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El Mundo Oscuro

Carlo Fabretti

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El mundo oscuro

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Direccin editorial: Elsa Aguiar Coleccin dirigida por Marinella Terzi Ilustraciones: Miguel Navia Fotografa del autor: Gloria Rodrguez Carlo Frabetti, 2005 Ediciones SM, 2005 Impresores, 15 Urbanizacin Prado del Espino 28660 Boadilla del Monte (Madrid) www.grupo-sm.com ISBN: 84-348-4147-9 Depsito legal: M-15043-2005 Impreso en Espaa / Printed in Spain Imprenta SM

Prlogo

QUERIDA bisabuela: Ya he tenido ocasin de comprobar lo peligrosa que es Alba. Uno de sus enanos, un glum de mordedura venenosa, estuvo a punto de acabar con Luca y conmigo, tras "encantarnos" con su flauta de oro. Menos mal que Ludolfo lleg a tiempo de salvarnos. Alba se ha instalado en la Mansin de las Rosas, ese casern abandonado de las afueras cuyo jardn parece un bosque. Dio una fiesta a la que invit a la gente del Mundo Flotante: un baile de disfraces al que haba que ir disfrazados de personajes de los cuentos. Pero me estoy adelantando. Antes de eso, Alba haba secuestrado a Cuervo, a Leticia y a Marta, la madre de Luca. A Marta la entreg a unos canallas que organizan veladas siniestras para gente de la alta sociedad, y en una carpa de las afueras montaron con ella un espectculo de vampirismo. Menos mal que Lon, Licuro, Luca y yo llegamos a tiempo de rescatarla, a ella y a Virginia, una chica que haban raptado para que Marta le chupara la sangre en pblico, como espectculo para esos degenerados. Licuro, por cierto, es un enano muy listo que conocimos esa misma noche en la Taberna del Lobo Solitario, y sabe "encantar" a la gente tocando la flauta, como el glum. Gracias a l salimos sanos y salvos de la carpa, pues toc una meloda desenfrenada que los oblig a bailar a todos hasta caer exhaustos. Luego llevamos a Marta a la clnica del doctor Stein, que es amigo de Cuervo y de Lon. El doctor examin a Marta y nos dijo que la haban drogado y sometido a sugestin hipntica para hacer que se comportara como una vampira, pero que en realidad no lo era. Imagnate qu alivio para la pobre Luca. La sorpresa mayscula fue que descubr que mam est tambin en la clnica del doctor Stein. Ha pasado por un estado de locura transitoria, pero ahora est ya mucho mejor, y el doctor me ha asegurado que pronto se pondr bien del todo. Ya podemos volver al baile de disfraces (creo que no me he dejado nada importante). Virginia, Lon y yo fuimos juntos, ellos

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disfrazados de la Bella y la Bestia, y yo de Caperucita Roja. Cuando llegamos ya haba bastante gente del Mundo Flotante, y de pronto apareci Alba, vestida de Blancanieves, con sus enanos, que daba miedo verlos. Nos dijo que tena una sorpresa, y apart un biombo tras el que estaba Camila dormida en una gran cama con un angelote dorado en la cabecera, caracterizada como la Bella Durmiente. Casi a la vez lleg Tomi disfrazado de Peter Pan, acompaado de un misterioso Capitn Garfio, as que yo iba de sorpresa en sorpresa. Alba me reconoci y me pregunt si yo era capaz de despertar a la Bella Durmiente. Entonces me pinch en un dedo y dej caer una gota de sangre entre los labios de Camila, pero no se despert, y Alba me dijo que tena que esforzarme ms (se refera a que tena que conseguir ms elixir, como explic luego Vlad, que tambin estaba en la fiesta). Entonces Garfio, que result ser Ludolfo, se abalanz sobre Alba sable en mano, pero los enanos lo atacaron. Intervino Lon y se arm una buena pelea. La gente del Mundo Flotante se puso de nuestra parte, pero un tipo larguirucho disfrazado de flautista de Hameln (que result ser el glum con zancos) empez a tocar la flauta y todo el mundo se puso a bailar sin poder evitarlo. Afortunadamente, apareci Licuro y tambin se puso a tocar la flauta. Un duelo de flautistas! La gente pudo as dejar de bailar, y Alba y los enanos huyeron por una puerta secreta. Al da siguiente fingimos haber conseguido el elixir para drselo a Camila, y Alba apareci de pronto, nos lo arrebat y se lo bebi. Pero el falso elixir, preparado por el doctor Stein, llevaba un veneno, y Alba cay inconsciente. Antes de eso, lanz contra nosotros a una enorme rata de dos cabezas, pero el doctor Stein tiene una gata gigante, llamada Coca, que ech a la rata. Lo ms sorprendente fue que al final apareci Vlad, con una espada enorme, para ayudar a Alba y a los enanos. Pero entonces una armadura que haba junto a la cama de Camila se puso en movimiento y luch con Vlad. Era Cuervo! Alba lo haba paralizado con uno de sus venenos y lo haba metido en la armadura. Afortunadamente, recuper la movilidad justo en ese momento y decidi la batalla a nuestro favor. A la vez, tambin revivi el angelote dorado de la cabecera de la cama, que era Leticia! La malvada Alba la haba paralizado, pero dejndola consciente, igual que a Cuervo. Creo que me dejo algo, pero es que han pasado tantas cosas en los ltimos das... Lo importante es que ahora todo parece ir bastante bien. Marta, la madre de Luca, ya ha vuelto a su casa, y mam est mucho mejor, como te deca al principio de la carta. Cuervo y Leticia se han repuesto de los efectos del veneno paralizante, y Van Helsing (me haba olvidado de decirte que Alba casi lo mata) tambin est fuera de peligro. No creo que Alba se d por vencida, pero ahora estamos prevenidos y somos ms fuertes que ella y sus enanos. Si se enfrenta a nosotros, lleva las de perder y lo sabe, a pesar de la ayuda de Vlad. 5

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Adems, como lo que quiere es el elixir, no nos puede hacer nada a Luca y a m, que somos las nicas que podemos llegar al Mundo Inferior. Cuntas ganas tengo de verte, querida bisa, y de explicarte con detalle todo lo que en una carta solo puedo contarte por encima. Ven pronto, por favor. Un beso muy grande, Bice

1 En el parque desierto

ESTABA amaneciendo. Bice meti en un sobre la carta que acababa de escribirle a su bisabuela y sali a dar un paseo por el parque. Se haba pasado toda la noche hablando con Cuervo (hasta que el vampiro, agotado, se haba quedado dormido en el sof), pero no estaba cansada. Le gustaba salir a pasear por la maana temprano, cuando an no haba casi nadie y no se oan ms ruidos que los primeros cantos de los pjaros. Dio un largo paseo por el parque desierto, y como an era pronto para ir a la estafeta de correos a echar la carta, se sent en un banco para anotar algunas de sus reflexiones en su bloc de bolsillo. Por el rabillo del ojo, vio acercarse a una chica con chndal y gorro de lana que corra rtmicamente. Era normal, a primera hora de la maana, ver por el parque a algn deportista corriendo o haciendo gimnasia. Pero aquella chica no era normal. Era Alba. Bice la reconoci cuando ya era demasiado tarde para huir. Se meti la mano en el bolsillo y apret la empuadura de su cuchillo de oro, dispuesta a luchar. Alba se acerc sonriendo y se sent en el otro extremo del banco, guardando las distancias. Hola, Bice dijo la vampira. Puedes soltar el pual. Si quisiera atacarte, me habra acercado por detrs. La nia no pudo evitar un estremecimiento de miedo. Cmo poda ver, a travs de la ropa, que estaba empuando el cuchillo? No tengo visin de rayos X, querida, ni te estoy leyendo el pensamiento prosigui Alba sin dejar de sonrer. Simplemente, estoy acostumbrada a pelear, y s interpretar ciertos signos. Tu forma de meter la mano en el bolsillo no es la de quien va a sacar un pauelo. Qu quieres? pregunt Bice escuetamente. Qu quiero? Lo mismo que todo el mundo, querida. Lo mismo que t: vivir bien, ser feliz... No creo que tu concepto de la felicidad y el mo se parezcan mucho dijo la nia sin soltar la empuadura del cuchillo. Qu necesitas t para ser feliz? pregunt Alba.

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Vivir tranquila, estar con mis amigos... Y saber que las personas a las que quiero estn bien contest Bice tras una pausa. Y tener cubiertas las necesidades bsicas, supongo dijo Alba mirndola fijamente a los ojos. S, claro admiti Bice, pero para eso no necesito mucho. Yo tambin me conformo con poco, querida. Un lugar agradable donde vivir, una alimentacin adecuada... Lo cual, en tu caso, significa... sangre humana dijo la nia. Adems de fruta, verdura, cereales, legumbres... Y para conseguir la sangre, eres capaz de cualquier cosa la interrumpi Bice. Todo el mundo es capaz de cualquier cosa para conseguir lo que necesita, querida. No es cierto replic Bice. Cuervo y Camila necesitan la sangre tanto como t, y no son capaces de cualquier cosa. Ah, no? De dnde crees que la sacan? En los supermercados no venden sangre fresca, querida. Ya s que no tienen ms remedio que sacrsela a la gente. Pero solo la que necesitan para sobrevivir, y solo a personas... malvadas. Y qu derecho tienen a decidir qu personas son malvadas y cules no? Y si en un momento dado tu amigo Cuervo o tu amiga Camila necesitaran sangre y no hubiera personas "malvadas" a mano? Bice no contest. No saba la respuesta. Tal vez pienses que soy cruel... prosigui Alba. Cmo no voy a pensarlo? la interrumpi la nia. Has intentado matar a tu propio hijo. Alba solt una carcajada. Te parece gracioso? le pregunt Bice. S, querida. Me parece muy gracioso que me lo reproches precisamente t, que has intentado matar a tu propio padre. Cmo... lo sabes? pregunt la nia con voz entrecortada. Me lo ha contado mi espejo mgico brome Alba. Lo hered de mi madrastra. No intent matarlo susurr Bice, como hablando para s. Solo quera... pararlo. Yo tambin, querida dijo Alba ponindose sbitamente seria . Solo quiero parar a mi hijo. Si quisiera matarlo, ya estara muerto, te lo aseguro. Y sabes por qu quiero pararlo? Porque persigue a los vampiros contest Bice. Exacto. Incluso a los de su propia familia. Incluso a su propia madre. Tengo que dejarme matar en aras del amor materno, querida? El otro da pudo matarte y no lo hizo replic Bice. No, claro que no dijo Alba con los ojos llenos de furia. Es demasiado cobarde como para hacerlo con sus propias manos. Pero me delat para que otros hicieran lo que l no se atreva a hacer. Bice se qued callada. Una vez ms, no saba qu decir. Ests teniendo una infancia muy difcil, querida prosigui Alba tras una pausa. Pero tienes amigos, una madre que te quiere... Yo, 8

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a tu edad, estaba sola. No, mucho peor que sola: estaba rodeada de enemigos. Mi padre era un pelele, y mi madrastra me odiaba; orden que me arrancaran el corazn... Me he visto atada al palo de una hoguera, con las llamas danzando a mi alrededor. Han estado a punto de decapitarme en tres ocasiones, y he perdido la cuenta de las veces que han intentado clavarme una estaca en el pecho... Es terrible dijo Bice, pero tus vctimas no tienen la culpa. Claro que la tienen! exclam Alba. Todos los que aceptan el mundo tal como es son culpables. Conoces a alguien que no deteste a los vampiros? Yo no los detesto le contest Bice mirndola a los ojos. Ya lo s. Por eso estoy charlando cordialmente contigo, querida dijo la vampira con una sonrisa, en vez de morderte el cuello...

