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La
del
nueva visin
Para Luis Estrada, con admiracin y
agradecimiento
Los cientfcos
que estudian el
funcionamiento del
cerebro cuentan hoy
en da con tcnicas
que les permiten
visualizar la actividad
de ese rgano cuando
el individuo realiza
distintas acciones. Estas
tcnicas los han llevado
a cambiar radicalmente
sus ideas acerca de la
organizacin del cerebro.
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HASTA HACE RELATIVAMENTE poco, los posicin y su forma pasaba de las zonas agarrarn. Muchos tendran la impresin
cientfcos que estudiaban el cerebro su- posteriores de la corteza cerebral, donde se de que el primer proceso sigue al segundo,
ponan que la corteza cerebral la capa operaba la percepcin, a la corteza frontal, pero gracias a la investigacin actual sobre
exterior del cerebro, donde se llevan a sede del pensamiento racional y las decisio- las neuronas de la corteza motora del cere-
cabo las funciones cerebrales complejas nes. All se integraba la informacin para bro se sabe que ambos son simultneos.
como la memoria, la atencin, la concien- planear los movimientos musculares nece-
cia y el lenguaje se poda dividir en sarios para tomar la taza. Una vez llevados
Espejos en el cerebro
zonas bien defnidas, correspondientes a a cabo estos procesos, se daba la orden a la En otros estudios, realizados en los aos
las distintas funciones: una zona para el corteza motora, que controla los movimien- 90, Rizzolatti y sus colaboradores descu-
lenguaje, otra para la conciencia, otra para tos musculares. Y despus de todo eso, ya brieron por casualidad un tipo de neuronas
la percepcin visual sin interseccin ni tenas la taza en la mano. O no? motoras con un comportamiento ines-
traslape. Se daba por sentado que las fun- Desde hace muchos aos Giacomo perado. Los cientfcos italianos estaban
ciones superiores como la conciencia y el Rizzolatti, director del Departamento de estudiando una regin de la corteza motora
aprendizaje operaban independientemente Neurociencia de la Universidad de Parma y de los monos macacos que controla los
de las regiones cerebrales encargadas, por su equipo de investigadores, han realizado movimientos de las manos. Sus aparatos
ejemplo, del movimiento de los msculos estudios sobre qu sistemas de neuronas les permitan registrar la actividad de
o las respuestas emocionales instintivas. intervienen en cada movimiento. Y se neuronas individuales. Cuando el mono
Las investigaciones de los ltimos 10 aos, dieron cuenta que hay un tipo de neuro- tomaba comida para llevrsela a la boca,
empero, indican que las zonas del cerebro nas motoras frontales que contribuyen la neurona se activaba de cierta manera,
no estn tan delimitadas y que actan simul- activamente a crear una respuesta veloz y lo que se manifestaba como un patrn
tneamente. La racionalidad y la capacidad simultnea a la informacin que estamos de impulsos elctricos. Entonces los in-
de conocimiento que caracterizan a nuestra recibiendo del medio ambiente en cada vestigadores se dieron cuenta de que las
especie resultan de la actividad integrada de momento. Es decir, estas neuronas no tie- neuronas de los monos se activaban de
la totalidad de nuestro cerebro. nen un papel pasivo, sino ejecutor en las la misma manera cuando vean a uno de
acciones. Por ejemplo, ahora se sabe que los cientfcos tomar comida y llevrsela
Historia de una taza
para que nuestra mano pueda simplemente a la boca! Luego de descartar otras posi-
Por ejemplo, segn la visin anterior de tomar la taza, necesita de un mecanismo bilidades, Rizzolatti y sus colaboradores
la organizacin del cerebro, cuando toma- capaz de traducir la informacin sensorial concluyeron que esas neuronas servan
bas una taza la informacin visual de su que recibe en la forma en que los dedos la para representar acciones en el cerebro del
La nueva visin
Alicia Garca Bergua

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reas del cerebro
surco central
lbulo parietal
lbulo occipital
cerebelo
mdula oblongada
lbulo temporal
surco lateral
lbulo
frontal
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R
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C
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Cmo se comunican
las neuronas
Los neurotrans-
mi s o r e s s o n
sustancias que
liberan las neu-
ronas para comu-
nicarse entre s.
