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Biominera

MINERA MICROBIANA
MICROBIAL MINING
Pedro J. Lpez G.1 Jos L. Fuentes Z.2
Recibido: 22-2-12; Aprobado: 23-3-12.

RESUMEN El uso de microorganismos para extraer metales de los minerales es simplemente el aprovechamiento de un proceso natural para propsitos comerciales. La aplicacin de cultivos microbianos en el procesamiento de minerales tiene algunas notables ventajas comparado con los mtodos metalrgicos o fisicoqumicos tradicionales. Con casi ninguna excepcin, los procedimientos microbianos son ms amistosos con el ambiente, no requieren las altas cantidades de energa usadas durante el tostado o fundicin y no producen gases perjudiciales como el dixido de azufre. Las escorias y desechos producidos en los procesos fisicoqumicos tradicionales al ser expuestos al aire o la lluvia pueden sufrir lixiviacin biolgica, lo que a su vez produce contaminacin por cidos y metales. La biominera tiene una clara ventaja comparada con la metalurgia tradicional, pues permite la explotacin de metales a partir de minerales de bajo grado. Los procesos biotecnolgicos se introdujeron primero en la industria del cobre para la produccin de metales valiosos a partir de minerales de bajo grado. Luego, la biotecnologa avanz al punto de permitir el tratamiento de minerales de oro refractarios y de alto grado, usando reactores aireados y con agitacin para lograr la liberacin de metales preciosos aptos para el proceso de cianuracin. Se estn desarrollando muchas tecnologas de biosaneamiento para la remocin de metales pesados y radionclidos de suelos y aguas contaminadas. Las experiencias obtenidas hasta la fecha sealan que las tecnologas de minera microbiana tienen una relacin costo-eficacia apropiada, viables, ambientalmente benignas y econmicamente beneficiosas. Palabras clave: Biohidrometalurgia, biolixiviacin, biominera, biosaneamiento, escoria de minas. ABSTRACT The use of microbes to extract metals from ores is simply the harnessing of a natural process for commercial purposes. The use of microbial cultures in ore processing has some distinct advantages over the traditional metallurgical or physicochemical methods. Almost without exception, microbial extraction procedures are more environmentally friendly, do not require the high amounts of energy used during the roasting or smelting and do not produce sulfur dioxide or other environmentally harmful gaseous emissions. Furthermore, mine tailings and wastes produced from physicochemical processes when exposed to rain and air may be biologically leached, producing unwanted acid and metal pollution. Biomining also has a clear advantage in the extraction of metals from certain low-grade ores compared to traditional metallurgy. Biotechnological processes were first introduced into the copper industry for the production of metal values from low-grade mineral resources. Then, biotechnology advanced to the point of treatment of the high-grade refractory gold ores in aerated and stirred reactors to liberate precious metals for cyanidation. Many bioremediation technologies are being developed for the removal of toxic heavy metals and radionuclides from contaminated soils and aqueous mining, as well as from industrial effluents. The experience gained so far proves that the microbial mining technologies are cost-effective, viable, environment-friendly, and profitable process. Keywords: Biohydrometallurgy, bioleaching, biomining, bioremediation, mine tailings.

INTRODUCCIN Las interacciones microorganismos-minerales han estado ocurriendo por al menos 3.000 millones de aos en y dentro de la corteza terrestre, los minerales y los microorganismos estn tan ntimamente ligados que unos no podran existir sin el otro (Lower et al., 2001). Segn Johnson (2006), estas interacciones se logran mediante una de las siguientes reacciones: (i) asimilacin/adsorcin y mineralizacin; (ii) precipitacin y disolucin; (iii) oxidacin y reduccin, y (iv) metilacin y desalquilacin. La minera microbiana o bacteriana representa el uso de comunidades microbianas o de cultivos puros para lixiviar metales valiosos de minerales o escorias mineras, seguida por la subsecuente recuperacin de los metales de inters de la solucin
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de lixiviado (Petrisor et al., 2007). La solubilizacin de cationes metlicos de minerales insolubles mediante procesos de oxidacin biolgica y acomplejamiento se conoce como biosolubilizacin. Los metales para los cuales se aplica esta tcnica incluyen el cobre, cobalto, nquel, zinc, y uranio (Rohwerder et al., 2003). La biobeneficiacin o biobeneficio, se refiere a la disolucin selectiva de componentes minerales indeseables de complejos minerales de inters mediante accin microbiana, consiguiendo con ello mejorar la calidad y el valor
1 Bio, MSc. Centro Regional de Investigaciones Ambientales, Universidad de Oriente (UDO). e-mail: pedro.lopez@ne.udo.edu.ve 2 Bio, MSc. Centro Regional de Investigaciones Ambientales, UDO. e-mail: jose.fuentes@ne.udo.edu.ve

