Ficha de Cátedra

Psicología Laboral - 2009

La evolución del concepto de trabajo a lo largo de la historia
María Julia López García Versión libre de Neffa, Julio C. (2003), “Grandes rasgos de la evolución del concepto de trabajo desde la antigüedad hasta fines del XIX” El concepto de trabajo. Su trayectoria histórica. El concepto de trabajo ha sido objeto de múltiples definiciones en los últimos años. De manera preliminar podemos definir el trabajo como “un conjunto coherente de operaciones humanas que se llevan a cabo sobre la materia o sobre bienes inmateriales como la información, con el apoyo de herramientas y diversos medios de trabajo, utilizando ciertas técnicas que se orientan a producir los medios materiales y servicios necesarios a la existencia humana.” (Neffa, 2003:12). Lo que las sociedades han denominado, representado y valorado como trabajo ha cambiado a lo largo de la historia, ya que se vio influenciado por las cosmovisiones que regían en cada tiempo. Las diferentes representaciones han sido congruentes con las circunstancias históricas, filosóficas, políticas, culturales, económicas y psicosociales propias de cada cultura y época. Pasaremos ahora a caracterizar brevemente como fue representado el trabajo en diferentes cortes histórico/sociales según lo desarrollado en Neffa, J. (2003)

El trabajo para las civilizaciones griega y romana Las civilizaciones griega y romana se caracterizan por el modo de producción esclavista. En la Grecia clásica, el trabajo es considerado como una maldición. Los antiguos griegos consideraban el trabajo diario como una deshonra, especialmente el trabajo físico, que era percibido como una tarea rutinaria despreciable y propia de esclavos. Los filósofos griegos afirman permanentemente esta cosmovisión, al plantear que la filosofía es la actividad reservada para ciudadanos que son seres libres y ociosos, y que por lo tanto no deben verse obligados a trabajar para subsistir. Al valorar como actividades propias de los hombres libres el desarrollo del pensamiento y razonamiento, a la actividad ética o praxis y a la política, se hace necesario disponer de tiempo para el ocio, por lo cual, los ciudadanos libres deberán mantenerse desocupados de los afanes materiales que comprometían el uso del cuerpo y requerían la

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sacerdotes. sin personalidad jurídica. por su parte. donde se establecerá otra relación laboral. para esta civilización. al proporcionar los bienes necesarios para la reproducción de la vida. La clara valoración y supremacía del trabajo intelectual es lo que justifica el desprecio a las “artes mecánicas”. al estar obligados a trabajar. se observa que el número de esclavos era pequeño. y con el correr del tiempo. El trabajo manual es el único reconocido como tal y está a cargo casi exclusivamente de los esclavos. a las personas que hacen dichas tareas. no obstante. y por consiguiente. cuyo dueño tiene total potestad para castigarlo o quitarle la vida. por eso no podrían tener vida moral propia. “La decadencia del imperio romano trajo como consecuencia una menor presión sobre el trabajo de los esclavos. El esclavo es considerado “una cosa”. ya que muchos individuos eran esclavos “por naturaleza”. quienes ejercen este trabajo no son considerados ciudadanos libres. Los ciudadanos romanos no menospreciaban en la misma medida que los griegos al trabajo manual. La base de la ciudad sigue siendo la esclavitud. Existe. 2003:39) Aristóteles. es decir seres racionales y libres. “Los esclavos no eran considerados personas. un “orden natural” que determina quienes deben dedicarse al trabajo manual para que otros puedan dedicarse a la contemplación. se fueron dividiendo los latifundios que pertenecían a los senadores romanos y eran trabajados por esclavos. pero su existencia se justificaba porque su trabajo físico. por su parte. eran instrumentos animados. estadistas. para dar nacimiento al modo de producción feudal.Ficha de Cátedra Psicología Laboral . la libertad y el carácter de ciudadanos están vedados a los esclavos. campesinos y artesanos-.y gobernados –agricultores. entre el señor feudal y el siervo de la gleba” (Neffa. comerciantes y artesanos. se dedicaran a la teoría” (Neffa. también regidos por un modo de producción esclavista. o poder alquilarlo a otros.2009 fuerza física. Los esclavos no poseían la plenitud de la libertad y de la razón. hacía posible que los hombres libres. magistados. 2003:45) 2 . divide la ciudad entre gobernantes – militares. dado que el hombre moral liberaba sus manos y su alma. Para Platón. En la civilización romana. no eran maltratados y se los consideraba un bien de producción del amo. “cosas” que se movían y hablaban. porque ellos dependían de los demás y de las condiciones materiales para poder sobrevivir. La civilización romana aporta conceptualizaciones entorno al derecho de propiedad privada. sembrando un posible antecedente a la actual modalidad de “contrato de locación de servicios”. La esclavitud sigue siendo la base de la sociedad.