2 Tregua

AL llegar a casa de Luca, tras pasar por la estafeta de correos para echar la carta, Bice se cruz con Tomi en la portera. Hola la salud alegremente el nio. Cmo te levantas tan temprano, t que no tienes que ir al cole? No me he levantado temprano contest Bice. An no me he acostado. Y no ests hecha polvo? se asombr Tomi. Todava no. Pero pronto lo estar, supongo. Qu tal est Luca? Bien. Acabo de pasar un momento por su casa. Y Marta? No la he visto, todava est durmiendo. Pero Luci me ha dicho que cen muy bien y ha dormido de un tirn toda la noche... Por cierto, hablando de cenar bien, sabes que me he puesto a dieta? Ah, s? Desde cundo? Desde anoche. Antes o despus de cenar? Despus, claro. No se puede tomar una decisin tan importante con el estmago vaco... Y esta maana, en vez de desayunar cereales chocolateados, los he tomado sin chocolatear. Y con leche semidesnatada! dijo Tomi con orgullo. Me parece estupendo lo anim Bice. Estars mucho ms guapo con unos kilos menos. Y en cuanto quepa por el pozo, podr acompaaros al Mundo Inferior... Bueno, me voy, que llego tarde al cole, como siempre. Hasta luego. Hasta luego, Tomi se despidi la nia, y subi a casa de su amiga. Luca recibi a Bice con una amplia sonrisa y un fuerte abrazo. Mam est muy bien le dijo. Me lo acaba de decir Tomi. Cunto me alegro... Ests muy seria coment Luca. Ha pasado algo? S contest Bice. Acabo de ver a Alba. Dnde? exclam Luca. En el parque. Yo estaba sentada en un banco, y ella ha aparecido de pronto, en chndal, como el da que la vimos por

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primera vez. Qu te ha dicho? Me ha propuesto una tregua. Una tregua? Propone que, en vez de pelearnos, colaboremos para conseguir el elixir. No podemos fiarnos de ella dijo Luca meneando la cabeza. Claro que no. Pero creo que si consigue lo que quiere nos dejar en paz. Y, adems, nosotras tambin necesitamos el elixir. Lo dices por Camila... Y por m. Te sientes... peor? pregunt Luca tras una pausa. Peor no. Pero me siento... rara. Lo sabe Cuervo? Lo de la tregua, quiero decir. No, est durmiendo. Nos hemos pasado la noche charlando, y se ha quedado dormido en el sof. Bueno, siempre hemos tenido claro que volveramos al Mundo Inferior dijo Luca con una sonrisa. S, pero lo que no tenemos claro es cmo. Las nias del rosal no van a recibirnos con los brazos abiertos. Puede que incluso hayan tapado la entrada de alguna manera. Habr que planearlo con mucho cuidado coment Luca tras una pausa. Desde luego convino Bice. A lo mejor Alba sabe algo sobre el Mundo Inferior que nosotras no sabemos. Si nos ofrece colaborar, ser porque puede aportar algn tipo de ayuda. Tal vez... Pero es una decisin muy difcil, y un riesgo muy grande dijo Luca. Tenemos que hablarlo con los dems. Desde luego. Y cuanto antes... Al anochecer, se reunieron en casa de Luca, para que la nia no tuviera que dejar sola a su madre, que, aunque estaba plcidamente dormida y pareca fuera de peligro, poda tener una reaccin de pnico en cualquier momento, segn haba advertido el doctor Stein. Bice, Luca y Tomi estaban sentados en el sof, y Lon y Cuervo, en sendos sillones. Licuro paseaba de un lado a otro del saln, mientras esperaban al doctor, que estaba examinando a Marta. No te sientas? le pregunt Lon al enano. Puedo cederte el silln, en atencin a tu avanzada edad brome. No, gracias respondi Licuro. T solo eres algo ms grande y algo ms joven, pero yo soy ms fuerte. Adems, estar de pie mientras los dems estn sentados es la nica manera de no tener que levantar la cabeza para mirarlos a la cara. En ese momento entr el doctor Stein. Nuestra paciente evoluciona favorablemente dijo con una sonrisa. Puede que tenga pesadillas y se despierte gritando, pues ha pasado por una experiencia muy traumtica aadi dirigindose a Luca, pero no debes preocuparte. Y es normal que duerma tanto, Doc? pregunt la nia. Hoy 11

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solo ha estado despierta siete u ocho horas. Es normal, y adems es bueno contest Stein. Para lo que le ha pasado, el sueo es la mejor medicina. Cuervo hizo ademn de levantarse para cederle su silln al anciano doctor, pero este lo retuvo apoyndole la mano en el hombro. Gracias, pero a mi edad no conviene apoltronarse dijo sentndose en el brazo del sof que compartan los tres nios. Bien, ya podemos empezar. Tras una breve pausa, Licuro dijo: Conozco a Alba desde hace mucho tiempo, y nadie mejor que yo sabe que no es de fiar. Pero tambin s que no suele actuar movida por la rabia, el rencor o la envidia. Est por encima (o por debajo) de esas pasiones tan humanas. Como no conoce el amor, tampoco conoce el odio. Simplemente, busca su conveniencia, y los dems le importan un comino. Puede ser extremadamente cruel, pero la crueldad no es su mvil ni su objetivo, sino solo un efecto secundario que no se molesta en evitar. No disfruta haciendo dao: eso implicara concederle cierta importancia a sus vctimas. No es ms (ni menos) cruel que la pantera que acecha, mata y devora a su presa... Sigue, que nos tienes embelesados con tu oratoria brome Lon al ver que el enano se quedaba como absorto. Creo que debemos negociar con ella prosigui Licuro mesndose la hirsuta barba roja. Son nueve, si no ms, y todos muy peligrosos... Nosotros tampoco somos mancos dijo Lon. Sobre todo t brome el enano sealando los robustos y vellosos brazos del hombre lobo. No, no estamos en inferioridad de condiciones. En una guerra abierta, incluso llevaramos las de ganar, pues contaramos con el apoyo de algunas personas del Mundo Flotante. Por cierto, cmo es que no han venido Ludolfo y Leticia? pregunt Tomi. El terrorfico vampiro calvo, tras el susto que se haba llevado al verlo por primera vez, se haba convertido en su hroe. Estn en mi casa, durmiendo contest el doctor Stein. Todava estn muy dbiles a causa de los venenos con los que han tenido que luchar sus organismos. Y t tambin, por cierto aadi mirando a Cuervo. Yo estoy en plena forma, Doc dijo el vampiro con una cansada sonrisa. Puedes preguntrselo a Vlad. Le diste una buena tunda ri Lon. Sin la proteccin de la armadura, no habras podido con l, y lo sabes dijo el doctor. Es cierto admiti Cuervo. Pero estoy bien. Y maana estar mucho mejor. Bice no pudo evitar un estremecimiento. Saba que eso significaba que aquella noche su amigo, para reponerse, le chupara la sangre a alguien. 12

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Bien, como os deca, si Alba nos declarara la guerra seguramente llevaramos las de ganar intervino Licuro retomando su discurso. Ella lo sabe, y por eso nos propone una tregua. Pero a nosotros no nos interesa ganar ninguna guerra, sino vivir en paz, as que sugiero que negociemos. O que lo intentemos, por lo menos...

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3 La Ogresa Glotonesa

QUEDARON a medianoche en el restaurante La Ogresa Glotonesa, uno de los locales ms frecuentados por la gente del Mundo Flotante. Decan las malas lenguas que, aunque no figuraba en el men, una de las especialidades de la casa era el beb al horno. Bice, Cuervo y Licuro llegaron a las doce menos cuarto. Entraron discretamente por la puerta de atrs, y la duea en persona sali a recibirlos. Era una mujer enorme y de rostro salvaje, enfundada en un traje de cuero negro tan ceido que pareca a punto de estallar. Cuervo, Licuro, qu grata sorpresa! exclam la mujerona al verlos. Y la encantadora seorita? La encantadora seorita es Bice, nuestra queridsima pupila contest Licuro apoyando la mano en el hombro de la nia. Pasad, pasad los invit la duea con un amplio gesto de su manaza. Os he reservado el reservado, valga la redundancia. El restaurante estaba decorado con ilustraciones de cuentos de hadas: Pulgarcito, Caperucita, Jack y la mata de judas... Bice se dio cuenta, no sin cierta desazn, de que en todas las ilustraciones haba ogros o lobos feroces a punto de devorar a alguien. En el reservado haba una mesa redonda con seis cubiertos, pues haban acordado que solo iran tres personas de cada bando. De verdad que va a venir la mismsima Alba? pregunt la duea del restaurante, visiblemente emocionada. Eso ha dicho contest Licuro. Pero con Alba nunca se puede estar seguro de nada... Excepto de una cosa: de que siempre acabo consiguiendo lo que quiero replic la vampira, que acababa de aparecer en la puerta del reservado. Alba! exclam la mujerona. Qu placer recibirte en mi casa despus de tanto tiempo! El placer es mo, Cora dijo la vampira con una encantadora sonrisa. Y qu bien acompaada vienes aadi la duea al ver a Vlad y al enano de pelo negro y rasgos orientales, que escoltaban a Alba. A Vlad ya lo conocis todos dijo la vampira, y el menos alto es Atila.

