Ficha de Cátedra

Psicología Laboral - 2009

La evolución del concepto de trabajo a lo largo de la historia
María Julia López García Versión libre de Neffa, Julio C. (2003), “Grandes rasgos de la evolución del concepto de trabajo desde la antigüedad hasta fines del XIX” El concepto de trabajo. Su trayectoria histórica. El concepto de trabajo ha sido objeto de múltiples definiciones en los últimos años. De manera preliminar podemos definir el trabajo como “un conjunto coherente de operaciones humanas que se llevan a cabo sobre la materia o sobre bienes inmateriales como la información, con el apoyo de herramientas y diversos medios de trabajo, utilizando ciertas técnicas que se orientan a producir los medios materiales y servicios necesarios a la existencia humana.” (Neffa, 2003:12). Lo que las sociedades han denominado, representado y valorado como trabajo ha cambiado a lo largo de la historia, ya que se vio influenciado por las cosmovisiones que regían en cada tiempo. Las diferentes representaciones han sido congruentes con las circunstancias históricas, filosóficas, políticas, culturales, económicas y psicosociales propias de cada cultura y época. Pasaremos ahora a caracterizar brevemente como fue representado el trabajo en diferentes cortes histórico/sociales según lo desarrollado en Neffa, J. (2003)

El trabajo para las civilizaciones griega y romana Las civilizaciones griega y romana se caracterizan por el modo de producción esclavista. En la Grecia clásica, el trabajo es considerado como una maldición. Los antiguos griegos consideraban el trabajo diario como una deshonra, especialmente el trabajo físico, que era percibido como una tarea rutinaria despreciable y propia de esclavos. Los filósofos griegos afirman permanentemente esta cosmovisión, al plantear que la filosofía es la actividad reservada para ciudadanos que son seres libres y ociosos, y que por lo tanto no deben verse obligados a trabajar para subsistir. Al valorar como actividades propias de los hombres libres el desarrollo del pensamiento y razonamiento, a la actividad ética o praxis y a la política, se hace necesario disponer de tiempo para el ocio, por lo cual, los ciudadanos libres deberán mantenerse desocupados de los afanes materiales que comprometían el uso del cuerpo y requerían la

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dado que el hombre moral liberaba sus manos y su alma. sin personalidad jurídica. para dar nacimiento al modo de producción feudal. cuyo dueño tiene total potestad para castigarlo o quitarle la vida. En la civilización romana. quienes ejercen este trabajo no son considerados ciudadanos libres. un “orden natural” que determina quienes deben dedicarse al trabajo manual para que otros puedan dedicarse a la contemplación. “La decadencia del imperio romano trajo como consecuencia una menor presión sobre el trabajo de los esclavos. se observa que el número de esclavos era pequeño. La civilización romana aporta conceptualizaciones entorno al derecho de propiedad privada. Para Platón. la libertad y el carácter de ciudadanos están vedados a los esclavos. divide la ciudad entre gobernantes – militares. La clara valoración y supremacía del trabajo intelectual es lo que justifica el desprecio a las “artes mecánicas”. se dedicaran a la teoría” (Neffa. pero su existencia se justificaba porque su trabajo físico. donde se establecerá otra relación laboral. comerciantes y artesanos. La esclavitud sigue siendo la base de la sociedad. hacía posible que los hombres libres. para esta civilización.2009 fuerza física. estadistas. al proporcionar los bienes necesarios para la reproducción de la vida. no eran maltratados y se los consideraba un bien de producción del amo. y por consiguiente. campesinos y artesanos-. por su parte. 2003:39) Aristóteles. eran instrumentos animados. o poder alquilarlo a otros. al estar obligados a trabajar. Los ciudadanos romanos no menospreciaban en la misma medida que los griegos al trabajo manual. no obstante. y con el correr del tiempo. por su parte. “Los esclavos no eran considerados personas.Ficha de Cátedra Psicología Laboral .y gobernados –agricultores. también regidos por un modo de producción esclavista. 2003:45) 2 . El esclavo es considerado “una cosa”. sembrando un posible antecedente a la actual modalidad de “contrato de locación de servicios”. El trabajo manual es el único reconocido como tal y está a cargo casi exclusivamente de los esclavos. “cosas” que se movían y hablaban. es decir seres racionales y libres. a las personas que hacen dichas tareas. porque ellos dependían de los demás y de las condiciones materiales para poder sobrevivir. se fueron dividiendo los latifundios que pertenecían a los senadores romanos y eran trabajados por esclavos. Los esclavos no poseían la plenitud de la libertad y de la razón. La base de la ciudad sigue siendo la esclavitud. ya que muchos individuos eran esclavos “por naturaleza”. por eso no podrían tener vida moral propia. entre el señor feudal y el siervo de la gleba” (Neffa. Existe. sacerdotes. magistados.