Sin embargo. las transformaciones agrícolas y el desarrollo de ciertas obras de infraestructura. por lo que se estimula el espíritu de iniciativa y los riesgos en los negocios.Ficha de Cátedra Psicología Laboral . de remuneraciones. ya que la tradición judeo-cristiana transmite valores positivos en la génesis del mismo. A nivel socio-económico. instaurando mediante las sociedades mutuales las bases de un sistema de asistencia y de seguridad social. -las corporaciones de oficio-. si bien con una menor jerarquía que el trabajo intelectual y la vida contemplativa. una suerte de expiación de la culpa original. crear y humanizar la creación. protectoras y reguladoras del trabajo libre de los artesanos. de promoción profesional y ascensos. Las corporaciones de oficio permitieron al mismo tiempo la construcción de una identidad.2009 Los cambios operados durante feudalismo y en las corporaciones de oficio Durante la Edad Media se produce un giro en cuanto a las representaciones del trabajo. establecieron colectivamente normas a las cuales debían atenerse todos sus miembros. y por otro lado. pero ya no se lo considera un obstáculo para la vida espiritual. generando lealtades hacia el colectivo de trabajo y el conjunto del gremio. basada en el mérito y el aprendizaje. para convertirse en una actividad que puede dar lugar a la alegría. en materia de días de trabajo y descanso. Los gremios o corporaciones de artesanos ejercían el monopolio de la profesión y tenían una estructura jerárquica y vertical. el avance de la idea de igualdad de todos los seres humanos reduce las distancias entre amos y esclavos. el trabajo humano no deja de ser considerado un medio sometido a una finalidad superior. como un llamado de los seres humanos para transformar. Hacia el final de la Edad Media se logran progresos y desarrollo del comercio internacional. El trabajo deja de ser visto exclusivamente como un castigo penoso y generador de fatiga. no sin ciertas ambivalencias. pues en la ascética predominante “puede ser un medio para ganar el cielo”. 3 . Durante la Edad Media se va construyendo progresivamente un valor moral y religioso del trabajo. sin que se condene de manera explícita la esclavitud. de jornada laboral. Por otra parte. El trabajo se ve como un sufrimiento. dieron origen en las ciudades a los oficios y con ellos a una institución y organización social. regulando al mismo tiempo el comercio y el funcionamiento del incipiente mercado de trabajo. el aumento de la productividad y de los excedentes como resultado de la aplicación de ciertas tecnologías. Como un cambio importante se observa en este período la legitimación del trabajo manual como algo positivo. resultado de un castigo. En algunos pasajes bíblicos se hace referencia al trabajo como un resultado del pecado original y un modo de expiar los pecados.

