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biotecnología y antivenenos

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Biotecnología y antivenenos

:
el caso de África
Roberto P. Stock Silberman
“Los productores señalan que la producción de
antivenenos es muy cara (especialmente en el
caso de fragmentos muy puros de anticuerpos)
y que los clientes son pobres (...) Así, de los 64
productores que fabricaban 159 antivenenos
antiofídicos en la década de 1970 sólo queda-
ban 22 en activo en el 2000, y un total de 73
antivenenos todavía estaban en producción.
En África subsahariana hay solamente un an-
tiveneno (...) A todo esto se debe añadir que
aunque los productores conocen el producto
en profundidad, no alcanzan a comprender
como se utiliza sobre el terreno (...) Es posible,
además, imaginar que mejoras en la tecnología
de antivenenos puedan tener efectos adversos
si aumentos de complejidad y costo los ponen
defnitivamente fuera del alcance de los servi-
cios de salud públicos y privados de África. Se
debe considerar que, en términos técnicos, el
producto es adecuado actualmente ...” (Chi-
ppaux, 2002).
El envenenamiento por mordedura de ser-
piente, u ofdismo, es un problema ubicuo ya
que hay serpientes venenosas en todos los con-
tinentes y en casi todos los países. Aunque las
picaduras por insectos (y otros artrópodos) son
la causa más común de envenenamiento por
animales, alrededor de 80% de las muertes se
debe a mordedura de serpiente, y otro 15% es
causado por escorpiones (alacranes). La morbi-
lidad y la mortalidad por ofdismo varían am-
pliamente, tanto a nivel global como dentro de
países y regiones, por razones que van desde las
ecológicas (especies locales y comportamiento
de las mismas) a las sociales (actividades que
pueden incrementar la probabilidad del en-
cuentro hombre-serpiente, acceso a servicios
médicos y antivenenos, etc.) (tabla 1).
En regiones donde las poblaciones urbanas
son importantes —Europa, EE.UU./Canadá y
Oriente Medio— hay, obviamente, menos inci-
dencia de mordeduras/envenenamientos, pero
también una mortalidad relativa alrededor de
diez veces menor. La primera se debe a la baja
abundancia de serpientes en las zonas de alta
densidad humana, mientras que la segunda al
acceso rápido a servicios de salud que, a su vez,
dependen crucialmente de la disponibilidad de
antivenenos específcos. En el caso de África, y
en particular al sur del Sahara, el envenenamien-
to ofídico es un problema de magnitud conside-
rable, dada la casi completa ausencia de medica-
mentos (antivenenos) apropiados que podrían
constituir la base de programas de salud que,
como en México con el alacranismo en la última
década, redujeran la mortalidad (y morbilidad)

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por casi un orden de magnitud. El ofdismo en
África no es, por supuesto, el único problema,
pero no es menor y en regiones particulares la
mortalidad por mordedura de serpiente puede
ser mayor, incluso, que la de malaria.
Epidemiología del ofdismo en África
El envenenamiento ofídico en África es, sobre
todo, un problema al sur de Sahara. En el de-
sierto mismo las bajas densidades de población
humana (y ofdiana) hacen que las probabilida-
des de encuentro sean muy bajas; al norte, en la
franja relativamente poblada de la costa, la po-
blación es mayoritariamente urbana. Alrededor
de 20 000 muertes anuales por ofdismo severo
se estiman para el continente. Un número por
lo menos igual de envenenamientos severos
resultan en un sufrimiento extremo que, sin
llegar a la muerte, pueden resultar en secuelas
que incapaciten permanentemente por pérdi-
da total o parcial de extremidades (por necro-
sis y gangrena). En África se pueden distinguir
dos síndromes distintos de envenenamiento:
los causados por vipéridos de los géneros Echis
y Bitis, que son fundamentalmente hemorrá-
gicos y necróticos, y los envenenamientos por
elápidos, como las cobras (Naja) y las mambas
(Dendroaspis), cuyos venenos suelen ser fuerte-
mente neurotóxicos. Los síndromes viperinos
son sin duda los más comunes (se estima el
90% del total), pero la severidad y rapidez de
evolución de los síndromes elapídicos suelen
ser mayores y la ventana terapéutica más limi-
tada. Los riesgos del ofdismo son muy reales
para los habitantes de aldeas rurales, alejadas
Religión Población (x 106) Mordeduras Envenenamientos Muertes (% mortalidad)
Europa 750 25,000 8,000 30 (0.38)
Medio Oriente 160 20,000 15,000 100 (0.6)
EUA/Canadá 270 45,000 6,500 15 (0.23)
América Latina 400 300,000 150,000 5,000 (3.3)
África 800 1,000,000 500,000 20,000 (4.0)
Asia 3500 4,000,000 2,000,000 100,000 (5.0)
Oceanía 20 10,000 3,000 200 (6.6)
Total 5,900 5,400.000 2,682,500 125,345 (4.7)
Tabla 1.
El ofdismo en el mundo. El porcentaje de mortalidad es muertes/envenenamientos (Chippaux, 2002b).
de los grandes hospitales que podrían estar
aprovisionados de antivenenos apropiados, si
los hubiera.
La mayoría de las víctimas son trabajadores
rurales dedicados a labores agropastorales tra-
dicionales o mínimamente mecanizadas, que
en el África subsahariana constituyen la ma-
yor parte de la población. La incidencia puede
ser tan baja como 10 a 20 personas cada 100
000 habitantes (0.01-0.02%), o tan alta como
1000/100 000 (1%), dependiendo de factores
como la región, la estación (por ejemplo, de
lluvias), los tipos de plantación (figura 1), las
especies de serpientes en la zona y las costum-
bres locales (horas de trabajo, estructura de las
casas, naturaleza de las faenas). Echis ocellatus,
la especie más importante desde el punto de
vista médico, se encuentra en relativamente
mayor proporción en, por ejemplo, las planta-
ciones de algodón -uno de los cultivos de ex-
portación más importantes de Africa- que en
la sabana virgen. Esto es cierto también para
algunos elápidos peligrosos, como ciertas co-
bras, que a menudo son positivamente selec-
cionadas –o activamente colonizan— en entor-
nos modifcados por el humano como grandes
monocultivos o plantaciones diversifcadas de
subsistencia en las aldeas.
Antivenenos
En la década de 1950, los antivenenos fueron
introducidos en África con grandes expectati-
vas y marcaron el comienzo de una tendencia
creciente de fabricación y empleo que duró, tras
la independencia de la mayoría de las naciones
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Figura 1.
Abundancias relativas de serpientes en varios tipos de planta-
ciones comerciales y de subsistencia (aldeanas) de la sabana
(arriba) y el bosque (abajo) africanos. Los datos permiten ilus-
trar el mayor riesgo relativo de encontrar serpientes peligro-
sas como Echis ocellatus y otros vipéridos, así como algunos
elápidos (sobre todo cobras). nótese que, en la mayoría de los
casos, las poblaciones de serpientes no venenosas disminuyen
en términos relativos. Causus es un género venenoso, agresivo
y ubicuo, pero rara vez peligroso, aunque su mordedura es muy
dolorosa (Chippaux, 2002b).