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J. Lpez, J. Fuentes

del mineral (Jain y Sharma, 2004). Guerrero (1998), indic que la tecnologa microbiana presenta las siguientes ventajas comparadas con la tecnologa no biolgica: (i) requiere menor inversin de capital; (ii) menores costos de operacin; (iii) relativa ausencia, volumen o peligrosidad de los desechos, y (iv) permite el aprovechamiento del creciente volumen de minerales de baja ley que no pueden ser aprovechados por las tecnologas convencionales. Actualmente, la minera microbiana es parte de un vasto campo de investigacin y aplicaciones que emergi ms recientemente como toda una nueva ciencia fronteriza llamada biohidrometalurgia (Petrisor et al., 2007). Los autores antes sealados, han indicado que la industria minera ha sufrido cambios considerables en los ltimos 10 a 15 aos y que se enfrenta a grandes retos, tales como el aumento en los costos energticos, minerales de bajo grado por reduccin en las existencias de los de alto grado, aumento en las demandas laborales, competencia de proveedores, y aumento en las presiones ambientales. Todo este conjunto de obstculos ha promovido el desarrollo y puesta a punto de procesos biotecnolgicos que pueden resolver en gran parte muchos de estos problemas. No todos los tipos de minerales pueden ser procesados mediante la lixiviacin biolgica. En general, el mineral debera contener hierro o una forma reducida de azufre. Alternativamente, un mineral que no tenga estos compuestos puede ser lixiviado si l se presenta junto con otros minerales que contengan hierro o azufre reducido, dado que el mineral est sujeto al ataque por el hierro frrico y/o el cido sulfrico (Rawlings, 2005). Rawlings (2005), indic que el papel de los microorganismos es generar los productos qumicos lixiviantes y crear el espacio en el cual ocurren las reacciones. Las investigaciones han determinado el papel fundamental de la matriz de exopolisacridos formado por los microorganismos para el proceso de biolixiviado (Gehrke et al., 1998).
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Diversidad de los microorganismos asociados a la biominera En la actualidad se reconoce que puede encontrarse una considerable diversidad de vida microbiana en los ambientes asociados a las operaciones de minera y biominera, incluyendo los bioreactores, desperdicios, escorias y el drenaje cido de minas (Johnson, 2003). Al respecto, Amaro et al. (1994), desarrollaron un ensayo inmunolgico no radiactivo para la deteccin y enumeracin de la bacteria termoflica Thiobacillus caldus y del archaeon termoflico Sulfolobus acidocaldarius en muestras de efluentes de procesos industriales de biolixiviado. De muestras de minerales de cobre, soluciones de lixiviado y de cultivos de laboratorio, se identific mediante mtodos moleculares a Thiobacillus ferrooxidans, Thiobacillus thiooxidans y Leptospirum ferrooxidans, la primera especie fue la predominante a latas concentraciones de hierro ferroso y las otras dos a concentraciones ms bajas (Pizarro et al., 1996). Schippers y Sand (1999), indicaron que la biooxidacin de sulfuros metlicos que conduce a la formacin de sulfatos metlicos solubles y cido sulfrico es desarrollada principalmente por tres especies de bacterias mesocidofilicas, quimiolitotrficas: Thiobacillus ferrooxidans, Thiobacillus thiooxidans y Leptospirum ferrooxidans. Londry y Sherriff (2005), usando la tcnica del perfil de los steres metlicos de los cidos grasos (FAME), en muestras de escorias de minas de oro, demostraron la presencia de actinomicetos, bacterias sulfatoreductoras, y bacterias reductoras de hierro; mientras que no detectaron la presencia de organismos fngicos. Michalsen et al. (2007), usando los mtodos moleculares de reaccin en cadena de polimerasa (PCR) y electroforesis en gel de gradiente desnaturalizante (DGGE), demostraron la presencia de Epsilonproteobacteria, Bacteroidetes, Geobactereaceae, Chlorobi y Chloroflexi en muestras de aguas subterrneas contaminadas con uranio (U) y tecnecio (Tc) sometidas a procesos de biosaneamien-