Esta consideración lleva a buscar una productividad sin tregua. se pasa 4 . (De Ruggiero. Para León Battista Alberti. 2003:53) Las transformaciones del trabajo humano resultante de los cambios culturales. Según Max Weber.y la posesión de bienes deja de ser considerada un obstáculo para alcanzar la vida eterna. porque permite obtener riquezas y no por los valores culturales que encierra. un ser eminentemente activo. mediante la ciencia y la tecnología. con el propósito de obtener beneficios. ejercer una profesión de la manera más perfecta posible. asignándose a la dimensión temporal un papel relevante. audaces. progresivamente se va forjando el moderno concepto de trabajo. requería un uso más estricto del tiempo para producir la valorización del capital. “Para Martín Lutero. en la disciplina laboral y en la coordinación de los esfuerzos y los medios de producción. el trabajo constituía una necesidad para ganarse el sustento. para obtener más dinero. o cuando el interés compensaba las demoras en la devolución del préstamo. El poder social y el prestigio de la burguesía mercantil hizo que más tarde el préstamo a interés dejara de considerarse usura. El trabajo deviene así un ascetismo útil al alma y el amor al trabajo significa el amor a una vida seria y disciplinada. que valoriza la vida de los seres humanos en este mundo. Por eso se promueve tanto el ahorro y se lo valora. significaba responder a una vocación.2009 Una nueva clase social busca la riqueza por sí misma -consistente en la propiedad inmobiliaria y en bienes de consumo y de producción. emprendedores y exitosos. el ocio y la pereza. citado en Neffa. 1973. basado en la iniciativa individual. El espíritu de empresa consistirá así en el intento de dominar la naturaleza para extraer los recursos y manufacturarlos.Ficha de Cátedra Psicología Laboral . la revolución industrial y la instauración del modo de producción capitalista. convierte en virtudes la austeridad en el consumo y la propensión al ahorro llevando al extremo esa lógica. Desde el Renacimiento y la Reforma el trabajo pasa a ser más apreciado por sí mismo. cuando con el dinero prestado se trata de invertir. El advenimiento del capital financiero introdujo una nueva dinámica en la economía. considerada como un mal social. aconsejando en su lugar “hacer trabajar” a esas personas” (Neffa. y por esa causa propugnó la abolición de la mendicidad. a ser severos con el descanso. Se busca hacer una mayor economía de tiempo y se comienza a considerar “virtuosos” a los empresarios racionalizadores. que mediante sus obras debe generar riquezas “para la mayor honra y gloria de Dios”. 2003:58) El nuevo concepto de hombre emergente es el de un trabajador. es a partir de esos cambios culturales que comienza a practicarse una “ética del trabajo”. ya que es una prueba de ascetismo. justifica el beneficio económico resultante del trabajo y del comercio.

es igual a la cantidad de trabajo que pueda adquirir o de que pueda 5 . Poco a poco en el contexto del desarrollo capitalista industrial de los siglos XVIII y XIX va apareciendo la noción del trabajo abstracto. la revolución industrial produjo un fuerte deterioro de las condiciones y medio ambiente de trabajo y en su primera etapa generó un elevado desempleo. pues permitió que los trabajadores asalariados dejaran de ser un simple objeto -como los esclavos. o un siervo sometido a la autoridad y disciplina de su señor. Marx. El trabajo queda subordinado en el proceso de acumulación. tendientes descubrir los secretos de la naturaleza. el valor de cualquier bien. La concepción del trabajo en los economistas clásicos y en K. para la persona que lo posee y que no piense usarlo o consumirlo. sino cambiarlo por otros. a condición de hacer un uso productivo de ellas. un signo de predestinación. que tiene como finalidad la de servir como medio objetivo para un intercambio. Desde esta perspectiva. las actividades por excelencia son la producción y circulación de mercancías y capitales. Desde finales del siglo XIX se fueron dictando en los países capitalistas industrializados normas legales que reconocieran al menos parcialmente el valor y la dignidad al trabajo humano. A partir de la instauración del modo de producción capitalista el estatus de salariado significó un sensible progreso comparando con la situación anterior propia de los modos de producción esclavista y feudal.Ficha de Cátedra Psicología Laboral . dado que su resultado constituye la fuente de la riqueza y del ahorro (Weber. Por otro lado. La posesión de riquezas como resultado del trabajo intenso es vista como algo positivo. en plena Revolución industrial. Hacia fines del siglo XVIII se había generalizado la existencia de desocupados y vagabundos o mendigos. para obtener en contrapartida del uso de la fuerza de trabajo un ingreso salarial. desarrolla los fundamentos de la actual teoría del “valor trabajo”. para devenir un sujeto y adquirir una mayor libertad y dominio de sí mismo frente a los capitalistas. dominarlos y utilizarlos para crear un universo nuevo.2009 así progresivamente de “trabajar para vivir” a “vivir para trabajar”. al contrario de sus antecesores con respecto a los amos y los señores feudales (Benarrosh.perteneciente a otra persona dotada de poder y de riqueza. El economista clásico Adam Smith. 1999). pero además se había incrementado la cantidad de personas que no tenían un estatuto derivado de la pertenencia a una corporación de oficio. 1990) La revolución industrial trajo aparejado el despliegue de herramientas y máquinas sofisticadas. creando las condiciones para el surgimiento del movimiento obrero. El trabajo pasa a ser percibido como algo importante en la vida terrenal. Con la consolidación del modo de producción capitalista.

