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PRODUCCION ELECTROLITICA DE HIDROGENO

CELDA SIMPLE CON ELECTROLITO DE AGUA SALADA La descomposicin electroltica del agua no es ningn chollo. Imaginase para descomponer un mol de agua (18 Gramos) se necesitan 96.000 culombios lo cual es equivalente a 1 amperio durante 96.000 segundos (aproximadamente 24 horas) o 1500 amperios durante un minuto. Estos 18 gramos de agua se descomponen en 22,4 litros de hidrogeno (H2) y 11,2 litros de oxigeno (O2). Realizando los clculos correspondientes observamos que 1 amperio es capaz de generar aproximadamente por segundo 0,22 cc de hidrogeno o 0,11 cc de oxigeno. As que si queremos generar 3 cc por segundo necesitaremos emplear 15 amperios aproximadamente. Una celda sencilla que podemos emplear para descomponer el agua es la que se representa a continuacin en el dibujo de la izquierda. Esta celda se construye con dos codos de PVC de los empleados en fontanera ensamblados entre si. Como ramas verticales se emplean dos tubos de metacrilato o tambin de cristal, pueden emplearse otros plsticos pero resulta conveniente poder ver los niveles del liquido. Una de las ramas, la del gas a aprovechar se cierra con un tapn del cual sale el gas por un tubo y una vlvula de cierre. Pueden emplearse esas vlvulas baratas usadas en el riego gota a gota. En el interior de cada una de las rama A y B hay dos electrodos en forma de tubo que se conectan al exterior mediante parte del mismo electrodo sellando el orificio con epoxi. Tanto el material del electrodo como la conexin a exterior deben estar hechos de un material que no sea atacado en el proceso electroltico. Es conveniente que dimetro del electrodo sea como mucho un 75 % del dimetro interior del tubo para que se pueda hacer la electrolisis por ambas caras y no se acumulen burbujas. Doblando algunas partes de los electrodos se puede conseguir que quede centrado tocando con el tubo de plstico nicamente en algunos puntos. Si desarmamos una pila gastada de 1,5V podemos cojer el cilindro central de carbon para usarlo como electrodo. Este cilindro es carbn de retorta prensado y es estupendo para emplearlo como nodo en electrlisis ya que es buen conductor y no es atacado por las reacciones anodicas. Solo el grafito, el platino y otros metales nobles comparten estas propiedades. Este carbon es conductor de la electricidad y es prcticamente infusible pero sin embargo no tiene las propiedades lubricantes que tiene el grafito.

Al hacerse la electrolisis el hidrogeno se acumula en la parte superior de la rama A, que al aumentar de presin hace descender el liquido. Si no se consumiese hidrogeno el liquido descendera tanto que terminara por perder el contacto con el electrodo y cesara su generacin. Al consumir el gas el liquido de nuevo entra en contacto con el electrodo reinicindose la electrolisis. Como diseo general para un aparato que genere entre 2 y 5 cc por segundo, el dimetro de los tubos debera estar alrededor de los 30 mm y la altura del aparato de unos 25 cm para la rama del hidrogeno y de 40 para el oxigeno. Tngase en cuenta que la rama del oxigeno debe ser mas alta para poder acoger el liquido desplazado en la rama A. Como se sabe para hacer conductora el agua es necesario aadirle alguna sustancia inica, las mas comunes son el asido sulfrico y el hidrxido de sodio ( sosa custica). Una concentracin suficientemente conductora es de unos 20 gramos por litro. Si se emplea solucin de cido sulfrico los electrodos tienen que ser de plomo. Si se emplea sosa custica los electrodos pueden ser de acero inoxidable. Para el caso expuesto anteriormente los electrodos deberan tener unas dimensiones aproximadas de 20 mm de dimetro y 100 mm de longitud. El hidrogeno producido puede arrastrar algo de agua o electrolito, por ello si se requiere muy puro conviene hacerlo pasar por un desecador. Tngase cuidado de no absorber hidrogeno cuando no hay, porque se poda absorber el electrolito. El aparato se puede mejorar mucho mas pero esto ya depende de las necesidades de cada uno.

GENERADOR DE HIDROGENO CON ELECTROLITO DE KOH Para la obtencion de hidrgeno a partir de agua tambin se puede usar como medio electroltico el hidrxido de potasio (KOH), y utilizar unos electrodos de niquel. En la foto de la derecha se muestra un generador de hidrgeno de este tipo, que produce 8.32 Lts/h H2 y tiene una eficiencia del 64.83%. Este generador esta compuesto de 6 celdas electroliticas fabricadas en forma modular con el fin de facilitar el montaje y desmontaje en la investigacin de nuevos materiales para diafragmas, electrodos y cantidad de celdas para determinar la eficiencia del sistema. Cada celda cuenta con diafragmas para la microfiltracin de gases que consisten en una pelcula de teflon con poros de 0.5mm, laminada sobre sobre un soporte de polipropileno. Estos diafragmas deben cumplir con tres exigencias principales: Permeables para iones de H3O+ y OHImpermeables para H2 y O2. Resistentes contra el electrolito en condiciones de temperatura y presiones elevadas.