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africanas, hasta la década de 1980. Sin embar-
go, una espiral descendente de producción, dis-
tribución y utilización ha dado como resultado
que hoy día se comercializan en África menos
de 20 000 dosis de antiveneno ofídico, cuando
hace 25 años estaban disponibles hasta 250 000
en el continente. Las necesidades totales esti-
madas actualmente van de 1.5 a 2 millones por
año (Chippaux, 1998).
¿Cómo llegamos a esta situación? Una hi-
pótesis inmediata sería que los antivenenos
no son efcaces, y han sido abandonados –con
razón– por inútiles; alternativamente, podría
ser que el desuso se deba a razones que nada
tienen que ver con su potencial terapéutico.
Como veremos, los antivenenos son, de he-
cho, efcaces, y su casi completa desaparición
de África obedece a otras causas, incluso en
un momento en que los conocimientos de
bioquímica e inmunología aplicadas han per-
mitido que los antivenenos mejoren conside-
rablemente. La respuesta tiene que ver con la
naturaleza misma de los antivenenos, que son
simplemente preparaciones de anticuerpos
capaces de inactivar los componentes tóxicos
de venenos particulares (específcos) y acele-
rar su eliminación del sistema del paciente. Los
primeros antivenenos eran antisueros: sueros
esencialmente en bruto de animales inmuniza-
dos repetidamente con venenos de las especies
apropiadas de serpiente. Estos antivenenos de
“primera generación” se conocen desde los tra-
bajos de Calmette y Physalix a fnales del siglo
XIX, cuyo descubrimiento de las propiedades
terapéuticas de los anticuerpos es una de las
grandes contribuciones de la medicina experi-
mental moderna. Un poco más adelante, en la
primera mitad del siglo XX, se desarrollaron téc-
nicas que permiten el enriquecimiento de los
componentes de los antisueros responsables
de la protección (los anticuerpos), idealmente
separando la fracción protectora de otros com-
ponentes del suero responsables de efectos
secundarios adversos frecuentemente severos
y ocasionalmente mortales. Actualmente, y en
particular en México, los antivenenos son frag-
mentos muy puros de anticuerpos de alta po-
tencia neutralizante que, si están purifcados y
estabilizados apropiadamente, son muy bien
tolerados por los pacientes.
La manufactura de antivenenos se ha bene-
fciado de los avances en bioquímica e inmuno-
logía de las últimas décadas; así, una industria
que hasta hace apenas veinte años funcionaba
a un nivel esencialmente empírico –casi podría-
mos decir artesanal– con “recetas” de difícil
control y evaluación, hoy dispone de un amplio
abanico de herramientas técnicas y analíticas.
Podríamos decir que la producción de antive-
nenos ha dejado el campo de los “biológicos
artesanales” para entrar en la esfera de la bio-
tecnología (de facto aunque aún no de jure, ya
que la denominación antisuero aún es muy uti-
lizada a pesar de que un antiveneno moderno
tiene tanto parecido con un antisuero como la
penicilina pura con un extracto de moho de
Penicillum). Este necesario refnamiento de los
antivenenos ha tenido, inevitablemente, un im-
pacto importante sobre los costos de produc-
ción, haciendo de ellos medicamentos relativa-
mente caros (figura 2).
Es aquí, precisamente, donde podemos en-
contrar uno de los detonantes principales del
círculo vicioso que ha conducido a la situación
actual en África: los antivenenos se vuelven
más caros, por lo cual muchos de los modes-
tos sistemas de salud pública africanos dis-
minuyen sus compras —generalmente dejan
de comprarlos—, lo que a su vez los hace más
escasos; así, la producción de antivenenos se
vuelve menos atractiva para el sector farma-
céutico transnacional que aumenta los precios,
o deja de producir antivenenos. Las dos conse-
cuencias más perturbadoras son que, por un
lado, desaparecen los conocimientos necesa-
rios para utilizar antivenenos por parte de los
médicos y, por otro lado, disminuye la confan-
za de las poblaciones más afectadas en la me-
dicina moderna. Actualmente, en la mayoría de
los países africanos menos de la mitad, y a ve-
ces menos del 20% de las víctimas, acuden a los
centros de salud tras una mordedura —aunque
sea grave— ya que éstos, en ausencia de anti-
venenos, no tienen nada para ofrecer.
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Figura 2.
El círculo vicioso del desabastecimiento de antivenenos en
África como consecuencia del alto costo de los antivenenos.
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La iniciativa
¿Cómo revertir la situación actual? Dado que
los antivenenos no sólo son efcaces sino abso-
lutamente indispensables para prevenir y fre-
nar el desarrollo de los síntomas locales y sisté-
micos del envenenamiento, la falta de atención
apropiada puede ser consecuencia de tres fac-
tores: un reconocimiento insufciente del pro-
blema (por falta de datos epidemiológicos o
una falta de comprensión del problema médi-
co), un défcit de antivenenos (por una produc-
ción y/o distribución insufcientes) y un análisis
equívoco de las características del consumo de
antivenenos (como ignorancia de la sintoma-
tología del envenenamiento y su tratamiento,
baja aceptación de la medicina moderna o alto
costo de los antivenenos). Consecuentemente,
la información necesaria para desarrollar es-
quemas de atención médica racionales puede
obtenerse a partir de: un análisis de los requi-
sitos de antiveneno (utilizando los parámetros
de morbilidad y mortalidad para estimar las
necesidades), un análisis del suministro a nivel
tanto de los productores como de las institu-
ciones tratantes, y un análisis de las caracterís-
ticas de consumo a nivel de médicos (por ejem-
plo, negativa de usar antivenenos) y pacientes
(rechazo de la medicina moderna en general
o inaccesibilidad económica). Una solución al
problema, tras adquirir una comprensión de las
necesidades y constreñimientos para el uso de
antivenenos, debe tener como objetivos con-
cretos: aumentar la oferta, mejorar la efcacia
y seguridad, reducir los costos de los antivene-
nos, mejorar la distribución, y formar personal
de salud en este campo.
