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Urbanizacion y Medio Ambiente

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La urbanizacion: una fuerza ambiental considerable

por Barbara Boyle Torrey
(Abril 2004) Los seres humanos se han convertido en una fuerza ambiental considerable en los últimos 10.000 años. Con la llegada de la agricultura hace 8.000 años, comenzamos a cambiar la faz de la tierra1, y con la revolución industrial comenzamos a afectar la atmósfera. Asimismo, el reciente incremento en la población mundial ha ampliado los efectos de nuestras actividades agrícolas y económicas, pero el crecimiento demográfico oculta lo que puede ser una interacción todavía más importante entre los seres humanos y el medio ambiente. Si bien la población mundial se está duplicando, la población urbana se está triplicando en todo el mundo. En los próximos años más de la mitad de la población del planeta vivirá en áreas urbanas (ver el Gráfico 1).2

Gráfico

Población urbana y rural, 19502030

1

Fuente: Naciones Unidas, World Urbanization Prospects: The 2003 Revision (2004).

El nivel y crecimiento de la urbanización difiere considerablemente según la región (ver el Gráfico 2). Los países latinoamericanos tienen la mayor proporción de su población en áreas urbanas, pero Asia Meridional y Oriental probablemente registrarán el más rápido crecimiento urbano en los próximos 30 años. Casi todo el crecimiento demográfico futuro tendrá lugar en las ciudades y las capitales, y es de esperar que tanto el incremento de la población mundial como su redistribución afecten los sistemas naturales terrestres y la interacción entre la población y el medio ambiente urbano.

Gráfico

Población que vive en zonas urbanas

2

Mucho del desplazamiento a las ciudades tiene lugar por el deseo de las poblaciones rurales de aprovechar las ventajas que las zonas urbanas ofrecen. pero las Naciones Unidas advierte a los usuarios que los datos son generalmente inexactos debido a que la definición de "urbano" varía de un país a otro. como mayores oportunidades de educación. Los pobres en zonas urbanas tienen menos oportunidades de educación que quienes no son pobres. las proyecciones de urbanización con frecuencia sobreestimaron los índices futuros de crecimiento. la población urbana mundial ha pasado del 2% a casi el 50% de la población mundial. pero hoy en el 2000 había 18 y.Naciones Unidas.7 . Asimismo. para el año 2015. por lo que es importante manejar los datos con cuidado al derivar conclusiones definitivas. Fuente: Las mejores cifras sobre las tendencias de urbanización mundial tienden a proceder de la División de Población de las Naciones Unidas y del Banco Mundial3. si bien mucho del crecimiento futuro no tendrá lugar en estas inmensas aglomeraciones de población. World Urbanization Prospects: The 2003 Revision (2004). La dinámica de la urbanización En 1800 sólo alrededor del 2% de la población mundial vivía en áreas urbanas y eso en sí era algo sorprendente. pero aún así tienen más oportunidades que la población rural. En 1975 sólo había cuatro. La única forma en que las áreas urbanas continuaban en existencia hasta hace poco era por la continua inmigración de población rural hacia las mismas. por lo que los índices de mortalidad han sido históricamente más altos en las ciudades que en zonas rurales. sino en las ciudades de pequeño y mediano tamaño en todo el mundo. en el pasado. atención a la salud y servicios como los recreativos. Hasta hace un siglo las áreas urbanas se encontraban entre los lugares más insalubres para vivir. las Naciones Unidas estiman que habrán 225. 4 En tan sólo 200 años. El incremento en la densidad de la población en áreas urbanas dio lugar a la rápida propagación de enfermedades infecciosas. Los ejemplos más sorprendentes de urbanización en el mundo los constituyen las superciudades de 10 o más millones de personas.6 El crecimiento en las áreas urbanas se debe tanto al incremento en la inmigración a las ciudades como a la fecundidad de la población urbana.

