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Niels Bohr

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Niels Bohr

(Niels Henrick David Bohr; Copenhague, 1885 - 1962) Físico danés. Considerado como una de las figuras más deslumbrantes de la Física contemporánea y, por sus aportaciones teóricas y sus trabajos prácticos, como uno de los padres de la bomba atómica, fue galardonado en 1922 con el Premio Nobel de Física, "por su investigación acerca de la estructura de los átomos y la radiación que emana de ellos". Cursó estudios superiores de Física en la Universidad de Copenhague, donde obtuvo el grado de doctor en 1911. Tras haberse revelado como una firme promesa en el campo de la Física Nuclear, pasó a Inglaterra para ampliar sus conocimientos en la Universidad de Cambridge, bajo la tutela de sir Joseph John Thomson (1856-1940), químico británico distinguido con el Premio Nobel en 1906 por sus estudios acerca del paso de la electricidad a través del interior de los gases, que le habían permitido descubrir la partícula bautizada luego por Stoney (1826-1911) como electrón.

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Precisamente al estudio de los electrones estaba dedicada la tesis doctoral que acababa de leer el joven Bohr en Copenhague, y que había llevado a territorio británico con la esperanza de verla traducida al inglés. Pero, como quiera que Thomson no se mostrara entusiasmado por el trabajo del científico danés, Bohr decidió abandonar el laboratorio de la universidad de Cambridge y marcharse a la Universidad de Manchester, donde aprovechó las enseñanzas de otro premio Nobel, Ernest Rutherford (1871-1937), para ampliar sus saberes acerca de la radiactividad y los modelos del átomo. A partir de entonces, entre ambos científicos se estableció una estrecha colaboración que, sostenida por firmes lazos de amistad, habría de ser tan duradera como fecunda. Rutherford había elaborado una teoría del átomo que era totalmente válida en un plano especulativo, pero que no podía sostenerse dentro de las leyes de la Física clásica. Borh, en un alarde de audacia que resultaba impredecible en su carácter tímido y retraído, se atrevió a soslayar estos problemas que obstaculizaban los progresos de Rutherford con una solución tan sencilla como arriesgada: afirmó, simplemente, que los movimientos que se daban dentro del átomo están gobernados por unas leyes ajenas a las de la Física tradicional. En 1913, Niels Bohr alcanzó celebridad mundial dentro del ámbito de la Física al publicar una serie de ensayos en los que revelaba su particular modelo de la estructura del átomo. Tres años después, el científico danés regresó a su ciudad natal para ocupar una plaza de profesor de Física Teórica en su antigua alma mater; y, en 1920, merced al prestigio

a raíz de la ocupación alemana. fue elegido presidente de la Real Academia Danesa de Ciencias (1939). retornó a Dinamarca y volvió a ponerse al frente del Instituto Nórdico de Física Teórica. en 1951 publicó y divulgó por todo el mundo un manifiesto firmado por más de un centenar de científicos eminentes. en el que se afirmaba que los poderes públicos debían garantizar el empleo de la energía atómica para fines pacíficos. junto con su colaborador. Por todo ello. El átomo de Bohr . el principio de la complementariedad. a los setenta y siete años de edad.Luz y vida (1933).internacional que había ido adquiriendo por sus estudios y publicaciones. año en el que Bohr se consagró definitivamente como científico de renombre universal con la obtención del Premio Nobel. De regreso a Dinamarca. consiguió las subvenciones necesarias para la fundación del denominado Instituto Nórdico de Física Teórica (más tarde denominado Instituto Niels Bohr). adonde llevó las primeras noticias sobre la fisión nuclear -descubierta en Berlín. trabajó con J. en donde continuó investigando e impartiendo clases hasta que. A raíz de esta última aportación se fue constituyendo en torno a su figura la denominada "escuela de Copenhague de la Mecánica cuántica". Niels Bohr pasó largas temporadas en los Estados Unidos de América. Inmerso en sus investigaciones sobre el átomo y la Mecánica cuántica. profesor universitario de dicha materia y director del Instituto Nórdico de Física Teórica. en 1943. Su vida y la de los suyos llegaron a estar tan amenazadas que se vio forzado a embarcar a su familia en un pequeño bote de pesca y poner rumbo a Suecia. al igual que su progenitor.por Albert Einstein (1879-1955). que habrían de dar lugar a los trabajos de fabricación de armas nucleares de destrucción masiva. Niels Bohr enunció. vino al mundo Aage Niels Bohr (1922). en 1928. elprincipio de la correspondencia. Volvió a instalarse en Copenhague. consciente de las aplicaciones devastadoras que podían tener sus investigaciones. y anunció. Director. y recibió el Premio Nobel en 1975. bajo el pseudónimo de Nicholas Baker. Bohr se refugió en los Estados Unidos y. cuyas teorías fueron combatidas ferozmente -bien es verdad que en vano. Niels Henrik David Borh falleció en Copenhague durante el otoño de 1962. cuyo resultado fue la fabricación de la primera bomba atómica. en 1938. al igual que lo era el uranio. tuvo que abandonar su país natal debido a sus orígenes judíos. después de haber dejado impresas algunas obras tan valiosas comoTeoría de los espectros y constitución atómica (1922). Wheeler en el Instituto de Estudios Avanzados de Princeton (Nueva Jersey). en 1957. sostenidas siempre en un plano teórico -pues Einstein sólo pudo oponer a las propuestas de Borh elucubraciones mentales-. por Otto Hahn (1879-1968) y Fritz Strassmann (1902-1980)-. El mecanismo de la fisión nuclear(1939) y Física atómica y conocimiento humano (1958). recibió el premio Átomos para la Paz. En la década de los años treinta. Al término de la II Guerra Mundial (1939-1945). que habría de seguir los pasos de su padre y colaborar con él en varias investigaciones. desarrollado en un laboratorio de Los Álamos (Nuevo México). al que añadió. A partir de entonces. Pionero en la organización de simposios y conferencias internacionales sobre el uso pacífico de la energía atómica. desde 1953. En 1922. que el plutonio habría de ser fisionable. en 1923. el padre de la teoría de la relatividad reconoció en el físico danés a "uno de los más grandes investigadores científicos de nuestro tiempo". de la Organización Europea para Investigación Nuclear. junto a las universidades alemanas de Munich y Göttingen. En muy poco tiempo. se dedicó a convencer a sus colegas de la necesidad de usar los hallazgos de la Física nuclear con fines útiles y benéficos. Doctorado también en Física. en uno de los tres vértices del triángulo europeo donde se estaban desarrollando las principales investigaciones sobre la Física del átomo. Durante cinco meses. convocado por la Fundación Ford para favorecer las investigaciones científicas encaminadas a la mejora de la Humanidad. Teoría atómica y descripción de la naturaleza (1934). fue. empezó a colaborar activamente en el denominado "Proyecto Manhattan". cuya dirección asumió desde 1921 hasta la fecha de su muerte (1962). A. A pesar de estas diferencias. este Instituto se erigió. Pocos días después.