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Se sentaron a la mesa, Alba entre sus dos acompaantes, y Bice entre Cuervo y Licuro. Qu queris comer? pregunt Cora. Creo que todos somos vegetarianos, menos Atila dijo Alba. En ese caso, os recomiendo mi arroz salvaje con verduras al romero fresco sugiri la duea. Todos asintieron, excepto el enano de pelo negro, que dijo: He odo decir que tenis nio frito... No seas ordinario, Atila lo reprendi Alba. No digas esas cosas delante de Bice. No le hagas caso, querida aadi Cora dirigindose a la nia . Es cierto que a veces servimos carne humana, pero nunca de nio... En cualquier caso, hoy no nos queda. Qu pena, con el hambre que tengo. No habra manera de...? empez a preguntar Atila, pero la duea lo interrumpi. A estas horas, imposible. Pero tenemos cervatillo asado, que es como comerse a Bambi dijo con una sonrisa que a Bice le puso los pelos de punta. Cervatillo, puaf! exclam Atila con cara de asco. Nunca como carne de animal. Es un triste sucedneo. Te entiendo suspir Cora. Arroz para todos, entonces? Y champn dijo Alba. Tenemos que brindar. No estoy seguro de que vayamos a brindar dijo Licuro mirando a la vampira con desconfianza. Yo s replic ella. Vamos a haceros una oferta que no podris rechazar. Estamos ansiosos por orla dijo Cuervo, que no apartaba los ojos de Alba. Es una oferta muy simple intervino Vlad, que hasta ese momento no haba abierto la boca. Colaborar en vez de competir. Paz en vez de guerra. Por qu ser que hasta la palabra "paz" suena amenazadora en tus labios? coment Licuro. Porque piensas que todos somos tan retorcidos y taimados como t replic Vlad con una sonrisa despectiva. Calma, muchachos. No hemos venido a discutir, sino a negociar dijo Alba. Esta maana, como sabis, Bice y yo hemos mantenido 15

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una interesante conversacin en el parque. Me ha dicho que no cree que las nias del rosal recibieran con agrado una nueva visita; pero yo s cmo... tranquilizarlas. Aunque eso fuera cierto objet Licuro, no puedes llegar hasta ellas. Solo Bice, Luca o Leticia pueden bajar por el angosto pozo que lleva al Mundo Inferior. Yo no puedo, es cierto admiti Alba; pero uno de mis ms estrechos colaboradores s que podra. El glum! exclam Bice.

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4 Muchas preguntas y un sueo

ACORDARON que Mudo (as llamaban al glum, pues nadie saba su verdadero nombre) bajara con Bice al Mundo Inferior y apaciguara con su flauta a las nias del rosal, en caso de que fuera necesario. Luego Bice intentara convencerlas de que se dejaran extraer un poco de sangre dos o tres veces al ao; a cambio de eso, Alba y sus compinches no solo las dejaran tranquilas, sino que les suministraran cualquier cosa que pudieran necesitar y las protegeran de posibles agresiones. Despus de la cena, Bice y Cuervo volvieron a casa andando. Caminaron en silencio durante un rato, hasta que la nia pregunt: Crees que Alba cumplir su palabra? Mientras le convenga, s contest el vampiro. Y, de momento, le conviene. Pero, de todos modos, no me hace ninguna gracia que vayas t sola con ese glum. Luca tiene que quedarse con su madre, y Leticia est muy dbil. Adems, es absurdo que se arriesguen varias personas si con una basta. Cuando llegaron a la puerta de casa, Cuervo dijo: Anda, ve a acostarte, que es muy tarde. Yo voy a dar una vuelta. Necesitas sangre, verdad? S contest escuetamente el vampiro. Si no tuvieras a mano a ninguna persona malvada, atacaras a cualquiera? pregunt Bice tras una pausa. Imagnate que ests murindote de sed y a tu lado hay una persona con una garrafa de cinco litros llena de agua contest Cuervo mirndola fijamente. Solo necesitas un vaso para no morir de sed, y si se lo quitas, esa persona ni siquiera se va a dar cuenta. Qu haras? Se lo pedira por favor contest Bice. Y si supieras, casi con certeza, que si le pides un vaso de agua no solo no te lo va a dar, sino que va a agredirte o a huir con su garrafa, dejndote morir de sed? Entonces se lo quitara, claro admiti la nia. Pues sa es exactamente la situacin en la que nos

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encontramos los vampiros, Bice. Cada persona lleva incorporada una garrafa con unos cinco litros de sangre. Si le quitas unos doscientos centmetros cbicos, no se da ni cuenta; pero si se los pides, no solo no te los dar, sino que te tratar como a un monstruo, como a un criminal de la peor especie. Si puede, te matar, o llamar a la polica para que te detenga... Pero, en cualquier caso, es una situacin en la que me he visto muy pocas veces en mi larga vida. Por desgracia, no hay escasez de personas malvadas merecedoras de un escarmiento, con lo que, adems de... alimentarme, presto un servicio a la sociedad asustndolas un poco. A quin vas a... asustar esta noche? Al canalla que organizaba los espectculos de la carpa donde encontrasteis a Marta contest Cuervo. Lon me ha pasado sus seas. Y Virginia lo ha denunciado, por cierto, aunque es un empresario muy importante y no es probable que lo detengan. Pero no vas a matarlo, verdad? No, claro que no. Nunca he matado a nadie. Pero le dar un buen susto. No creo que le queden ganas de volver a montar una velada vamprica... Anda vete, a la cama. Bice no se fue a la cama. Estaba nerviosa, desasosegada. Se sent en el sof del saln, con la cabeza llena d preguntas. Era Alba tan malvada como pareca? Por qu algunas personas eran malas y otras intentaban ser buenas? Qu era realmente la maldad...? Se qued dormida en el sof. So que estaba en un florido jardn, y que un nio muy hermoso, vestido a la antigua usanza, se acercaba a ella sonriendo. Hola, Bice le dijo el nio con una voz que pareca msica. Quin eres? pregunt ella. Es intil que me hables, porque yo no puedo orte prosigui el nio sin dejar de sonrer, as que escchame con atencin, por favor. Soy un prncipe encantado, y solo t puedes desencantarme. No puedo decirte cmo, pero t lo averiguars, si quieres. Sgueme, por favor. Dicho lo cual, el nio se dio la vuelta y se adentr en el jardn. Bice lo sigui. A medida que avanzaban, el jardn iba convirtindose en un bosque cada vez ms sombro e inhspito. Los macizos de flores se transformaban en arbustos espinosos, y las ramas de los rboles parecan brazos retorcidos terminados en amenazadoras garras. Y el dorado cabello del nio que la preceda iba volvindose gris. Al llegar a la negra boca de una cueva, el nio se detuvo y se gir para invitarla a pasar con un gesto de la mano. Su bello rostro se haba llenado de arrugas. Sin dejar de ser un nio, se haba convertido en un anciano, y su encantadora sonrisa haba dejado paso a una mueca espantosa. Bice se despert sobresaltada. Por la entreabierta ventana del saln, que daba al parque, le lleg el melanclico canto de un ruiseor. 18

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5 El palacio flotante

AL da siguiente bajaron al Mundo Inferior. Mudo se present solo. Lleg por el parque, con su rado hbito de monje, salt la verja y se plant delante de Bice y Cuervo, que estaban esperndolo en el patio. Cuervo quit el macetn que ocultaba la boca del angosto pozo que llevaba al Mundo Inferior, e inmediatamente Mudo se despoj de su hbito y salt a su interior. Se va a estrellar! exclam Bice. Se ir frenando con las manos y los pies dijo Cuervo. Es extraordinariamente fuerte, y su piel es como cuero. Al cabo de unos segundos, el vampiro descolg por el pozo, con una larga cuerda, un pequeo bote hinchable plegado, que el glum desenganch una vez abajo. Luego baj Bice. Cuervo at la cuerda, mediante un mosquetn, al ancho cinturn de lona que la nia llevaba sobre el chndal, y luego la fue bajando cuidadosamente. Cuando Bice lleg al canal subterrneo, Mudo ya haba hinchado el bote y la esperaba subido en l. La nia le pas la linterna, se sent delante y empez a remar. En pocos minutos dejaron atrs la cueva circular con el islote en el centro y se adentraron en el laberinto de canales. Bice recordaba bien la secuencia: izquierda, derecha, izquierda, derecha, derecha, izquierda, derecha, izquierda. Llegaron a la verja que impeda el acceso al jardn subterrneo. Bice sac su pual de oro y golpe los barrotes en el orden adecuado para tocar en ellos, como en un xilfono, las primeras notas de Para Elisa, de Beethoven. La verja se alz con un sordo zumbido para franquearles el paso. Unos minutos despus, llegaban a la enorme cueva en cuyo centro, a una altura difcil de calcular, brillaba una gran lmpara esfrica que imitaba la luna llena. Cruzaron el estanque circular en el que desembocaba el canal subterrneo. No se oa ningn sonido. No se perciba ningn movimiento en la vegetacin que rodeaba el estanque. Ha sido muy fcil coment Bice. Demasiado fcil. Dejaron el bote en la orilla y fueron directamente hacia el rosal

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gigante, cuya ubicacin la nia recordaba perfectamente. Mudo giraba la cabeza a derecha e izquierda para ver todo lo que haba a su alrededor, pero su rostro no mostraba expresin alguna. El rosal estaba desierto. No haba ni rastro de las nias que solan dormir en l, cada una dentro de uno de los enormes capullos. Lentamente, la luz empez a aumentar, como si estuviera amaneciendo. El globo ambarino que, suspendido en lo alto, pareca la luna llena, se fue volviendo cada vez ms brillante, hasta parecer el sol. Durante ms de una hora exploraron el jardn, y de vez en cuando la nia gritaba: Octavia! Soy Bice! Salid, por favor, tenemos que hablar! Quiero proponeros un trato! Pero solo el eco de aquella inverosmil cueva pintada de azul celeste contestaba a sus gritos. Llegaron a un pozo. No tena polea, ni cuerda, ni cubo. Era, simplemente, un pequeo murete circular alrededor de un agujero de un metro de dimetro. Un agujero negrsimo, de una negrura tan compacta que pareca slida. Bice dej caer un guijarro en el interior del pozo, y esper en vano el ruido de la piedra al golpear el fondo. Y entonces oyeron la cancin. Una dulcsima voz femenina les lleg desde el estanque. Cantaba en una lengua desconocida para Bice, pero que el glum pareca conocer, pues asinti levemente con la cabeza, a la vez que extenda la mano abierta con la palma hacia arriba. La nia entendi lo que le peda; sac de su pequea mochila la flauta de oro y se la dio a Mudo. El glum se llev el instrumento a los labios y empez a tocar, a la vez que caminaba hacia el estanque. Bice lo sigui. Al principio, Mudo se limit a hacer, con su flauta, el acompaamiento de la cancin; pero poco a poco fue introduciendo algunas frases musicales propias, como si contestara a lo que deca la misteriosa cantante. La vegetacin era muy tupida en aquella zona, y no vieron a la mujer hasta que no llegaron al estanque. Era bellsima. Sentada en la orilla, con los pies dentro del agua, peinaba su largusimo cabello rubio con un gran peine de oro. Y su cabellera era su nico vestido. No pareci sorprendida al verlos, y durante unos minutos prosigui el dilogo musical entre la cancin y la flauta. Pero de pronto la mujer se call y se qued inmvil como una estatua, con el peine en alto. Sin dejar de tocar, el glum se acerc cautelosamente a la mujer. Todo ocurri tan deprisa que Bice, embelesada por la msica de la flauta, casi no tuvo tiempo de reaccionar. Cuando Mudo estuvo a su alcance, la mujer, con un fulminante movimiento del brazo, descarg su pesado peine de oro sobre la cabeza del glum, que se desplom con un sordo gemido. Luego lo levant en vilo y, corriendo de espaldas, se adentr en el jardn. Espera! le grit Bice corriendo tras ella. Haba algo extraamente siniestro en el hecho de que la mujer 21