El trabajo se ve como un sufrimiento. como un llamado de los seres humanos para transformar. dieron origen en las ciudades a los oficios y con ellos a una institución y organización social. no sin ciertas ambivalencias.Ficha de Cátedra Psicología Laboral . el aumento de la productividad y de los excedentes como resultado de la aplicación de ciertas tecnologías. para convertirse en una actividad que puede dar lugar a la alegría. regulando al mismo tiempo el comercio y el funcionamiento del incipiente mercado de trabajo. sin que se condene de manera explícita la esclavitud. ya que la tradición judeo-cristiana transmite valores positivos en la génesis del mismo. de remuneraciones. 3 .2009 Los cambios operados durante feudalismo y en las corporaciones de oficio Durante la Edad Media se produce un giro en cuanto a las representaciones del trabajo. Los gremios o corporaciones de artesanos ejercían el monopolio de la profesión y tenían una estructura jerárquica y vertical. resultado de un castigo. -las corporaciones de oficio-. crear y humanizar la creación. una suerte de expiación de la culpa original. Como un cambio importante se observa en este período la legitimación del trabajo manual como algo positivo. pues en la ascética predominante “puede ser un medio para ganar el cielo”. y por otro lado. establecieron colectivamente normas a las cuales debían atenerse todos sus miembros. instaurando mediante las sociedades mutuales las bases de un sistema de asistencia y de seguridad social. las transformaciones agrícolas y el desarrollo de ciertas obras de infraestructura. pero ya no se lo considera un obstáculo para la vida espiritual. Durante la Edad Media se va construyendo progresivamente un valor moral y religioso del trabajo. generando lealtades hacia el colectivo de trabajo y el conjunto del gremio. si bien con una menor jerarquía que el trabajo intelectual y la vida contemplativa. de promoción profesional y ascensos. A nivel socio-económico. Sin embargo. en materia de días de trabajo y descanso. El trabajo deja de ser visto exclusivamente como un castigo penoso y generador de fatiga. Hacia el final de la Edad Media se logran progresos y desarrollo del comercio internacional. el trabajo humano no deja de ser considerado un medio sometido a una finalidad superior. protectoras y reguladoras del trabajo libre de los artesanos. basada en el mérito y el aprendizaje. En algunos pasajes bíblicos se hace referencia al trabajo como un resultado del pecado original y un modo de expiar los pecados. el avance de la idea de igualdad de todos los seres humanos reduce las distancias entre amos y esclavos. Por otra parte. por lo que se estimula el espíritu de iniciativa y los riesgos en los negocios. Las corporaciones de oficio permitieron al mismo tiempo la construcción de una identidad. de jornada laboral.