que da la idea de que es un intercambio cosificado. Se trata de una concepción eminentemente física y mecánica del trabajo: algo que puede ser separado de la persona del trabajador. ya que la considera clave para el incremento de la productividad de las sociedades y de los trabajadores. una necesidad natural. Por su parte Karl Marx (1818-1883) define al trabajo como “el acto de autoelaboración o auto-objetivación del hombre” y luego “como conformador de valores de uso. y negociarían las condiciones de su venta discutiendo el salario con un empleador hasta estipularlo en un contrato. es la medida real del valor en cambio de toda clase de bienes. es decir la contratación del uso de la fuerza de trabajo mediante un salario. y posibilitar innovaciones partiendo de la especialización. En su carácter de mercancía. una actividad positiva. la fuerza de trabajo es de un tipo particular. Smith hace especial hincapié en la división del trabajo. reafirma y desarrolla este pensamiento en el sentido de que los seres humanos. de tipo libre. En esta teoría smithiana el trabajo es un esfuerzo. la característica especial del modo de producción capitalista es la instauración del mercado de trabajo. para este economista. como trabajo útil. legítimo y deseable. voluntario. Para este pensador. sino también. Afirma además que el trabajo no es solo un sacrificio ni fuente de valor. Años más tarde e inspirado por Smith. es decir la vida humana” (Marx. el trabajo es también un factor de producción objetivo intercambiado por un salario. creadora. celebrado entre personas jurídicamente iguales. El trabajo por consiguiente. que es el contrato de trabajo. en una proporción superior a su costo de reproducción. son la verdadera fuente de la producción y de la riqueza. la subjetividad. Pero la división social entre quienes son 6 . eterna. Pero en su concepción de la fuerza de trabajo. es sacrificio. sufrimiento. por cuya mediación es posible el metabolismo entre hombre y naturaleza. la riqueza es algo bueno. el trabajo es una condición de existencia del hombre independientemente de todas las formas de sociedad. las dimensiones psíquicas y las mentales no se toman en cuenta de manera explícita. Influenciado por el “espíritu del capitalismo”. David Ricardo. Y esto se da regulado por una institución impuesta desde afuera al trabajador. así como ahorrar tiempo.2009 disponer por mediación suya. 1976).Ficha de Cátedra Psicología Laboral . Cantidades iguales de trabajo deben ser. cuyo costo debe tratar de reducirse igualmente como en el caso de los otros factores en aras de obtener una rentabilidad. puesto que su valor de uso consiste en ser fuente de valor. entre poseedores de diferentes mercancías. ya que pueden adquirir mayor destreza y acumular experiencia. en todo tiempo y todo lugar. al trabajar. cuantificable y objeto de un intercambio mercantil. Todas las personas tendrían una fuerza de trabajo de la cual podrían disponer libremente. de un valor igual para el trabajador.

a menudo. sino de quien le paga el salario. pues de hecho los trabajadores pasan a ser un valor de uso para el capital. dada su necesidad de reproducir la fuerza de trabajo. es insuficiente y produce algo que no será suyo. Además el trabajador percibe a cambio de su trabajo un salario que. posicionándose como un ser extraño ante los medios de producción y el producto de su propio trabajo. el trabajador queda reducido a la condición de una simple mercancía. Para Marx. porque el trabajo no se hace de manera voluntaria sino obligada por la necesidad. que sería verdaderamente la esencia del hombre y. En ese sentido. Su visión prospectiva se expresa de la manera siguiente: “Pero un día.Ficha de Cátedra Psicología Laboral . Es una función social por excelencia. que relaciona al trabajador con la materia como algo extraño a sí mismo. y comenzara la transición a la sociedad comunista. citado en Neffa:2003:87) El trabajo está alienado porque no permite alcanzar el objetivo de desarrollar. imprimiendo sobre ella su marca de humanidad. dentro del capitalismo. genera una relación social asimétrica y muy particular. creando cosas artificiales. explotado. alienado. que es un trabajo heterónomo. 7 . Para Marx. mostrar a otro su singularidad y su pertenencia al género humano en el seno del cual se realiza la verdadera sociabilidad La oposición dialéctica planteada por Marx -y que atraviesa toda su obra. una función de naturaleza colectiva. poniendo sus propias obras en lugar de la naturaleza. para humanizar el mundo y recrearlo a su imagen. y para el capitalista es la condición necesaria para generar un excedente que asegure la reproducción del capital. porque el hombre no puede existir sino trabajando. cuando todas las fuerzas productivas estarán suficientemente desarrolladas y las contradicciones volverán a ser muy fuertes.consiste en que. subordinado. por otra parte el trabajo realmente existente en la vida cotidiana. esto es así porque predomina la propiedad privada de los medios de producción. estarán reunidas las condiciones para que el trabajo se haga adecuado a su esencia”. pues permite expresar la individualidad de quien lo ejerce. cuando entrara en una crisis terminal el modo de producción capitalista. Desde Marx. la situación del trabajo asalariado tal como él la había estudiado podía cambiar. y que el trabajo se ha convertido en una mercancía. por un lado está el trabajo. espiritualizar. Tiene también una dimensión subjetiva. el trabajo tiene un doble sentido de acuerdo a la posición que se ocupe: para el trabajador es un medio. en el capitalismo. y queda alienado. humanizar la naturaleza.2009 propietarios de los medios de producción y quienes sólo tienen la propiedad de su fuerza de trabajo. el trabajo constituye la esencia del hombre. (Marx.