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corriera de espaldas. Y al fijarse en sus pies, Bice comprendi por qu. Tena los pies palmeados, como si llevara aletas, y por eso caminaba hacia atrs, como solan hacerlo los submarinistas al entrar o salir del agua. Era una lamia. En pocos segundos, corriendo de espaldas a una velocidad sorprendente y sin necesidad de volverse para mirar el camino, la mujer lleg junto al pozo y arroj a Mudo a su interior. No! grit Bice. Es un glum, querida dijo la lamia con una encantadora sonrisa. Un repugnante vampiro de mordedura venenosa. Y un poco estpido, por cierto. Pretenda encantarme con su ridcula flauta. A m, que encanto con mi sola voz! Adnde da ese pozo? pregunt Bice, ms perpleja que asustada. No lo s, querida contest la lamia con un encogimiento de hombros. Lo llaman el pozo sin fondo. Pero, no te preocupes, ese engendro no volver a molestarte... Por cierto, quin eres? T no eres una de las nias del rosal. De dnde vienes? Vengo de... arriba contest Bice. Precisamente quera ver a Octavia y... Conoces a Octavia! la interrumpi la lamia. Es mi favorita. Es la nica que charla conmigo y viene a mi casa de vez en cuando... Quieres venir a mi casa? Est muy cerca. Sin esperar respuesta, la mujer cogi a Bice de la mano y la llev de nuevo hacia el estanque. Qutate la ropa le dijo una vez en la orilla, hay que ir por el agua. Bice, an aturdida por lo que acababa de ocurrir, obedeci mecnicamente. Se quit el chndal y las zapatillas, pero no el cinturn del que llevaba colgados el cuchillo y la linterna. Cgete de mi cabello, querida dijo la lamia entrando en el agua. Y aspira todo el aire que puedas. Vamos a bucear un poco. Bucearon algo ms que "un poco". Descendieron a unos cinco metros de profundidad y luego siguieron por un tnel subacutico tan largo como oscuro. La lamia, aleteando con extraordinaria energa, avanzaba a tal velocidad que Bice tena dificultades para mantenerse asida a su larga cabellera. Llegaron al otro lado del tnel en menos de un minuto, y cuando volvieron a salir a la superficie, Bice vio que estaban en otro estanque subterrneo, en cuyas plcidas aguas flotaba la casa de la lamia: un pequeo palacio de un material translcido parecido al alabastro, que emita un tenue resplandor rosado. No haba ms luz en aquella caverna, por lo que el palacete pareca suspendido en medio de la nada. Solo su plido reflejo en las aguas inmviles permita adivinar que flotaba en un lago. Una ancha escalera, cuyos peldaos inferiores se hundan en el agua, daba acceso al saln principal del palacio flotante, lleno de grandes espejos y lujosos muebles. En el suelo, junto a la entrada, haba una pequea rejilla cuadrada, de la que empez a brotar un chorro de aire caliente en cuanto la lamia se puso de pie sobre ella. 22

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Su largusima cabellera, agitada por la corriente ascendente, ondeaba a su alrededor como un vaporoso vestido dorado. A Bice le record una escena de una pelcula antigua, en la que Marilyn Monroe pasaba por encima de una rejilla del metro cuya corriente de aire le levantaba la falda. Ahora t le dijo la lamia cuando hubo terminado de secarse. Tiritando, Bice se subi a la rejilla, y en pocos minutos el chorro de aire caliente le quit del cuerpo todo el fro y la humedad. Tienes una casa maravillosa! exclam la nia mirando a su alrededor admirada. Considrala tu casa dijo la hermosa mujer acaricindole la cabeza. Y ahora, querida, si me disculpas, voy a acostarme un rato. Soy muy dormilona, sabes? Pero... empez a decir Bice. Puedes hacer lo que quieras la interrumpi la lamia. Ya te he dicho que ests en tu casa. Me encanta que haya una nia aqu. Siempre he deseado tener una hija... Y sin darle tiempo a Bice a decir nada ms, desapareci tras unas cortinas de terciopelo. Durante unos minutos, la nia se qued perpleja, sin saber qu hacer. No poda volver al jardn de las rosas gigantes, pues el tnel subacutico que lo conectaba con la cueva de la lamia era demasiado largo para que ella sola pudiera atravesarlo buceando. No poda hacer otra cosa ms que esperar a que la lamia se despertara y pedirle que la llevara de nuevo al jardn. O explorar la cueva en busca de otra salida.

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6 El agujero negro

BICE nad en lnea recta hasta encontrar la pared de la cueva, que estaba a solo unos veinte metros del palacete flotante. Luego borde la pared en busca de tierra firme o de una abertura. No tard en encontrar lo segundo: un tnel de seccin circular idntico al que la haba llevado hasta el jardn de las rosas gigantes. Alumbrndose con su linterna sumergible, se adentr nadando en el gran tubo, y pronto tropez con unos barrotes verticales. Al parecer, el laberinto subterrneo tena varias salidas. Una de ellas daba al jardn; otra, a la cueva de la lamia. Cuntas ms habra? No le fue fcil, desde el agua, golpear los barrotes en el orden adecuado para producir la secuencia de notas de "Para Elisa", pero, tras un par de intentos fallidos, lo consigui. La verja se alz con un suave zumbido y pudo pasar al otro lado.

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Salir del laberinto era fcil: no haba ms que nadar todo el tiempo en contra de la corriente. Cada vez que llegaba a una bifurcacin, Bice se detena unos segundos para comprobar por cul de los tramos llegaba el agua, y segua por ese. En pocos minutos lleg a la cueva circular con el islote en el centro. Sinti la tentacin de descansar un rato y aprovechar para echarle otra ojeada al laberinto; pero su prisa por salir de all era mayor que su cansancio o su curiosidad, y sigui nadando sin parar. Cruz la cueva, se adentr en el tnel del otro lado, y pronto encontr la cuerda que asomaba por el extremo inferior del angosto pozo que daba acceso a aquel extrao mundo. At el extremo de la cuerda al mosquetn de su ancho cinturn de lona y grit: Cuervo! Te subo! contest inmediatamente el vampiro, que no se haba apartado ni un instante de la boca del pozo. Poco despus, Bice volva a estar en el acogedor patio de su casa. Y tu ropa? exclam Cuervo quitndose la capa para ponerla sobre los hombros de la nia. Ests empapada! En pocas palabras, Bice le explic lo sucedido. Vaya, la cosa se complica dijo el vampiro frunciendo el ceo . No es que lo lamente mucho por ese glum, pero no s qu podemos hacer ahora. La lamia no parece peligrosa coment Bice. Depende de lo que entendamos por "peligrosa" replic Cuervo . No creo que te hiciera ningn dao, en el caso de que volvieras; pero podra... adoptarte. Adoptarme? se asombr Bice. Se dice que las lamias tienen un fuerte instinto materno dijo el vampiro, y las que no pueden tener hijos suelen "adoptarlos" por el expeditivo mtodo de llevrselos a sus guaridas sin pedir permiso a nadie... Pero Licuro podr informarte mejor. l sabe mucho de estas cosas. En cualquier caso, no es prudente que vuelvas por all mientras no se aclare la situacin. La mueca de Leticia est en mi mochila, que se ha quedado en el jardn de las rosas gigantes. Puedo investigar a travs de ella propuso Bice. Buena idea. Vstete y vamos a casa de Doc. Mientras Bice se secaba y se vesta, Cuervo telefone a Alba para contarle lo sucedido. La vampira pareci ms interesada por la lamia que preocupada por la suerte de su amigo Mudo. Bice, a su vez, telefone a Luca, que dijo: Debera haber ido contigo. No habra servido de nada, Luci replic Bice, y habras corrido un riego innecesario. Al menos la mueca de Leticia est all. Tal vez averigemos algo a travs de ella... Leticia dorma plcidamente en su pequeo atad, en el stano de la casa-hospital del doctor Stein. Sin despertarla, Cuervo la traslad a 25

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una camilla para que Bice pudiera ocupar su lugar y manejar la mueca mediante los mandos instalados en el interior del fretro. La nia se tumb en el acolchado atad, puls el interruptor de la consola y cerr la tapa. La pequea pantalla, que quedaba a pocos centmetros de sus ojos, se ilumin levemente. Muy levemente, pues la mueca estaba dentro de la mochila, y en la pantalla solo se vea la escasa luz que, a travs de la tela, llegaba a los ojos de la mueca. En pocos minutos, Bice se familiariz con los mandos de la mueca teledirigida. Era como un videojuego. Solo que lo que vea en la pantalla era real: la realidad que captaban las diminutas cmaras que eran los ojos del pequeo robot. En cuanto sali de la mochila (Bice tena la sensacin de ser ella misma la que se mova), se encamin hacia el pozo al que la lamia haba arrojado al desventurado glum. Desde su perspectiva de mueca de unos cuarenta centmetros de altura, todo le pareca gigantesco. Pero no tuvo problemas para trepar hasta el borde del pozo; sus manos (es decir, las de la mueca teledirigida) se aferraban a las irregularidades de la piedra como garras, y su fuerza, en relacin a su tamao, era enorme. Se asom al negro agujero, pero no vio nada. La oscuridad era total. Mudo! grit Bice por el micro, y su grito sali por la boca de la mueca. Pero no obtuvo ninguna respuesta, ni siquiera la del eco. Aquel pozo pareca tragrselo todo, como los agujeros negros del espacio: la luz, el sonido... Y a ella. Aunque tena una vivida sensacin de "telepresencia", como si fuera ella misma la mueca, Bice todava no controlaba del todo su tamao y su peso. Se asom ms de lo debido y, de pronto, se la trag la oscuridad. Se haba cado al pozo. Intent mover los brazos y las piernas de la mueca, pero algo la aprisionaba. Adnde habra ido a parar? Sinti lstima por el glum. Tras unos minutos de infructuosos intentos con los mandos, Bice sali del pequeo atad. Leticia se pondra furiosa al enterarse de que haba perdido su maravillosa mueca.

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7 La maldad

BICE cogi en brazos a la dormida Leticia, que yaca en una camilla con las manos sobre el pecho, y la volvi a meter en su pequeo atad. Luego subi a ver a su madre.

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Estaba profundamente dormida, y su expresin reflejaba una gran paz. Segua estando muy delgada, pero tena mucho mejor aspecto. Hola, Bice la salud el doctor Stein desde la puerta de la habitacin. Hola contest la nia volvindose hacia l. Tu madre est recuperndose muy deprisa afirm el doctor acercndose a la cama. Gracias dijo Bice con una sonrisa. Dtelas a ti misma. T eres su mejor medicina le asegur el doctor . Desde que volvi a verte, empez a mejorar rpidamente. Cundo podr volver a casa?

En realidad, ya podra volver. Pero no hace falta que te diga que puede quedarse aqu todo el tiempo que quiera. Gracias repiti la nia. Muchsimas gracias. Aqu est segura. Desde luego que s. Ests pensando en tu padre? pregunt el doctor apoyando la mano en el hombro de Bice.