to. Osorio et al. (2007), usaron la tcnica de cultivo en medio slido de doble capa y la enzima de restriccin del ARN ribosmico amplificado (ARDREA), aislaron e identificaron cepas de Acidothiobacillus thiooxidans y Acidothiobacillus ferrooxidans de muestras de drenajes cidos de minas de oro artesanales en Colombia. De muestras de escorias de una mina de plomo-zinc, depositadas a cielo abierto, usando tcnicas de cultivo y moleculares, se aislaron e identificaron las bacterias acidoflicas Acidothiobacillus ferrooxidans, Leptospirum ferriphilum, Sulfobacillus thermotolerans, Acidiphilum cryptum y Ferroplasma acidiphilum (Tan et al., 2008). Adeleke et al. (2010), de muestras de mineral de hierro, aislaron e identificaron una cepa fngica (Penicillium sp.) capaz de solubilizar los minerales y atribuyeron esta capacidad a la produccin de cido glucnico. Una cepa de Bacillus polymyxa fue aislada de muestras de aguas de una mina de bauxita, la cepa demostr buen potencial para desarrollar la separacin de impurezas de hierro del mineral crudo (Vijaya et al., 2011). MECANISMOS DE LA BIOLIXIVIACIN Pogliani y Donati (1999), sealaron que se han propuesto dos mecanismos para explicar el ataque bacteriano en la disolucin de sulfuros metlicos: uno directo y el otro indirecto. El primero est basado en la oxidacin cataltica del sulfuro, mientras que el segundo implica la oxidacin del sulfuro por iones frricos. Ambos productos, el azufre y los iones ferrosos son oxidados por los microorganismos permitiendo que el ciclo redox del hierro sea repetido. La especie Thiobacillus thiooxidans oxida azufre elemental pero no iones ferrosos y por lo tanto es incapaz de atacar minerales de sulfuro a travs del mecanismo indirecto descrito para Thiobacillus ferrooxidans. La reaccin de disolucin del mineral no es idntica para todos los sulfuros metlicos y la oxidacin de diferentes sulfuros metlicos

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Minera microbiana

procede a travs de diferentes intermediarios. Se ha propuesto un mecanismo de tiosulfato para la oxidacin de sulfuros metlicos cidos insolubles, tales como la pirita (FeS2) y la molibdenita (MoS), y un mecanismo de polisulfuro para los sulfuros metlicos cido solubles, tales como la esfalerita (ZnS), calcopirita (CuFeS2) o galena (PbS) (Rohwerder et al., 2003). En el mecanismo del tiosulfato, usando la pirita como ejemplo, las reacciones pueden ser representadas como: FeS2 + 6Fe3+ + 3H2O S2O32- + 7Fe2+ + 6H+ (1) S2O32- + 8Fe3+ + 5H2O 2SO42- + 8Fe2+ + 10H+ (2) En el caso del mecanismo del polisulfuro, las reacciones son las siguientes: MS + Fe3+ + H+ M2+ + 0,5H2Sn + Fe2+ (n2) (3) 3+ 0,5H2Sn + Fe 0,125S8 + Fe2+ + H+ (4) microorganismos 0,125S8 + 1,5O2 + H2O SO42- + 2H+ (5) El hierro ferroso producido en las reacciones 1 a 4, puede ser reoxidado a hierro frrico por microorganismos oxidadores del hierro, tales como Acidothiobacillus ferrooxidans o por bacterias de los gneros Leptospirillum o Sulfobacillus sp. microorganismos 2Fe2+ + 0,5O2 + 2H+ 2Fe3+ + H2O (6) La oxidacin de minerales de cobre, tales como la calcopirita (CuFeS2), calcocita (Cu2S), bornita (Cu5FeS4), tetrahidrita (Cu8Sb2S7), covelita (CuS); y la pirita (FeS2) fue demostrada en tempranos experimentos y luego aplicada en operaciones de biominera (Ehrlich, 2004). Una de las reacciones encontradas que ocurran fue la siguiente:
CuFeS2 + 16Fe3+ + 8H2O Cu2+ + 17Fe2+ + 2SO42- + 16H+ (7)