Surgen así pensadores como K. vemos una incipiente división del trabajo. ya que éstas permitieron la construcción de identidades en el mundo del trabajo. La reforma protestante introduce un giro en la perspectiva religiosa del trabajo y de la actividad económica.Ficha de Cátedra Psicología Laboral . Es por esto que la perspectiva histórica permite comprender con mayor amplitud las diferentes dimensiones que influyen y son influidas por el trabajo. o trabajadores sometidos a los designios de un señor feudal. a través de la historia. llega a ser ‘signo de virtud’ en la tierra. lo que conlleva el riesgo de que la conceptualización del mismo pueda sin dejar consideración algunos aspectos relevantes. al sacrificio y a una actividad despreciable. la carga de afectividad negativa del concepto trabajo va disminuyendo progresivamente. Si bien quedaron lejos trabajadores-esclavos. con una representación social diferente según la cultura. asumiendo que “no todos están destinados a hacer las mismas tareas”. así como las retribuciones a los trabajadores dejan a la luz fuertes desigualdades. Marx dispuestos a cuestionar la lógica de la distribución de riquezas en el capitalismo. religión y situación sociopolítica. Los antiguos griegos destacan la dimensión del trabajo manual y lo asocian al esfuerzo. es el momento en el que las condiciones y medio ambiente de trabajo. contradictoria y multifacética. Al mismo tiempo. Coincidimos con Jacob (1992 y 1995) en que con el paso del tiempo. advertimos como. El trabajo ha cambiado y se ha ido modificando a lo largo de los años. Bibliografía: 8 .2009 Resumiendo A partir del recorrido histórico que hemos realizado. el trabajo ha tenido diferentes conceptualizaciones. La tradición judeo-cristiana introduce la posibilidad de conceptualizar al trabajo como algo positivo en tanto permitiría la redención. y se comienzan a reconocer ciertas normas que protejan a los trabajadores. en la clara división de tareas de quienes forman parte de esa sociedad –los ciudadanos libres deben pensar. los esclavos garantizar la subsistencia-. una clave para poder pertenecer a la sociedad capitalista. ya que lejos de ser visto como actividad despreciable. El trabajo tuvo y tiene una naturaleza compleja. tanto en su concepción como en sus formas y contenidos. Con el surgimiento de las corporaciones de oficio se marca un cambio que también se considera de importancia. La revolución industrial contribuye a que el trabajo y la generación de riquezas sean un fin en si mismo.

Buenos Aires: Ceil-Piette CONICET..CAMPUS VIRTUAL CLACSO. Lumen.2009 Neffa. Julio C. “Grandes rasgos de la evolución del concepto de trabajo desde la antigüedad hasta fines del XIX” en Neffa. Asociación Trabajo y Sociedad. El trabajo humano. Julio C.Diciembre 2007 9 . Contribuciones al estudio de un valor que permanece. Bibliografía del curso DEBATE SOBRE LOS ESTUDIOS DEL TRABAJO .Ficha de Cátedra Psicología Laboral . (2003).

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