Por ejemplo, el
neurotransmisor
llamado dopami-
na est dentro
de las neuronas
en unas pequeas bolsas o vesculas que se hallan
en el extremo de la clula, llamado axn. Cuando
una de estas bolsas obtiene una seal elctrica que
proviene por ejemplo del hecho de que el dueo
del cerebro est comiendo chocolate, transporta
la dopamina a la pared celular y la libera dentro
de la sinapsis, el espacio donde el axn de una
neurona hace contacto con otra neurona. Cuando
el neurotransmisor es liberado en la sinapsis y
otras neuronas reciben el mensaje, se transmite
esa sensacin generalizada de placer que provoca
el chocolate.
Los neurotransmisores se producen constan-
temente en el citoplasma de las neuronas y se
almacenan en las vesculas del botn presinptico.
De ah son liberados por el impulso elctrico.
Actan en un receptor especfco en la membrana
postsinptica y son metabolizados por enzimas.
mono, sin importar si el animal era el agente
o slo testigo de la accin.
Rizzolatti y su equipo llamaron neuro-
nas espejo a estas clulas cerebrales y las
encontraron tambin en el cerebro humano.
Las neuronas espejo proporcionan una re-
presentacin interna de las acciones, tanto
propias como ajenas, y son responsables de
comportamientos como el reconocimiento y
la imitacin. Tambin podran estar detrs
de la empata (la capacidad de representarse
vvidamente lo que sienten los dems, tanto
fsica como emocionalmente) y quiz inclu-
so de nuestra capacidad de imitar sonidos.
De ah a concluir que intervienen en la ad-
quisicin del lenguaje hay slo un paso.
Imitacin y comunicacin
En los aos 50 el lingista estadounidense
Noam Chomsky postul una teora para
explicar por qu los nios aprenden a
hablar tan rpido pese a lo insufciente
que es el estmulo que proporciona el
entorno. Chomsky propuso que todos los
idiomas del mundo cumplen una especie
de gramtica universal, una serie de reglas
tan generales, que se aplican a todas las
lenguas. Los nios no tienen que aprender
esta gramtica universal; la traen pro-
gramada en el cerebro por la evolucin.
Aprender una lengua especfca se reduce
simplemente a ajustar ciertos parmetros
de la gramtica universal. Al nio le bas-
tan un par de aos de recibir ejemplos
para dominar su lengua materna. Esto ha
generado la idea de que el lenguaje no es
consecuencia de la comunicacin a lo largo
de generaciones, sino un comportamiento
instintivo parecido al de construir un nido
en las aves. La arquitectura del nido es un
saber innato, igual que la estructura de los
lenguajes humanos.
En aos ms recientes, el psiclogo
canadiense Steven Pinker ha tomado la
idea de Chomsky como base de su estu-
dio de la adquisicin del lenguaje en los
nios. Pinker titul su libro, en el que da
fundamentos experimentales al modelo
de Chomsky, El instinto del lenguaje. La
existencia de un instinto del lenguaje se
constata, por ejemplo, en los lenguajes de
seas que han surgido espontneamente en
comunidades de sordomudos aisladas del
resto del mundo. En esas comunidades, los
sordomudos han desarrollado en un par de
generaciones sistemas de signos manuales
con todas las caractersticas de los lenguajes
hablados (de hecho, el lenguaje de seas
de un pas por lo general no se parece ni
remotamente a su lenguaje hablado). Esto
y los estudios de fsiles humanos, as como
de anatoma comparativa entre el aparato
fontico de primates y humanos, llev a
que el lenguaje se empezara a estudiar no
slo como un producto de la mente, sino
como una actividad fsica. Los cientfcos
empezaron a entender que el lenguaje de-
pende mucho de las neuronas de la corteza
cerebral que controlan los msculos, en
particular la respiracin.