Olson et al. (2003), han sealado las siguientes reacciones en la biominera del cobre: 2Cu2S + 2H2SO4 + O2 2CuS + 2CuSO4 + 2H2O (8) Cu2S + Fe2(SO4)3 2CuSO4 + 2FeSO4 + S (9) CuS + Fe2(SO4)3 CuSO4 + 2FeSO4 + S (10) La biolixiviacin de minerales de uranio, como el xido de uranio (UO2) procede a travs de la siguiente reaccin: UO2 + 2Fe3+ UO22- + 2Fe2(11) En esta reaccin, la funcin de Thiobacillus ferrooxidans es regenerar hierro frrico del hierro ferroso formado en la oxidacin del xido de uranio insoluble. MODALIDADES DE REACTORES COMERCIALES EN LA BIOMINERA Acevedo (2000), indic que la biolixiviacin a escala industrial puede tener lugar usando un proceso de baja tecnologa, en la cual se somete a irrigacin a desperdicios de minerales dispuestos sobre el terreno, siendo ms eficiente la irrigacin de pilas o montculos de los desperdicios dispuestos para optimizar la lixiviacin. Cuando se construye uno de tales montculos, el mineral aglomerado es apilado sobre una base impermeable y se provee un sistema de distribucin y coleccin de la solucin de irrigaGEOMINAS, abril/agosto 2012

cin. La solucin percola a travs del mineral molido y los microbios que crecen en la superficie del mineral en el montculo producen el hierro frrico y el cido que ocasionan la disolucin del mineral y la solubilizacin del metal. La aireacin suele ser pasiva. Los reactores de montculo son ms baratos de construir y operar por lo cual son ms apropiados para el tratamiento de minerales de grado bajo. El cobre es el metal recuperado en ms grandes cantidades mediante reactores en montculos. Rawlings (2005), indic que la Sociedad Contractual Minera El Abra y la Codelco Division Radimiro Tovic, ambas en Chile, producen 225.000 y 180.000 toneladas de cobre por ao, respectivamente. La otra modalidad es el procesamiento mediante bioreactores (tanques) aireados. Un concentrado mineral finamente molido o mineral se aade a un primer tanque con nutrientes inorgnicos en la forma de fertilizantes que contienen amonio (fuente de N) y fosfato (fuente de P). La suspensin mineral fluye a travs de series de tanques altamente aireados que tienen control de la temperatura y el pH. La solubilizacin del mineral ocurre en das mientras que el sistema arriba descrito ocurre en semanas o meses. Un obstculo principal es la cantidad de slidos (densidad de pulpa) que se puede mantener en suspensin y que est limitada a un mximo del 20%. Esta limitacin junto con los altos costos de capital y de operacin inciden para que este tipo de bioreactores actualmente se aplique slo a minerales de alto valor o a concentrados minerales (Rawlings, 2005). Acevedo (2000), ha sealado que en la actualidad las operaciones de biominera a gran escala se aplican en la minera del cobre y como una importante etapa de pre-tratamiento en el procesamiento de minerales refractarios de oro. Brierley y Brierley (2001), han sealado que entre las aplicaciones potenciales de la minera microbiana (biohidrometalurgia) se encuentran la biolixiviacin de concentrados de calcopirita en reactores agitados; el pretratamiento de minerales sulfurosos de bajo grado de oro y sulfuros metlicos de cobalto, galio, molibdeno, nquel, zinc y plomo, entre otros. Factores limitantes de la biominera Capote et al. (2004), han sealado los siguientes: (i) velocidades de reaccin lenta, se le considera la ms importante; (ii) escaso margen de maniobra para la reindustrializacin de las actuales plantas extractivas; (iii) obtencin de soluciones demasiado diluidas como para obtener el metal directamente a partir de ellas, a nivel de laboratorio se han logrado hasta 50 g/l, pero a nivel comercial slo de 0,5 a 3,0 g/l, Y (iv) generacin de aguas residuales muy cidas que deben ser tratadas antes de ser descargadas a los ambientes. REFERENCIAS Acevedo. F. (2000). The use of reactors in biomining processes. Electronic J. Biotechnol. 3:(3). A v a i l a b l e f r o m I n t e r n e t :
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