El problema del ofdismo en África ha sido
estudiado por algunos (pocos) investigadores
y, en 2001, en una reunión auspiciada por la
Organización Mundial de la Salud (OMS) sobre
estandarización de la producción y evaluación
de antivenenos, se recalcó el défcit de antive-
nenos para África y la necesidad de un acuerdo
internacional para producir antivenenos ade-
cuados (Theakston et al., 2003). En 2004, en la
República de Benín, se realizó una conferencia
sobre envenenamiento por animales ponzo-
ñosos en África al que asistieron algunos pro-
ductores de antiveneno internacionales (como
Sanof-Pasteur, el Instituto Butantan de Brasil
y el Instituto Bioclon de México) y médicos e
investigadores de diez países de África central
y occidental. En una mesa redonda, la situa-
ción actual del ofdismo africano se resumió
así: algunos países africanos tienen sufciente
información epidemiológica para establecer
programas de atención adaptados a las nece-
sidades de la mayor parte de la población en
riesgo; la mayoría de los países tienen sufcien-
te información preliminar para establecer pro-
gramas piloto; y unos pocos países no tienen
nada de información sobre el tema (Chippaux
et al., 2005). En un proyecto de colaboración en-
tre el Instituto de Biotecnología de la UnAM, el
Institut de Recherche pour le Développement
(IRD, Francia) y el Instituto Bioclon (México) de-
sarrollamos un antiveneno polivalente especí-
fco para ofdios africanos. Los criterios para su
diseño, que analizaremos en detalle a continua-
ción, fueron: efcacia, seguridad, estabilidad y
costo. Es un antiveneno lioflizado de última
generación (fragmentos altamente purifcados
de anticuerpos de caballo: faboterápicos) espe-
cífco contra los venenos de las siguientes es-
pecies africanas: Echis ocellatus, E. leucogaster,
E. pyramidum; Bitis arietans, B. gabonica; Naja
nigricollis, N. haje, N. pallida, N. melanoleuca;
Dendroaspis viridis y D. polylepis.
La efcacia de un antiveneno debe ser en-
tendida como la capacidad de inactivar y elimi-
nar rápidamente los componentes tóxicos del
veneno. Claramente, la especifcidad del antive-
neno debe comprender las especies de serpien-
tes de mayor importancia médica, tanto por el
número de víctimas como por la severidad del
envenenamiento que producen. Existe hoy su-
fciente información para establecer que la es-
pecie de mayor impacto médico es un pequeño
vipérido de la especie Echis ocellatus, que causa
alrededor de 70% de las muertes en el conti-
nente. Así, podría pensarse que un antiveneno
monovalente contra esta especie resolvería el
70% de los casos; sin embargo, la situación no
es tan simple. Si bien es la más importante y
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tiene una distribución muy amplia, E. ocellatus
no es la única especie. De hecho, puede ser la
más importante en una región particular, pero
estar completamente ausente en regiones con-
tiguas con una incidencia también alta de mor-
dedura. Un ejemplo de esta situación se da en
la República de Guinea: en la sabana del norte,
E. ocellatus es la especie de mayor relevancia
médica, pero en la contigua región boscosa de
Kindia, separada de la sabana por una abrupta
transición ecoclimática, la incidencia de enve-
nenamiento neurotóxico por elápidos (cobras y
mambas) es excepcionalemente alta y no hay
E. ocellatus. Aunque para la totalidad del conti-
nente los elápidos son responsables de, como
máximo, 10% de los envenenamientos, en Kin-
dia más de 35% se deben a este tipo de serpien-
tes. Además, hay países enteros en los cuales
no hay E. ocellatus, como la República Demo-
crática del Congo (el segundo país más populo-
so de África y el de mayor diversidad ofdiana) y
en varios países de la región centro y sudorien-
tal. Finalmente, es muy raro que la víctima o el
médico sepan cuál serpiente es la responsable
del envenenamiento, ya que en la inmensa ma-
yoría de los casos ésta no es identifcada.
Por estas razones, los antivenenos poliva-
lentes que cubren las especies más importan-
tes son preferibles a los monovalentes, ya que
estos últimos requerirían un conocimiento de
la epidemiología local y una identifcación más
o menos clara de la especie agresora en cada
caso. Un antiveneno polivalente de amplio es-
pectro simplifcaría la distribución (un único
producto para todos), su control de calidad y los
procedimientos terapéuticos (ya que los médi-
cos no necesitarían especular sobre la posible
efcacia del antiveneno). Aunque un antiveneno
“universal” no es posible por cuestiones técni-
cas y económicas, sí es posible un antiveneno
efcaz contra bastante más de 90% de los en-
venenamientos a nivel continental. Hay, por
supuesto, otras especies, otros géneros (como
Atheris o Boulengerina), e incluso familias (como
Atractaspididae y Colubridae), pero su relevan-
cia médica es muy baja según la epidemiología
existente.
Un antiveneno debe ser seguro en términos
de efectos secundarios adversos, de tal modo
que sea posible utilizarlo con un margen de
seguridad aceptable en entornos carentes de
los medios para atender complicaciones iatro-
génicas (es decir, causadas por el tratamiento)
importantes. Es evidente que la seguridad de
cualquier medicamento debe ser establecida
cuidadosamente, pero en el caso de los anti-
venenos en general –y aquéllos a utilizar en
África en particular– este parámetro es de vi-
tal importancia. Los antisueros eran, tradicio-
nalmente, considerados una terapia “heroica”,
ya que los importantes riesgos inherentes a
su utilización se conocen desde casi su descu-
brimiento: efectos secundarios, desde leves a
muy peligrosos, inmediatos (como varios tipos
de hipersensibilidad hasta el choque anaflác-
tico) o tardíos (como enfermedad del suero).
Así, era común posponer el tratamiento hasta
que los riesgos asociados a éste fueran meno-
res que el peligro del envenenamiento mismo.
Actualmente, y al margen de algunos debates
académicos, hay un consenso general de que
los antivenenos basados en inmunoglobulinas
o sus fragmentos, apropiadamente purifcados,
son muy rara vez la causa de reacciones más
serias que alguna molestia para una pequeña
minoría de los pacientes. Esto es fundamental
ya que, como se mencionaba, para reducir sig-
nifcativamente la morbilidad y mortalidad los
antivenenos deben llegar a las poblaciones ru-
rales y ser utilizados en centros de salud y dis-
pensarios periféricos mínimamente equipados.
Utilizar un antiveneno efcaz (que neutraliza
bien el veneno) pero poco seguro (que causa
fuertes reacciones adversas con alta frecuen-
cia) en un medio hospitalario bien equipado ha
sido moneda corriente durante décadas en el
mundo; los nuevos antivenenos no presentan
estos problemas y pueden por ello ser la base
de políticas terapéuticas acordes a las realida-
des de la vasta campiña africana.
La estabilidad de un antiveneno que debe
llegar a centros de salud remotos con una fre-
cuencia baja de suministro (quizás una vez al
año) por problemas de distancia o ausencia de
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estructura vial, y que será almacenado hasta
que se necesite, es crítica en climas tropicales.
Casi todos los antivenenos –incluyendo el úni-
co disponible en África– son productos líquidos
que requieren refrigeración durante el trans-
porte y el almacenamiento (cadena de frío) para
mantener su actividad. Si consideramos que la
mayoría de los centros periféricos de salud no
tienen fuentes confables de electricidad, los
antivenenos sólo servirán en aquellos centros
en los que se puedan almacenar apropiada-
mente. Esto signifca hospitales de distrito o de
grandes urbes que a menudo cubren territorios
mal intercomunicados de más 10 000 km
2
, con
lo cual el tiempo entre mordedura y acceso al
tratamiento se ve retardado. Un antiveneno
lioflizado (en polvo) puede ser almacenado du-
rante años a temperatura ambiente tropical,
haciendo viable el suministro a centros de sa-
lud lejanos y/o pobremente equipados.
