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Transporte de sedimentos en ros

ltima revisin: 23 de Julio de 2003.

CONTENIDO. Introduccin Procesos erosivos en la cuenca. Capacidad de transporte. Conclusiones. Bibliografa.

INTRODUCCION. Los problemas que se presentan en los diseos de estructuras hidrulicas cuando se necesita evaluar de manera confiable los volmenes de sedimentos que los ros transportan hasta las obras y que a menudo ocasionan fallas en la operacin de bocatomas y presas de embalse, en el control de las inundaciones y en las protecciones de las mrgenes, se deben a los siguientes factores:
q

Deficiencia en la informacin cartogrfica e hidrometeorolgica de las cuencas vertientes, y de caudales lquidos y slidos en la mayora de los ros. Desarrollo an incipiente de los mtodos de medicin de sedimentos y de aplicacin de frmulas empricas a casos reales. Cambios en las prcticas tradicionales de manejo de la cuenca despus de construdas las obras.

En los primeros dos casos las cargas totales de transporte de sedimentos que se aplican en el diseo de las obras pueden resultar excesivas o deficientes; en el tercero, el pronstico hecho con base en la informacin histrica resulta irreal. Por las razones expuestas, para lograr un buen diseo de las obras que van a estar sometidas al efecto de los sedimentos es necesario evaluar, adems de la informacin historica existente, la relacin que existe entre la cuenca como productora de sedimentos y el ro como conductor de los mismos.

CLASIFICACION DE LOS SEDIMENTOS.

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La carga total de sedimentos que transporta una corriente natural es la suma de tres componentes que son: Carga de fondo, Sedimentos en suspensin, Sedimentos en saltacin.

PROCESOS EROSIVOS EN LA CUENCA. La cuenca vertiente contribuye con sedimentos a la carga total de una corriente natural de dos maneras: 1. Remocin en masa. Este fenmeno est asociado con deslizamientos de grandes masas de material slido que se han concentrado en sitios inestables. La inestabilidad es causada por factores geotcnicos que tienen que ver con las pendientes de los taludes, el manejo inadecuado del suelo, la tala de rboles y el almacenamiento de agua lluvia en los suelos.

Las masas de material permanecen por algn tiempo en un equilibrio precario en los sitios inestables, pero basta la presencia de un factor detonante para que se produzca el deslizamiento. Este factor detonante puede ser un sismo, un perodo prolongado de lluvias intensas o la prdida de soporte en la pata de un talud.
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Cuando el deslizamiento se produce directamente sobre una de las mrgenes de una corriente natural el material deslizado se deposita sobre el lecho obstruyendo el paso libre del agua, pero a medida que pasa el tiempo el mismo flujo de agua se encarga de transportar el material hacia aguas abajo, parte como carga de fondo y parte en suspensin. Si los deslizamientos se producen lejos de las corrientes de agua, entonces solamente una parte del material puede llegar a las corrientes por erosin hdrica. 2. Erosin hdrica. La erosin hdrica se genera cuando las gotas de lluvia que caen sobre un suelo tienen suficiente energa para remover partculas del mismo, dejndolas libres para que puedan ser transportadas por la escorrenta superficial hacia las corrientes de drenaje. En la actualidad la magnitud de la erosin hdrica se mide por medio de la Prdida de Suelo. Esta prdida es un ndice medio anual del potencial erosivo de la cuenca; se calcula por medio de frmulas semiempricas y se expresa en milmetros por ao (mm/ao). Los estudios semiempricos que existen sobre el tema consideran que solamente un pequeo porcentaje de la prdida de suelo llega hasta la corriente de drenaje y puede entrar a formar parte de la carga en suspensin. Los factores que actan en la generacin de la prdida de suelo en una cuenca son los siguientes:
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Lluvia. Es el agente que inicia el proceso erosivo. La magnitud de su efecto depende de su distribucin temporal y espacial sobre la cuenca; para cuantificarla es indispensable analizar las intensidades de lluvias de corta duracin, su frecuencia y el cubrimiento sobre el rea de la cuenca.

Morfometra del rea vertiente. Las caractersticas morfomtricas de la zona potencialmente erosionable son el rea, la longitud de recorrido de la escorrenta y la pendiente del terreno.

Suelo. Es un factor que incluye la textura y la estructura que tiene suelo en el momento de comenzar las lluvias.

Cobertura vegetal. Es un factor muy importante en la generacin y transporte de la erosin pluvial, especialmente en el perodo inicial del aguacero. Depende del tipo de cultivo, el sistema de siembra y las prcticas de manejo.