Esta consideración lleva a buscar una productividad sin tregua. la revolución industrial y la instauración del modo de producción capitalista. ejercer una profesión de la manera más perfecta posible. justifica el beneficio económico resultante del trabajo y del comercio. (De Ruggiero. convierte en virtudes la austeridad en el consumo y la propensión al ahorro llevando al extremo esa lógica. el trabajo constituía una necesidad para ganarse el sustento. Para León Battista Alberti. se pasa 4 . basado en la iniciativa individual. 2003:53) Las transformaciones del trabajo humano resultante de los cambios culturales. 2003:58) El nuevo concepto de hombre emergente es el de un trabajador. significaba responder a una vocación. para obtener más dinero. considerada como un mal social. citado en Neffa. cuando con el dinero prestado se trata de invertir. que valoriza la vida de los seres humanos en este mundo. con el propósito de obtener beneficios. El advenimiento del capital financiero introdujo una nueva dinámica en la economía. Se busca hacer una mayor economía de tiempo y se comienza a considerar “virtuosos” a los empresarios racionalizadores. porque permite obtener riquezas y no por los valores culturales que encierra.2009 Una nueva clase social busca la riqueza por sí misma -consistente en la propiedad inmobiliaria y en bienes de consumo y de producción. que mediante sus obras debe generar riquezas “para la mayor honra y gloria de Dios”. y por esa causa propugnó la abolición de la mendicidad. Por eso se promueve tanto el ahorro y se lo valora. El poder social y el prestigio de la burguesía mercantil hizo que más tarde el préstamo a interés dejara de considerarse usura. El espíritu de empresa consistirá así en el intento de dominar la naturaleza para extraer los recursos y manufacturarlos. audaces. emprendedores y exitosos. Según Max Weber. progresivamente se va forjando el moderno concepto de trabajo. ya que es una prueba de ascetismo. mediante la ciencia y la tecnología. 1973. a ser severos con el descanso. el ocio y la pereza. El trabajo deviene así un ascetismo útil al alma y el amor al trabajo significa el amor a una vida seria y disciplinada. o cuando el interés compensaba las demoras en la devolución del préstamo. Desde el Renacimiento y la Reforma el trabajo pasa a ser más apreciado por sí mismo. en la disciplina laboral y en la coordinación de los esfuerzos y los medios de producción. aconsejando en su lugar “hacer trabajar” a esas personas” (Neffa. “Para Martín Lutero. requería un uso más estricto del tiempo para producir la valorización del capital.y la posesión de bienes deja de ser considerada un obstáculo para alcanzar la vida eterna.Ficha de Cátedra Psicología Laboral . es a partir de esos cambios culturales que comienza a practicarse una “ética del trabajo”. asignándose a la dimensión temporal un papel relevante. un ser eminentemente activo.

Por otro lado. El trabajo pasa a ser percibido como algo importante en la vida terrenal. al contrario de sus antecesores con respecto a los amos y los señores feudales (Benarrosh. Hacia fines del siglo XVIII se había generalizado la existencia de desocupados y vagabundos o mendigos. 1999). La posesión de riquezas como resultado del trabajo intenso es vista como algo positivo. 1990) La revolución industrial trajo aparejado el despliegue de herramientas y máquinas sofisticadas. A partir de la instauración del modo de producción capitalista el estatus de salariado significó un sensible progreso comparando con la situación anterior propia de los modos de producción esclavista y feudal. Marx. el valor de cualquier bien. es igual a la cantidad de trabajo que pueda adquirir o de que pueda 5 . desarrolla los fundamentos de la actual teoría del “valor trabajo”. para la persona que lo posee y que no piense usarlo o consumirlo. para devenir un sujeto y adquirir una mayor libertad y dominio de sí mismo frente a los capitalistas. dado que su resultado constituye la fuente de la riqueza y del ahorro (Weber. creando las condiciones para el surgimiento del movimiento obrero. a condición de hacer un uso productivo de ellas. que tiene como finalidad la de servir como medio objetivo para un intercambio.Ficha de Cátedra Psicología Laboral . Desde esta perspectiva. Con la consolidación del modo de producción capitalista. en plena Revolución industrial. La concepción del trabajo en los economistas clásicos y en K. tendientes descubrir los secretos de la naturaleza. pero además se había incrementado la cantidad de personas que no tenían un estatuto derivado de la pertenencia a una corporación de oficio. Poco a poco en el contexto del desarrollo capitalista industrial de los siglos XVIII y XIX va apareciendo la noción del trabajo abstracto.perteneciente a otra persona dotada de poder y de riqueza. Desde finales del siglo XIX se fueron dictando en los países capitalistas industrializados normas legales que reconocieran al menos parcialmente el valor y la dignidad al trabajo humano. pues permitió que los trabajadores asalariados dejaran de ser un simple objeto -como los esclavos. para obtener en contrapartida del uso de la fuerza de trabajo un ingreso salarial. sino cambiarlo por otros. El trabajo queda subordinado en el proceso de acumulación. dominarlos y utilizarlos para crear un universo nuevo. la revolución industrial produjo un fuerte deterioro de las condiciones y medio ambiente de trabajo y en su primera etapa generó un elevado desempleo. o un siervo sometido a la autoridad y disciplina de su señor. las actividades por excelencia son la producción y circulación de mercancías y capitales. un signo de predestinación.2009 así progresivamente de “trabajar para vivir” a “vivir para trabajar”. El economista clásico Adam Smith.