Los primates, y especialmente los hu-
manos, tenemos un control relativamente
fno de las manos y los dedos, as como de
los msculos de la cara, lo que se debe a que
existe una conexin directa entre la corteza
motora y los msculos que controlan estas
partes del cuerpo. En los humanos los al-
cances de la corteza motora se extienden a
un grupo de neuronas motoras conocidas
como ncleo ambiguo, que controla el mo-
vimiento de la laringe, y otro que controla
los msculos costales que intervienen en
la respiracin. Como los otros primates
carecen de estas conexiones, se cree que
nuestra especie las adquiri por evolucin
en pocas relativamente recientes.
Te acompao en tu dolor
(o en tu placer)
En el cerebro humano el sistema de neuro-
nas espejo est ms extendido que en el de
los monos. Las neuronas espejo de las per-
sonas son capaces, adems, de identifcar la
intencin de una accin a partir del contexto
en que se lleva a cabo esta accin, como
demuestra otro experimento de Rizzolatti
y sus colaboradores, junto con el equipo
de Marco Iacoboni, de la Universidad de
California en Los ngeles. Los investigado-
res registraron la actividad de las neuronas
espejo de personas a las que les mostraron
varias pelculas breves: en una de ellas, una
mano tomaba una taza, en otras dos se vea
una mesa dispuesta para tomar el t y la
misma mesa despus del t; fnalmente, en
otras se vea la mano tomar la taza en estos
dos contextos (antes del t y despus del t).
El equipo observ que las neuronas espejo
de los participantes mostraban ms activi-
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dad cuando la mano se llevaba la taza de la
mesa dispuesta para el t y menos cuando
se la llevaba de la mesa sucia. Esto sugiere
que las neuronas espejo distinguen entre
levantar la taza para beber el contenido y
levantarla para limpiar la mesa, quiz por-
que beber es la intencin ms inmediata y
frecuente. El sistema de neuronas espejo, al
parecer, nos permite descifrar las intencio-
nes de los dems, aunque esto no depende
solamente de ellas, sino de muchos otros
factores, como la memoria, la experiencia
y las creencias, por ejemplo.
La funcin representativa de las neu-
ronas espejo podra explicar por qu nos
emocionamos al ver un partido de futbol o
una obra de teatro. En efecto, estas neuronas
participan en nuestra capacidad de entender
las emociones de los dems. Para explorar
esta idea, Rizzolatti colabor con un equipo
francs en unos experimentos en los que
se someta a los participantes a un olor
desagradable y se registraba su actividad
cerebral. La actividad era similar en las
personas que experimentaban la sensacin
de asco y en las que slo vean a otros hacer
expresiones de asco.
El director de teatro ingls Peter Bro-
ok considera que el descubrimiento de la
funcin de las neuronas espejo en las per-
sonas explica un fenmeno conocido por
la gente de teatro desde la antigedad: la
catarsis, mediante la cual nuestros sentidos
y percepciones entran en resonancia con
aqullos de los actores, haciendo que nos
identifquemos con la situacin dramtica
que estn representando. Por todo esto a
las neuronas espejo tambin se les conoce
como neuronas de la empata, aunque sta
tampoco depende slo del sistema de neu-
ronas espejo.
El cerebro moral
Gran parte de las interacciones humanas
depende de nuestra capacidad de entender y
compartir las emociones ajenas. Pero sentir
empata con las emociones de los dems no
nos conduce necesariamente a reaccionar
como ellos, pues nuestras relaciones emo-
tivas son muy complejas.
En junio del ao pasado, la revista
Science & Vie public un reportaje sobre
las investigaciones psicolgicas y neurobio-
lgicas de la tica. En esas investigaciones
participaron personas normales y personas
con diversas lesiones en la corteza cerebral.
Los investigadores les proponan a los
participantes una situacin cuyo desenlace
dependa de una decisin tica. Por ejemplo,
sta: imagnate que vas en un barco que se
incendia; ya en el bote salvavidas, resulta
que ste es demasiado pequeo y amenaza
con hundirse. A bordo de este bote va tam-
bin un pasajero herido de muerte en el
incendio. Ese pasajero no tiene salvacin.