El costo de los antivenenos es alto con re-
lación a la mayoría de los medicamentos. Esto
se debe, en parte, a los insumos necesarios
(como venenos de calidad de las especies rele-
vantes) y a las complejidades de su trabajosa
elaboración (manejo e inmunización de los ca-
ballos, procesamiento del plasma sanguíneo y
purifcación/procesamiento de los anticuerpos,
control de calidad y de potencia neutralizante).
El costo debe ser minimizado sin dejar de ser
viable para el productor. Esta reducción puede
obrarse mediante la compra de cantidades im-
portantes, como las necesarias en África, lo que
a su vez requiere la implementación de políti-
cas de salud en que el Estado compre lo nece-
sario para favorecer la distribución a todos los
niveles de la pirámide de atención médica. Un
paso importante también es la reducción de in-
termediarios entre el productor y el público.
El círculo vicioso y como cambiarlo
Las iniciativas de salud pueden clasifcarse,
de manera muy general, en dos tipos: las que
apuntan a suministrar medicamentos con la
esperanza de que arriben donde deben y sean
usados correctamente (iniciativas caritativas),
y las que apuntan a generar políticas de salud
sustentables (iniciativas propedéuticas). En el
caso que nos ocupa, una iniciativa de salud
comienza con un antiveneno de las caracterís-
ticas mencionadas. Las autoridades de salud
locales deben estar conscientes del problema
(y muchas lo están) y tener por lo menos da-
tos epidemiológicos preliminares (y muchas
los tienen). También deben estar dispuestas
a poner antivenenos a disposición de las po-
blaciones que los necesiten a todos los niveles
de atención médica, y en particular los más
periféricos; en principio, esta disposición exis-
te si los precios son razonables y la efcacia
satisfactoria. El gobierno de nigeria –el país
más poblado de África y una de las primeras
economías regionales– ha impulsado duran-
te años iniciativas que aún no cristalizan en
programas de atención de amplio alcance, en
gran medida por falta de antivenenos. Organi-
zaciones estatales y locales deben subsidiar y
orquestar la compra y distribución de los anti-
venenos en países de alta incidencia, posible-
mente creando agencias especializadas (que
podrían seguir, grosso modo, el modelo de los
centros de envenenamiento –Poison Control
Centres– de América del norte) encargadas
de la compra y distribución de los antivene-
nos, así como de la recopilación de datos y la
formación de personal médico y de apoyo. Por
supuesto, la participación de agentes interna-
cionales como la OMS sería bienvenida, pero
su función debe ser sobre todo catalítica y en
ningún caso intentar sustituir las competen-
cias locales, que deben ser construidas me-
diante la educación y el suministro juicioso de
antivenenos.
nuestra experiencia en la República de Be-
nín se ha apoyado en autoridades académicas
y de salud pública para comenzar a desarrollar
una política de salud sobre el envenenamien-
to ofídico, que en el norte del país constituye
un problema considerable (incidencia estima-
da de más de 600 por cada 100 000 habitan-
tes). La modalidad elegida para la introducción
del antiveneno mexicano ha sido la del ensayo
clínico fase III en un estudio conjunto con la
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Facultad de Ciencias de la Salud de Cotonou.
Benín es líder en la región occidental de Áfri-
ca en lo tocante a la estructura de su sistema
de salud que, aunque ciertamente limitada,
consta de una extensa red de centros que van
desde dispensarios de aldea hasta hospitales
de distrito razonablemente equipados, y cubre
la mayor parte del territorio. Un ensayo clínico
con un producto de primera necesidad provee
evidencia localmente constatada de su efca-
cia y, cuando es llevado a cabo por profesio-
nales locales, genera una experiencia de uso
muy necesaria. Además, muestra a las pobla-
ciones la existencia de alternativas a la medi-
cina tradicional (único recurso para las gran-
des mayorías hasta la fecha). En el largo plazo,
la evaluación de medicamentos por parte de
los profesionales locales permite el desarrollo
de una mentalidad crítica (capaz de evaluar
la utilidad) frente a la introducción de fárma-
cos –sea por parte de curanderos locales o de
intereses comerciales poco escrupulosos–,
esencial para el desarrollo de estamentos mé-
dicos efcaces, en su infancia en buena parte
del continente.
Las iniciativas de salud deben apoyarse en
los sistemas de salud locales, complementán-
dolos y formándolos, y el éxito dependerá cru-
cialmente del esfuerzo invertido en educación
y capacitación de los trabajadores de la salud.
nuestro estudio se realizó en once centros de
atención –desde centros de aldea hasta hospi-
tales de distrito– y aunque los resultados deta-
llados trascienden el objetivo de estas páginas,
nos ha permitido constatar que las poblaciones
en general están muy bien dispuestas al trata-
miento con antiveneno y, además, que el per-
sonal médico está dispuesto a utilizarlo siem-
pre y cuando se le muestre cómo hacerlo y los
resultados sean positivos desde un punto de
vista clínico. Los médicos en África, por muchas
razones, no recelan tanto como sus colegas del
mundo desarrollado del uso de antivenenos.
Esto se debe, en parte, a su falta de experiencia
con los frecuentemente serios efectos secun-
darios de los antisueros tradicionales y también
a que no hay mucho que puedan hacer para
ayudar a los envenenados allí donde la morde-
dura de serpiente es más frecuente. Los anti-
venenos no reducirán mágicamente la morbi-
lidad y mortalidad a cero, incluso si estuvieran
disponibles para todos y cada uno de los pa-
cientes, pero ciertamente pondrán fuera de pe-
ligro a una mayoría importante de víctimas de
manera inmediata y darán al resto más tiempo
para arribar a servicios de salud más completos
donde recibir apoyo adicional (como transfu-
siones, tratamiento de tejidos necrosados, so-
breinfecciones, etc.). Podría esperarse que sólo
el antiveneno, en las circunstancias actuales,
redujera la mortalidad en un 70% y, a medida
que el ciclo de distribución, información y ex-
periencia evoluciona, en más de un 90% si se
le suma una mejora en los servicios de salud
auxiliares (figura 3).
Todas estas consideraciones son indis-
pensables para, lo más rápidamente posible,
transformar el círculo vicioso en un círculo
virtuoso que conduzca a una mayor confian-
za en los antivenenos en particular y, por
ende, en otras contribuciones de la medici-
na moderna apropiadas a la realidad africa-
na. Esto, a su vez, facilitaría la aplicación de
otras iniciativas de salud para mejorar, poco
a poco, la calidad de vida de poblaciones tra-
dicionalmente marginadas de los sistemas de
salud. Los antivenenos, mediante la cura de
los síndromes de envenenamiento, a menudo
clínicamente aterradores y simbólicamente
cargados, son una vitrina ideal para empujar
el desarrollo de políticas de salud urgentes en
África. Debemos considerar que el envenena-
miento ofídico es, por su propia naturaleza,
una condición aguda de rápida progresión
que, además, es poco probable que acon-
tezca más de una vez en la vida. Esto hace
que los requisitos cronológicos y materiales
para su manejo sean muy diferentes que, por
ejemplo, los de enfermedades crónicas o de
reinfección, como la malaria o la disentería, o
de lenta recesión con tratamiento prolonga-
do como la tuberculosis.