gracias a la amplitud y el desarrollo que le proporcionó el trabajo de Arnold Sommerfeld (1868-1951) -que mejoró el modelo del danés para explicar la estructura fina del espectro-. un electrón sólo interacciona con un fotón cuya energía le permita pasar de un estado estacionario a otro de mayor energía. a raíz de que su colega y maestro Rutherford le felicitara efusivamente por estos postulados. Según el cuarto postulado. los átomos de hidrógeno ceden distintivas longitudes de onda de luz.proporcionaron nuevos datos que confirmaban la validez del modelo de Bohr. ajenas a las de la Física tradicional. cuando. Para fijar las circunstancias en que debían concordar la mecánica clásica y las nuevas teorías de la mecánica cuántica. cuando un electrón pasa de un estado estacionario de más energía a otro de menos (y.Las primeras aportaciones relevantes de Bohr a la Física contemporánea tuvieron lugar en 1913. Y. el modelo de Rutherford. en efecto. fundamentalmente. a la inversa. Al hilo de esta afirmación. Rutherford había vislumbrado un átomo de hidrógeno conformado por un protón (es decir. ante todo. enunció cuatro postulados: 1) Un átomo posee un determinado número de órbitas estacionarias. al estudio del átomo de hidrógeno. para afrontar los problemas con que había topado su maestro y amigo Rutherford. aunque estén en movimiento. cuando se hallan en ciertos estados estacionarios. por ejemplo. Bohr observó también que los electrones. dicho de otro modo. Dicho de otro modo. Pero. en las cuales los electrones no radian ni absorben energía. y. En realidad. más cercano al núcleo). . De ahí que los postulados lanzados por Bohr en 1913 puedan considerarse como las bases donde se sustenta la Física nuclear contemporánea. pero. consiguió establecer los principios de la teoría cuántica del átomo en la forma más clara y concisa posible. La frecuencia f de la radiación emitida o absorbida viene determinada por la relación: E1-E2=hf. en efecto. Merced a este último y más complejo postulado. por lo tanto. dejan de irradiar energía. 3) El momento angular del electrón en un estado estacionario es un múltiplo de h/2p (donde h es la constante cuántica universal de Planck). esta estructura del átomo propuesta por Bohr desconcertó a la mayor parte de los científicos de todo el mundo. afirmó que los movimientos internos que tienen lugar en el átomo están regidos por leyes particulares. a tenor de lo conocido hasta entonces. Bohr aceptó. y advertir que requerían una nueva limitación en el uso de los conceptos ordinarios de causalidad. en virtud del cual la Mecánica cuántica debe tender hacia la teoría de la Física tradicional al ocuparse de los fenómenos macroscópicos (o. y algunos de ellos -como James Franck (1882-1964) y Gustav Hertz (1887-1975). por ende. que se encuentra más cercana (o alejada) respecto al núcleo. su gran acierto fue señalar que estos principios eran irracionales desde el punto de vista de la mecánica clásica. el átomo no podría ser estable. siempre que las constantes cuánticas llegue a ser despreciables). una carga positiva central) y un partícula negativa que giraría alrededor de dicho protón de un modo semejante al desplazamiento descrito por los planetas en sus órbitas en torno al sol. 2) El electrón gira alrededor de su núcleo de tal forma que la fuerza centrífuga sirve para equilibrar con exactitud la atracción electrostática de las cargas opuestas. pero. Pero esta teoría contravenía las leyes de la Física tradicional. Borh estableció en 1923 el denominado principio de correspondencia. Borh pudo explicar por qué. aunque enseguida pudo generalizarse a otros elementos superiores. la variación de energía se emite en forma de un cuanto de radiación electromagnética (es decir. la radiación o absorción de energía sólo tiene lugar cuando un electrón pasa de una órbita de mayor (o menor) energía a otra de menor (o mayor). Niels Borh logró. En un principio. dar una explicación cuantitativa del espectro del hidrógeno. una carga eléctrica en movimiento tenía que irradiar energía. donde E1 y E2 son las energías correspondientes a las órbitas de tránsito del electrón. Su teoría se aplicó. pero lo superó combinándolo con las teorías cuánticas de Max Planck (1858-1947). en parte. que aparecen en el espectro del hidrógeno como una distribución fija de líneas de luz conocida comoserie de Balmer. numerosos investigadores del Centro y el Norte de Europa comenzaron a interesarse por las ideas del físico danés. En los tres artículos que publicó en el Philosophical Magazine en 1913. puesto que. un fotón). Con la formulación de estos postulados.