Si lo echan al agua, se salvarn todos los
dems. T qu haras? En experimentos
similares, el psiclogo cognitivo Joshua
Greene observ que la mayora de los
participantes optaba por no hacer nada. La
intensa emocin de ser el causante directo
de la muerte de otra persona es ms fuerte
Cortezas
corteza motora
corteza
somatosensorial
corteza auditiva
corteza visual
lengua
mandbula
labios
cara
ojo
dedos
mano
brazo
tronco
pierna
pie
dedos de
los pies
Corteza motora
Corteza
somatosensorial lengua
labios
cara
ojo
dedos
mano
brazo
cabeza
tronco pierna
pie
dedos de
los pies
genitales
que la razn, que indica que la otra opcin
es la correcta. No obstante, en otros expe-
rimentos realizados por el neurobilogo
Antonio Damasio, los psiclogos y bilogos
evolucionistas Michael Koenigs y Marc
D. Hauser encontraron que haba sujetos
que optaban por el sacrifcio de la vctima.
Estas personas mostraron tambin una
sensibilidad menor que la normal a emocio-
nes como la compasin, la vergenza y la
culpa. Su capacidad de razonar con lgica,
empero, no estaba afectada. La conclusin
de estos investigadores es que en nuestro
cerebro hay zonas encargadas de elaborar
juicios morales y que stas dependen de la
organizacin cerebral de las emociones. La
aversin al sufrimiento ajeno es innata en
las personas.
Esta aversin natural al sufrimiento
de otros no es el nico elemento impor-
tante de este sentido moral innato. Otros
estudios llevados a cabo en la Universidad
de Princeton indican que estamos predis-
puestos a otro comportamiento esencial: el
sentimiento de equidad. El descubrimiento
de la predisposicin innata a la equidad se
obtuvo a partir de las imgenes cerebrales
de resonancia magntica de dos personas
jugando a un juego llamado Ultimtum. En
el juego, un sujeto A le propone a otro B di-
vidirse cierta suma de dinero. Si B acepta la
propuesta, los dos sujetos se embolsarn las
partes decididas por A. Si B rehsa, ambos
se quedan sin dinero. Los experimentos
muestran que en la mayora de los casos el
sujeto B rehsa las transacciones en las que
A se queda con una tajada mayor, y eso pese
a darse cuenta racionalmente de que, por
desigual que sea la distribucin, B ganara

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rea de Broca
corteza motora
rea de Wernicke
giro angular
corteza visual
corteza auditiva
reas del lenguaje
Segn el investigador
Michael Corballis, de
la Universidad de
Auckland de Nueva
Zelanda, dado el
fuerte papel de la
gesticulacin manual
y del rostro en el
habla, y la mutacin,
de hace poco ms
de 100 000 aos, del
gen FOXP2, que afecta al lenguaje y la capacidad
de articularlo, el habla autnoma de las manos
y el rostro no fue completamente desarrollada
hasta una explosin cultural que comenz hace
50 000 aos. El sistema de las neuronas espejo
seguramente evolucion, segn Corballis, para
el control de las manos y del rostro, y es posible
que este sistema fuera bastante tardo en la
evolucin homnida. Hablar fonticamente se
volvi preferible porque liberaba las manos.
Subsisten todava lenguajes de seas ancestrales
en las tribus africanas y amaznicas que refuerzan
tambin esta hiptesis. Aunque si en efecto se
confrma que los neandertales hablaban, como
recientemente se acaba de sugerir, esta tesis
podra caer por los suelos.