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La nia asinti con la cabeza. No te preocupes. No creo que le queden ganas de molestaros. Pero, si lo intentara... Stein dej la frase sin terminar. No era necesario hacerlo. Tras una pausa, la nia pregunt: Sabes algo de Alba, Doc? Ms de lo que quisiera contest el anciano con el ceo fruncido. Crees que es tan mala como parece? sa es una pregunta muy difcil. Y muy comprometida. No pienso contestar si no es en presencia de una taza de chocolate brome el doctor. Bajaron a la cocina y, mientras echaba el cacao en el puchero, Stein pregunt: Cmo definiras la maldad, Bice? Yo dira que maldad es hacer dao a alguien. Es una buena definicin, pero insuficiente. Si yo tropezara y derramara el chocolate hirviente sobre ti, te hara mucho dao; pero solo sera un viejo torpe, no un malvado. Hacer dao a alguien de manera intencionada precis Bice. Vamos mejorando, pero la definicin sigue siendo insuficiente. O tal vez excesiva... Qu quieres decir? pregunt la nia, desconcertada. Cuando Vlad le chupa la sangre a alguien, crees que su intencin es hacerle dao? pregunt a su vez el doctor sin dejar de remover el chocolate. No. Su intencin es conseguir lo que quiere, sin importarle si hace dao o no. Estamos llegando al meollo del asunto... Para ser malo, no es necesario tener intencin de hacer dao. En realidad, muy poca gente perjudica a los dems con el deseo expreso de hacerles sufrir. Ese tipo de maldad solo se da en la venganza y en el sadismo (que ms que maldad es un trastorno mental). Pero a algunas personas, si bien no tienen ningn inters en hacer dao, no les importa hacerlo con tal de conseguir lo que quieren. Entonces, la maldad es egosmo... dijo Bice en voz baja, como hablando consigo misma. As es asinti el doctor. Y lo curioso es que la bondad tambin es egosmo. Cmo es posible? se asombr la nia. La maldad es un egosmo necio, obcecado, primario explic el anciano. La bondad es un egosmo inteligente, un egosmo sabio. Es comprender que el bien de los dems es tu propio bien, que la nica manera de ser feliz es hacer felices a tus semejantes... En ese sentido aadi, Alba es mala, desde luego. Aunque, para contestar a tu pregunta concreta, yo dira que no es tan mala como parece. Es que parece malsima! exclam Bice. Por eso mismo ri el doctor. Parece tan mala que ni ella misma, con toda su maldad, est a la altura de su propia leyenda...

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8 La bestia negra

ESTUVIERON ms de una hora charlando en la cocina, entre sorbo y sorbo de chocolate. Luego Bice volvi a bajar al stano. No estaba segura de haber apagado la consola, y tena miedo de que algn ruido pudiera turbar el sueo de Leticia. Para su sorpresa, encontr a la pequea vampira despierta, con la tapa del atad levantada. Dnde est la mueca? pregunt Leticia al ver a Bice, que contest, preocupada: Est en el Mundo Inferior, pero no s exactamente dnde. Se oye un ruido muy extrao dijo la vampira pasndole los auriculares, de los que surga un sonido vibrante, como el de un motor. No tengo ni idea de lo que puede ser dijo Bice. Te ha despertado este ruido? No, he tenido una pesadilla y me he despertado gritando. No me he dado cuenta de que la consola estaba conectada hasta que, al cabo de un rato, cuando estaba a punto de volver a dormirme, he empezado a or esta vibracin. Has probado a mover la mueca? S, pero est trabada. No puedo mover los brazos ni las piernas. Solo girar un poco la cabeza, pero no se ve nada. Est muy oscuro. Voy a buscar a Cuervo dijo Bice. Entiende mucho de aparatos, y tal vez pueda identificar ese ruido. Pero no encontr al vampiro. Probablemente estara acostado en alguna de las habitaciones libres, pues le costaba mantenerse despierto de da. Tampoco encontr al doctor Stein en su despacho ni en el laboratorio. Sali al jardn, pero all no haba nadie; ni siquiera vio a Coca, la gata gigante. Estaba a punto de volver a entrar en la casa cuando oy un alarido procedente del bosque. Sonaba lejos, a varios cientos de metros, y pareca un grito humano, aunque, por otra parte, era tan potente y sostenido como el aullido de un lobo. Tras una breve pausa, el grito reson de nuevo, an ms fuerte y

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prolongado. Sin pensrselo dos veces, Bice cruz la verja del jardn, se adentr en el bosque y corri hacia la zona de la que pareca proceder el alarido. A los pocos minutos lleg a un punto donde la vegetacin era tan densa que costaba avanzar. No saba hacia dnde ir. Ningn grito haba vuelto a turbar la calma del bosque. De pronto su finsimo odo capt una leve vibracin, como el zumbido de un motor lejano. Era el mismo ruido que haba odo por los auriculares de Leticia! Pero no, no era posible... La mueca teledirigida estaba en el Mundo Inferior, a muchos metros de profundidad, y de all proceda, por tanto, el sonido que transmitan los auriculares. Lentamente, abrindose paso entre la densa maleza, Bice avanz hacia la misteriosa vibracin. Pareca el zumbido de un motor, pero qu clase de motor poda haber en lo ms profundo del bosque? No era un motor. Era una voluminosa bestia de negro pelaje, tumbada en un pequeo claro, al pie de un rbol, gruendo sordamente con los ojos cerrados. Era demasiado grande para ser un lobo. Tal vez fuera un oso De pronto, la bestia enderez las orejas y abri los ojos. Bice tuvo un momento de pnico; pero solo un momento. Conoca bien aquellos ojos azules y aquellas orejas puntiagudas. Coca! exclam la nia. La gata gigante se levant y, bajo su cuerpo peludo, Bice vio en el suelo la mueca de Leticia. El ruido que haba odo por los auriculares era el ronroneo del enorme felino. Y su maullido, equivalente al de cien gatos maullando a la vez, era el alarido que la haba guiado hasta all. Coca! repiti Bice mientras la gata se acercaba a ella sin dejar de ronronear. Ests negra! aadi acariciando su voluminosa cabeza. Dnde te has metido? Dnde has encontrado la mueca? La mano de la nia, tras acariciar a Coca, qued tan negra como el pelaje de la gata. Parece holln coment examinando el fino polvillo negro que tiznaba sus dedos. Qu pasa, Bice? Dnde estamos? grit la mueca, que, libre del peso de Coca, se haba puesto en pie. Leticia! Estamos en el bosque, no muy lejos de casa... Pero no tengo ni idea de lo que ha pasado reconoci Bice. Parece ser que Coca te ha encontrado... Ha encontrado tu mueca, quiero decir... Pero la mueca estaba en el Mundo Inferior! exclam la pequea vampira. Solo se me ocurren dos posibilidades: o alguien ha trado tu mueca hasta aqu y Coca la ha encontrado mientras vagaba por el bosque... O? O Coca ha bajado al Mundo Inferior por algn camino desconocido y ha trado la mueca de all. La gata, que reconoca su nombre y saba, por tanto, que estaban 31

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hablando de ella, miraba fijamente a Bice con expresin inescrutable. La nia cogi la mueca, se la mostr a Coca y le dijo: Dnde estaba? Dnde la has encontrado? Llvame hasta all. Para sorpresa de Bice, la gata se dio la vuelta y, con una agilidad sorprendente para su gran tamao, trep al rbol a cuya sombra se haba tumbado unos minutos antes. Ah arriba no puedes haber encontrado la mueca! exclam Bice. Pero Coca la mir desde la copa del rbol y maull significativamente. La nia trep por el grueso tronco hasta la rama ms baja, y desde all lleg sin dificultad junto a la gata. Y en ese momento el enorme felino desapareci como por encanto.

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9 La columna de fuego

COCA! exclam Bice. Dio un paso hacia el interior de la frondosa copa, donde un segundo antes haba visto a la gata... y cay al vaco. La rama que haba bajo sus pies se volvi de pronto sumamente resbaladiza, Bice perdi el equilibrio... y cay al interior de un oscuro y angosto pozo de madera. El tronco estaba hueco! Tras una cada de varios metros, aterriz sobre un blando lecho de hojas secas. En la oscuridad casi completa, vio los relucientes ojos de Coca, que la contemplaba inmvil, como esperando a que la siguiera. Qu ha pasado? exclam Leticia por boca de la mueca. Dnde estamos? Estamos en una galera subterrnea contest Bice, a la que se llega por el tronco hueco del rbol. Huele a plantas en descomposicin... De pronto, una silueta azulada y luminiscente apareci ante ellas. Un fantasma! grit Leticia. Menos mal que no estoy ah de verdad! Bice no era supersticiosa, pero la silueta luminosa pareca realmente un espectro. Coca corri hacia ella maullando, y la figura fantasmal se esfum bajo la embestida de la enorme gata. Era un fuego fatuo! exclam Bice riendo. Menudo susto! Otra silueta luminosa, ms pequea, brill a unos metros de distancia y luego se disolvi en la oscuridad. Ests segura de que no son peligrosos? pregunt Leticia. Son simples emanaciones de gas que se inflaman espontneamente al entrar en contacto con el aire dijo Bice. El suelo est lleno de charcos cenagosos; seguro que el gas sale de ah... Vamos, creo que Coca tiene algo que ensearnos. Efectivamente, la gata haba empezado a caminar por la amplia galera subterrnea, y Bice la sigui con la mueca en brazos. Sac su linterna de bolsillo, pero volvi a guardarla enseguida, pues los fuegos fatuos se sucedan sin parar, creando un tenue resplandor azulado que haca innecesaria otra iluminacin. Al principio la galera era casi horizontal, pero pronto se convirti

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en una cuesta abajo cada vez ms empinada. Y Coca avanzaba cada vez ms deprisa, con la peluda cola estirada hacia atrs. Para no quedarse rezagada, Bice se agarr con ambas manos a la punta de la cola de la gata, mientras la mueca se aferraba con fuerza al cuello de la nia. No corras tanto, Coca, que me voy a caer! grit Bice, y la enorme gata aminor un poco la marcha. Pero solo un poco. Cuando por fin llegaron a una amplia sala subterrnea iluminada por un gran surtidor de llamas azules, la nia estaba exhausta. Qu maravilla! exclam Leticia a travs de la boca de la mueca. Ahora me das envidia; me encantara estar ah de verdad. No s si te encantara tener los pies hechos polvo como yo brome Bice, fascinada ante la magnfica visin.

