pregunt Damon, una lenta sonrisa se formo en su cara. Mire con horror como Damon se arrodillaba, alargaba sus dientes, y los hunda dentro del cuello de Callie, bebiendo prolongadamente y con fuerza. Trat de empujarlo lejos, peor l era demasiado fuerte. De cuantas personas se haba alimentado desde nuestro escape?

Me mantuve all, tratando de liberar a Callie, pero Damon se mantuvo en la misma posicin como si l fuera una escultura de mrmol.

Ayuda! Lexi! rug, mientras Damon me enviaba volando hacia atrs con un rpido golpe de su codo.

Golpe contra la hierba con un ruido sordo. Damon segua bebiendo. Not con horror que Callie haba dejado de gemir. Comenzando a desaparecer el constante sonido del zumbido de su sangre que tanto me haba acostumbrado a escuchar de la presencia de Callie. Ca sobre mis rodillas.

Damon se gir hacia m, su rostro manchado de sangre. La sangre de Callie. Palidec ante esa vista. Damon se ri entre dientes. Tenas razn, hermano. Matar es lo que hacen los vampiros. Gracias por la leccin.

Voy a matarte Dije, corriendo hacia l una vez ms. Lo lanc hacia el suelo, pero Damon se aprovecho de mi brazo lastimado y lo agarr para girarnos, ponindome contra el suelo junto a Callie.

Damon neg con su cabeza. No creo que vaya a morir esta noche, gracias. T sers el nico que tomara las decisiones de vida-y-muerte susurr.

l se puso de pie, como si fuera a caminar lejos. Me arrastr hacia Callie. Sus ojos estaban abiertos ampliamente, su cara plida. Su pecho estaba todava subiendo y bajando, pero a duras penas.

Por favor, vive, pens, mirndola hacia los ojos sin pestaear, en un intento desesperado para darle nimos. La mir comenzar a subir y bajar los parpados. Podra ser posible que estuviera funcionando?

Quiero que vivas. Quiero amarte mientras ests viva, pens, exprimiendo la sangre de mis heridas dentro de su boca abierta.

Entonces, mientras las gotas caan sobre su rostro, sent un dolor agonizante en mi abdomen. Volv a estar tumbado sobre la hierba mientras Damon me pate una y otra vez en el estmago, con una mirada demoniaca en sus ojos.

Reuniendo todas mis fuerzas, tom un poco de tierra hmeda y la lanc hacia Damon.

Aydenme! llam nuevamente hacia la casa.

Aydenme! Damon se burl con voz cantarina. Donde quedo el gran hombre, pequeo hermanito? Qu ocurri con apoderarse del mundo? Estuviste demasiado ocupada teniendo fiestas del t con tus pequeos amiguitos y enamorndote de los humanos? l sacudi su cabeza con disgusto.

Algo dentro de m me golpe. De alguna manera, me obligue a mi mismo a ponerme de pie y correr hacia Damon, con mis colmillos alargados. Tir de l contra el suelo, mis colmillos le hicieron un largo corte irregular a travs de su yugular. l estuvo en el suelo, con la sangre saliendo de su cuello, con sus ojos cerrndose.

Por un momento, l pareca mi hermano nuevamente. No ojos inyectados de sangre, no voz mezclada con odio. Slo sus hombros anchos y el cabello oscuro que siempre caracterizaba a Damon. Y sin embargo l no sera Damon nunca ms. l

era un monstruo con un frenes de destruccin, que nada podra detenerlo de hacer su amenaza de que mi vida se vuelta miserable en realidad.

Analic el suelo que nos rodeaba, finalmente vislumbr una pequea rama de un rbol, a unos metros, que caa despus de una tormenta. Me arrastr hacia la rama y levant mi mano por encima de su pecho.

Vete al infierno Susurr, sintiendo fervientemente el significado de cada palabra.

Pero mientras las palabras salan de mi boca, Damon se levant del suelo, con sus ojos rojos y mostrando sus colmillos. Esa no es la manera de hablarle a la familia se burl, lanzndome hacia el suelo. Y esa no es la manera de sostener una estaca.

l alarg el brazo hacia la rama sobre mi pecho, con un brillo en sus ojos.

