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LABORATORIOS EXTREMOS

Si viajamos a la región más austral de la Tierra, nos encontramos con el laboratorio con la temperatura más baja del planeta. Se trata del observatorio de neutrinos IceCube de la Antártida. Un telescopio terrestre que usa el hielo del continente como medio de detección. El detector, con una superficie de un kilómetro cúbico, posee concretamente cinco mil ciento sesenta sensores, conocidos como módulos de óptica digital o DOMS, que se instalaron en ochenta y seis perforaciones a gran profundidad y que en dicho espacio buscan señales de neutrinos procedentes del espacio exterior.

Lo han descrito como «el laboratorio más extraño del mundo», algo que se debe precisamente a estas partículas que aunque no veamos ni sintamos bombardean nuestro cuerpo continuamente. Son tan diminutas que la mayoría de ellas atraviesan el espacio vacío que hay entre los átomos de las cosas que nos rodean y aunque están llenas de energía, no tienen carga negativa ni positiva, y por ello, atraviesan el cosmos casi a la velocidad de la luz sin interactuar con ninguna otra partícula, por lo que pueden arrojar una información vital sobre el espacio.

Aunque son casi imposibles de detectar, en los últimos años el avance tecnológico ha permitido desarrollar potentes aparatos para observarlas y así perfilar los hasta ahora insondables misterios del universo. Es el caso del IceCube que, a diferencia del resto de telescopios, dotados de una lente gigante para observar las estrellas, está equipado con los citados sensores ópticos —millares de fotomultiplicadores— sumergidos a cerca de dos kilómetros de profundidad bajo el hielo antártico. Conocidos popularmente como «partículas fantasma», los científicos, por su parte, llaman a los neutrinos «rayos X astronómicos» porque permiten ver a través de las estrellas, el gas y el polvo del universo. Puesto que los neutrinos son casi imposibles de detectar —y no pueden ser observados directamente—, lo que hace el laboratorio IceCube es esperar

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