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Estaban en una gran cueva abovedada, de unos treinta metros de dimetro y ms de diez de altura, en cuyo centro resplandeca una esbelta columna de fuego azulado que brotaba del cenagoso suelo y llegaba hasta el techo. Otro fuego fatuo? pregunt Leticia. El rey de los fuegos fatuos, en todo caso contest Bice. Los fuegos fatuos son pequeas emanaciones momentneas, y eso parece un gran chorro de gas que brota sin cesar... Estamos en el Mundo Inferior? Supongo que estamos debajo del jardn de las rosas gigantes, a unos cien metros de profundidad, a juzgar por el rato que hemos estado bajando. Si Coca ha encontrado la mueca por aqu, debemos de estar cerca del fondo del pozo al que se cay. La gata se haba acercado a la columna de fuego azul y le estaba dando cautelosos zarpazos, como si quisiera derribarla. Coca, ven aqu! le grit Bice, pero el enorme felino no hizo caso. No puede quemarse? pregunt Leticia. Puede que se chamusque los bigotes, si se acerca demasiado, pero nada ms. Por lo poco luminosa que es, no parece una llama muy caliente. En ese momento, de la boca de otra de las numerosas galeras que desembocaban en la gran cueva abovedada, surgi un grito: Blanquita, aparta de ah, te vas a quemar! Instintivamente, Bice se ocult detrs de un saliente rocoso. Desde su escondrijo, Leticia y ella vieron a una nia muy menuda, con un corto vestido de ptalos de flor, que se acerc resueltamente a la gata gigante. Blanquita, te has puesto perdida dijo la nia acariciando a Coca. Te has convertido en Negrita. Te tengo dicho que no te metas en el Mundo Oscuro... Octavia! grit Bice al ver que la recin llegada era una de las nias del rosal, la que las haba ayudado a Luca y a ella a salir del Mundo Inferior. La nia retrocedi asustada, pero al acercarse Bice a la columna de fuego azul y quedar bien iluminada, la reconoci. Bice! exclam. Qu alegra! Las dos nias se abrazaron ante la mirada curiosa de Coca. Y ante el asombro de Leticia, que dijo: Cada vez lo entiendo menos... Octavia dio un respingo al or hablar a la mueca. Una diminuta! grit. No te asustes, es solo una mueca la tranquiliz Bice. Una mueca... mgica? pregunt Octavia con aprensin. No, no es mgica, es una mquina. Mi amiga Leticia la mueve desde su... casa, como si fuera una marioneta contest Bice. Sabes lo que es una marioneta? S, pero no veo los hilos por ninguna parte contest Octavia, y, adems, no podran ser tan largos como para moverla desde tan lejos. 35

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Son ondas, como hilos invisibles... dijo Bice. Hilos invisibles? Pues eso es magia! insisti Octavia. No ms magia que el telfono o la televisin dijo Leticia a travs de la mueca. Nunca has visto la tele, Octavia? La qu? No, ya veo que no. Bueno, Octavia, hay muchas cosas del mundo de arriba que por lo visto no conoces, igual que nosotras no conocemos las de aqu abajo dijo Bice. Estamos cerca del jardn donde nos conocimos, verdad? Octavia asinti con la cabeza. Y Coca, la gata gigante, viene aqu a menudo? Yo la llamo Blanquita dijo la nia del rosal. S, viene a menudo por aqu... Es tu gata? Es de un amigo mo, el doctor Stein. Stein! grit Octavia con horror. Lo conoces? se asombr Bice. Es un anciano muy amable. No, no se apresur a decir Octavia. El nombre me ha recordado a otro..., a otra persona. Tenemos tantas cosas que contarnos dijo Bice. Por cierto, sabes dnde ha encontrado Coca a la mueca? Hace un rato estaba aqu jugando con ella y omos un grito horrible procedente de ah contest Octavia sealando una de las galeras que desembocaban en la gran cueva. Blanquita se meti dentro, a pesar de que intent impedrselo, y yo fui a buscar ayuda. Cuando volv con mis hermanas, ya se haba ido. El grito que oste era un puro alarido o reconociste alguna palabra? pregunt Leticia. Reconoc... un nombre contest Octavia, visiblemente turbada. Y ese nombre era... Elisa? La nia del rosal no pudo reprimir un grito. S! exclam aterrorizada. Cmo lo sabes? No te asustes, Octavia la tranquiliz Leticia. He tenido una pesadilla y me he despertado gritando, y t has odo mi grito a travs de la mueca. Y Coca tambin, afortunadamente. Entr ah a buscar la mueca y la llev arriba. Eso lo explica todo. Y por qu has gritado precisamente... ese nombre? pregunt Octavia. Porque Elisa, la reina de los vampiros, puebla mis pesadillas, igual que las tuyas contest Leticia. S algo sobre vosotras, las nias del rosal. Aunque me gustara saber mucho ms, y espero que pronto tengamos ocasin de conocernos en persona. No te gustara acompaarnos al mundo de arriba, Octavia? pregunt Bice. Ahora, gracias a Coca, conocemos un camino por el que puedes ir y venir sin ningn problema. Todava no estoy preparada contest la nia del rosal. Pero me gustara, s, y algn da lo har. No te arrepentirs le asegur Leticia. 36

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Tras una pausa, Bice dijo: Has odo hablar de Alba, Octavia? Te refieres a... Blancanieves? S. He odo hablar de ella. Quiere proponeros un trato. Es amiga vuestra? No, todo lo contrario contest Leticia. Es nuestra peor enemiga. Pero tal vez podramos llegar a un acuerdo. Qu clase de acuerdo? pregunt Octavia con recelo. Si t y tus hermanas le dais un poco de vuestra sangre una vez cada seis meses o as, no solo os dejar en paz, sino que os proteger de otros vampiros contest Bice. No podemos fiarnos de ella. Nosotras y nuestros amigos nos encargaremos de hacer que cumpla su palabra dijo Leticia. No le conviene enfrentarse con nosotras, y lo sabe. Tras una pausa, Octavia dijo: Podra ser un buen trato. Lo consultar con mis hermanas. Estoy segura de que todo ir bien dijo Bice. Por cierto, no s dnde os escondis ahora ni pretendo que me lo digas, pero podis volver sin temor al jardn de las rosas gigantes. Por el camino que conocemos, solo Luca, Leticia y yo podemos llegar hasta all. Y el glum aadi Octavia. El glum cabe por el angosto pozo que da al canal subterrneo, es cierto admiti Bice; pero ese pozo est en mi casa, y si pudo venir antes es porque nosotras y nuestros amigos se lo permitimos. Adems, ahora el glum est aqu abajo. No volvi arriba? pregunt la nia del rosal con un estremecimiento. No. La lamia lo golpe con su peine de oro y luego lo tir por el pozo contest Bice. Entonces est ah mismo! exclam Octavia sealando la boca de la galera en la que Coca haba encontrado la mueca. Es probable que est muerto. Es muy profundo el pozo que da a esa galera? Bastante; pero los glum son muy resistentes. Vamos a ver si est dijo Leticia. No! exclam Octavia. No temas la tranquiliz Bice. Hemos hecho un trato, y le conviene cumplirlo. Si sigue ah, estar maltrecho, y no sabe cmo salir. Nosotras somos su nica esperanza. Es malvado, pero no estpido. No es solo por el glum dijo Octavia. Esa galera da al Mundo Oscuro. Es un mundo de negro carbn, donde las antorchas no alumbran porque la negrura es tan intensa que se traga la luz. Y es un lugar poblado por las ms siniestras criaturas. Vamos a asomarnos, al menos insisti Leticia. Por lo que has contado antes, el fondo del pozo debe de estar cerca de la boca de la galera. 37

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S, as es admiti Octavia. A unos veinte pasos...

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10 El Mundo Oscuro

LA luz azulada de la columna de fuego solo iluminaba, y muy dbilmente, los primeros metros de galera. Luego la oscuridad era total. Y cuando Bice encendi su linterna de bolsillo, la situacin no mejor mucho. Las paredes de la angosta galera eran tan negras y mates que no reflejaban nada de la luz que incida en ellas. Tal como haba dicho Octavia, a unos veinte pasos de la entrada vieron sobre sus cabezas un pequeo crculo de luz: la boca del pozo por el que la lamia haba arrojado al glum, y por donde luego haba cado la mueca. Es una buena cada coment Bice. Pero el glum es muy resistente dijo Octavia. Y el suelo es muy blando. Efectivamente, el suelo estaba recubierto por una gruesa capa de fino polvo negro. La mueca, al caer desde tanta altura, debi de hundirse en el polvo dijo Bice. Por eso no poda moverse. Y el glum? pregunt Leticia. Ni rastro contest Bice recorriendo con el haz de su linterna el suelo de la galera. Aunque, en realidad, algo que podra ser un rastro s se ve rectific deteniendo la linterna en un punto donde el polvo pareca haber sido removido. Como si se hubiera arrastrado... Podra estar muy cerca! exclam Octavia con angustia. De pronto, Coca, que hasta ese momento las haba seguido indolentemente, levant las orejas y empez a adentrarse en la negra galera, como si hubiera percibido algo. Blanquita, ven aqu! grit Octavia, pero la gata no le hizo caso. Vamos tras ella dijo Bice apuntando la linterna hacia Coca, que se alejaba con rapidez. No! exclam la nia del rosal. No podemos entrar en el Mundo Oscuro! Si el glum ha podido, nosotras tambin replic Bice. Y si aparecen esas siniestras criaturas de las que hablabas, Coca nos defender.

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Tras unos instantes de incertidumbre, Octavia decidi acompaar a Bice. A pesar de enfocarla directamente con la linterna, la gata, cubierta de holln, era casi invisible en la negra galera. Corrieron tras ella, y Bice consigui agarrarse a la punta de su cola con una mano, mientras con la otra sujetaba la temblorosa manita de Octavia. Leticia (es decir, la mueca teledirigida por la pequea vampira) se subi a hombros de Bice: pas una pierna a cada lado del cuello de la nia y se agarr con ambas manos a su cabello. Durante un buen rato, siguieron a la gata gigante en la ms completa oscuridad. Tal como haba dicho Octavia, la linterna no serva de mucho en medio de aquella negrura absoluta. Cmo puede avanzar Coca tan deprisa sin ver nada? pregunt Leticia. Va rozando la pared de la galera con los bigotes contest Bice. Y, adems, tiene un odo finsimo. Supongo que pronto empezaremos a or algo nosotras tambin. No se equivocaba. Al cabo de unos minutos, tras avanzar un centenar de metros ms por la negra galera, empezaron a or un rumor distante y agudo. Parecen pjaros cantando! exclam Leticia. Es cierto, pero no creo que haya pjaros aqu abajo dijo Bice . Sabes lo que puede ser ese ruido, Octavia? No. Pero no me gusta nada contest la nia del rosal. Coca aminor la marcha. El agudo jolgorio, como de docenas de pjaros cantando a la vez, se oa cada vez ms cerca. De pronto, el gritero ces bruscamente, y la gata se detuvo en seco. Silencio absoluto. Oscuridad absoluta. Al cabo de unos segundos, a Bice le pareci or un levsimo ruido. La nia sali de detrs de Coca y apunt la linterna hacia adelante. 40

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Un chillido desgarrador taladr el silencio. El haz de la linterna haba iluminado de lleno a la ms horrible criatura que Bice haba contemplado jams.