De la mutacin al lenguaje
algo de cualquier modo. Esto indica que la mente y el cerebro nos hacen ver cada vez
indignacin por la propuesta inequitativa de ms que la divisin entre razn y emocin
A es decir, la respuesta emocional es es artifcial, y de all proviene, segn Marc
ms fuerte que el clculo racional de las D. Hauser en Moral Minds, nuestra impo-
ganancias. sibilidad de resolver los dilemas morales
Marc D. Hauser, hoy codirector del pro- usando slo la razn. Un dilema moral
grama Mente, cerebro y comportamiento muy actual es, por ejemplo, el que plantea
en la Universidad de Harvard, seala que el poder prolongar la vida humana gracias a
este descubrimiento de la relacin entre la medicina, incluso la de un enfermo termi-
el sentido moral y las emociones es muy nal, aunque su sufrimiento sea muy grande.
significativo porque las emociones son Por un lado, est el sentimiento de aversin
mecanismos seleccionados por la evolucin al sufrimiento de un semejante, que todos
que permiten a los individuos reaccionar a compartimos, y por otro est el deber moral
situaciones que comprometen su supervi- de los mdicos, impuesto racionalmente,
vencia (por ejemplo, reaccionar con indig- de conservar la vida del paciente a como
nacin cuando alguien trata de engaarnos). d lugar. Pero, como dice Marc D. Hauser,
En su libro Moral Minds (Mentes mora- cuando el enfermo y sus familiares deciden
les), Hauser intenta postular una teora interrumpir el tratamiento, la decisin es de
de la moral similar a la de Pinker para el tipo moral emocional y est determinada
lenguaje: el sentido moral, sugiere Hauser, ms por la circunstancia que por las reglas
tambin es innato en las personas. Y ya hay que los mdicos se impongan. En la mayora
investigadores que lo estn buscando en los de las decisiones morales que tomamos hay
primates superiores. un ingrediente emocional que se ajusta a la
Si esto se confrma, entonces nuestro circunstancia y nos permite enfrentarla. El
cerebro est programado para sentir aver- comportamiento tico depende de la sensi-
sin por el sufrimiento ajeno, o incluso el bilidad a las emociones.
de los animales, sin importar de qu cultura
seamos. Estas emociones son las fuerzas
Animales sociales
fundamentales de la vida social humana. Toda esta visin del cerebro humano que
est surgiendo de las nuevas investigaciones
Razn y emocin
nos confrma algo que ya se haba pensado:
Antonio Damasio, en su libro Looking for al igual que nuestros antecesores y parientes
Spinoza (Buscando a Spinoza), seala en la evolucin, somos animales sociales y
que las emociones son nuestra manera de nuestro cerebro est en gran medida con-
reaccionar al ambiente, mientras que los fgurado para relacionarnos con nuestros
sentimientos son la construccin racional, semejantes de una manera muy compleja
muchas veces expresada lingsticamente, y para transmitir a nuestros descendientes
que hacemos de ellas para comunicarlas. muchsima informacin de todo tipo. El
Las recientes investigaciones sobre la sistema de comunicacin que hemos desa-
rrollado a partir de nuestra biologa que
es bsicamente el lenguaje ordinario y
toda la memoria acumulada y retransmitida
de una generacin a otra, hacen posible que
t ests leyendo estas pginas que noso-
tros escribimos. La forma y la evolucin
especfca del cerebro de homnidos como
nosotros da lugar a relaciones sociales
muy refnadas en las que las razones y las
emociones se mezclan de maneras muy di-
versas. Es posible que los escritores estemos
indagando desinteresadamente, al escribir
poemas, relatos y novelas, sobre esta mez-
cla de pasiones y razones que impulsan
al animal humano a actuar; y que nuestra
voluntad y libre albedro resulten algo ms
complicado que seguir las prescripciones
ticas o saber lo que se debe o lo que no
se debe hacer.
Agradezco las observaciones del doctor Eduardo
Thomas a la primera versin de este artculo y la
colaboracin de Sergio de Rgules en su redaccin
fnal.
Alicia Garca Bergua es asesora de Cmo ves?; editora
y colaboradora del sitio cienciorama.unam.mx; poeta y
ensayista. Tambin ha escrito cuentos y obras de teatro. Ha
sido miembro del Sistema Nacional de Creadores.