Iniciativas de salud han existido y existen,
pero su continuidad –a diferencia de mandar
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un lote de antiveneno, antibiótico o vacuna,
bajo los condescendientes auspicios de una u
otra organización mientras haya fondos– es
fundamental para tener un impacto durable.
Una vez resueltos los quids biotecnológicos,
como parecen haberlo sido en el caso de los an-
tivenenos mexicanos, todavía es necesario pla-
nifcar, educar y perseverar. Si estos esfuerzos
se aplican siguiendo los lineamientos generales
presentados, hay entonces una probabilidad
razonable de éxito amén del imperativo moral
de intentarlo. 
Bibliografía
Chippaux, J.-P., “The development and use of immunothe-
rapy in Africa”, en Toxicon, vol. 36, 1998.
_________, “The treatment of snake bites: analysis of re-
quirements and assessment of therapeutic effcacy in
tropical Africa”, en A. Méndez (ed.), Perspectives in Mo-
lecular Toxicology, Wiley & Sons, Ltd., 2002.
_________, Venins de serpent et envenimations, París, IRD
Editions, 2002b.
Chippaux, J.-P., R. P. Stock y A. Alagón, “Report of the 2
nd

International Conference on Envenomations in Africa
(Deuxième Colloque International sur les Envenima-
tions en Afrique)”, en Toxicon, vol. 46, 2005.
Theakston, R. D. G., D. A. Warrell y E. Griffths, “Report of a
WHO workshop on the standardization and control of
antivenoms”, en Toxicon, vol. 41, 2003.
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6) 125. incluso. las especies de serpientes en la zona y las costumbres locales (horas de trabajo. que en el África subsahariana constituyen la mayor parte de la población.02%). las plantaciones de algodón -uno de los cultivos de exportación más importantes de Africa.000 15. en la franja relativamente poblada de la costa. la estación (por ejemplo.316 | Biotecnología y antivenenos: el caso de África Religión Europa Medio Oriente EUA/Canadá América Latina África Asia Oceanía Total Población (x 106) 750 160 270 400 800 3500 20 5. que a menudo son positivamente seleccionadas –o activamente colonizan— en entornos modificados por el humano como grandes monocultivos o plantaciones diversificadas de subsistencia en las aldeas. estructura de las casas.682.000 6. que la de malaria. el único problema. y los envenenamientos por elápidos. por ejemplo. Los riesgos del ofidismo son muy reales para los habitantes de aldeas rurales.900 Mordeduras 25. pero la severidad y rapidez de evolución de los síndromes elapídicos suelen ser mayores y la ventana terapéutica más limitada. Echis ocellatus. alejadas de los grandes hospitales que podrían estar aprovisionados de antivenenos apropiados. Alrededor de 20 000 muertes anuales por ofidismo severo se estiman para el continente.01-0. la especie más importante desde el punto de vista médico. por casi un orden de magnitud. tras la independencia de la mayoría de las naciones Biotecnologia V14 CS3.indd 316 11/14/07 5:04:04 PM . pueden resultar en secuelas que incapaciten permanentemente por pérdida total o parcial de extremidades (por necrosis y gangrena). los antivenenos fueron introducidos en África con grandes expectativas y marcaron el comienzo de una tendencia creciente de fabricación y empleo que duró.000 20. La mayoría de las víctimas son trabajadores rurales dedicados a labores agropastorales tradicionales o mínimamente mecanizadas. En África se pueden distinguir dos síndromes distintos de envenenamiento: los causados por vipéridos de los géneros Echis y Bitis. Epidemiología del ofidismo en África El envenenamiento ofídico en África es.000 45. Antivenenos En la década de 1950.0) 200 (6. como ciertas cobras.000 2.000 (4.000 300.38) 100 (0. El ofidismo en el mundo. la población es mayoritariamente urbana.23) 5. En el desierto mismo las bajas densidades de población humana (y ofidiana) hacen que las probabilidades de encuentro sean muy bajas. dependiendo de factores como la región. si los hubiera.500 150. se encuentra en relativamente mayor proporción en.000 (5.0) 100. 2002b).000 5.000 1.000 10. que son fundamentalmente hemorrágicos y necróticos. sobre todo. Los síndromes viperinos son sin duda los más comunes (se estima el 90% del total). sin llegar a la muerte.400.000 3.000. un problema al sur de Sahara. cuyos venenos suelen ser fuertemente neurotóxicos. Un número por lo menos igual de envenenamientos severos resultan en un sufrimiento extremo que. La incidencia puede ser tan baja como 10 a 20 personas cada 100 000 habitantes (0.000.6) 15 (0. de lluvias). El porcentaje de mortalidad es muertes/envenenamientos (Chippaux.3) 20.000 4.000 2.000 Envenenamientos 8. pero no es menor y en regiones particulares la mortalidad por mordedura de serpiente puede ser mayor.345 (4. al norte.500 Muertes (% mortalidad) 30 (0. los tipos de plantación (figura 1). naturaleza de las faenas). El ofidismo en África no es. por supuesto. como las cobras (Naja) y las mambas (Dendroaspis). o tan alta como 1000/100 000 (1%).que en la sabana virgen.000. Esto es cierto también para algunos elápidos peligrosos.000 (3.000 500.7) Tabla 1.

agresivo y ubicuo. Los datos permiten ilustrar el mayor riesgo relativo de encontrar serpientes peligrosas como Echis ocellatus y otros vipéridos. en la mayoría de los casos. 2002b). Biotecnologia V14 CS3. las poblaciones de serpientes no venenosas disminuyen en términos relativos. nótese que. aunque su mordedura es muy dolorosa (Chippaux. Abundancias relativas de serpientes en varios tipos de plantaciones comerciales y de subsistencia (aldeanas) de la sabana (arriba) y el bosque (abajo) africanos.indd 317 11/14/07 5:04:04 PM . Causus es un género venenoso. así como algunos elápidos (sobre todo cobras).Biotecnología y antivenenos: el caso de África | 317 Figura 1. pero rara vez peligroso.