y negociarían las condiciones de su venta discutiendo el salario con un empleador hasta estipularlo en un contrato. 1976). entre poseedores de diferentes mercancías. como trabajo útil. Y esto se da regulado por una institución impuesta desde afuera al trabajador. Afirma además que el trabajo no es solo un sacrificio ni fuente de valor. una necesidad natural. el trabajo es una condición de existencia del hombre independientemente de todas las formas de sociedad. para este economista. Años más tarde e inspirado por Smith. sino también. creadora. en todo tiempo y todo lugar. la característica especial del modo de producción capitalista es la instauración del mercado de trabajo. Pero la división social entre quienes son 6 . reafirma y desarrolla este pensamiento en el sentido de que los seres humanos. David Ricardo.2009 disponer por mediación suya. legítimo y deseable. sufrimiento. la riqueza es algo bueno. Todas las personas tendrían una fuerza de trabajo de la cual podrían disponer libremente. es decir la contratación del uso de la fuerza de trabajo mediante un salario. Para este pensador. que da la idea de que es un intercambio cosificado. al trabajar. es sacrificio. de un valor igual para el trabajador. Se trata de una concepción eminentemente física y mecánica del trabajo: algo que puede ser separado de la persona del trabajador. por cuya mediación es posible el metabolismo entre hombre y naturaleza. ya que pueden adquirir mayor destreza y acumular experiencia. es la medida real del valor en cambio de toda clase de bienes. cuantificable y objeto de un intercambio mercantil. el trabajo es también un factor de producción objetivo intercambiado por un salario. Por su parte Karl Marx (1818-1883) define al trabajo como “el acto de autoelaboración o auto-objetivación del hombre” y luego “como conformador de valores de uso.Ficha de Cátedra Psicología Laboral . que es el contrato de trabajo. eterna. ya que la considera clave para el incremento de la productividad de las sociedades y de los trabajadores. puesto que su valor de uso consiste en ser fuente de valor. en una proporción superior a su costo de reproducción. son la verdadera fuente de la producción y de la riqueza. celebrado entre personas jurídicamente iguales. En su carácter de mercancía. Smith hace especial hincapié en la división del trabajo. de tipo libre. las dimensiones psíquicas y las mentales no se toman en cuenta de manera explícita. la subjetividad. En esta teoría smithiana el trabajo es un esfuerzo. así como ahorrar tiempo. la fuerza de trabajo es de un tipo particular. una actividad positiva. Cantidades iguales de trabajo deben ser. voluntario. El trabajo por consiguiente. cuyo costo debe tratar de reducirse igualmente como en el caso de los otros factores en aras de obtener una rentabilidad. Influenciado por el “espíritu del capitalismo”. y posibilitar innovaciones partiendo de la especialización. es decir la vida humana” (Marx. Pero en su concepción de la fuerza de trabajo.

alienado. que sería verdaderamente la esencia del hombre y. por un lado está el trabajo. Además el trabajador percibe a cambio de su trabajo un salario que. porque el trabajo no se hace de manera voluntaria sino obligada por la necesidad. estarán reunidas las condiciones para que el trabajo se haga adecuado a su esencia”. cuando todas las fuerzas productivas estarán suficientemente desarrolladas y las contradicciones volverán a ser muy fuertes. Su visión prospectiva se expresa de la manera siguiente: “Pero un día. mostrar a otro su singularidad y su pertenencia al género humano en el seno del cual se realiza la verdadera sociabilidad La oposición dialéctica planteada por Marx -y que atraviesa toda su obra. sino de quien le paga el salario.consiste en que. creando cosas artificiales. que es un trabajo heterónomo. que relaciona al trabajador con la materia como algo extraño a sí mismo. el trabajo constituye la esencia del hombre. y comenzara la transición a la sociedad comunista. cuando entrara en una crisis terminal el modo de producción capitalista. en el capitalismo. porque el hombre no puede existir sino trabajando. subordinado. Para Marx. la situación del trabajo asalariado tal como él la había estudiado podía cambiar. espiritualizar. por otra parte el trabajo realmente existente en la vida cotidiana. el trabajo tiene un doble sentido de acuerdo a la posición que se ocupe: para el trabajador es un medio.Ficha de Cátedra Psicología Laboral . y para el capitalista es la condición necesaria para generar un excedente que asegure la reproducción del capital. imprimiendo sobre ella su marca de humanidad. y queda alienado. poniendo sus propias obras en lugar de la naturaleza. explotado. el trabajador queda reducido a la condición de una simple mercancía. 7 . Para Marx. Tiene también una dimensión subjetiva. y que el trabajo se ha convertido en una mercancía. En ese sentido. genera una relación social asimétrica y muy particular. una función de naturaleza colectiva. Es una función social por excelencia. (Marx. dada su necesidad de reproducir la fuerza de trabajo. a menudo. pues permite expresar la individualidad de quien lo ejerce. dentro del capitalismo. Desde Marx. para humanizar el mundo y recrearlo a su imagen. pues de hecho los trabajadores pasan a ser un valor de uso para el capital. es insuficiente y produce algo que no será suyo. esto es así porque predomina la propiedad privada de los medios de producción. posicionándose como un ser extraño ante los medios de producción y el producto de su propio trabajo. citado en Neffa:2003:87) El trabajo está alienado porque no permite alcanzar el objetivo de desarrollar. humanizar la naturaleza.2009 propietarios de los medios de producción y quienes sólo tienen la propiedad de su fuerza de trabajo.