5 niños menos que en las zonas rurales.15 A medida que los países pasan de usar modalidades no comerciales de energía a modalidades comerciales. si bien son inferiores a las del contexto rural en todas las regiones del mundo. La gente cambia el medio ambiente a través del consumo de alimentos. 11 A medida que progresó el desarrollo económico. el aumento en el consumo de leche es un símbolo de mayor prosperidad. la capacidad de cocinar y calefacción es mucho más alto en áreas urbanas que en las aldeas rurales.10 Por ejemplo. durante la década de 1970. se vuelven más eficientes a medida que se desarrollan debido a adelantos en la tecnología y cambios en el consumo. sino por personas que probablemente hubieran deseado menos hijos. y los hogares urbanos son más pequeños que los rurales. por lo que probablemente se exagera el efecto de la migración en la fecundidad al observar la diferencia en la fecundidad de las mujeres rurales y las que emigran a zonas urbanas. la diferencia en el consumo se redujo al mejorar la dieta rural. al mismo tiempo que concentra algunos de sus efectos ambientales en ciertas áreas geográficas. El consumo de energía para proporcionar electricidad. Sin embargo y a pesar de dicha eficacia y nuevas tecnologías. la urbanización de la población . para 2050 tendríamos 5. En áreas urbanas las mujeres emigrantes de zonas rurales tienen más hijos que las nacidas en la ciudad. transporte. Si fuera así en otros lugares. Efectos ambientales de la urbanización Existe una interacción entre las poblaciones urbanas y su medio ambiente. en parte porque las tasas de fecundidad urbanas son menores. Por ejemplo. pero incluso así una década más tarde las poblaciones urbanas comían un 60% más de cerdo que las rurales. A principios de la década de 1990. en vez de una sola persona. y en América latina la diferencia es de casi 2 niños. Las personas que viven en zonas urbanas tienen un perfil de consumo muy diferente al de los residentes de áreas rurales. Los bienes duraderos generalmente los utiliza la totalidad del hogar. Ello sugiere que el índice de consumo de bienes duraderos en áreas urbanas probablemente se eleve por encima del índice del incremento de la población. y la mayor parte de los bienes duraderos requieren energía eléctrica para funcionar. En la India. ocho veces más de tener una lavadora y 25 veces más de tener un refrigerador que los hogares rurales. y a su vez la contaminación ecológica urbana afecta la salud y la calidad de vida de las poblaciones en las ciudades. En la China. los salarios y la estructura de los hogares urbanos. el precio relativo de los productos energéticos aumenta. incluso si se hubieran quedado en el campo. donde muchos de los residentes urbanos son vegetarianos. energía y bienes duraderos que las poblaciones rurales. también contribuyen al crecimiento de la población urbana. Casi todos los automóviles en el mundo entero en la década de 1930 estaban en los Estados Unidos.Las tasas de fecundidad urbanas.13 En China el consumo de carbón por habitante en las ciudades y pueblos es más de tres veces el que existe en áreas rurales. energía. pero no necesariamente aumentan al mismo ritmo. En el África subsahariana las tasas de fecundidad urbana son de alrededor de 1.14 Las comparaciones entre el producto nacional bruto (PNB) y del cambio en el consumo de energía mundial por habitante muestran que existe una relación directa entre ambos.300 millones de automóviles en todo el mundo consumiendo energía. Hoy en día existe un automóvil por cada dos personas en los Estados Unidos. que la urbanización mundial probablemente reduce el crecimiento de la población.12 Este incremento en el consumo es el resultado del mercado laboral. Las poblaciones urbanas no sólo consumen más alimentos sino también más bienes duraderos. y con el tiempo continúan reduciéndose en tamaño a medida que se eleva su ingreso y educación. los hogares chinos en áreas urbanas tenían más del doble de probabilidades de tener una televisión. 9 Es decir. Las economías por tanto. 8 Por supuesto que la inmigración rural a las zonas urbanas no está formada por un conjunto aleatorio de población rural. las poblaciones urbanas consumieron más del doble de carne de cerdo que las poblaciones rurales que criaban los puercos. agua y el uso de la tierra. las poblaciones urbanas consumen mucha más comida. El crecimiento en el consumo de carne es señal de mayor afluencia en Pekín. las poblaciones urbanas tienen muchos más automóviles por habitante que las rurales.