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11 Vampiros espectros

EL estridente chillido haba salido de las fauces de la horrible criatura, pues tanto Bice como Octavia y Leticia, e incluso la propia Coca, se haban quedado mudas de asombro. Era como un enorme murcilago de un metro y medio de envergadura. Se mantena erguido sobre sus patas traseras, y sus alas correosas parecan una negra capa. Los vidriosos ojos del monstruo parecan apagados, pero, evidentemente, no era del todo ciego, pues haba chillado al iluminarlo la linterna. La espantosa visin solo dur un par de segundos, pues inmediatamente la extraa criatura se dio la vuelta y desapareci en la impenetrable oscuridad. Un vampiro espectro... susurr Octavia, aterrorizada. Un vampiro espectro! repiti Bice. Dnde has odo ese nombre? No lo s... Siempre los han llamado as contest la nia del rosal. Aunque yo nunca haba visto uno. Y preferira no haberlo visto... ni odo. Los vampiros espectros son unos gigantescos murcilagos que viven en Sudamrica explic Bice. Yo tampoco haba visto nunca uno, pero, por el aspecto y el tamao, lo que acabamos de ver podra ser uno de ellos. Y ojal lo sea, pues los vampiros espectros, a pesar de su terrible nombre, se alimentan de fruta y son inofensivos. Y qu hace ese aqu abajo, tan lejos de Sudamrica... y de la fruta? pregunt Leticia. Lejos de Sudamrica s que est, desde luego. Pero puede que haya fruta cerca contest Bice. En medio de esta negrura? No olvides que estamos cerca del jardn de las rosas gigantes. Podra haber otro jardn subterrneo parecido. Lenta y cautelosamente, Coca reemprendi la marcha, y las nias la siguieron pegadas a ella. La luz de la linterna intentaba en vano taladrar la densa oscuridad, pero Bice la mantena apuntada hacia adelante por si apareca en su camino alguna otra criatura. Al cabo de unos minutos, la gata volvi a detenerse. Qu pasa? pregunt Leticia.

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No lo s contest Bice, no veo nada. Es una lstima que Coca no pueda hablar. La gata no poda hablar, pero s que poda maullar, y lo hizo significativamente, como para dar a entender que haba encontrado algo. Bice enfoc la linterna hacia el suelo y, por primera vez desde que haban entrado en el Mundo Oscuro, la luz no fue totalmente absorbida por la negrura, sino que arranc un dbil destello de una superficie lisa. Agua! exclam Octavia. Y est empezando a burbujear dijo Leticia. S... Pero no es agua, o no solo agua aadi Bice enfocando con la linterna una columna de irisadas burbujas, como pompas de jabn, que ascendan rpidamente desde la charca junto a la que acababan de detenerse. Qu deprisa suben! exclam Leticia. S. Eso que burbujea no es aire dijo Bice. Es un gas muy ligero... Y de pronto se hizo la luz. Sin darse cuenta, haban salido de la galera y estaban en una gran cueva circular, de unos cincuenta metros de dimetro y ms de veinte de altura. Y en lo alto de la cueva acababa de aparecer una gran bola de fuego, un pequeo sol que iluminaba el ms fantstico de los escenarios. La charca de la que salan las burbujas, de unos diez metros de dimetro, ocupaba el centro de la sala subterrnea, y a su alrededor, sobre aquel suelo negro como la noche, proliferaba una vegetacin tan extraa que las nias tuvieron la sensacin de estar en otro planeta. Enormes plantas crasas parecidas a cactus, cuajadas de frutos multicolores. Hongos y musgos gigantes. Helechos arborescentes. Amenazadores arbustos de brillo metlico, con espinas tan largas como dagas... Y pululando entre aquellas plantas inverosmiles, una docena de vampiros espectros. El gas es hidrgeno! exclam Bice. Por eso las burbujas ascienden tan deprisa. Y al llegar al techo de la cueva, estallan y el hidrgeno se inflama en contacto con el aire. Me encantara tener tus conocimientos cientficos dijo Leticia . He ledo miles de libros, y no s nada de fsica ni de qumica. Has ledo miles de libros? se asombr Bice. Bueno, ya sabes que no soy tan joven como parezco dijo la pequea vampira con una risita. Es verdad, comen fruta, y parecen inofensivos coment Octavia sealando a uno de los vampiros espectros, que, a pocos metros de las nias y sin prestarles la menor atencin, mordisqueaba algo parecido a una enorme grosella. Qu extrao ecosistema dijo Bice mirando a su alrededor. Algunas de las plantas rezuman un lquido jabonoso que fluye por el suelo y va a parar al estanque que hay en el centro de la cueva. Eso permite que las burbujas de hidrgeno lleguen hasta el techo sin inflamarse por el camino, y all forman un pequeo sol artificial que suministra luz y calor a las plantas... 43

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Las miradas de burbujas iridiscentes que sin cesar brotaban del estanque central, iluminadas por el globo de fuego que ellas mismas alimentaban, ofreca un espectculo fascinante, y durante unos minutos las nias se quedaron contemplndolas embelesadas.

De pronto, Octavia dijo: Huele a rosas. Es cierto... Coca, busca las rosas! exclam Bice. Por una vez, la gata hizo caso y, husmeando el aire, rode el estanque y se dirigi, seguida por las nias, hacia unos frondosos helechos arborescentes que haba al otro lado. Estaba justo detrs de los helechos, y era un rosal gigante, aunque ligeramente distinto del que Bice ya conoca. Las enormes rosas tenan los ptalos ms rojos y carnosos; los tallos eran ms gruesos; las espinas, ms cortas y numerosas... Solo haba tres rosas: un capullo cerrado sobre un tallo muy erguido, casi vertical, y dos flores abiertas cuyas corolas casi rozaban el suelo, con los tallos curvados por el gran peso que tena que soportar. De pronto, un animalillo del tamao de un gato sali de entre la vegetacin y se acerc, caminando torpemente, a una de las rosas abiertas. Es un cachorro de vampiro espectro! exclam Bice. Qu mono! Yo no lo llamara "mono", precisamente replic Leticia. Es

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tan feo como sus paps, solo que en pequeito. Bueno, pero es muy gracioso dijo Octavia. Ocurri tan rpidamente que no les dio tiempo a reaccionar. Cuando el cachorro, atrado por el aroma de la rosa, roz con el hocico uno de sus carnosos ptalos, la enorme flor se proyect hacia adelante y se cerr sobre l como una boca hambrienta. Y acto seguido su tallo se irgui hasta quedar vertical. Es una planta carnvora! exclam Leticia. Antes de que las nias pudieran hacer nada, un vampiro espectro adulto apareci por el mismo lugar por donde acababa de aparecer el cachorro y, profiriendo un desgarrador chillido, se abalanz contra la rosa gigante. Dio un gran salto por encima del arbusto espinoso que rodeaba la flor y se aferr a su tallo, envolvindolo con sus correosas alas. Entonces sucedi algo inverosmil. El arbusto espinoso pareci cobrar vida, y sus ramas erizadas de pas empezaron a golpear al vampiro espectro, causndole terribles heridas. Pero el robusto animal tuvo tiempo de morder con fuerza la base del cerrado capullo. Con una convulsin, los ptalos se separaron y el cachorro, chillando de terror, cay de su interior. Con un ltimo movimiento desesperado, su madre (pues era evidente que de su madre se trataba) despleg bruscamente una de las alas para lanzar a su cra lejos de la rosa asesina. El cachorro cay a los pies de las nias. Octavia lo recogi cuidadosamente del suelo, mientras la madre, sin fuerzas ya ni para chillar, mora estrangulada por las ramas del rosal.

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12 Las rosas sangrientas

NO es una planta dijo Bice tras una pausa. Es un animal. Cmo lo sabes? pregunt Leticia. Esos movimientos tan rpidos y controlados no son propios de un vegetal; requieren un cerebro, o al menos un sistema nervioso. Decididamente, voy a empezar a leer libros cientficos dijo la pequea vampira. No sabes cunto envidio tus conocimientos. Pueden incluso salvarte la vida. Desde luego convino Bice. Porque, si eso es un animal, tal vez pueda desplazarse y atacarnos, as que ser mejor que nos guarezcamos detrs de los helechos. Las nias empezaron a alejarse del falso rosal. Pero la gata, por el contrario, avanz hacia l. Coca, no! exclam Bice. Blanquita, ven aqu! grit Octavia. Bice corri hacia la enorme gata y la agarr de la cola; pero esta, sin inmutarse, sigui avanzando lentamente hacia la rosa que se mantena cerrada y erguida sobre su tallo. Al llegar junto a las espinosas ramas que rodeaban el enhiesto capullo, Coca las golpe tentativamente con una pata, evitando las espinas. Bice abri la boca para gritar, pensando que el rosal iba a azotar a la gata como haba hecho con el vampiro espectro, pero no ocurri nada. Coca golpeaba y sacuda las ramas cada vez con ms fuerza, pero la extraa criatura no reaccionaba. Tal vez est dormida mientras hace la digestin de lo que tiene ah dentro opin Leticia. Tal vez... Pero es extrao que no reaccione en absoluto coment Bice. Ms que dormida, parece muerta. Voy a echar una ojeada dijo Leticia, y la mueca teledirigida baj de un salto de los hombros de Bice. Ten cuidado! exclam Octavia. No te preocupes, querida, te recuerdo que no estoy aqu realmente dijo la pequea vampira. Sois vosotras las que debis tener cuidado. Llvate mi cuchillo dijo Bice sacando el pual de oro que le haba dado Vlad. Octavia se estremeci al verlo, pero no dijo nada.

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Tienes un trozo de cuerda o algo con lo que me lo pueda atar a la cintura? pregunt Leticia. Necesito tener las manos libres. Bice asinti con la cabeza y se sac un pauelo del bolsillo. Lo enroll y se lo puso a la mueca a modo de cinturn, sujetando el pual como si fuera una espada. Perfecto dijo Leticia. La mueca trep sin dificultad por el arbusto espinoso hasta llegar al enorme capullo. Sujetndose al grueso tallo con las piernas, cogi el cuchillo con ambas manos y lo clav en un ptalo. Bice y Octavia no pudieron reprimir un grito de espanto. El ptalo estaba sangrando. Desde luego, es un animal dijo Leticia, y sigui cortando el carnoso ptalo con el cuchillo de oro. En cuanto lo hubo rajado de arriba abajo, el capullo se abri bruscamente y de su interior sali despedido, como impulsado por un resorte, un grotesco ser que las nias reconocieron en el acto. El glum! exclamaron a coro. Con uno de sus prodigiosos saltos, el vampiro enano, al notar que se aflojaba la presa del capullo, haba salido disparado de aquella trampa mortal. El glum aterriz a pocos metros de donde estaban las nias. La gata fue hacia l bufando amenazadora, pero Bice la contuvo. Quieta, Coca! le grit con energa, y el felino comprendi que, por el momento, no tena que atacar. El glum se incorpor trabajosamente. Su enjuto cuerpecillo estaba amoratado y lleno de excoriaciones. Ests bien, Mudo? le pregunt Bice. El vampiro enano la mir con sus ojos inescrutables y asinti lentamente con la cabeza. Djame adivinar lo que ha sucedido dijo Leticia. La mueca se acerc caminando por el negro suelo, con el cuchillo de oro al hombro. Se plant delante de Mudo y prosigui: Te has acercado a la rosa gigante en busca del nctar, verdad?, la madre del elixir... Pero la falsa rosa ha resultado ser un bicho tan hambriento como t y te ha engullido, aunque no sin que lograras morderla con tus dientes venenosos, que la han paralizado... Estoy en lo cierto? El glum asinti de nuevo, apenas un leve cabeceo afirmativo. Y, como estabas atrapado y no tenas nada mejor que hacer, has probado la sangre de la falsa flor, que, por lo visto, no te ha sentado mal del todo concluy Leticia. Mudo asinti por tercera vez, y en sus labios delgados y crueles apareci la sombra de una sonrisa.