Coincidimos con Jacob (1992 y 1995) en que con el paso del tiempo. contradictoria y multifacética. Marx dispuestos a cuestionar la lógica de la distribución de riquezas en el capitalismo. así como las retribuciones a los trabajadores dejan a la luz fuertes desigualdades. La reforma protestante introduce un giro en la perspectiva religiosa del trabajo y de la actividad económica. ya que lejos de ser visto como actividad despreciable. Los antiguos griegos destacan la dimensión del trabajo manual y lo asocian al esfuerzo. El trabajo tuvo y tiene una naturaleza compleja. lo que conlleva el riesgo de que la conceptualización del mismo pueda sin dejar consideración algunos aspectos relevantes. y se comienzan a reconocer ciertas normas que protejan a los trabajadores. tanto en su concepción como en sus formas y contenidos. Bibliografía: 8 . Es por esto que la perspectiva histórica permite comprender con mayor amplitud las diferentes dimensiones que influyen y son influidas por el trabajo. al sacrificio y a una actividad despreciable. el trabajo ha tenido diferentes conceptualizaciones. la carga de afectividad negativa del concepto trabajo va disminuyendo progresivamente. los esclavos garantizar la subsistencia-. El trabajo ha cambiado y se ha ido modificando a lo largo de los años. Si bien quedaron lejos trabajadores-esclavos. es el momento en el que las condiciones y medio ambiente de trabajo. La tradición judeo-cristiana introduce la posibilidad de conceptualizar al trabajo como algo positivo en tanto permitiría la redención. advertimos como. religión y situación sociopolítica. La revolución industrial contribuye a que el trabajo y la generación de riquezas sean un fin en si mismo. con una representación social diferente según la cultura. ya que éstas permitieron la construcción de identidades en el mundo del trabajo. Surgen así pensadores como K. a través de la historia. vemos una incipiente división del trabajo. asumiendo que “no todos están destinados a hacer las mismas tareas”. o trabajadores sometidos a los designios de un señor feudal. Al mismo tiempo.2009 Resumiendo A partir del recorrido histórico que hemos realizado. llega a ser ‘signo de virtud’ en la tierra.Ficha de Cátedra Psicología Laboral . Con el surgimiento de las corporaciones de oficio se marca un cambio que también se considera de importancia. en la clara división de tareas de quienes forman parte de esa sociedad –los ciudadanos libres deben pensar. una clave para poder pertenecer a la sociedad capitalista.

Ficha de Cátedra Psicología Laboral . Lumen. Bibliografía del curso DEBATE SOBRE LOS ESTUDIOS DEL TRABAJO . (2003).CAMPUS VIRTUAL CLACSO. Contribuciones al estudio de un valor que permanece. Julio C. El trabajo humano. Julio C. “Grandes rasgos de la evolución del concepto de trabajo desde la antigüedad hasta fines del XIX” en Neffa. Buenos Aires: Ceil-Piette CONICET. Asociación Trabajo y Sociedad.Diciembre 2007 9 .2009 Neffa..