La falta de buenas estadísticas significa que muchos indicadores urbanos que servirían para tomar decisiones ecológicas con conocimiento no existen. Mucho de lo que determina la magnitud del impacto ambiental es la conducta de la población urbana. Las áreas urbanas de mayor extensión no siempre crean más problemas ambientales. Las regiones que reciben el viento después de pasar por grandes complejos industriales también registran mayor precipitación. muchas ciudades en los países desarrollados han hecho frente a sus dificultades ambientales. Entre las implicaciones de salud de estos problemas ambientales se encuentran las infecciones respiratorias. Muchos de los efectos de las áreas urbanas sobre el medio ambiente no son necesariamente lineales. Es esencial tener un gobierno urbano fuerte para avanzar en este aspecto. a veces son las áreas urbanas pequeñas las que pueden causar mayores problemas. pero reducen la filtración de agua y el nivel de la capa freática. Y probablemente el aumento en el consumo de energía tendrá efectos ambientales negativos. El volumen de inundación se eleva. 19 Problemas en la política ambiental urbana Comenzando con la década de 1950.21 . Los costos de capital para construir una infraestructura ecológicamente más sana (por ejemplo. las tormentas de agua y granizo mucho más frecuentes. La neblina y niebla son más frecuentes. Los Ángeles ha reducido drásticamente su polución atmosférica. las ciudades generalmente no tienen tanta riqueza para asignarla a mitigar el impacto urbano sobre el medio ambiente. al igual que el número de inundaciones y la contaminación del agua que corre río abajo. es caro reducir dichos problemas y aliviar sus efectos sobre la población urbana. Efectos de la degradación ambiental en la salud El medio ambiente urbano es un factor importante para determinar la calidad de vida en zonas urbanas y el impacto ecológico de dichas zonas. y si la falta de recursos va acompañada de gobiernos ineficaces. donde se pagan jornales más altos que en las áreas rurales. la inversión en el transporte menos contaminante. La falta de buenos sistemas de información geográfica significa que muchos funcionarios públicos funcionan a ciegas. y las nevadas menos comunes. La urbanización también afecta la ecología regional en mayor extensión. Pero al comienzo de su desarrollo. las carreteras. lo que significa que la escorrentía ocurre más rápidamente y hay mayores inundaciones. La precipitación es entre el 5% y el 10% mayor en las ciudades. 17 Las áreas urbanas no sólo afectan el perfil meteorológico sino también la escorrentía superficial de agua. puede que la ciudad en desarrollo tarde muchos años en reducir ese daño. Muchas ciudades que se expandieron cerca de ríos han logrado limpiar las aguas de los mismos que se contaminaron con el desarrollo industrial. algunos investigadores sugieren que los indicadores de problemas de salud. Pero no todas las áreas urbanas tienen el mismo tipo de problemas de salud o situación ecológica. como los índices de mortalidad infantil son más altos en las ciudades que están en rápido crecimiento que en otras donde en crecimiento es más lento. su perfil de consumo y forma de vida. las viviendas y el desarrollo industrial es una frustración para el manejo eficaz de los recursos ambientales vitales. El consumo urbano de energía contribuye a crear núcleos de calor que pueden cambiar el perfil meteorológico local en las zonas hacia donde sopla el viento después de pasar por las ciudades. y otras infecciones y enfermedades parasitarias. el aire. como un metro) y para construir más clínicas y hospitales son superiores en las ciudades. Entre los problemas ambientales urbanos se encuentran la insuficiencia de agua y saneamiento. Las áreas urbanas generalmente generan más lluvia. 18Desafortunadamente. la acumulación de basura y la contaminación industrial. 20 El solapamiento de jurisdicciones respecto al agua. La combinación del incremento del consumo de energía y la diferencia de radiación significa que las ciudades son más calientes que las áreas rurales (entre 0. contaminación atmosférica y número de días con tormentas.6ºC y 1. y con frecuencia eso es lo que menos hay. y no tan sólo su tamaño. y el terreno es mucho más caro en las ciudades por la competición por el espacio. Este fenómeno se crea porque las ciudades irradian calor a la atmósfera a razón del 15% al 30% menos que las áreas rurales.mundial elevará el consumo agregado de energía.3ºC) 16 y estos núcleos de calor atrapan los contaminantes atmosféricos.