Aqu est la muerte que tu no me dejaste tener. Lenta, y dolorosa, y voy a disfrutar cada segundo de ella dijo Damon, mientras atraa la estaca hacia abajo con toda su fuerza contra mi pecho.

Y entonces todo se volvi negro.

Captulo 32

Stefan susurr una voz incorprea.

Yo estaba en el laberinto de Veritas, los exuberantes verdes setos se levantaban por encima de mi cabeza, el sol golpeaba sobre mis hombros. Mi cuello me picaba y se encoga por alguna razn, era mi mejor Domingo.

Desde alrededor de la curva, Damon se acerc, sus ojos azules amplios e inocentes.Quieres competir, hermano?l me desafi.

De acuerdo, acept.

De repente, estbamos sentados en el columpio del porche, con Katherine apretujada entre nosotros, haciendo diabluras con sus ojos oscuros mientras que ella arrancaba los ptalos de una margarita. Su pierna estaba tan cerca, que la sent rozndome. Cuando su mirada se desplaz de delante a hacia atrs, me d cuenta del juego que estaba haciendo: La flor debera determinar quien de los dos elegira. Cuando mostr el ltimo ptalo, sus ojos bloqueados hacia m, supe que era el ganador. Ella se inclin para besarme y cerr los ojos, anticipando el suave toque de sus labios.

Pero en su lugar, sent una estaca enfrascarse en mi corazn. Mis ojos se sacudieron abrindose y all estaba mi hermano riendo que haba clavado la madera ms profunda en m, los ptalos de flores se aplastaron debajo de mi propensa forma.

Mi cabeza colg a un lado y mis ojos se engancharon en la chica que estaba sangrando hasta morir cerca de m en la hierba. Su pelo era rojo fuego y su piel estaba plida como la luna debajo de sus pecas.

Callie! Intent gritar.Pero Damon me quit las palabras en su puo antes de hundir un cuchillo una y otra vez hacia la espalda de Callie.

! Stefan!una voz llam de nuevo, ms fuerte esta vez. Reconoc el cantarn contralto*.Lexi Noooo..gem. No poda permitir que Damon la matara a ella, tambin.!Lrgate!

Stefan.ella vino ms cerca an, arrodillndose abajo al lado de m, metiendo una copa en mis labios.

No dije , de nuevo.

Ella sacudi mis hombros violentamente. Mis ojos saltaron abrindose. Los muros alrededor de m, estaban pintados con pintura roja quebrada.

Lexi?pregunt densamente.

!Si!Ella sonri, claramente aliviada.Estas despierto.

Mir hacia debajo de mi cuerpo. Mi brazo todava lata y tenia sangre seca por debajo de mis uas. Estoy vivo?

Ella asinti.Apenas.

Damon? No le cogimosdijo Lexi misteriosamente.Sali corriendo. Callie?pregunt. No quera escucharlo, pero necesitaba saberlo.

Lexi mir por debajo de sus uas durante un momento largo y a continuacin levant sus ojos color mbar hacia los mos.Lo siento, Stefan. Nosotros intentamos..Incluso Baxton intent salvarla.

Pero ella se haba ido lejos tambinTermin por ella. Mi cabeza palpit.Dnde esta ella, ahora?

Lexi apart mi mata de pelo fuera de mi sien. Sus dedos estaban fros contra mi piel ardiendo.En el ro. El pueblo entero la esta buscandoLa voz de Lexi se apag, pero entend todo lo que no estaba diciendo.

Antes descansa, necesitas beber murmur Lexi, ayudndome a sentarme de nuevo.Es tu favorita, sangre de cabra dijo con una sonrisa triste.

Puse mis labios en la copa. Prob el lquido salobre nada tan dulce, como un cuerpo humano lleno de sangre, pero estaba clido. Y contena algo de sangre humana que nunca habra: una plida provocacin a la redencin. Beb ms de esto, al menos la sangre humana correra a travs de m.