El diafragma juega un papel importante en las celdas de electrlisis en vista de: Una alta pureza de los gases producidos. El rendimiento total del generador de hidrogeno. Empaques con el fin de facilitar el sello mecanico de las celdas. La figura de la izquierda muestra la configuracion de esta celda demostrativa. Ademas de estas 6 celdas el generador cuenta con los siguientes componentes: Dos filtros de acero inoxidable, cada uno de 3 .5" x 8" de altura, con el fin de retener residuos de vapor de KOH. En la salida de los filtros se conecta una manguera de teflon, vlvulas de chequeo y finalmente los tanques de almacenamiento. Los tanques de almacenamiento se fabricaron en acero inoxidable de 8"x16" de altura (tanque H2) y 8"x 8" de altura (tanque O2) . Los tanques tienen los siguientes accesorios: Vlvulas de cheque en la entrada, dispositivo de seguridad para evitar retrollamas Manmetros tipo Bourdon de 0-60psi Valvulas de salida. El generador ademas cuenta con otros pequeos accesorios que permiten la conexin de las celdas electroliticas. Estos son: 12m. de manguera de HDPE 0.25 " 120psi, 2 valvulas 0.25" NPT H-H, varios acoples 0.25 " NPT, vlvulas de aguja.

ELECTROLISIS DEL AGUA A ALTAS TEMPERATURAS En el ao 2004 unos investigadores del laboratorio federal de investigacin nuclear, Inell, y la empresa de ingeniera Ceramatec Inc. explicaron en rueda de prensa haber descubierto una forma de producir hidrgeno por electrlisis a partir de agua a alta temperatura. En lugar de usar la electrlisis convencional para separar el hidrgeno del agua, el mismo procedimiento a altas temperaturas (como las que se registran en el vapor de agua procedente de la refrigeracin de un reactor nuclear) permite obtener ms hidrgeno, explicaron los cientficos. La tasa de conversin del agua asciende a un 45 50 por ciento a alta temperatura en comparacin con el 30 por ciento, aproximadamente, en una electrlisis convencional, indicaron los cientficos. La electrlisis consiste en hacer pasar corriente elctrica en el agua. "Es una innovacin crucial en la primera etapa del proceso que permitir producir hidrgeno a partir de agua y no de carbn", afirm Stephen Herring, el principal responsable de este proyecto de Inell (Laboratorio Nacional de Ingeniera y Medioambiental de Idaho), que depende del Departamento de Energa. "Esta tcnica de produccin de hidrgeno debera ser econmicamente rentable y adems limpia con el medio ambiente", insisti. Pero este proyecto necesita la construccin de una nueva generacin de reactores nucleares mientras que Estados Unidos ha dejado de construir los convencionales desde hace varios aos.

Para que el hidrgeno pueda convertirse en la principal fuente de energa, reemplazando a los hidrocarburos, hay que superar primero varios obstculos econmicos, tcnicos y medioambientales, segn los expertos del sector. En primer lugar, hay que producir hidrgeno a bajo coste y sin contaminar el medio ambiente. El segundo desafo consiste en transportar el hidrgeno y almacenarlo en los depsitos de los vehculos para que alimente las pilas de combustible. Por ltimo, hay que lograr reducir el precio astronmico de esas pilas.

OTROS USOS PARALELOS A LA ELECTROLISIS DEL AGUA El hidrgeno producido por la electrolisis del agua puede ser luego almacenado con un compresor o consumido por un quemador. Recordemos que en la electrolisis del agua tambin se obtiene oxgeno gaseoso, por lo que es un proceso de alto rendimiento que aprovecha totalmente la materia prima. Algo que tambin podras evaluar es la utilizacin de carburo de calcio, el cual al mezclarse con agua produce acetileno. Este gas es inflamable y de hecho se ha utilizado como combustible por siglos. En las minas, antes de que se inventaran los sistemas elctricos con los que contamos actualmente, se utilizaban lmparas a base de carburo de calcio y acetileno. Una cada de agua puede proveer de fuerza motriz para un generador elctrico que active una cuba electroltica. El agua puede emplearse como electrolito del que se obtendr hidrgeno y oxgeno. Ambos son gases que pueden ser usados luego como combustibles. Estos combustibles se pueden quemar y con ello calentar agua para mover una turbina, que nos dara un excedente de electricidad. Mas facil que encontrar una caida de agua es usar otras fuentes de energia como la solar o la elica, pero no tendriamos un suministro constante y gratuito de agua. El proceso de la electrolisis, si se lleva a cabo con cuidado tambin puede producir deuterio; el mtodo para obtener agua pesada de esta forma se llama 'mtodo de Lewis'. El deuterio se conoce tambin como hidrgeno pesado, al ser su masa atmica aproximadamente el doble de la del hidrgeno normal, aunque ambos tienen las mismas propiedades qumicas. El hidrgeno del agua ordinaria contiene aproximadamente una parte por seis de deuterio. Este deuterio se puede concentrar por electrlisis, centrifugacin y destilacin fraccionada del hidrgeno lquido. El deuterio es estable y no es radioactivo. Se emple como agente moderador en los primeros tipos de reactores nucleares y es, junto con el tritio, un componente esencial de las armas de fusin nuclear, tambin llamadas bombas de hidrgeno. El ncleo de los tomos de deuterio, llamado deutern, es muy til para la investigacin en el campo de la fsica, ya que puede ser acelerado fcilmente por ciclotrones y otros aparatos semejantes, utilizndose como proyectil atmico en la transmutacin de elementos. El deuterio tambin tiene importantes aplicaciones en la investigacin biolgica y se usa como istopo trazador en el estudio de los problemas del metabolismo.