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13 El regreso

ESTE lugar es fascinante dijo Bice, pero ser mejor que nos vayamos antes de que cese el burbujeo y volvamos a quedarnos a oscuras. Guiados por Coca, que iba tanteando la pared de la galera subterrnea con sus hipersensibles bigotes, desanduvieron en la oscuridad el negro camino hasta la cueva de la columna de fuego azul, y all se despidieron de Octavia. La nia del rosal le dijo a Bice: Llvate al cachorro. Seguro que todava mama, y yo no puedo alimentarlo. Es verdad dijo Bice cogiendo en brazos a la cra de vampiro espectro. Bueno, podrs volver a verlo siempre que quieras. Coca buf cuando el glum, imitando a Bice, intent subirse sobre ella; pero la nia logr tranquilizar a la enorme gata y al final permiti que los tres Bice, Mudo y la mueca se sentaran a horcajadas sobre su lomo y se agarraran a su largo pelaje. Y al cabo de unos minutos de veloz carrera por la galera subterrnea iluminada por los fuegos fatuos, estuvieron de nuevo en la superficie. Tras trepar sin dificultad por el interior del tronco hueco y saltar al suelo, la gata se dirigi hacia la casa del doctor Stein, pero Bice le dijo: Coca, llvanos a la Mansin de las Rosas. La gata entendi la orden y, adems, no pareci disgustarle, pues dio la vuelta y ech a correr a travs del bosque hacia la morada de Alba y los enanos. Estaba anocheciendo. Coca se detuvo ante la verja de la mansin, que se abri con un clic. Pero no entr. Se mantuvo inmvil con las orejas tiesas y los msculos en tensin hasta que apareci Alba. La vampira cruz la verja y se detuvo a un par de metros de la gata gigante. Llevaba un largo vestido de terciopelo negro, que contrastaba con la palidez de su piel, y un collar de rubes tan rojos como sus labios. Hola, Bice. Creo que tu gatita necesita un bao dijo Alba con una sonrisa. Buena parte del holln que cubra a Coca se haba desprendido tras su veloz carrera por el bosque; ya no pareca negra, sino

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simplemente sucia. Muy sucia. S, y yo tambin respondi Bice. Y l aadi mientras el glum, oculto hasta ese momento tras la nia, desmontaba de un salto. Mudo! exclam Alba. Qu grata sorpresa! Algunos te daban por perdido, pero yo saba que volveras. Pareces un tanto maltrecho, pero te conozco desde hace muchos aos y, por la expresin de tu rostro, dira que no ests descontento con los resultados de la expedicin. El glum fue hacia ella y se qued a su lado, muy erguido, mirando a Bice con sus ojillos tenebrosos. Y adems de devolverme sano y salvo a uno de mis ms valiosos... colaboradores, razn por la cual estoy en deuda contigo, qu noticias me traes del Mundo Inferior, querida? pregunt Alba. He hablado con una de las nias del rosal, y est dispuesta a aceptar el trato contest Bice. Tiene que discutirlo con sus hermanas, pero cree que ellas tambin aceptarn. Excelente dijo la vampira juntando las manos en un gesto de satisfaccin. Querida Bice, has hecho un trabajo excelente. Gracias a ti, est a punto de empezar en el Mundo Flotante, al menos en esta regin, una nueva era de paz y bienestar. Entonces asom la cabeza de la mueca, oculta hasta ese momento entre el tupido pelaje de Coca. Por qu ser que incluso palabras como "paz" y "bienestar" en tu boca parecen amenazas? dijo. Hola, Leticia la salud Alba, ignorando su sarcasmo. Veo que tienes una nueva amiga. Y muy buena, por cierto aadi la pequea vampira. Desde luego. No sabes cmo te envidio por tener una amiga as. Pero no pierdo la esperanza de que Bice y yo tambin acabemos siendo amigas dijo Alba con una deslumbrante sonrisa.

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14 La llave

BICE estaba dndole el bibern a la cra de vampiro espectro, que, envuelto en sus propias alas, chupaba con avidez la tibia leche. Leticia, que se haba levantado del atad para recibir en persona a Bice despus de la aventura que acababa de vivir con ella a travs de su mueca, ayudaba a Cuervo a poner la mesa, mientras el doctor Stein preparaba la cena. Tumbada en el suelo de la amplia cocina, Coca se lama una pata. El doctor acababa de lavarla en el jardn con la manguera, y estaba de nuevo blanca como la nieve. Es feo dijo Leticia mirando al cachorro, pero muy gracioso, tiene razn Octavia. Y muy tragn aadi Cuervo. Internet es una maravilla dijo el doctor mientras aliaba la ensalada. Me han bastado diez minutos de navegacin para averiguar la composicin de la leche de vampira. Y te ha sido fcil reconstruirla? pregunt Cuervo. Muy fcil contest Stein. A partir de leche de vaca desnatada. Solo he tenido que aadir unos cuantos ingredientes. Y parece que le gusta a nuestro amiguito... Por cierto, cmo se llama? Todava no le hemos puesto nombre contest Bice. Podra llamarse Lucarda, puesto que l s que es un autntico vampiro vegetariano brome Leticia. Es cierto, los vampiros espectros solo comen fruta dijo Stein . Podramos llamarlo Luca. Luca est muy bien convino Bice. Adems, el diminutivo puede ser Lucky, que significa afortunado. "La suerte de la fea, la guapa la desea" cit Leticia. A lo mejor es hembra. Razn de ms para llamarlo, o llamarla, Luca: es un nombre unisex dijo Bice sonriendo. En ese momento son el timbre de la puerta. Esperas visitas, Doc? pregunt Cuervo. No contest Stein. Es muy raro que alguien venga a estas horas de la noche. Adems, la verja del jardn est cerrada. Y han llamado directamente al timbre de la puerta. Vamos a ver quin es dijo Cuervo, y los dos hombres fueron a

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abrir, seguidos por Coca, que haba levantado las orejas nada ms or el timbre. Volvieron al cabo de unos minutos. No haba nadie, pero nuestro misterioso visitante ha dejado esto para ti dijo el doctor dndole a Bice un pequeo sobre acolchado. Para m? se asombr la nia. Pone tu nombre. Bice abri el sobre. En su interior haba una llave dorada. Pareca muy antigua. La Llave de Oro! exclam Leticia. Qu significa esto? pregunt Bice, perpleja. No sabemos qu significa contest Cuervo, pero esa llave, si realmente es la que Leticia cree que es, forma parte de una de las leyendas del Mundo Flotante... Recuerdas que Ensimismada, la primera vez que la vimos, te dijo que t eras la llave? S, es verdad contest Bice. Aquella noche que sali del estanque del parque, como una ninfa... Yo pens que se refera a la llave para entrar en el Mundo Inferior prosigui Cuervo, pero tal vez estuviera hablando de otra cosa... La llave del tesoro... Qu tesoro? pregunt Bice., cada vez ms intrigada. Quin sabe... contest Leticia. Es probable que ya nadie lo sepa. Si es que existe tal tesoro aadi Cuervo. Puede que no sea ms que una leyenda. El tesoro existe intervino el doctor Stein, y Bice tiene la llave. Y dnde est ese tesoro? pregunt la nia. Aqu mismo, querida contest el anciano con una sonrisa. Es el tesoro de la amistad...

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Eplogo

QUERIDSIMA Bice: Al leer tu ltima carta, tan llena de peripecias y peligros, mi primera reaccin ha sido de sobresalto y angustia. Pero luego me he dado cuenta de que, en realidad, las cosas se estn resolviendo de manera favorable. Como t bien dices, Alba no har nada que no le convenga, y ahora no le conviene enfrentarse a vosotros. Se ha dado cuenta de que en una confrontacin abierta lleva las de perder, y no creo que vuelva a atacaros. Pero no bajes la guardia, querida bisnieta: tal vez ahora intente hacerse "amiga" tuya (lo pongo entre comillas porque, en realidad, Alba no es ni puede ser amiga de nadie), y su "amistad" puede ser tan peligrosa o ms que su enemistad. En cualquier caso, lo peor, al menos por el momento, ha pasado ya. Tu madre se recupera en un lugar seguro, t ests rodeada de amigos y amigas leales..., y yo pronto estar a tu lado, queridsima Bice, dispuesta a ayudarte todo lo que me permitan mis menguadas fuerzas. Hasta muy, muy pronto. Con todo cario, tu bisabuela Isabel PD: Cuando recibas esta carta, seguramente ya estar en tus manos el objeto que he pedido que te hagan llegar. Es la autntica Llave de Oro, de la que sin duda tus amigos y amigas del Mundo Flotante habrn odo hablar. Es un famoso talismn, y aunque ni t ni yo creemos en esas cosas, algunas personas te respetarn por llevarla. De modo que culgate la llave del cuello y nunca te separes de ella. Adems, tal vez exista todava si es que alguna vez existi la puerta de plomo que dicen que solo se abre con la Llave de Oro, y acaso algn da llegues hasta esa puerta y tengas que abrirla.

ndice

TE CUENTO FRABETTI...

QUE

CARLO

... es un escritor matemtico o un matemtico escritor? al que le divierte, con su obra, poner a prueba la inteligencia de sus lectores. Adems de escribir, a Carlo Frabetti le gusta leer y guardar los libros que tienen derecho a estar en su buena biblioteca , viajar, pasear y escuchar msica italiana. Desde hace aos decidi ser vegetariano y lleva su alimentacin a rajatabla, como el resto de sus convicciones. Su paisaje preferido son los acantilados del norte de Irlanda. Vaya...

Carlo Frabetti naci en Bolonia (Italia), pero vive en Espaa desde hace muchos aos. Matemtico, guionista y director de numerosos programas de televisin, compagina la traduccin con la creacin literaria tanto para nios como para adultos. Con ms de cuarenta libros publicados, el autor ha recibido, entre otros, el Premio Jan de Literatura Infantil y Juvenil.

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