Sin embargo, no era ingenuo. La culpa siempre correra a travs de mis venas. Haba matado a muchos tambin en mi corto tiempo como vampiro, destruyendo demasiadas vidas. Incluso bebiera de ella no. La muerte de Callie estuvo en mis manos tambin. Debera haber vuelto con ella, decirle que nunca quise verla. Pero fui dbil.

Buen chico murmur Lexi, cuando acab de beber la copa.

No me senta bien. Me senta enfermo y asustado y no saba que hacer. Damon estaba fuera en el mundo, en alguna parte todava y la sangre de Callie estaba corriendo por sus venas. Mi estmago se tens.

No, s que hacerAdmit , buscando los ojos de Lexi para encontrar respuestas.Pero Lexi estaba en silencio.

No s, que decirte dijo ella finalmente.Pero s, que eres un buen hombre.

Suspir, preparado para sealar que no era un buen hombre del todo. Era un monstruo. Pero Lexi se puso de pie y recogi las tazas de la mesita de noche. Contralto: Voz femenina ms grave

Captulo 33.

Cuando me despert, me di cuenta por la luz que entraba por la rendija de las cortinas que era de da. Levant mis pies en el piso de madera y tome la pila de ropa limpia de la salida de compras con Lexi. Pareca que haba sido hace toda una vida.

Me puse una camisa nueva, peine mi pelo hacia atrs, y puse el resto de la ropa en un montn improvisado formado a partir de la camisa hecha jirones de Mystic Falls-el nico elemento que todava tena de mi antigua vida.

Ech un vistazo alrededor de la habitacin, mis ojos viendo las familiares capas de polvo en las esquinas. Me preguntaba cmo muchos vampiros haban pasado por esta casa y si Lexi encontrara a otro vampiro joven para tomar bajo su ala. Tena la esperanza, por l, as como por ella, que tendra un mejor tiempo en esta ciudad del pecado del que yo haba tenido.

Lexi estaba sentada en la sala de estar. En sus manos estaba el retrato de su hermano. Tan pronto como entr, ella levant la vista.

Stefan. Dijo.

Lo siento. Yo corte. Por m y por todo ello. Por venir a Nueva Orlens. Por interrumpir en tu vida. Por llevar el peligro al pequeo punto de seguridad que los vampiros haban conseguido labrarse.

Yo no lo hago. Es un privilegio que tienes su mirada se puso seria. Siento lo de Callie y lo de tu hermano.

l no es ms mi hermano. Le dije rpidamente.

Lexi puso el retrato en la mesa de caf. Tal vez ya no. Pero, como t mismo has dicho, lo fue en tu vida humana. Te acuerdas de eso y olvidas el resto?

Me encog de hombros. No quera recordar a Damon. No ahora, ni nunca.

Lexi cruz la habitacin y puso su mano sobre mi brazo. Stefan, la falta de los seres humanos y la vida humana duele. Pero se hace ms fcil.

Cundo? Pregunt, mi voz ligeramente quebrada.

Ella mir hacia atrs al retrato sobre la mesa. No estoy segura. Esto ocurre gradualmente hizo una pausa, luego se ri, el sonido tan inocente y alegre que quera sentarme y permanecer en la casa para siempre. Djame adivinar. Quieres que suceda ahora.

Sonre. Me conoces bien.

Lexi frunci el ceo. Tienes que aprender a frenar, Stefan. Tienes una eternidad por delante.

Un silencio cay entre nosotros, el sonido metlico de la palabra eternidad en mis odos.

Con un tirn, le di un abrazo a Lexi, inhalando el aroma reconfortante de nuestra amistad, a continuacin, sal rpido de la casa sin mirar atrs.

Una vez fuera, me reprend por mi sentimentalismo. Yo tena mucho que expiar, y sintiendo lstima por m mismo era auto-indulgente. Me detuve en el lugar en la calle donde Callie haba muerto. No haba manchas de sangre, nada que recordara el hecho de que haba existido siquiera. Me arrodill, mirando por encima del hombro antes de que besara el suelo.