6. Panel on Urban Population Dynamics." 23 Pero en último término existen muchas otras prioridades ambientales urbanas que producen problemas crónicos para las personas y el ambiente a largo plazo. ed. Commission on Behavioral and Social Sciences and Education. "Impact of Trends in Resources. 10. Barbara Boyle Torrey es una escritora y consultora que forma parte del Consejo de Administración del PRB. Commission on Behavioral and Social Sciences and Education. Cities Transformed: Demographic Change and Its Implications in the Developing World.Cuando no existe un gobierno urbano fuerte. que en su mayoría vivirán en áreas urbanas. por lo que hay que hacer investigación y obtener datos a nivel local que proporcionen a los gobiernos locales la información que necesitan para tomar decisiones. no. Environment and Development on Demographic Prospects" en Population and Resources in a Changing World. ed. Committee on Population. "Population. Martin Brockerhoff. World Development Report 2002: Building Institutions for Markets(Nueva York: Oxford University Press para el Banco Mundial). California: Morrison Institute for Population and Resource Studies. . M. World. 5. el polvo. Carole L. DC: National Academies Press. 11. Committee on Population. Serie J. Cities Transformed: Demographic Change and Its Implications in the Developing 2. World Urbanization Prospects: 193. Banco Mundial (2002). DC: National Academy Press. no. Parikh et al.. Consumer Demand in China: A Statistical Factbook (Boulder.. CO: Westview Press. agosto 1991. Bibliografía 1. "Fertility and Family Planning in African Cities: The Impact of Female Migration " en Journal of Biosocial Science 27. Algunas de dichas asociaciones público-privadas han propugnado hacer frente primero a los peligros ambientales que amenazan la salud humana. "Consumption Patterns: The Driving Force of Environmental Stress". según se indica en National Research Council. Jolly y Barbara Boyle Torrey. También van a querer saber si financiamos la investigación apropiada para abordar esas cuestiones. Instituto Indira Gandhi de Investigación sobre el Desarrollo. 2003). National Research Council. Cifras estimadas calculadas de 90 Encuestas demográficas y de salud. 45 (Baltimore. and Environment: A Long History" en Population and Land Use in Developing Countries. World Urbanization Prospects: The 2001 Revision (Nueva York: ONU 2002). 7. 1986): 112. 3. Population Information Program. 1989). y Robert Gardner y Richard Blackburn. 1993). Gordon Wolman. presentado en la Conferencia de las Naciones Unidas sobre el Medio Ambiente y el Desarrollo. 4. 9. Hardee. Jyoti K. pero la investigación nacional es demasiado poco detallada para mejorar las condiciones ambientales de las áreas urbanas. el plomo. las enfermedades microbianas ofrece oportunidades de lograr un progreso tangible a un costo relativamente bajo en relativamente cortos períodos de tiempo. Montgomery et al. La mayor parte de la información que existe es a nivel nacional. y que también tienen que abordarse. noviembre 1996). World Urbanization Prospects. "People Who Move: New Reproductive Health Focus " en Population Reports . Naciones Unidas. Land Use. Nathan Keyfitz. Jeffrey R. Los asistentes a una conferencia del Banco Mundial sobre el desarrollo ecológicamente sostenible en 1994 concluyeron que "La reducción del hollín. Kingsley Davis (Stanford. National Research Council (Washington. las asociaciones público-privadas se vuelven más importantes22 y pueden servir para establecer prioridades que son ampliamente compartidas y por lo tanto llegan a implementarse. 3 (1995): 347-58. y si utilizamos los resultados de la investigación de manera sabia. Naciones Unidas. Naciones Unidas. 8. MD: Johns Hopkins School of Public Health. Taylor y Karen A. Ciertamente los miembros de la próxima generación. Mark R. ed. nos juzgarán basándose en si estamos haciendo las preguntas acertadas para proteger su ecología urbana. National Research Council (Washington. Mucha de la investigación que hay que hacer sobre el impacto ambiental de las áreas urbanas todavía no se ha realizado por falta de datos y financiamiento.

19. Organización para la Cooperación y el Desarrollo Económicos. Consumer Demand in China: 125. Serageldin. Ismail Serageldin. no. The Role of UrbanIndicators (Paris: OCDE. Population Reference Bureau. The Human Impact on the Natural Environment. DC: Banco Mundial. Taylor and Hardee. "The Exploding Cities of the Developing World. 20. 22. 23. Goudie. 17. Census Bureau. "The Business of Sustainable Cities": 33. . Gretchen Kolsrud y Barbara Boyle Torrey. Kolsrud and Torrey. Martin Brockerhoff y Ellen Brennan Ellen. ed. All rights reserved. 2001 Statistical Abstract.S. 24. 1 (Marzo 1998): 75-114. (Cambridge. "The Importance of Population Growth in Future Commercial Energy Consumption" en Global Climate Change: Linking Energy. no. 13. Richard Barrett. Copyright" . "The Business of Sustainable Cities" enEnvironmentally Sustainable Development Proceedings Series. Barrett. Economy and Equity. y Martin-Brown. Environment. 1997). "The Importance of Population Growth in Future Commercial Energy Consumption": 268. 1987): 263. 18. 7 (Washington. 1 (1996): 5265. Better Understanding Our Cities. "The Poverty of Cities in Developing Regions" en Population and Development Review. 2d ed. 16. Consumer Demand in China: 148. Goudie. 1994). The Human Impact on the Natural Environment: 265. Andrew S. Taylor y Hardee. James C. U. 1992): 127-42. 21. y Joan Martin-Brown. no." Foreign Affairs 75. Eugene Linden.12. 15. 14. White (Nueva York: Plenum Press. Massachusetts: MIT Press.

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