La interaccin entre las variables anteriormente mencionadas ha sido estudiada con mtodos analticos, modelos fsicos y cuencas prototipo. De estos estudios han resultado criterios generales aplicables a la determinacin de una prdida media de suelo anual en funcin de la lluvia media anual y la cobertura vegetal, o frmulas elaboradas entre las cuales la ms conocida es la Frmula Universal de Prdida de Suelo, propuesta por Wischmeier & Smith en 1958 con base en experiencias realizadas en los Estados Unidos desde 1917.

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Las variables L, S, C y P pueden estimarse con relativamente buena aproximacin utilizando mtodos agrolgicos, pero las otras dos tienen dificultades porque representan caractersticas propias del rgimen pluviomtrico y del tipo de suelo en el rea de estudio en relacin con la energa con que las gotas de lluvia llegan al suelo y con la resistencia del suelo al golpe de las gotas. Como dentro de una misma cuenca pueden presentarse regmenes diferentes de lluvia, no homogeneidad de los suelos, variaciones en la pendiente, diferencias en cobertura vegetal, etc, se hace necesario dividir la cuenca en subcuencas de acuerdo con las circunstancias, calcular la prdida de suelo en cada subcuenca y luego hacer el trnsito del sedimento producido hasta el rio. Esto implica que cada subcuenca deber calibrarse independientemente de las otras. Sera ideal que antes de aplicar la frmula a una cuenca determinada se hiciera una calibracin con trabajo sobre cuencas prototipo. Sin embargo, estos trabajos tienen limitaciones prcticas tanto por los costos de las instalaciones como por el tiempo de operacin que se necesita para llegar a conclusiones adecuadas. An contando con datos experimentales obtenidos en cuencas prototipo, no es recomendable hacer generalizaciones para utilizarlos como caractersticos de una regin porque los factores ms importantes como son la lluvia, el suelo y la topografa varan espacialmente, y las cuencas prototipo son de dimensiones muy limitadas. Debido a las dificultades que se tienen para determinar con buena aproximacin las variables que se incluyen en la Frmula Universal de Prdida de Suelo, los estimativos que se obtienen cuando se aplica la frmula representan solamente unos ndices que permiten comparar los potenciales erosivos en microcuencas de una misma regin. Para la aplicacin de cualquier otra frmula, similar a la frmula universal, debe tenerse un cuidado parecido.

CAPACIDAD DE LAS CORRIENTES NATURALES PARA TRANSPORTAR SEDIMENTOS. Existen dos procedimientos para determinar cual es la capacidad que tienen las corrientes naturales para transportar los sedimentos de fondo y en suspensin. Uno es el mtodo analtico por medio de frmulas empricas y otro el de mediciones con aparatos normalizados. Las frmulas empricas permiten calcular las capacidades mximas de transporte si las corrientes tuvieran suficientes sedimentos disponibles. Tienen muchas limitaciones porque por lo general las frmulas son desarrolladas en condiciones de laboratorio. Desde el punto de vista analtico las frmulas empricas para clculo
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de carga de fondo han tenido un desarrollo ms completo que las de sedimentos en suspensin. Sin embargo, los resultados prcticos siguen siendo inciertos. Los medidores normalizados de sedimentos en suspensin para realizar aforos slidos son ampliamente utilizados en el mundo y su confiabilidad es adecuada para obtener informacin aceptable en estudios hidromtricos. No se ha tenido la misma fortuna con los medidores de carga de fondo y por esta razn es de uso corriente medir solamente los sedimentos en suspensin y asignar a la carga de fondo un porcentaje de lo que se obtuvo en suspensin. ANALISIS DE LA CARGA EN SUSPENSION. Aceptando que la carga en suspensin es alimentada por la erosin pluvial en la cuenca, surge la dificultad de estimar qu volumen de sedimentos transporta realmente el rio en suspensin, y qu ocurre con los sedimentos que el rio no acarrea. La capacidad de un rio para transportar sedimentos en suspensin depende de las fuerzas de sustentacin que se generan como componentes verticales de la velocidad del flujo. La magnitud de estas fuerzas de sustentacin depende de la magnitud de la velocidad de flujo y, por tanto, del caudal. Mientras la componente vertical que sostiene una particula de sedimento sea mayor que el peso de esta, la particula se mantiene en suspensin; de esta forma, el caudal clasifica las partculas que el rio puede transportar, tanto en tamao como en nmero.