Entonces me puse de pie y eche a correr, cada vez ms rpido. Era el amanecer, y la ciudad estaba despertando. Los chicos mensajeros con sus paquetes en su bicicleta para entregarlos, y soldados de la Unin marchando por las calles, con sus fusiles encontrndose en sus brazos como si fueran bebs. Los vendedores ya en la acera, y el aire ola a azcar y humo.

Y, por supuesto, el olor penetrante de la sangre y el hierro.

Rpidamente llegue a la estacin de tren, donde la plataforma ya estaba animada. Hombres con abrigos para la maana se sentaban en desgastados bancos de madera en la sala de espera, leyendo los peridicos, mientras que las mujeres

agarraban sus bolsos con nerviosismo. En toda la estacin haba un aire de festiva transitoriedad. Era el terreno de caza ideal. Y antes de que pudiera evitarlo, mis colmillos sobresalan de mis encas.

Inclinando mi cara en mis manos, cont hasta diez, la lucha contra el hambre corra a travs de m esperando a que mis dientes hicieran clic de nuevo en su forma humana.

Son el silbato y el tren rugi en la estacin, levantando una nube de polvo que a ltima hora me sac de mi ensoacin.

Segu al soldado a bordo, preguntndome si l y su amante experimentaran un final feliz. Tom consuelo al saber, al menos, que no deba, no sera por mi culpa.

Entr en el compartimiento de entrenador.

Boleto, Seor? Pregunt un conductor, tendiendo su mano.

Cerr los ojos, mi estmago revuelto con disgusto por tener que confiar en mi poder.

Djame pasar. Te lo mostr a ti dije en voz alta. Debes haberlo olvidado.

PREFACE BLOODLUST
Todo ha cambiado. Mi cuerpo, mis deseos, mis necesidades, mi apetito.

Mi alma.

En 17 cortos aos, he vivido con ms tragedias que nadie y fui la causa de muchas de ellas. Conmigo llevo en la memoria mi muerte y la de mi hermano. El sonido de nuestro ltimo aliento en los bosques de musgo de Mystic Falls, Virgina obsesionndome. Veo el cuerpo sin vida de Padre en el suelo de su estudio en nuestra magnifico estado de Veritas. Ya huelo la iglesia carbonizada donde los vampiros de la ciudad fueron quemados. Y casi puedo probar la sangre que cog y las vidas que robe por pura hambre e indiferencia despus de mi transformacin. Mas claramente veo el curioso soador de un chico, que una vez fui y si mi corazn podra vencer, pudiera romper la despreciable criatura, en la que me he convertido.

Pero a travs de cada una de las molculas en lo que me he convertido, transformndome en ms all del reconocimiento, el mundo continua girando. Los nios crecen hacindose mayores, sus caras marcadas adelgazando con el paso del tiempo, Los jvenes amantes cambiando sonrisas secretas como si ellos hablaran del tiempo. Los padres durmiendo, mientras la luna vigila, despertando cuando los rayos del sol los impulsa fuera del sueo, comer, trabajo, amor.Y siempre sus corazones laten con rtmicos ruidos sordos, firmes, fuertes ,hipnticos, la sangre cuando me atrae es como una meloda de serpiente, como una cobra.

Una vez me burl de la tediosa vida humana, creyendo que el poder haba hecho ms por m. Pienso por ejemplo, en mi creadora Katherine que me enseo que desde hace tiempo, no se dominaba sobre los vampiros. Yo pude convertirme en divorciado por ello, viviendo momento a momento, movindome desde un placer carnal a lo siguiente sin miedo a las consecuencias.

Pero ahora la fuerza que tengo es una responsabilidad, la constante sed de la sangre es una maldicin y la promesa de la inmortalidad; una terrible cruz para aguantar.

Antes de que dej Nueva Orleans. Luch contra el monstruo en el que mi hermano Damon se haba convertido, un monstruo que haba creado. Ahora yo mismo me dirijo hacia el norte, tan lejos como cualquier persona que jams me hubiera conocido como un ser humano o un vampiro, el nico demonio que tengo que luchar por mi propia hambre.