La respuesta tiene que ver con la naturaleza misma de los antivenenos. Actualmente. se desarrollaron técnicas que permiten el enriquecimiento de los componentes de los antisueros responsables de la protección (los anticuerpos). ya que la denominación antisuero aún es muy utilizada a pesar de que un antiveneno moderno tiene tanto parecido con un antisuero como la penicilina pura con un extracto de moho de Penicillum). alternativamente. donde podemos encontrar uno de los detonantes principales del círculo vicioso que ha conducido a la situación actual en África: los antivenenos se vuelven más caros. incluso en un momento en que los conocimientos de bioquímica e inmunología aplicadas han permitido que los antivenenos mejoren considerablemente. hasta la década de 1980. una industria que hasta hace apenas veinte años funcionaba a un nivel esencialmente empírico –casi podríamos decir artesanal– con “recetas” de difícil control y evaluación. si están purificados y estabilizados apropiadamente. Estos antivenenos de “primera generación” se conocen desde los trabajos de Calmette y Physalix a finales del siglo XIX. 1998). la producción de antivenenos se vuelve menos atractiva para el sector farmacéutico transnacional que aumenta los precios. Podríamos decir que la producción de antivenenos ha dejado el campo de los “biológicos artesanales” para entrar en la esfera de la biotecnología (de facto aunque aún no de jure. desaparecen los conocimientos necesarios para utilizar antivenenos por parte de los médicos y. de hecho. así. acuden a los centros de salud tras una mordedura —aunque sea grave— ya que éstos. Es aquí. por un lado. cuyo descubrimiento de las propiedades terapéuticas de los anticuerpos es una de las grandes contribuciones de la medicina experimental moderna. Las dos consecuencias más perturbadoras son que. y en particular en México. idealmente separando la fracción protectora de otros componentes del suero responsables de efectos secundarios adversos frecuentemente severos y ocasionalmente mortales. en la primera mitad del siglo XX. y su casi completa desaparición de África obedece a otras causas. en ausencia de antivenenos. que son simplemente preparaciones de anticuerpos capaces de inactivar los componentes tóxicos de venenos particulares (específicos) y acelerar su eliminación del sistema del paciente. en la mayoría de los países africanos menos de la mitad. hoy dispone de un amplio abanico de herramientas técnicas y analíticas. ¿Cómo llegamos a esta situación? Una hipótesis inmediata sería que los antivenenos no son eficaces. así. La manufactura de antivenenos se ha beneficiado de los avances en bioquímica e inmunología de las últimas décadas. Como veremos. podría ser que el desuso se deba a razones que nada tienen que ver con su potencial terapéutico. lo que a su vez los hace más escasos.5 a 2 millones por año (Chippaux. Biotecnologia V14 CS3. Actualmente. Sin embargo. cuando hace 25 años estaban disponibles hasta 250 000 en el continente. y a veces menos del 20% de las víctimas. precisamente. los antivenenos son fragmentos muy puros de anticuerpos de alta po- tencia neutralizante que. disminuye la confianza de las poblaciones más afectadas en la medicina moderna.indd 318 11/14/07 5:04:04 PM . distribución y utilización ha dado como resultado que hoy día se comercializan en África menos de 20 000 dosis de antiveneno ofídico. Un poco más adelante. no tienen nada para ofrecer. Este necesario refinamiento de los antivenenos ha tenido. inevitablemente. los antivenenos son. o deja de producir antivenenos. por lo cual muchos de los modestos sistemas de salud pública africanos disminuyen sus compras —generalmente dejan de comprarlos—.318 | Biotecnología y antivenenos: el caso de África africanas. Los primeros antivenenos eran antisueros: sueros esencialmente en bruto de animales inmunizados repetidamente con venenos de las especies apropiadas de serpiente. son muy bien tolerados por los pacientes. haciendo de ellos medicamentos relativamente caros (figura 2). una espiral descendente de producción. un impacto importante sobre los costos de producción. eficaces. por otro lado. y han sido abandonados –con razón– por inútiles. Las necesidades totales estimadas actualmente van de 1.

Biotecnología y antivenenos: el caso de África | 319 Figura 2.indd 319 11/14/07 5:04:04 PM . El círculo vicioso del desabastecimiento de antivenenos en África como consecuencia del alto costo de los antivenenos. Biotecnologia V14 CS3.

que causa alrededor de 70% de las muertes en el continente. N. la especificidad del antiveneno debe comprender las especies de serpientes de mayor importancia médica. y unos pocos países no tienen nada de información sobre el tema (Chippaux et al. Dendroaspis viridis y D. En una mesa redonda. Existe hoy suficiente información para establecer que la especie de mayor impacto médico es un pequeño vipérido de la especie Echis ocellatus. mejorar la distribución. haje.indd 320 11/14/07 5:04:05 PM . Es un antiveneno liofilizado de última generación (fragmentos altamente purificados de anticuerpos de caballo: faboterápicos) específico contra los venenos de las siguientes especies africanas: Echis ocellatus. la mayoría de los países tienen suficiente información preliminar para establecer programas piloto. N. y un análisis de las características de consumo a nivel de médicos (por ejemplo. gabonica. leucogaster. reducir los costos de los antivenenos. La eficacia de un antiveneno debe ser entendida como la capacidad de inactivar y eliminar rápidamente los componentes tóxicos del veneno. debe tener como objetivos concretos: aumentar la oferta. en la República de Benín. fueron: eficacia. pallida. Así. Una solución al problema. Los criterios para su diseño. Claramente. estabilidad y costo. baja aceptación de la medicina moderna o alto costo de los antivenenos). Naja nigricollis. tras adquirir una comprensión de las necesidades y constreñimientos para el uso de antivenenos. un análisis del suministro a nivel tanto de los productores como de las instituciones tratantes. el Institut de Recherche pour le Développement (IRD. en 2001. El problema del ofidismo en África ha sido estudiado por algunos (pocos) investigadores y. la situación actual del ofidismo africano se resumió así: algunos países africanos tienen suficiente información epidemiológica para establecer programas de atención adaptados a las necesidades de la mayor parte de la población en riesgo. Consecuentemente. seguridad. polylepis. el Instituto Butantan de Brasil y el Instituto Bioclon de México) y médicos e investigadores de diez países de África central y occidental. pyramidum. B. E..320 | Biotecnología y antivenenos: el caso de África La iniciativa ¿Cómo revertir la situación actual? Dado que los antivenenos no sólo son eficaces sino absolutamente indispensables para prevenir y frenar el desarrollo de los síntomas locales y sistémicos del envenenamiento. melanoleuca. un déficit de antivenenos (por una producción y/o distribución insuficientes) y un análisis equívoco de las características del consumo de antivenenos (como ignorancia de la sintomatología del envenenamiento y su tratamiento. E. la falta de atención apropiada puede ser consecuencia de tres factores: un reconocimiento insuficiente del problema (por falta de datos epidemiológicos o una falta de comprensión del problema médico). N. Bitis arietans.. tanto por el número de víctimas como por la severidad del envenenamiento que producen. en una reunión auspiciada por la Organización Mundial de la Salud (OMS) sobre estandarización de la producción y evaluación de antivenenos. la situación no es tan simple. negativa de usar antivenenos) y pacientes (rechazo de la medicina moderna en general o inaccesibilidad económica). Si bien es la más importante y Biotecnologia V14 CS3. se realizó una conferencia sobre envenenamiento por animales ponzo- ñosos en África al que asistieron algunos productores de antiveneno internacionales (como Sanofi-Pasteur. sin embargo. mejorar la eficacia y seguridad. podría pensarse que un antiveneno monovalente contra esta especie resolvería el 70% de los casos. y formar personal de salud en este campo. En 2004. 2005). que analizaremos en detalle a continuación. Francia) y el Instituto Bioclon (México) desarrollamos un antiveneno polivalente específico para ofidios africanos. la información necesaria para desarrollar esquemas de atención médica racionales puede obtenerse a partir de: un análisis de los requisitos de antiveneno (utilizando los parámetros de morbilidad y mortalidad para estimar las necesidades). se recalcó el déficit de antivenenos para África y la necesidad de un acuerdo internacional para producir antivenenos adecuados (Theakston et al. 2003). En un proyecto de colaboración entre el Instituto de Biotecnología de la UnAM.