Partiendo de la dualidad onda-partícula recientemente enunciada por el joven Louis de Broglie (1892-1987) es decir. Ambos son. a su vez. en ambos casos. empero. el principio de complementariedadexpresa que no existe una separación rígida entre los objetos atómicos y los instrumentos que miden su comportamiento. en el campo de la microfísica. Bohr y sus colaboradores -entre los que se contaba el joven Werner Karl Heisenberg (1901-1976). Bohr no llegó. en el Instituto de Estudios Avanzados de Princeton (Nueva Jersey). ya que los instrumentos empleados en la experimentación son objetos naturales sometidos a las leyes de la física tradicional. en donde demostró que el isótopo 235 del uranio es el responsable de la mayor parte de las fisiones. así como a ciertas propiedades físicas como la posición y el momento precisos. Wheeler. por más que sean complementarias entre sí y necesarias para una interpretación correcta. a Bohr un nuevo precepto: el principio de complementariedad de la Mecánica cuántica. En la década de los años treinta. En otras palabras. su ayudante Heisenberg enunció el principio de indeterminación o de incertidumbre. que no habría de ser obtenido hasta un año después por Glenn Theodore Seaborg (1912-1999)-. y propuso la teoría de los fenómenos de desintegración nuclear. y la variación periódica en el comportamiento químico de los elementos. Bohr afirmó que. el creciente interés de todos los científicos occidentales por el estudio del interior del núcleo del átomo -con abundante experimentación al respectollevó a Bohr al estudio detallado de los problemas surgidos al tratar de interpretar los nuevos conocimientos adquiridos de forma tan repentina por la Física atómica. El 15 de enero de 1939 llevó las primeras nuevas de este logro científico a los Estados Unidos de América. complementarios: elementos de diversas categorías. En su valioso ensayo titulado Luz y vida (1933). . En 1925. dando una buena muestra de sus singulares dotes para la especulación filosófica. Siguiendo este razonamiento. Fue así como concibió su propio modelo de núcleo. analizó las implicaciones humanas de este principio de complementariedad. los fenómenos de la absorción y emisión de luz por parte de los átomos. conseguida por vez primera -como ya se ha indicado más arriba. Con ello estaba sentando las bases de la fisión nuclear. pero sólo reconocibles en situaciones experimentales físicamente incompatibles. generalmente causales y espacio-temporales. La formulación de este luminoso principio de Heisenberg sugirió.Sirviéndose de este principio. el proceso de fisión nuclear. según el cual era utópica la idea de poder alcanzar. de la constatación de que la luz y los electrones actúan unas veces como ondas y otras como partículas-. Durante este fructífero período de colaboración. el plutonio. en el Berlín de 1938. en primer lugar al hallazgo de la fisión nuclear. tendría. otro futuro premio Nobel de Física.trazaron un cuadro aproximado de la estructura de los átomos que poseen numerosos electrones. en opinión de Bohr. Bohr también consideró que eran complementarias ciertas descripciones. y consiguieron otros logros como explicar la naturaleza de los rayos X. al que comparó con una gota líquida. idéntico comportamiento al observado en el U-235. incluyendo fenómenos pertenecientes a un mismo sistema atómico. A. el científico danés. esbozó una nueva teoría del mecanismo de fisión. que acabaría dando lugar al más poderoso instrumento de exterminio concebido hasta entonces por el ser humano: la bomba atómica.por Otto Hahn y Fritz Strassmann. según la cual el elemento 94 -es decir. un conocimiento pleno de la realidad de la Naturaleza en sí misma o de alguna de las cosas que la componen. ni las propiedades de la luz ni las de los electrones pueden observarse simultáneamente. con J.

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