Cuando se presenta una creciente la capacidad de transporte del rio aumenta, pero el tranporte real depende de la duracin de la escorrenta superficial directa, del rea donde se haya producido el aguacero causante de la creciente y de las caractersticas del sedimento que alcance a llegar hasta el rio. Esto implica que la carga en suspensin no es funcin nica del caudal sino que depende adems de la erosin pluvial en la cuenca. A medida que el caudal disminuye en el rio tambin disminuye su capacidad de transporte; esto hace que las partculas que no se pueden sostener en suspensin se sedimenten. Posteriormente, cuando las velocidades se incrementen por aumento del caudal, parte de estos sedimentos sern puestos en estado de saltacin temporal y algunos de ellos volvern a formar parte de la carga en suspensin. Como se aprecia por los anteriores comentarios, la tarea de estimar analticamente la carga de sedimentos en suspensin con una aproximacin razonable no es fcil. Actualmente, la mejor manera que existe para determinar la carga real en suspensin consiste en la medicin de esa carga, utilizando medidores normalizados. Los procedimientos de toma de datos y procesamiento de los mismos tropiezan, sin embargo, con una serie de inconvenentes derivados de las simplificaciones que deben hacerse para que el mtodo resulte prctico. Dentro de esas simplificaciones est, por ejemplo, la de suponer que existe una relacin nica entre los caudales lquido y slido, lo cual es cierto solamente en contadas ocasiones. Los pares de puntos que se obtienen a partir de series de aforos lquidos y slidos simultneos presentan siempre una gran dispersin alrededor de las curvas teoricas de ajuste que se calculan por mtodos numricos. Para poder explicar la causa de esa dispersin es

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necesario tener en cuenta otras variables que se derivan de los procesos erosivos en la cuenca y del regimen de transporte del rio, lo cual implica necesariamente la investigacin, punto por punto, de la procedencia de los caudales slidos medidos. A pesar de sus deficiencias, el mtodo de medicin directa es el ms aceptado para estimar la carga en suspensin y para elaborar las curvas de duracin del caudal slido. Desafortunadamente, son pocos los ros en los cuales se efectan estas mediciones en forma sistemtica.

CONCLUSIONES Del anlisis del tema tratado en el presente trabajo se desprenden las siguientes conclusiones:
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Existe una relacin estrecha entre la carga real de sedimentos que un rio transporta a su paso por una seccin determinada y la produccin de material de arrastre en la cuenca por procesos de erosin pluvial y de remocin en masa. Esta relacin est en funcin de una serie de factores entre los cuales se incluyen las variables meteorolgicas, caractersticas de la cuenca y capacidad de transporte del rio. Estas variables, a su vez, dependen del tiempo. La carga potencial de sedimentos que la cuenca produce por erosin pluvial se mide por medio del factor denominado Prdida de suelo. La aplicacin de ecuaciones empricas para calcular o estimar la prdida de suelo en un perodo dado no produce resultados precisos, pero permite determinar ndices para comparar los potenciales erosivos en cuencas de la misma regin. No existe una relacin nica entre caudal slido en suspensin y caudal lquido porque existen otros factores que deben tenerse en cuenta como son la distribucin espacial de las lluvias, la localizacin de zonas potencialmente erosionables en la cuenca y la capacidad de transporte del rio. An simplificando el tratamiento de los procesos que se cumplen en la cuenca y en el rio, es evidente que solamente la aplicacin de modelos matemticos complicados o de modelos fisicos podra ayudar a determinar de una manera aproximada la carga real de transporte de sedimentos en funcin de la capacidad de transporte del rio y del abastecimiento potencial de sedimentos por parte de la cuenca. Para lograr un mejor conocimiento de los procesos reales de transporte de sedimentos en los rios es indispensable incrementar los programas de aforos lquidos y slidos. A excepcin de las cuencas de algunos rios importantes que cuentan con abundantes registros de lluvias, caudales y sedimentos, en la mayoria de los casos los registros son escasos o nulos. A pesar de sus limitaciones, la determinacin de la carga de sedimentos en suspensin en una estacin por medio de mediciones sistemticas con muestreadores de sedimentos, representa un ndice aceptable, muy utilizado, a nivel anual. Es discutible su aplicacin para perodos cortos. Los rios poseen una capacidad natural de transporte de sedimentos. Cualquier obra que los afecte modificar tambin su capacidad de transporte lo cual inducir cambios en los procesos de sedimentacin y erosin que ocurren en el tramo de influencia de la obra. La conclusin final es que los diseos de obras de captacin, presas de embalse, proteccin de mrgenes, etc, en las cuales la accin de los sedimentos que el rio transporta es un factor determinante, resultan inadecuados cuando no se tienen los elementos suficientes para pronosticar el comportamiento de los sedimentos durante la vida til de las obras. Este pronstico incluye factores como el manejo de la cuenca, su influencia sobre el rio, y todos los aspectos que se han tratado someramente en el presente trabajo.

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Hidrulica Fluvial Hidrologa General

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