Aunque un antiveneno “universal” no es posible por cuestiones técnicas y económicas. por supuesto. son muy rara vez la causa de reacciones más serias que alguna molestia para una pequeña minoría de los pacientes. puede ser la más importante en una región particular. en Kindia más de 35% se deben a este tipo de serpientes. E. de tal modo que sea posible utilizarlo con un margen de seguridad aceptable en entornos carentes de los medios para atender complicaciones iatrogénicas (es decir. Hay. Los antisueros eran. ocellatus. la incidencia de envenenamiento neurotóxico por elápidos (cobras y mambas) es excepcionalemente alta y no hay E. hay un consenso general de que los antivenenos basados en inmunoglobulinas o sus fragmentos. pero estar completamente ausente en regiones contiguas con una incidencia también alta de mordedura. y al margen de algunos debates académicos. Esto es fundamental ya que. Es evidente que la seguridad de cualquier medicamento debe ser establecida cuidadosamente. Por estas razones. ocellatus. 10% de los envenenamientos. para reducir significativamente la morbilidad y mortalidad los antivenenos deben llegar a las poblaciones rurales y ser utilizados en centros de salud y dispensarios periféricos mínimamente equipados. De hecho. Un ejemplo de esta situación se da en la República de Guinea: en la sabana del norte. su control de calidad y los procedimientos terapéuticos (ya que los médicos no necesitarían especular sobre la posible eficacia del antiveneno). E. ocellatus no es la única especie. considerados una terapia “heroica”.Biotecnología y antivenenos: el caso de África | 321 tiene una distribución muy amplia. los nuevos antivenenos no presentan estos problemas y pueden por ello ser la base de políticas terapéuticas acordes a las realidades de la vasta campiña africana. causadas por el tratamiento) importantes. ocellatus es la especie de mayor relevancia médica. pero su relevancia médica es muy baja según la epidemiología existente. e incluso familias (como Atractaspididae y Colubridae). era común posponer el tratamiento hasta que los riesgos asociados a éste fueran menores que el peligro del envenenamiento mismo. inmediatos (como varios tipos de hipersensibilidad hasta el choque anafiláctico) o tardíos (como enfermedad del suero).indd 321 11/14/07 5:04:05 PM . como se mencionaba. ya que estos últimos requerirían un conocimiento de la epidemiología local y una identificación más o menos clara de la especie agresora en cada caso. Actualmente. separada de la sabana por una abrupta transición ecoclimática. pero en el caso de los antivenenos en general –y aquéllos a utilizar en África en particular– este parámetro es de vital importancia. ya que los importantes riesgos inherentes a su utilización se conocen desde casi su descubrimiento: efectos secundarios. como máximo. apropiadamente purificados. Un antiveneno polivalente de amplio espectro simplificaría la distribución (un único producto para todos). pero en la contigua región boscosa de Kindia. tradicionalmente. Un antiveneno debe ser seguro en términos de efectos secundarios adversos. otras especies. hay países enteros en los cuales no hay E. es muy raro que la víctima o el médico sepan cuál serpiente es la responsable del envenenamiento. Así. Utilizar un antiveneno eficaz (que neutraliza bien el veneno) pero poco seguro (que causa fuertes reacciones adversas con alta frecuencia) en un medio hospitalario bien equipado ha sido moneda corriente durante décadas en el mundo. La estabilidad de un antiveneno que debe llegar a centros de salud remotos con una frecuencia baja de suministro (quizás una vez al año) por problemas de distancia o ausencia de Biotecnologia V14 CS3. Aunque para la totalidad del continente los elápidos son responsables de. sí es posible un antiveneno eficaz contra bastante más de 90% de los envenenamientos a nivel continental. Además. otros géneros (como Atheris o Boulengerina). ya que en la inmensa mayoría de los casos ésta no es identificada. como la República Democrática del Congo (el segundo país más populoso de África y el de mayor diversidad ofidiana) y en varios países de la región centro y sudoriental. desde leves a muy peligrosos. Finalmente. los antivenenos polivalentes que cubren las especies más importantes son preferibles a los monovalentes.

322 | Biotecnología y antivenenos: el caso de África estructura vial. El costo debe ser minimizado sin dejar de ser viable para el productor. es crítica en climas tropicales. que en el norte del país constituye un problema considerable (incidencia estimada de más de 600 por cada 100 000 habitantes). los antivenenos sólo servirán en aquellos centros en los que se puedan almacenar apropiadamente. procesamiento del plasma sanguíneo y purificación/procesamiento de los anticuerpos. grosso modo. el modelo de los centros de envenenamiento –Poison Control Centres– de América del norte) encargadas de la compra y distribución de los antivenenos. la participación de agentes internacionales como la OMS sería bienvenida. El costo de los antivenenos es alto con relación a la mayoría de los medicamentos. Por supuesto. en gran medida por falta de antivenenos. pero su función debe ser sobre todo catalítica y en ningún caso intentar sustituir las competencias locales. de manera muy general. Esto significa hospitales de distrito o de grandes urbes que a menudo cubren territorios mal intercomunicados de más 10 000 km2. en dos tipos: las que apuntan a suministrar medicamentos con la esperanza de que arriben donde deben y sean usados correctamente (iniciativas caritativas). como las necesarias en África.indd 322 11/14/07 5:04:05 PM . El gobierno de nigeria –el país más poblado de África y una de las primeras economías regionales– ha impulsado durante años iniciativas que aún no cristalizan en programas de atención de amplio alcance. Organizaciones estatales y locales deben subsidiar y orquestar la compra y distribución de los antivenenos en países de alta incidencia. Un antiveneno liofilizado (en polvo) puede ser almacenado durante años a temperatura ambiente tropical. con lo cual el tiempo entre mordedura y acceso al tratamiento se ve retardado. Las autoridades de salud locales deben estar conscientes del problema (y muchas lo están) y tener por lo menos datos epidemiológicos preliminares (y muchas los tienen). así como de la recopilación de datos y la formación de personal médico y de apoyo. y en particular los más periféricos. Esto se debe. posiblemente creando agencias especializadas (que podrían seguir. que deben ser construidas mediante la educación y el suministro juicioso de antivenenos. y las que apuntan a generar políticas de salud sustentables (iniciativas propedéuticas). lo que a su vez requiere la implementación de políticas de salud en que el Estado compre lo necesario para favorecer la distribución a todos los niveles de la pirámide de atención médica. En el caso que nos ocupa. en parte. Casi todos los antivenenos –incluyendo el único disponible en África– son productos líquidos que requieren refrigeración durante el transporte y el almacenamiento (cadena de frío) para mantener su actividad. una iniciativa de salud comienza con un antiveneno de las características mencionadas. esta disposición existe si los precios son razonables y la eficacia satisfactoria. Un paso importante también es la reducción de intermediarios entre el productor y el público. Si consideramos que la mayoría de los centros periféricos de salud no tienen fuentes confiables de electricidad. nuestra experiencia en la República de Benín se ha apoyado en autoridades académicas y de salud pública para comenzar a desarrollar una política de salud sobre el envenenamiento ofídico. Esta reducción puede obrarse mediante la compra de cantidades importantes. control de calidad y de potencia neutralizante). y que será almacenado hasta que se necesite. También deben estar dispuestas a poner antivenenos a disposición de las poblaciones que los necesiten a todos los niveles de atención médica. haciendo viable el suministro a centros de salud lejanos y/o pobremente equipados. en principio. La modalidad elegida para la introducción del antiveneno mexicano ha sido la del ensayo clínico fase III en un estudio conjunto con la Biotecnologia V14 CS3. El círculo vicioso y como cambiarlo Las iniciativas de salud pueden clasificarse. a los insumos necesarios (como venenos de calidad de las especies relevantes) y a las complejidades de su trabajosa elaboración (manejo e inmunización de los caballos.

información y experiencia evoluciona. Podría esperarse que sólo el antiveneno. una condición aguda de rápida progresión que. genera una experiencia de uso muy necesaria. poco a poco. en su infancia en buena parte del continente. y cubre la mayor parte del territorio. a su vez. mediante la cura de los síndromes de envenenamiento. Benín es líder en la región occidental de África en lo tocante a la estructura de su sistema de salud que. a menudo clínicamente aterradores y simbólicamente cargados. a medida que el ciclo de distribución. a su falta de experiencia con los frecuentemente serios efectos secundarios de los antisueros tradicionales y también a que no hay mucho que puedan hacer para ayudar a los envenenados allí donde la mordedura de serpiente es más frecuente. pero ciertamente pondrán fuera de peligro a una mayoría importante de víctimas de manera inmediata y darán al resto más tiempo para arribar a servicios de salud más completos donde recibir apoyo adicional (como transfusiones. en más de un 90% si se le suma una mejora en los servicios de salud auxiliares (figura 3). que el personal médico está dispuesto a utilizarlo siempre y cuando se le muestre cómo hacerlo y los resultados sean positivos desde un punto de vista clínico.). sobreinfecciones. en las circunstancias actuales. y el éxito dependerá crucialmente del esfuerzo invertido en educación y capacitación de los trabajadores de la salud. la calidad de vida de poblaciones tradicionalmente marginadas de los sistemas de salud.indd 323 11/14/07 5:04:05 PM . los de enfermedades crónicas o de reinfección. son una vitrina ideal para empujar el desarrollo de políticas de salud urgentes en África. Los médicos en África. nos ha permitido constatar que las poblaciones en general están muy bien dispuestas al tratamiento con antiveneno y. complementándolos y formándolos. en otras contribuciones de la medicina moderna apropiadas a la realidad africana. tratamiento de tejidos necrosados. es poco probable que acontezca más de una vez en la vida. por su propia naturaleza. Esto hace que los requisitos cronológicos y materiales para su manejo sean muy diferentes que. redujera la mortalidad en un 70% y. incluso si estuvieran disponibles para todos y cada uno de los pacientes. Todas estas consideraciones son indispensables para. Un ensayo clínico con un producto de primera necesidad provee evidencia localmente constatada de su eficacia y. Los antivenenos. consta de una extensa red de centros que van desde dispensarios de aldea hasta hospitales de distrito razonablemente equipados. además. o de lenta recesión con tratamiento prolongado como la tuberculosis. como la malaria o la disentería. En el largo plazo. cuando es llevado a cabo por profesionales locales. Los antivenenos no reducirán mágicamente la morbilidad y mortalidad a cero. etc. esencial para el desarrollo de estamentos médicos eficaces. en parte. Debemos considerar que el envenenamiento ofídico es. aunque ciertamente limitada. por ende. lo más rápidamente posible. Esto se debe. por muchas razones. transformar el círculo vicioso en un círculo virtuoso que conduzca a una mayor confianza en los antivenenos en particular y. por ejemplo.Biotecnología y antivenenos: el caso de África | 323 Facultad de Ciencias de la Salud de Cotonou. muestra a las poblaciones la existencia de alternativas a la medicina tradicional (único recurso para las grandes mayorías hasta la fecha). Esto. además. facilitaría la aplicación de otras iniciativas de salud para mejorar. Las iniciativas de salud deben apoyarse en los sistemas de salud locales. pero su continuidad –a diferencia de mandar Biotecnologia V14 CS3. Además. Iniciativas de salud han existido y existen. nuestro estudio se realizó en once centros de atención –desde centros de aldea hasta hospitales de distrito– y aunque los resultados detallados trascienden el objetivo de estas páginas. la evaluación de medicamentos por parte de los profesionales locales permite el desarrollo de una mentalidad crítica (capaz de evaluar la utilidad) frente a la introducción de fármacos –sea por parte de curanderos locales o de intereses comerciales poco escrupulosos–. no recelan tanto como sus colegas del mundo desarrollado del uso de antivenenos.

Biotecnologia V14 CS3.indd 324 11/14/07 5:04:06 PM . El círculo virtuoso que revierte la tendencia al abandono del tratamiento del ofidismo.324 | Biotecnología y antivenenos: el caso de África Figura 3.

R. J. J. Griffiths.. Theakston. Biotecnologia V14 CS3. París. Ltd. A. R. 36. 2003. 41. 46. 2005.. vol. 2002.Biotecnología y antivenenos: el caso de África | 325 un lote de antiveneno. vol. D. Wiley & Sons. Chippaux. en Toxicon. Una vez resueltos los quids biotecnológicos. 2002b. _________. bajo los condescendientes auspicios de una u otra organización mientras haya fondos– es fundamental para tener un impacto durable..-P.-P.  Bibliografía Chippaux. D. Alagón. Perspectives in Molecular Toxicology. “Report of a WHO workshop on the standardization and control of antivenoms”. Stock y A. en Toxicon. antibiótico o vacuna. Méndez (ed. como parecen haberlo sido en el caso de los antivenenos mexicanos. en A. P. 1998. “The development and use of immunotherapy in Africa”. “Report of the 2nd International Conference on Envenomations in Africa (Deuxième Colloque International sur les Envenimations en Afrique)”. “The treatment of snake bites: analysis of requirements and assessment of therapeutic efficacy in tropical Africa”. educar y perseverar. hay entonces una probabilidad razonable de éxito amén del imperativo moral de intentarlo. IRD Editions. G..). en Toxicon.indd 325 11/14/07 5:04:06 PM . _________. Venins de serpent et envenimations. vol. Warrell y E. Si estos esfuerzos se aplican siguiendo los lineamientos generales presentados. todavía es necesario planificar.

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